You are on page 1of 403

1

Timothy Zahn

Spectre
din Trecut
-1997Hand of Thrawn series
Specter of the Past (1997)
Vision of the Future (1998)
Cover artist: Drew Struzan

Timothy Zahn
Nscut n 1951 la Chicago, Timothy Zahn este un
cunoscut autor de science fiction. A ctigat i un premiu
Hugo n 1984 cu nuvela Cascade Point.
El este autorul a opt romane din universul Star
Wars, ase dintre ele avndu-l ca personaj principal pe
Marele Amiral Thrawn. Trilogia Thrawn a reprezentat un
reper important in revitatizarea atentiei asupra francizei
Star Wars, toate cele trei cri ale seriei aprnd pe lista
best-seller-urilor din New York Times.
Romanul Spectre din trecut este prima parte a
dipticul Mna lui Thrawn.

ncet, n tcere, cu luminile doar ca o plpire slab de


via n mijlocul ntunericului, distrugtorul spaial
imperial Himera plutea prin spaiu.
Spaiu gol. Spaiu opresiv de ntunecat. La muli i
singuratici ani-lumin distan de cea mai apropiat
dintre insulele minuscule care erau sistemele solare ale
galaxiei, rtcind la marginea graniei dintre lumile de pe
Inelul exterior i regiunile ntinse ale teritoriului cunoscut
sub numele de Spaiul Necunoscut. Chiar la marginea
Imperiului.
Sau, mai bine spus, la marginea srmanelor rmie
a ceea ce fusese, odat, Imperiul.
Stnd lng unul dintre videcranelele laterale ale
Himerei, amiralul Pellaeon, comandantul suprem al Flotei
Imperiale, privea vidul, greutatea prea multor ani
apsndu-i pe umeri. Prea muli ani, prea multe btlii,
prea multe nfrngeri.
Poate c i echipajul de pe puntea Himerei simea
aceast greutate. Cu siguran, sunetele activitii care se
desfura n spatele amiralului preau, astzi, mai
4

nfundate dect de obicei. Dar poate c era doar urmarea


faptului c se aflau aici, att de departe de orice.
Nu, desigur c asta trebuia s fie. Oamenii de pe
Himera erau cei mai buni din ntreaga Flot. Erau soldai
i ofieri imperiali, iar imperialii nu cedau. Niciodat.
Auzi un pas timid lng el.
Amirale? spuse cpitanul Ardiff ncet. Suntem gata
s ncepem, domnule.
Pentru o clip, mintea lui Pellaeon se ntoarse cu zece
ani n urm, la un alt moment foarte asemntor. Atunci,
Pellaeon i marele amiral Thrawn se aflaser aici, pe
puntea Himerei, urmrind testul final al prototipului
ecranului de invizibilitate pe care Thrawn l recuperase
dintre trofeele mpratului din interiorul Muntelui Tantiss.
Pellaeon i putea aminti emoia pe care o simise atunci,
n ciuda presimirilor despre Joruus Cbaoth, clona Jedi
nebun, n timp ce l privea pe Thrawn cum, de unul
singur, reda Imperiului o nou via i putere.
Dar Muntele Tantiss pierise, distrus de agenii Noii
Republici i de nebunia i trdarea lui Cbaoth. Iar marele
amiral Thrawn era mort.
Iar Imperiul era pe moarte.
Fcnd un efort, Pellaeon goni umbrele trecutului.
Era un ofier imperial, iar imperialii nu cedeaz.
Mulumesc, i spuse el lui Ardiff. Cnd doreti tu,
cpitane.
Da, domnule. Ardiff se ntoarse pe jumtate i i
fcu un semn coordonatorului de lupt din fosa
echipajului de la babord.
Anun atacul, ordon el.
Ofierul confirm i fcu la rndul su semn ctre
unul dintre membrii echipajului su. Pellaeon i ndrept
atenia ctre videcran...
Chiar la timp pentru a vedea opt vntori stelari de
clas Pasre-de-prad SoroSuub n formaie strns
nind din spatele lor. ndreptndu-se direct ctre
suprastructura de comand a Himerei, trecur peste
5

coronamentul din fa, zgriindu-l cu focuri de laser de


joas putere, apoi desprindu-se lin n opt direcii diferite.
nvrtindu-se nainte i napoi, meninur focul pn cnd
ieir din zona de atac primar a distrugtorului spaial.
Apoi, virnd uor, se ntoarser i se regrupar.
Amirale? ntreb Ardiff.
S mai ncerce o dat, cpitane, rspunse Pellaeon.
Cu ct mai multe datte de lupt are de prelucrat
Predictorul, cu att mai bine ar trebui s funcioneze. Se
uit la unul dintre ofierii din fosa echipajului. Raportul
avariilor?
Avarii minore la coronamentul din fa, domnule,
raport ofierul. O zon de senzori s-a desprins, lsnd
cinci turbo-lasere fr datte telemetrice.
Am neles. Toate erau avarii teoretice, desigur,
calculate sub prezumia c Psrile-de-prad foloseau
turbo-lasere de nav de lupt la putere maxim. n
tineree, Pellaeon ndrgise ntotdeauna jocurile de rzboi;
se bucurase de ansa de a se juca cu tehnica i cu tacticile
fr riscurile unei lupte adevrate. Undeva, n toi aceti
ani, emoia se stinsese.
Navigator, ntoarce-ne douzeci de grade la tribord,
comand el. Turbo-laserele de la tribord vor trage foc de
dispersare n timp ce ei mai trec o dat.
Psrile-de-prad erau acum n formaie strns din
nou, apropiindu-se iar de int. Turbo-laserele Himerei
deschiser focul n timp ce acestea veneau, rafalele lor de
nivel sczut mprtiindu-se pe scuturile deflectoare
suprapuse ale Psrilor-de-prad. Pentru cteva clipe,
oponenii se aflar ntr-un schimb de focuri; apoi, Psrilede-prad rupser formaia din nou, desprindu-se ca
buricele degetelor unei palme. Rotindu-se peste i pe sub
Himera, traser, fugind la o distan sigur.
Raportul avariilor? strig Pellaeon.
Trei baterii de turbo-laser de la tribord lovite,
rspunse ofierul. De asemenea, am pierdut un proiector
de raz de tractare i dou tunuri ionice.
6

Pierderile inamicului?
Se pare c un atacator i-a pierdut scuturile
deflectoare, iar ali doi arat o capacitate diminuat a
turbo-laserelor.
Nu se prea pot numi pierderi, murmur Adriff.
Desigur, situaia aceasta nu este chiar corect. Nave att
de mici i de uor de manevrat n-ar avea niciodat
scuturile sau puterea de foc pe care noi le lum n calcul.
Dac vrei corectitudine, organizeaz un campionat
de ocbal, zise Pellaeon aspru. Nu o cuta n rzboi.
Obrazul lui Ardiff zvcni.
mi cer iertare, domnule.
Pellaeon oft. Cei mai buni din Flota Imperial...
Pregtete cmpul de invizibilitate, cpitane,
ordon el, urmrind luminile de poziie slabe, n timp ce
Psrile-de-prad se regrupau n deprtare. Activeaz-l la
comanda mea.
Da, amirale.
Avu loc o explozie brusc a luminilor de poziie,
eclipsat parial de Psrile-de-prad, cnd inamicul
acceler puternic.
Iat-i, spuse Pellaeon privind cum un singur punct
strlucitor se transforma rapid n opt nave n formaie
strns. Blocheaz Predictorul pe controlul focului.
Pregtete ecranul de invizibilitate.
Predictor i ecranul de invizibilitate pregtite,
confirm Ardiff.
Pellaeon ddu din cap, toat atenia lui fiind
ndreptat asupra Psrilor-de-prad. Erau aproape de
punctul n care rupseser formaia ultima dat...
Ecranul de invizibilitate: acum.
i cu o plpire scurt a luminii de pe punte, stelele
i Psrile- de-prad care se apropiau disprur, ecranul
de invizibilitate aruncnd Himera ntr-un ntuneric total.
Ecranul de invizibilitate activat i stabilizat, spuse
Ardiff.
7

Navigator, ntoarce la babord: treizeci de grade cu


opt, comand Pellaeon. nainte, acceleraie punct unu.
Turbo-laserele: foc.
Am neles, strig un ofier. Turbo-laserele trag.
Pellaeon fcu un pas mai aproape de videcran i privi
n jos pe laturile Himerei. Exploziile slabe ale focurilor de
putere joas erau vizibile, naintnd la o mic distan de
distrugtorul spaial i disprnd apoi, cnd strpungeau
marginea sferic a ecranului de invizibilitate. Orbit chiar
de aparatul care o ascundea acum vederii oponenilor ei,
Himera trgea la ntmplare n ncercarea de a-i distruge
pe acetia.
Sau poate c nu la ntmplare. Dac Predictorul
funciona aa de bine pe ct sperau creatorii si, poate c
Imperiul mai avea o ans n acest rzboi.
A trecut mult vreme pn cnd turbo-laserele
Himerei au oprit focul. Mult prea mult.
Asta e? l ntreb el pe Ardiff.
Da, domnule, rspunse acesta. Cinci sute de
focuri, aa cum a fost programat.
Pellaeon ddu din cap.
Dezactivai ecranul de invizibilitate. S vedem ce
am fcut.
Urm o alt plpire a luminilor i stelele se
ntoarser. ncrucindu-i degetele n minte, Pellaeon se
uit la videcran.
Pentru o clip, nu vzu nimic. Apoi, de la tribord,
observ luminile de poziie care se apropiau. Erau apte.
Semnal de la comandantul advers, amirale, strig
ofierul de comunicaii. inta Trei raporteaz c a primit o
lovitur decisiv i c a intrat n adormire; toate celelalte
inte au suferit doar avarii minore. Ateapt ordinele
dumneavoastr.
Pellaeon se strmb. Una. Din opt inte, Himera nu
putuse lovi dect una singur. Iar aceast realizare
mrea avusese nevoie de cinci sute de focuri pentru a fi
atins.
8

Deci asta era. Minunatul Predictor de Lupt


Computerizat, ludat de creatorii i de sponsorii lui ca
fiind cea mai bun abordare a unei utilizri practice a
ecranului de invizibilitate, fusese testat. i, fiind cinstit,
probabil se descurcase mai bine dect dac ar fi tras la
ntmplare.
Dar nu se descurcase destul de bine. Nici mcar pe
departe.
Anun-l pe comandantul advers c exerciiul s-a
ncheiat, i spuse Pellaeon ofierului de comunicaii. inta
Trei i poate reactiva sistemele; toate navele s se ntoarc
la Himera. Vreau ca rapoartele lor s fie completate n
urmtoarele dou ore.
Da, domnule.
Sunt sigur c vor putea s l mbunteasc,
amirale, spuse Ardiff, de lng Pellaeon. Acesta a fost doar
primul test de lupt. Cu siguran vor reuii s-l
mbunteasc.
Cum? replic Pellaeon. Antrennd Predictorul s
fie omniscient? Sau, pur i simplu, nvndu-l s citeasc
gndurile inamicilor?
I-ai dat doar dou ncercri pentru a studia
modelele de zbor ale intelor, i aminti Ardiff. Cu mai multe
datte, le-ar fi putut anticipa mai bine micrile.
Pellaeon pufni ncet.
E o teorie frumoas, cpitane, i n anumite situaii
controlate, ar putea chiar funciona. Dar lupta nu este o
situaie controlat. Sunt prea multe variabile i
necunoscute, mai ales dac lum n calcul sutele de specii
extraterestre i de stiluri de lupt cu care ne confruntm.
Am tiut de la nceput c acest Predictor este, probabil, o
idee inutil. Dar trebuia s fie ncercat.
Ei, bine, atunci nu trebuie dect s ne ntoarcem la
punctul de plecare, zise Ardiff. S gsim altceva. Trebuie
s existe utilizri practice ale acestui aparat pentru
ecranul de invizibilitate.
9

Firete c sunt, aprob Pellaeon dur. Marele amiral


Thrawn a gsit trei dintre ele de unul singur. Dar nu mai
exist nimeni cu geniul su militar n tot Imperiul.
Oft.
Nu, cpitane. S-a terminat. Totul este terminat. Iar
noi am pierdut.
Pentru o vreme, murmurul sczut al conversaiei din
spate a fost singurul sunet de pe punte.
Nu poi spune asta, amirale, zise Ardiff n cele din
urm. i dac mi permitei, domnule, asta nu este ceva
despre care comandantul suprem al forelor imperiale ar
trebui s vorbeasc.
De ce nu? se mpotrivi Pellaeon. Este evident
pentru oricine altcineva.
Cu siguran nu, domnule, spuse Ardiff nepat.
nc deinem opt sectoare peste o mie de sisteme locuite.
Avem Flota, format din aproape dou sute de
distrugtoare spaiale. nc putem fi considerai o for
destul de mare.
Chiar aa? ntreb Pellaeon. Chiar suntem?
Sigur c da, insist Ardiff. Cum altfel am putea
face fa Noii Republici?
Pellaeon cltin din cap.
Rezistm doar pentru simplul motiv c Noua
Republic e prea ocupat acum cu certurile interne pentru
a-i mai pierde vremea cu noi.
Ceea ce este exact n avantajul nostru, spuse
Adriff. Ne d timpul de care avem nevoie pentru a ne
reorganiza i a ne renarma.
S ne renarmm? Pellaeon se ncrunt
batjocoritor. Ai aruncat mcar o privire fugar la ce avem?
Fcu semn ctre videcranul pe care Psrile-de-prad
dispreau acum dup marginea carenei Himerei,
ndreptndu-se ctre hangarul distrugtorului spaial.
Privete-le, cpitane. Psri-de-prad SoroSuub. La astea
suntem redui.
10

Nu-i nimic ru la ele, domnule, spuse Ardiff cu


ncpnare. Sunt vntori stelari de dimensiune medie
destul de capabili.
Ideea este c nu sunt fabricai de Imperiu, zise
Pellaeon. Sunt terpelii de cine tie unde probabil de la
vreo band de pirai sau de mercenari de la grani. i
sunt utite tocmai pentru c nu mai avem dect un singur
antier naval important care nu poate face fa cererii de
nave de lupt, ca s nu mai vorbim de cea de vntori
stelari. Aa c spune-mi cum ai de gnd s ne renarmm.
Ardiff se uit la videcran.
nc nu s-a terminat, domnule.
Dar se terminase. Iar Pellaeon tia c, n adncul
sufletului, Ardiff tia i el acest lucru. O mie de sisteme
rmase, dintr-un Imperiu care, odat, se ntindea peste
milioane. Dou sute de distrugtoare spaiale rmase
dintr-o Flot care, odat, indusese peste douzeci i cinci
de mii.
i poate c cel mai gritor era c sute de sisteme
solare care altdat i pstraser o neutralitate
prevztoare cereau acum s devin membre ale
Republicii. i ele, de asemenea, tiau c rezultatul nu mai
era nesigur.
Marele amiral Thrawn poate c ar fi reuit s conduc
scnteile rmase la o victorie imperial. Dar marele amiral
Thrawn era mort.
Spune-i navigatorului s ne pun pe un curs ctre
sistemul Bastion, cpitane, i zise Pellaeon lui Ardiff.
Transmite tuturor Moff-ilor s se ntlneasc cu mine la
palatul lui Moff Disra. Plecm de ndat ce Psrile-deprad sunt la bord.
Da, amirale, rspunse Ardiff. S le spun Moff-ilor
despre ce este ntlnirea?
Pellaeon privi pe videcran la stele din deprtare. Stele
care fuseser odat ale Imperiului. Avuseser att de
mult... i, cumva, totul le scpase printre degete.
11

Spune-le, zise el ncet, c este timpul s trimitem


un emisar la Noua Republic.
Pentru a discuta termenii predrii noastre.

2
Consola oimului Mileniului scoase un ultim sunet de
proximitate, fcndu-l pe Han Solo s tresar dintr-un
somn uor. Desfcndu-i braele, i ntinse muchii
obosii i arunc o privire scurt ctre ecran. Aproape
ajunseser.
Hai, Chewie, pari viu, zise el, plesnindu-l repede de
cteva ori cu dosul palmei pe wookiee-ul de lng el.
Chewbacca se trezi tresrind, mormind o ntrebare.
Am ajuns, asta e, i spuse Han, cscndu-i ochii o
clip, pentru a i-i limpezi. Apucnd manetele de
hiperpropulsie,
privi
numrtoarea
invers
a
cronometrului.
Pregtete motoarele subluminice. Pornim.
Cronometrul ajunse la zero, iar el mpinse manetele
ncet. n afara cupolei oimului, cerul blat al
hiperspaiului se transform n liniile stelelor, care se
sparser n stele i ajunser.
Chiar la int, coment el, artnd cu capul ctre
semicercul planetar de un rou-albstrui din faa lor.
Lng el, Chewbacca mormi.
Da, bine, ntotdeauna e aglomerat pe lng Iphigin,
spuse Han, privind sutele de lumini de poziie minuscule
care se micau n jurul planetei ca un dans multrill
nebun. E punctul de transfer principal pentru acest sector
i pentru nc cel puin dou. Poate c de aia Pufil a
organizat ntlnirea aici nu te apuci s tragi dac unele
dintre lucrurile tale s-ar putea s i stea n cale.
12

Chewbacca mri enervat.


Bine, iart-m, se scuz Han sarcastic.
Preedintele Gavrisom, atunci. Nu tiam c i place att
de mult.
Dinspre comunicator veni un sunet. Plesnind butonul
cu o palm uria, Chewbacca url o confirmare.
Hei, Chewie, se auzi vocea lui Luke Skywalker din
difuzor. Ai ajuns la timp. Trebuie c oimul merge bine.
Nu s-a stricat nimic n afar de butonul
comunicatorului, mormi Han, ncruntndu-se la wookiee.
Chewie tocmai a ncercat s-l turteasc. Unde eti, Luke?
Tocmai intru n partea unde e noapte, rspunse
Luke. Ce-a pit Chewie?
Mai nimic, zise Han. O mic nenelegere n opiniile
politice, atta tot.
Ah, spuse Luke nelegtor. Iar i-ai zis Pufil
preedintelui Gavrisom, nu?
Acuma, nu-ncepe i tu, mri Han, holbndu-se la
comunicator.
Chewbacca mormi o ntrebare.
Ei, pn la urm nu pare s fac altceva dect s
vorbeasc, zise Han.
La asta se pricep cel mai bine calibop-ii, sublinie
Luke. Accept, Han: vorbele sunt cel mai potrivit
instrument n aceste vremuri.
tiu, tiu, spuse Han, strmbndu-se. Leia m tot
bate la cap cu asta. Vocea i alunec ntr-o parodiere
aproape incontient a vocii soiei lui. Nu mai suntem
Aliana Rebel, cu o mn de oameni care s fac toat
treaba. Suntem negociatori i arbitri i suntem aici s
ajutm guvernele sectoarelor s fie prietenoase i s se
poarte frumos unele cu altele.
Chiar aa zice Leia?
Ei, am parafrazat un pic. Han se ncrunt la
imaginea din afara cabinei, se uit napoi la ecranele lui.
la eti tu, n X-interceptor?
13

Eu sunt, confirm Luke. Ce? Credeai c am uitat


cum se conduce unul?
Nu, credeam c acum foloseti de obicei una dintre
navetele Lambda ale academiei.
Asta pentru c de obicei zbor mpreun cu ali
oameni, zise Luke. Studeni i alii. R2 era cu mine pe
Yavin s selectm nite informaii, aa c, atunci cnd am
primit mesajul tu, am srit n vechiul X-interceptor i am
pornit ncoace. Ce se ntmpl?
Ce se ntmpl ntotdeauna la captul sta al
Nucleului? rspunse Han cu amrciune. Diamala i
Ishori iar se ceart.
Luke oft, ceea ce se auzi ca un uierat slab n
difuzor.
Stai s ghicesc. O disput pe comer i mprirea
resurselor?
Pe-aproape, zise Han. De data asta, e vorba de
securitatea transporturilor. Diamala-lor nu le place s fie
nevoii s se bazeze pe navele de patrulare locale atunci
cnd vin n porturile ishori. Ishori, pe de alt parte, nu vor
ca navele diamala narmate s vin n sistemele lor.
Pare ca de obicei, spuse Luke. Gavrisom are vreo
idee despre cum s rezolve asta?
Dac a avut, nu a zis-o, rspunse Han. Doar m-a
sunat pe mine pe Wayland i mi-a zis s vin repede aici.
S i ajut s se poarte frumos unii cu alii, cred.
Gavrisom i-a cerut ie s arbitrezi?
Han i uguie buzele.
Ei... nu chiar. ntr-un fel, crede c Leia e cu noi.
Ah.
Uite, Luke. Eu sunt legtura oficial cu Asociaia
Transportatorilor Independeni, i aminti Han nervos. Nu
fac chestia asta pentru prima dat. Iar Leia nu a mai avut
demult o vacan adevrat ea i copiii au nevoie s
petreac puin timp mpreun. i mcar o dat nu o s o
las s fie chemat pentru o prostie diplomatic, mai ales
cnd ea ar trebui s fie n permisie. Nu merit asta.
14

Nu te pot contrazice, ced Luke. n ultimele di


cnd a lipsit de la Preedinie nu a prea avut parte de
linite. Dei eu nu-mi pot nchipui c Wayland e staiunea
de odihn preferat a cuiva.
Ai fi surprins, spuse Han. Nu e ca atunci cnd ne
croiam drum prin pdure n drum spre Muntele Tantiss.
Nu de cnd s-au aezat acolo atia noghri.
Te cred pe cuvnt, spuse Luke. Deci cum s te
ajut?
Am pus la cale un plan, rspunse Han. tii cum
devin diamala cnd se gndesc: de un calm de ghea i
fr emoii, nu? Ei, asta seamn cu chestiile tale Jedi
profunde, aa c tu poi s te duci s vorbeti cu delegaia
lor. Ishori sunt exact invers nu pot s discute nimic fr
s se enerveze i s urle din toi rrunchii.
Dar nu o fac intenionat, interveni Luke. Totul e
hormonal o reacie lupt sau gndete, aa cred c se
cheam.
Da, tiu, tiu, rspunse Han, un pic iritat de tonul
didactic. Maestru Jedi sau nu, Luke tot nu avea nici
mcar jumtate din experiena lui Han n zborul prin
galaxie i n tratarea cu alte specii. Ideea e c ei pot s
strige ct vor, asta nu o s-l deranjeze pe vreun wookiee.
Aa c Chewie va vorbi cu grupul lor. Apoi noi trei ne
ntlnim i gsim o soluie, i am terminat.
Trebuie s recunosc c este o abordare inventiv,
spuse Luke pe un ton gnditor. Dei eu tot a prefera s
fie Leia aici. Are un dar nnscut pentru conciliere.
Un motiv n plus s facem asta pentru ea, spuse
Han ntunecat. La cum merg lucrurile, Gavrisom i
Consiliul Suprem ar fi n stare s o pun s alerge toat
viaa ca s sting focurile astea de paie.
Noua Republic pare s aib mai multe greuti
dect ar merita, l aprob Luke cu sobrietate. Poate c este
urmarea fireasc a prbuirii dominaiei Imperiului.
Ori asta, ori ce a mai rmas din Imperiu agit
apele, spuse Han strmbndu-se. Haide, s coborm. Cu
15

ct ncepem mai repede, cu att mai curnd ajungem


acas.
Aterizar la un terminal dublu care fusese eliberat
pentru ei n complexul de astroporturi spaiale din nordul
capitalei. Han i Chewbacca stteau la baza rampei de
aterizare a oimului, vorbind cu o triad de diamala cu
coame de pr alb, n timp ce Luke i manevra Xinterceptorul ntr-o aterizare doar puin lipsit de
exerciiu.
i chiar nainte de a opri repulsatoarele, simi c erau
probleme.
Rmi la nav, R2, i comand el robotului n timp
ce srea din cockpit i i scotea casca de zbor. Fii atent,
da?
R2 scoase un bolborosit de aprobare. Aruncndu-i
casca i mnuile pe scaun, Luke sri cu uurin peste
marginea X-interceptorului pe pmnt i merse ctre
grupul care atepta lng oim. Cei trei diamala, observ
el nelinitit, l urmreau cu atenie... iar expresiile feelor
lor nu i se preau nemaipomenit de prietenoase.
Salutri, zise el, dnd politicos din cap, cnd
ajunse lng Han. Eu sunt Luke Skywalker.
Diamala care sttea cel mai aproape de Han se agit.
i rspundem la salut, Maestre Jedi Skywalker,
spuse el cu o voce plat i lipsit de sentimente, cu faa
dur imposibil de citit. Dar nu eti binevenit la aceast
conferin.
Luke clipi. Se uit la Han, prinse crisparea de pe faa
i din gndurile acestuia i i ntoarse privirea ctre
diamala.
Nu neleg.
Atunci voi fi mai clar, spuse extraterestrul, iar
urechea stng i zvcni o dat. Nu dorim s iei parte la
aceste negocieri. Nu vrem s discutm nici una dintre
aceste probleme cu tine. Am prefera, de fapt, s prseti
acest sistem.
16

Stai un pic, interveni Han. El e prietenul meu, da?


Eu l-am rugat s vin aici i a cltorit mult ca s ne
ajute.
Nu dorim ajutorul su.
Ei, eu l doresc, replic Han. i n-o s-i zic s
plece.
Urm o clip de tcere ciudat. Luke rmase cu ochii
pe diamala, ntrebndu-se dac nu ar fi trebuit s rezolve
unilateral aceast nenelegere plecnd pur i simplu.
Dac chiar nu l voiau aici...
Diamala-ului; ef i zvcni iar o ureche.
Foarte bine, spuse el. Maestrul Jedi Skywalker
poate rmne. Dar doar ca sfetnic al tu, neparticipnd la
negocierile adevrate. Diamala nu vor discuta aceste
probleme n prezena lui.
Han se strmb, dar aprob cu o micare din cap.
Dac aa vrei voi, bine. De ce nu ne conducei la
sediul vostru, ca s ncepem.
Diamala-ul fcu un semn, iar unul dintre nsoitorii
lui i nmn lui Chewbacca un datapad.
V-a fost dat un apartament n complexul direciei
astroportului, zise el. Harta v va arta drumul. Ishori deja
s-au adunat n sala de edine. Vom ncepe cnd suntei
gata.
La unison, cei trei extrateretri se ntoarser i se
ndreptar, traversnd terminalul de aterizare, ctre una
dintre scrile care duceau afar.
Ei, asta a fost interesant, zise Luke ncet, n timp
ce i privea plecnd. Ai idee ce a nsemnat asta?
Da, rspunse Han. Bine, oarecum.
Oarecum? Ce nseamn asta?
Han i arunc lui Luke o privire piezi, avnd figura
i gndurile chinuite n mod ciudat.
Uite, las-o balt deocamdat, da? Ei nu... bine, nu
te plac. Las-o aa.
Luke se holb la spinrile diamala care plecau,
privind coamele lor strlucitoare care fluturau ncet n
17

adierea brizei. Nu trebuia s o lase aa, desigur; chiar


acum i-ar fi putut folosi Fora i ar fi obinut toate
informaiile de care avea nevoie. Cu siguran c oricare ar
fi fost problema, aceasta trebuia s fie vreo nenelegere,
iar el nu prea o putea lmuri dac nu tia care era. Da,
asta ar fi trebuit s fac.
i totui...
l privi pe Han. Acesta i ntoarse privirea, cu expresia
chinuit nc prezent pe fa. Poate c se gndea dac
Luke chiar va face acest lucru.
Nu. Dup cum i ceruse Han, o va lsa balt.
Deocamdat.
n regul, zise el. Care-i noua strategie?
Chewie i cu mine o s ne ocupm de discuii,
spuse Han, ntorcndu-se ctre wookiee. Chiar i cu figura
ascuns, nu puteai confunda tremurul de uurare tcut
din starea lui emoional.
Dac nu te deranjeaz s atepi pn terminm,
poate c ne poi ajuta s ne dm seama cum s stabilim
nelegerea.
Firete. Luke se uit n direcia n care diamala
plecaser. A zis c pot fi sftuitorul vostru. Deci cred c o
s sftuiesc.
Se ntoarse i l descoperi pe Han privindu-l cu
atenie.
Nu-i place asta, nu? spuse cel mai n vrst.
Luke ridic din umeri.
Ei, nu e chiar cel mai plcut moment al zilei,
recunoscu el. ntotdeauna este cam jenant cnd te oferi s
ajui pe cineva i eti refuzat. Dar cred c puin jen nu
stric.
Da, spuse Han. Uneori chiar ajut.
Asta era, se gndi Luke, o replic destul de ciudat.
Dar nainte de a putea ntreba despre acest lucru, Han
pise lng Chewbacca i luase datapadul pe care i-l
dduse diamala-ul.
Ai neles unde trebuie s mergem? ntreb el.
18

Wookiee-ul mormi un rspuns afirmativ, artnd cu


un deget pros ctre ecranul datapadului.
Da, bine, spuse Han, napoindu-i datapadul.
Condu-ne. i arunc lui Luke un rnjet strmb. Nimic nu-i
mai bun dect un wookiee ca s i faci pe oameni s se dea
din drum.
i dai seama c mai exist o posibilitate, spuse
Luke ncet, cnd pornir prin terminal. S-ar putea s
ncerce s ne despart pentru un atac.
Han ddu din cap.
Nu cred c-i asta.
Totui a vrea s stau cu un ochi pe ntlnirile
voastre, insist Luke. Ar trebui s i pot urmri prezena
de oriunde ne-au pus. n felul sta, pot s ajung acolo
imediat dac ai nevoie de mine.
Doar prezena mea, totui, da?
Luke se ncrunt la el.
Firete. N-a ncerca s i citesc gndurile fr
permisiune. tii asta.
Da, rspunse Han. Sigur.
***
Dup cum se dovedi, nu a fost nevoie ca Luke s
foloseasc
Fora
pentru
a
urmri
desfurarea
evenimentelor. Gazdele iphigine aflaser cumva despre
restriciile pe care diamala le impuseser participrii lui i
nainte ca Han i Chewbacca s nceap negocierile,
acestea stabiliser deja o legtur video ntre
apartamentul lui Luke i sala de conferine, permindu-i
s priveasc direct ntlnirea.
Dur dou ore pn cnd nelese c discuiile nu
duceau nicieri. A mai durat o or pn cnd Han a ajuns
la aceeai concluzie. Sau, cel puin, a vrut s recunoasc
acest lucru cu voce tare.
Sunt nebuni, mri Han, aruncnd un pumn de
datacarduri pe o msu joas din centrul camerei, atunci
cnd el i Chewbacca se alturar lui Luke n apartament.
19

N-a zice nebuni, i spuse Luke. ncpnai cu


feele mpietrite, poate, dar nu nebuni.
Mersi, mri Han. mi eti de mare ajutor.
Chewbacca mormi un avertisment.
Nu m enervez, l inform Han nepat. Dein
controlul total.
Luke i privi prietenul, ascunzndu-i cu grij un
zmbet. Semna iar cu vechiul Han, contrabandistul
ncreztor i nechibzuit, pe care el i Obi-Wan l
ntlniser prima dat n taverna Mos Eisley. Aruncnduse bucuros n situaii necunoscute, i cel mai adesea
sfrind vrt pn la gt n necazuri. Era plcut s tie
c, deii era un familist respectabil i un oficial
responsabil al Noii Republici, Han nu i pierduse toat
ndrzneala care odat i nnebunise pe prietenii lui
aproape la fel de mult ca i pe imperiali. Vrt pn la gt
n necazuri era felul n care Han funciona cel mai bine.
Poate c, din pur obinuin, era situaia n care se
simea cel mai confortabil.
n regul, spuse Han, lsndu-se s cad ntr-un
scaun de cealalt parte a mesei la care sttea Luke. Hai s
ne gndim la asta. Trebuie s fie o cale de ieire.
Ce ar fi s ncercm s propunem un ter? suger
Luke. Poate c Noua Republic ar putea asigura
securitatea transportoarelor diamale atunci cnd se afl n
sistemele ishori.
Chewbacca mormi problema evident.
Da, tiu c nu avem prea multe nave de irosit,
spuse Luke. Dar Consiliul Suprem ar trebui s poat face
rost de cte ceva.
Nu de ajuns, spuse Han, cltinnd din cap.
Diamala fac o grmad de transporturi i nu cred c i dai
seama ct de slabe sunt dotrile noastre aici.
Tot ar fi mai ieftin pe termen lung dect ar costa
s-i despari pe diamala i pe ishori dac se apuc s se
mpute iar, susinu Luke.
20

Probabil, recunoscu Han, jucndu-se cu unul


dintre datacarduri. Problema este c nu cred c diamala ar
accepta oferta chiar dac noi am avea navele necesare. Nu
cred c sunt pregtii s aib ncredere n altcineva n
privina securitii lor.
Nici chiar n Noua Republic? ntreb Luke.
Han cltin din cap, cu ochii aintii, pentru o clip,
pe ascuns asupra feei lui Luke, apoi mutndu-i privirea
la fel de repede.
Nu.
Luke se ncrunt. n acel moment surprinsese o alt
plpire a aceleiai stri de tulburare pe care o simise i
lng oim.
neleg.
Da, spuse Han, iari iute n hotrri.
Luke se uit la Chewbacca, cutnd un mod
diplomatic n care s o spun. Dar nu exista nici unul.
tii, Han, nu este prea trziu s o implici pe Leia.
Am putea s sunm pe Wayland i s i rugm pe noghri
s o aduc aici.
Nu, spuse Han hotrt.
Chewbacca mri, aprobndu-l pe Luke.
Am spus nu, repet Han, uitndu-se fix la wookiee.
Ne descurcm i singuri.
De la consola ncastrat n mas se auzi un tril. Luke
se uit la Han, dar acesta era nc angajat ntr-un concurs
de priviri cu Chewbacca. ntinzndu-i Fora, aps
butonul.
Skywalker, spuse el.
Pe platforma pentru hologram din mijlocul mesei,
apru imaginea ct un bnu a unui tnr iphigin, cu
brbua mpletit neacoperindu-i prea bine insigna
Directoratului Astroportului Iphigin de pe gt.
mi cer iertare pentru c v deranjez deliberrile,
Jedi Skywalker, spuse el cu o voce mult mai melodioas
dect ar fi sugerat fizicul i figura lui inegale. Dar am
primit o notificare de la Comerul Noii Republici conform
21

creia un cargobot sarkan se ndreapt ncoace sub o


alert Vam Roie.
Luke se uit la Han. Vam Roie: un avertisment c
la bord se afla un cargo ilegal i extrem de periculos.
Comerul a identificat cpitanul i echipajul?
Nu, rspunse iphiginul. A fost promis nc o
transmisiune, dar aceasta nu a ajuns nc. Transportorul
suspect se apropie deja de Iphigin i am trimis mai multe
fregate de la vama din interiorul sistemului i nave de
patrulare pentru a-l intercepta. Ne-am gndit c, n
calitate de reprezentani ai Noii Republici, dumneavoastr
i cpitanul Solo ai putea dori s urmrii procedura.
O schimbare brusc apru n emoiile lui Han. Luke
se uit la el i i vzu prietenul privind gnditor n gol.
Apreciem aceast invitaie, spuse el, ntorcndu-i
privirea ctre hologram. n acest moment, ns...
De unde vine acest sarkan? l ntrerupse Han.
Sectorul Trei-Besh. O schem a Iphigin-ului i a
spaiului din jurul ei nlocui imaginea vorbitorului. Un
punct rou clipea la cteva grade distan de o linie care
lega Iphigin de soarele ei; aproape douzeci de puncte verzi
care clipeau se ndreptau spre cel rou dinspre planet i
din spaiul din jurul ei. Dup cum putei vedea, am
ncercat s trimitem o for potrivit pentru a face fa
oricrei rezistene.
Da, spuse Han ncet. i suntei siguri c e un
sarkan?
ID-ul transpoderului ei a fost verificat, i spuse
iphiginul. Nava este un Keynne-de-aciune XII Corellian,
rareori vzut n aceast parte a Nucleului, n afara celor
aflate sub autoritatea sarkan.
Luke i uguie buzele. Odat i se oferise ocazia s
fac o vizit pe un Keynne-de-aciune XII i rmsese
profund impresionat att de luxul din interior, ct i de
multiplele iruri de armament exterior. Creat pentru a
transporta cele mai valoroase cargouri, era foarte aproape
de o nav de rzboi.
22

Probabil c de aceea iphiginii trimiteau att de multe


nave pentru a o intercepta. n cazul n care cpitanul ei se
hotra s nu coopereze, iphiginii ar fi avut de purtat o
lupt.
n regul, pare s fie un sarkan, aprob Han, cu o
voce un pic prea obinuit. Mergei i interceptai-o. Poate
c o s vin mai trziu s arunc o privire.
Mulumesc, cpitane Solo, spuse iphiginul. i voi
anuna pe oficiali c v vei ntlni cu ei. La revedere.
Holograma dispru.
Nu te baza pe asta, mormi Han, adunnd
datacardurile de unde le aruncase pe mas i cutnd iute
printre ele. Chewie, treci la consola aia i vezi dac poi s
scoi lista complet a modelului de trafic de acolo.
Ce se ntmpl? ntreb Luke, ncruntndu-se la
Han i ncercnd s-i citeasc starea. Brusc, toat
frustrarea de mai devreme dispruse, lsnd n loc un soi
de agitaie viclean. tii cine este contrabandistul?
Nu-i contrabandist, rspunse Han. Gsi datacardul
pe care l cuta i l puse n datapadul su. Ai scos-o,
Chewie? Perfect. Trimite-o pe platforma pentru hologram
de aici.
Chewbacca mri o confirmare i o schem iphigin
mult mai pus la punct apru pe mas. Han se uit fix la
ea, apoi la datapadul din mn.
Perfect. Bine, acum vino aici i ajut-m cu asta.
Ce e? ntreb Luke.
Asta este lista staionrilor de la sol i a datelor de
pe orbit pentru Platforma lor de Aprare Golan I, i spuse
Han, fluturnd datapadul n timp ce Chewbacca se mica
greoi pentru a se aeza din nou lng el. S vedem...
Pentru un minut, cei doi se apropiar unul de altul,
uitndu-se cnd la hologram, cnd la datapadul lui Han
i vorbind pe optite. Luke studie schema, urmrind
codurile de culori care reprezentau transportoarele i alte
nave care se micau nainte i napoi i ntrebndu-se
despre ce era vorba.
23

n regul, spuse Han ntr-un final. Pe aici vor intra.


Deci tot ce avem de fcut este s ne aezm undeva, n
mijlocul conului stuia i s ateptm. Perfect. Coboar la
oim i pregtete-l. Vin imediat.
Chewbacca mri o confirmare i iei pe u ntr-un
trap rapid de wookiee.
Aflu i eu ce se ntmpl? ntreb Luke.
Sigur, rspunse Han, adunnd datacardurile i
strngndu-le iar la un loc. Vin piraii.
Piraii? Luke clipi. Aici?
Sigur. De ce nu?
Nu credeam c bandele de pirai opereaz att de
departe n interiorul Nucleului, asta-i tot, spuse Luke. Deci
sarkanul e doar o pcleal?
Da, rspunse Han, ridicndu-se n picioare. Doar
c el nu tie. E un truc vechi: anuni alert pentru o nav
care vine dinspre soare, apoi loveti o int aflat nspre
noapte, n timp ce Vama este ocupat o jumtate de
planet mai ncolo. Singura parte dificil este s te asiguri
c forele de aprare de la sol i de pe orbit nu te pot
prinde, n plus, s i dai seama cum s falsifici alerta, mai
nti. Haide, s mergem.
N-ar trebui s-i anunm mai nti pe iphigini?
ntreb Luke, ntinzndu-se dup comunicator.
Pentru ce? zise Han. Tu, Chewie i cu mine ar
trebui s ne putem ocupa de toat situaia.
Ce, o ntreag band de pirai?
Sigur, de ce nu? Singurele bande care lucreaz n
sectorul acesta sunt din cele mici dou, poate trei nave,
cel mult. Lui Han i zvcni buza. De fapt, probabil c nici
n-o s ai nevoie de noi.
i apreciez ncrederea, spuse Luke cu rceal. Dar
a prefera s nu i iau pe toi asupra mea, mulumesc.
Han i ridic palmele.
Hei. Fr suprare.
Nu m-am suprat. Luke fcu un semn ctre
hologram i ctre navele de patrulare care i eseau
24

plasa n jurul transportorului sarkan. i eu tot cred c ar


trebui s-i anunm pe iphigini.
Nu putem, spuse Han. Probabil c piraii deja au
un interceptor aici. La orice semn de alert o s anuleze
atacul. O s sfrim cznd de fraieri, iar prerea diamalienilor despre Noua Republic o s se nruteasc i mai
mult. Consiliul Suprem o s m jupoaie de viu dac se
ntmpl asta.
Luke oft.
Lucrurile erau mult mai uoare cnd activitatea
militar a Alianei nu era ntotdeauna ncurcat n
politic.
Mie-mi spui, mri Han. Hai, trebuie s plecm. Te
bagi sau nu?
Luke ddu din umeri.
M bag, spuse el scondu-i comunicatorul. R2?
Lui D2-R2 nu i plcea. Nici un pic. Cuvintele care se
desfurau pe ecranul calculatorului X-interceptorului o
artau foarte clar, ntr-adevr.
Oh, haide, R2, l ndemn Luke. Am trecut printrun rzboi mpreun, mpotriva celui mai puternic
dispozitiv militar pe care galaxia l vzuse vreodat. N-o
s-mi spui c i-e fric de cteva nave peticite de pirai,
nu?
Robotul mri indignat.
Aa-i mai bine, zise Luke aprobator. Doar fii atent.
O s fie bine.
R2 ciripi din nou, vizibil neconvis, apoi tcu. Luke
privi prin cupola X-interceptorului, ncercnd s-i
goneasc propria grmad de ndoieli suprtoare.
Disconfortul ciudat care tot ieea la suprafa n emoiile
lui Han refuzul inexplicabil al diamal-ienilor de a-i
permite s ia parte la negocieri toate acestea nu fceau
dect s se adauge nelinitii stranii care tot mocnise i
crescuse n el n ultimele cteva sptmni.
Vorbise de dou ori cu Leia despre acest lucru,
spernd c profunzimea i experiena ei l-ar fi putut ajuta
25

s neleag mai bine acele vagi plpiri. Dar ea nu putuse


face mai mult dect s i sugereze c era un fel de imbold
subcontient trimis de Fora nsi. Ceva ce Luke trebuia
s fac, presupunea ea, sau ceva ce nu trebuia s fac.
La ndemnul ei, petrecuse mai mult timp meditnd, n
ultima vreme, spernd c dac se scufunda n For ar fi
putut fi de ajutor. Pn acum, totui, nu obinuse nici un
rezultat.
Luke? se auzi vocea lui Han n casc. Unde eti?
Luke i concentr din nou gndurile asupra sarcinii
pe care o avea de ndeplinit.
Sunt deasupra ta i un pic la babord, rspunse el.
Nu vd nimic asemntor cu o nav de pirai. Tu?
Nu nc, zise Han. Nu-i face griji; cnd o s ajung
aici o s afli.
Bine.
ntorcndu-i capul ncet, Luke se uit la luminile de
poziie i la farurile diferitelor cargoboturi.
Iar apoi aprur brusc.
Doar c nu erau doar dou sau trei nave. Cznd din
viteza luminic, erau nu mai puin de opt nave, toate
lipsite de nsemne, nesate cu baterii de turbo-lasere.
Din spatele lui Luke se auzi un ipt surprins.
Uurel, R2, l calm Luke pe robot. D-mi nite
datte tehnice despre ele.
R2 piui cu nesiguran i o list apru pe ecranul de
senzori al lui Luke. Dou nave de susinere corelliene
aparent avariate, un vechi, dar impresionant cuirasat
Kaloth mare, cu un tun ionic KDY a-4 la fel de vechi,
sudat nefiresc la prora i patru vntori stelari de asalt de
clas Corsar. ntregul grup era n formaie de ncercuire,
apropiindu-se de dou transportoare medii aflate la civa
kilometri n fa i dedesubt.
Transportoare purtnd nsemnele Noii Republici.
Han? strig Luke.
Da, i vd, spuse Han ferm. n regul. Ce vrei s
faci?
26

Luke se uit la piraii care se apropiau, simind cum


stomacul i se strngea brusc. Erau multe opiuni, firete.
i putea ntinde Fora i s distrug suprafeele de control
ale navelor, avariindu-le. Ar fi putut chiar s desfac plci
ntregi de pe carene sau s deformeze amplasamentele
armelor, rupndu-le doar cu ajutorul Forei. Sau ar fi
putut doar s ajung n interior, la minile membrilor
echipajelor, transformndu-i n observatori neajutorai sau
chiar forndu-i s se predea. Pentru un Maestru al Forei,
avnd Fora ca aliat, nu existau limite. Nici o limit.
Apoi, brusc, mpietri, respiraia prnd s i fi
ngheat n gt. Acolo, n faa lui, abia vizibile pe
ntunericul spaiului, putea vedea imaginile terse a
mpratului Palpatine i a lui Exar Kun, dou dintre cele
mai mari puncte centrale ale prii ntunecate pe care
trebuise vreodat s le nfrunte. Stteau n faa lui,
uitndu-se la el.
i rznd.
Luke?
Vocea lui Han l fcu s tresar; cnd fcu acest
lucru, navele disprur. Dar groaza rece rmase n spate.
Ceva ce nu trebuia s fac...
Luke? Hei, trezete-te, amice.
Sunt aici, reuii Luke s spun. Gura, observ el, i
se uscase brusc. Eu... mai bine preiei tu conducerea, Han.
Eti bine? Poi s zbori?
Luke nghii.
Da. Sunt bine.
Desigur, spuse Han, evident nefiind convins. Uite,
mai bine stai de-o parte. Chewie i cu mine o s ne
ocupm de asta.
Nu, rspunse Luke. Nu, stau cu tine. Doar spunemi ce vrei s fac.
Ei, dac eti sigur c eti n stare, poi s m
acoperi, spuse Han. Primul lucru este s dezafectm tunul
la ionic.
27

Luke inspir adnc, calmndu-i mintea i


pregtindu-i Fora. Dou nave mpotriva a opt. Era ca n
vremurile de demult, cnd Aliana Rebel se lupta cu
puterea nfricotoare a Imperiului. Nu era att de
puternic n For atunci. Nici pe departe la fel de puternic,
de fapt, pentru a-i mbunti abilitile naturale de zbor
i de lupt.
i totui, cumva, amintirile acelor zile preau straniu
de clare. Mai limpezi dect era mintea lui de ceva vreme.
Ceva ce nu trebuia s fac...
n regul, spuse el amintirilor. S zicem c e un test.
Mergi nainte, i zise el lui Han. Sunt chiar n
spatele tu.
Nu a fost clar n acel moment de nceput dac piraii,
concentrndu-se asupra przii lor, observaser mcar
btrnul cargobot YT-l300 i X-interceptorul care zbura
alturi de acesta. Totui, era extrem de clar c un atac din
afara formaiei lor de ncercuire era ultimul lucru la care
se ateptau. oimul ni printre doi Corsari fr s atrag
vreun foc asupra lui, pn cnd deja trecuse de ei. Reuir
s trag o singur salv ineficient cu turbo-laserele
nainte ca Luke s se strecoare n spatele lor, trgnd cte
o torpil protonic n seciunile lor de direcie. O dubl
explozie strlucitoare, iar cei doi Corsari au fost scoi,
practic, din lupt.
X-interceptorul ni printre ele, virnd n sus pentru
a iei din linia de tragere a navelor avariate. Crucitorul
ncepea s i roteasc turelele ctre ei...
Brusc, din spatele lui se auzi un ipt de avertizare.
Le vd, R2, spuse Luke, aruncnd X-interceptorul
ntr-o spiral care i rsuci stomacul, pentru a se deprta
de crucitor, chiar n timp ce doi dintre cei trei Corsari
rmai treceau pe lng el. n timp ce se ntorcea, zri cu
coada ochiului o explozie de lumin i se rsuci pentru a
vedea prora crucitorului mprocnd rapnele.
Han, eti bine?
28

Sigur, rspunse Han. Am nimerit tunul ionic, dar a


reuit s trag ntr-un transportor, mai nti. Nu tiu dac
sunt dezafectai. Tu?
nc n-am probleme, zise Luke. Simul su de
pericol plpi, iar el arunc X-interceptorul ntr-o alt
rsucire n timp ce modelul ucigtor al unui foc de laser
trecu chiar prin locul pe care l eliberase, nvrtindu-se n
sus i napoi, se aez n spatele unuia dintre Corsarii care
atacau. Trecuse mult timp de cnd mai fcuse aa ceva n
mod obinuit, dar nu prea s fie nici mcar pe aproape la
fel de nendemnatic pe ct se ateptase.
Chestiile astea sunt mai bine blindate dect navele
TIE, dar nu sunt la fel de uor de manevrat.
De abia i ieir aceste vorbe din gur, c fu nevoit s
i le nghit la loc. Brusc, Corsarul din faa lui trecu rapid
la tribord, ieind din raza de tragere a lui Luke i
ncercnd s se strecoare n spatele lui. Strngnd din
dini, Luke imit manevra i pentru cteva secunde se
alergar unul pe altul ntr-un cerc strns, fiecare
ncercnd s l nimereasc pe cellalt. Luke ctig n
ultima clip, iar Corsarul explod n flcri i sfrmturi.
Din comunicator se auzi un mrit nelinitit de
wookiee.
Sunt bine, Chewie, spuse Luke, ntinzndu-se
ctre For pentru calm. Asta fusese cam aproape. Voi doi
nc suntei n regul?
Pn acum, rspunse Han. Ai grij... probabil c sau enervat.
Luke zmbi strmb i arunc o privire rapid n jur.
Ultimii doi Corsari se ndreptau spre el cu toat viteza, dar
mai avea cteva secunde nainte de a fi nevoit s se ocupe
de ei. n apropiere putea vedea crucitorul, trgnd cu
furie n oimul mult mai mic dect el, care plana ca o
viespe
pe
carena
lui,
distrugnd
sistematic
amplasamentele turbo-laserelor n timp ce trecea pe lng
ele. Pe o parte, cele dou nave de susinere schimbau
focuri cu transportoarele Noii Republici, care erau n mod
29

clar mai bine narmate dect atunci cnd apruser prima


dat. Restul cargoboturilor din jurul lor elibera, evident,
zona ct putea de repede.
Se
ncrunt,
concentrndu-se
iar
asupra
crucitorului. O dat cu hotrrea de a nu folosi ntreaga
putere a Forei mpotriva pirailor, mare parte din confuzia
i din ncordarea din mintea lui prea s fi disprut.
Iar acum, n acea linite, putea simi ceva ciudat
despre nava mare de acolo. O ciudenie pe care nu o mai
simise demult...
R2 ip un avertisment.
Aa-i, spuse Luke gonind acel sentiment. Cei doi
Corsari se apropiau cu vitez, cel de-al doilea n lateral i
puin n urma conductorului. Uite care-i planul, i spuse
el robotului. La semnalul meu, accelereaz cu toat
puterea motorul de la tribord de sus i ambele guri de
frnare de la babord. Dup patru secunde, oprete gurile
i accelereaz la jumtate toate motoarele. Ai neles?
Robotul fluier o confirmare. Aezndu-i degetele
mari pe trgacele torpilelor protonice, Luke urmri
Corsarii naintnd ctre el, folosindu-se de For pentru a
ajunge la minile celor dou echipaje. Nu pentru a le
controla sau pentru a le sucii, doar pentru a le privi
textura gndurilor. Meninnd cursul, atept...
Acum, strig el la R2.
Ciripitul lui R2 a fost nghiit de urletul brusc al
motorului; iar o clip mai trziu, X-interceptorul se rotea
necontrolat n jurul propriei axe. Cu ochii pe jumtate
nchii, Luke ls Fora s i ndrume alegerea momentului
n care s trag...
Iar apoi a fost mpins pe spate n scaunul su cnd Xinterceptorul cpt o nou traiectorie, ncetnd cu greu
s se mai nvrt. Clipind pentru a-i goni ameeala venit
pe neateptate, Luke se uit n jur dup Corsari.
Gambitul funcionase. Concentrndu-se asupra
nvrtirii Cander pe care el o fcea, ncercnd s anticipeze
direcia pe care avea s o ia cnd ieea din ea, probabil c
30

nici nu observaser torpilele cu protoni care se apropiau


de ei dect atunci cnd era prea trziu.
Luke? se auzi vocea lui Han prin comunicator. Se
pare c se retrag.
Stpnindu-i nenduplecat urechea intern rebel,
Luke ntoarse iar X-interceptorul. Cuirasatul se deprta n
spaiu, cu cele dou nave de susinere chiar n urma lui.
Una dintre ele, observ el, prea serios avariat.
R2, f-mi o estimare a stricciunilor, spuse Luke,
trecnd comunicatorul pe una dintre frecvenele oficiale
ale Noii Republici. Transportoare, aici este X-interceptorul
AA-589 al Noii Republici, zise el. n ce stare v aflai?
Pare mult mai bine dect era n urm cu cteva
minute, veni prompt rspunsul. Mulumim de ajutor, Xinterceptorule. Tu i prietenul tu avei nevoie de ajutor?
Estimarea avariilor fcut de R2 apru pe ecranul
calculatorului.
Nu, sunt bine, spuse Luke. Han?
Nici o problem aici, zise Han. V escortm pn
jos, dac vrei.

Mie
mi
convine,
rspunse
cpitanul
transportorului. Mulumim din nou.
Transportoarele se ntoarser ctre Iphigin. nvrtind
X-interceptorul ctre vectorul lor, Luke comut pe
frecvena privat.
Ca n vremurile de demult, i spuse el ironic lui
Han.
Da, rspunse Han, vocea lui prnd neatent. Ai
vzut vreo marc sau vreun nsemn pe vreuna dintre
navele alea?
Pe Corsari nu era nimic, spuse Luke. Nu m-am
apropiat destul de celelalte pentru a vedea. De ce? Nu crezi
c au fost pirai?
Oh, dar au fost pirai, zisese Han. Problema este c
celor mai muli dintre pirai le place s-i deseneze gheare
n flcri sau bile de foc pe nave. ncearc s i sperie
31

intele pentru a ceda fr lupt. De obicei, singurul motiv


pentru care le acoper este c lucreaz pentru altcineva.
Luke privi prin cupol la luminile restului
cargoboturilor din jurul lor, care i reveneau ncet i uor
la modelul de trafic normal. O sut de cargouri exotice, de
pe o sut de lumi diferite... i totui piraii aleseser s
atace dou transportoare ale Noii Republici.
Mercenari, atunci, spuse el. Angajai de Imperiu.
A zice c e o presupunere bun, l aprob Han
ntunecat. M ntreb din ce band erau.
Sau de unde are Imperiul fonduri pentru a-i
angaja, spuse Luke ncet. Folosindu-i Fora, i reaminti
senzaia ciudat pe care o primise de la crucitor. mi
amintesc c Leia mi spunea ct cost mercenarii, atunci
cnd Aliana i angaja pentru a lovi transporturile
Imperiale. Nu sunt ieftini.
i nici buni, pufni Han. Nu c tia ar fi fost altfel.
Nu sunt aa de sigur, spuse Luke, concentrndu-i
toat atenia asupra amintirilor. ntr-adevr, era ceva ce
mai simise...
i atunci totul se potrivi.
Poate greesc, Han, zise el, dar cred c la bordul
crucitorului era un grup de clone.
Pentru ceva vreme, comunicatorul tcu.
Eti sigur?
Sentimentul a fost acelai cu cel pe care l-am avut
cnd urmream clonele rzboinice ale marelui amiral
Thrawn n jurul Katanei.
Han uier gnditor n comunicator.
Nemaipomenit. M ntreb unde a ascuns Imperiul
clone n ultimii zece ani. Credeam c deja le-au aruncat
cam pe toate asupra noastr.
i eu credeam la fel, zise Luke. Poate c au o nou
fabric de clone.
Oh, sta-i un gnd mbucurtor, mormi Han.
Uite, hai s ne ocupm de fiecare criz pe rnd. Terminm
aici i apoi i trimitem pe cei de la Contrainformaii pe ei.
32

Aveam impresia c cei de la Contrainformaii nu


prea reuesc s prind gtile.
Aa-i, recunoscu Han. i nici contactele mele din
rndul Transportatorilor Independeni.
Se pare c avem nevoie de cineva care s aib mai
multe legturi la Limit. Luke ezit. Cineva ca Talon
Karrde, de exemplu.
La cellalt capt urm o tcere scurt.
N-ai prut prea convins, suger Han. Probleme?
Nu, nu chiar, rspunse Luke, dorindu-i acum s fi
tcut. Nu e dect... nu, nimic.
Las-m s ghicesc. Mara?
Luke se strmb.
Nu-i nimic, Han. Da? Las-o balt.
Sigur, aprob Han. Nici o problem. De ndat ce
terminm aici, te poi ntoarce pe Yavin i poi s uii
despre asta. Chewie i cu mine putem s i transmitem lui
Karrde. Bine?
Bine, zise Luke. Mulumesc.
Nici o problem. Haide s mergem s mai vorbim
cu diamala-ii. S vedem dac ceva din astea le-o fi
schimbat prerea despre protecia Noii Republici.
Putem ncerca. Luke ezit. Han, ce nu le place
diamala-ilor la mine? Chiar trebuie s tiu.
Urm o scurt pauz.
Ei, ca s rezum... nu au ncredere n tine.
De ce nu?
Pentru c eti prea puternic, rspunse Han. Cel
puin, aa zic ei. Susin c Jedi care folosesc atta putere
ca tine sfresc ntotdeauna alunecnd ctre partea
ntunecat.
O senzaie neplcut se ls n partea de jos a
stomacului lui Luke.
Crezi c au dreptate? ntreb el.
Hei, Luke, eu nu tiu nimic despre astea, protest
cellalt. Te-am vzut fcnd nite chestii destul de
nebuneti i recunosc c uneori m ngrijoreaz niel. Dar
33

dac tu zici c deii controlul, hei, mie mi ajunge. Sigur


nu te ddeai n spectacol acum.
Nu, nu m ddeam, aprob Luke, puin cam
defensiv. Pentru c Han avea dreptate; uneori se cam
dduse n spectacol n trecut. De multe ori, de fapt.
Dar doar cnd fusese nevoie i doar pentru a atinge
un scop mai important i mai nobil. Puterea lui n For i
salvase de multe ori viaa, i pe a lui Han i vieile multor
altora, nenumrai. n nici unul dintre aceste cazuri nu
existase alt variant.
i totui...
Luke se uit pe geam la stelele din deprtare. i
totui exista Obi-Wan Kenobi, primul su profesor n
For. Un Jedi puternic, care, din nefericire, se lsase
omort pe prima Stea a Morii n loc s-i mture cu o
singur micare de mn pe Vader i pe trupele lui de oc.
i exista Yoda, care cu siguran avusese o nelegere
a Forei mai mare dect oricine din istoria recent. Dac
nivelul actual de cunoatere a lui Luke ar fi fost un
indicator, fr ndoial c Yoda l-ar fi nfrnt pe mprat
de unul singur. n schimb, alesese s lase aceasta n
sarcina lui Luke i a Alianei Rebele.
i mai era Callista. Femeia pe care o iubise... care
fugise de lng el din cauz c puterea lui o speriase i o
intimidase.
Uite, Luke, s-ar putea s nu nsemne nimic,
ptrunse vocea lui Han n gndurile lui. tii cum
funcioneaz uneori minile extrateretrilor.
Da, murmur Luke. Dar era clar c acest lucru nu
trebuia ignorat. Era o problem pe care trebuia s o
studieze, asupra creia s mediteze i pe care s o discute
cu familia i cu prietenii apropiai.
Se nfior, viziunea aceea a unui mprat care rdea
plpindu-i n amintire. i trebuia s o fac iute.
Dar, dup cum spusese i Han, cte o criz pe rnd.
Ridicnd botul X-interceptorului, se strecur n formaia
de escort alturi de transportoare i porni la drum.
34

3
Pentru un moment lung, Leia Organa Solo sttu
nemicat, adierile nelinitite ale pdurii de pe Wayland
jucndu-se n prul ei, privind fix la robotul auriu de
protocol care tresrea cu nervozitate n faa ei. Mai
existau, se gndea ea absent, foarte puine lucruri n
galaxie care ar fi putut-o lsa fr cuvinte. Han Solo, soul
ei i tatl celor trei copii ai lor, se prea c era nc unul
dintre acestea.
Ce a fcut?
Desigur, era o ntrebare retoric. Probabil un mod de
a verifica dac i mai funciona vocea. C-3PO fie nu a
neles acest lucru, fie nu a vrut s rite s ghiceasc
greit.
El i Chewbacca s-au dus pe Iphigin, nlimea ta,
repet robotul cu o voce nefericit. Cu cteva ore n urm,
curnd dup ce ai plecat la plimbare. Am ncercat s i
opresc, dar nu m-a ascultat. Te rog, nu m dezactiva.
Leia inspir cu grij, folosind Fora pentru a se calma
se prea c arta mai furioas dect era ntr-adevr i
ncerc s gndeasc. Han trebuie c era deja pe Iphigin,
probabil deja implicat ntr-un dialog cu delegaiile diamala
i ishori. Ar fi putut cere grzii ei de onoare s zboare
acolo ntr-una dintre navele lor, sosind nainte i
spunndu-i lui Han s declare o pauz pn cnd ajungea
ea. Pe copii i putea lsa aici; restul noghrilor ar fi putut
avea grij de ei pn cnd ea i Han s-ar fi ntors. Sau ar fi
putut intra n contact cu preedintele Gavrisom i s i
cear s trimit pe altcineva s preia discuiile.
Dar ambele abordri ar fi transformat efortul lui Han
ntr-un nceput evident fals i stnjenitor, nici pe departe
35

lucrul care s schimbe prerea deja proast pe care


diamala o aveau despre posibilitile Noii Republici. De
fapt, n funcie de ct de n serios alegeau diamala s o ia,
ar fi putut nruti cu uurin lucrurile, mai mult dect
dac l-ar fi lsat pe Han de unul singur.
n plus, el era un erou al Rebeliunii i att diamala,
ct i ishori apreciau acest lucru. Iar dup ani ntregi n
care o urmrise purtnd astfel de negocieri, cu siguran
nvase i el cteva trucuri.
Oh... nc un lucru, spuse 3PO ovielnic.
Cpitanul Solo a mai contactat pe cineva nainte ca el i
Chewbacca s plece. Cred c pe stpnul Luke.
Leia zmbi ironic, primul ei zmbet adevrat de cnd
3PO i dduse vetile. Ar fi trebuit s i dea seama c Han
nu se aruncase n acest lucru de unul singur. l pclise
pe Luke s vin cu el.
3PO nc sttea acolo, prnd nelinitit.
E n regul, 3PO, l liniti ea. Cnd lui Han i intr
o idee n cap, nu mai ai cum s-l opreti. El i Luke ar
trebui s fie n stare s se descurce.
Robotului pru s i se fi luat o piatr de pe inim.
Mulumesc, nlimea ta, murmur el.
Leia se ntoarse cu spatele la el i privi n lumini.
Fiul ei cel mic, Anakin, era ghemuit lng unul dintre
aerospeederurile zvelte cu care veniser i, chiar de la
aceast distan, putea auzi amestecul de seriozitate i de
agitaie din vocea micuului de opt ani n timp ce discuta
cele mai subtile elemente de construcie cu pilotul noghri.
Stnd puin mai departe lng motospeederele mobquet
care i escortaser, gemenii Jacen i Jaina priveau cu
aerul de rbdare iritat care venea firesc din faptul c erau
cu un ntreg an i jumtate mai mari i mai nelepi dect
fratele lor mai mic. Strnse n jurul copiilor i al
vehiculelor se aflau siluetele gri i scunde ale escortei lor
noghri, cea mai mare parte a ateniei lor fiind ndreptat
spre exterior. Chiar i aici, la marginea aezrii noghri,
erau necontenit ateni la orice pericol. Dincolo de ei,
36

ridicndu-se deasupra pdurii, Leia vedea vrful Muntelui


Tantiss.
Bun venit napoi, Lady Vader, se auzi de lng ea
un mieunat noghri dogit.
Oh, vai! zise 3PO, srind napoi.
Doar experiena bogat calmul ei puternic prin
For o oprir pe Leia s fac la fel. Chiar i cnd nu
ncercau n mod special s fie tcui, noghrii erau aproape
imposibil de auzit. Acesta era unul dintre multele motive
pentru care marele amiral Thrawn i, naintea lui,
Darth Vader le doriser att de mult serviciile ca
soldai n Comandourile Morii pentru Imperiu.
Att de mult le doriser serviciile, de fapt, nct
distruseser intenionat lumea de batin a noghrilor,
Honoghr, inndu-i perpetuu pe marginea dezastrului. Un
dezastru care fusese structurat cu grij pentru a-i menine
n servitute etern.
Leia i ajutase s descopere adevrul despre
neltoria Imperiului. Dar deii i adusese cu trie pe
noghri de partea Noii Republici, n multe sensuri, victoria
fusese una gunoas pentru toi. n ciuda efortului care
fusese depus n proiectul de restaurare al Noii Republici n
ultimii zece ani, speranele ca Honoghr s mai poat fi
adus cu adevrat la via scdeau tot mai mult. i, deii
noghri preau destul de mulumii de noile lor aezri de
pe Wayland, Leia putea auzi tristeea din vocile lor de
fiecare dat cnd vorbeau despre cas.
Alderaan, lumea ei natal, fusese transformat n praf
chiar n faa ochilor ei de prima Stea a Morii. Honoghr,
maroniu i mort, fusese distrus mai subtil, dar nu mai
puin ucigtor. Nenumrate alte planete, din toat galaxia,
fuseser devastate de rzboiul mpotriva Imperiului.
Unele dintre aceste rni nu se vor vindeca dect dup
mult timp. Altele, niciodat.
Te salut, Cakhmaim clan Eikh mir, i rspunse ea
noghriului. Sper c totul este bine?
37

Totul este bine i linitit, spuse Cakhmaim fcnd


plecciunea noghri de respect. Poate cu o singur mic
excepie.
tiu, zise Leia. Han i Chewie au plecat n timp ce
noi ne fceam plimbarea.
Cakhmaim se ncrunt.
Nu trebuia s plece? ntreb el, vocea
ntunecndu-i-se brusc. Ne-a spus c a fost chemat.
Nu, e n regul, spuse Leia repede. Relaiile dintre
Han i noghri nu fuseser niciodat pe att de relaxate pe
ct i-ar fi plcut ei i nu dorea s adauge acest incident pe
lista nemulumirilor nimnui. Ar fi trebuit s vorbeasc
mai nti cu mine, dar e n regul. Probabil c nu a vrut s
mi mai bat capul cu politica Noii Republici pentru o
vreme.
Cakhmaim se uit la ea.
Dac mi permitei, Lady Vader, trebuie s fiu de
acord cu Han clan Solo n acest gnd. Rapoartele de la
garda ta de onoare spun clar c petrecei prea puin timp
n relaxarea necesar.
Asta aa este, admise Leia. Este din cauz c am i
o slujb, i o familie, dar un numr limitat de ore pe zi pe
care s le mpart ntre ele. Poate c acum, cnd Ponc
Gavrisom a preluat preedinia pentru o vreme, lucrurile
vor fi mai uoare.
Poate, zise Cakhmaim, neprnd a fi mai convins
dect Leia. Totui, atta vreme ct poporul noghri exist,
vei avea ntotdeauna un loc de refugiu printre noi. Tu,
copiii ti i copiii lor. ntotdeauna.
i mulumesc Cakhmaim, spuse Leia cu
sinceritate. Erau puine locuri n galaxie n care s se
simt mai n siguran, att ea ct i copiii, dect ntr-o
aezare noghri. Dar ai pomenit despre o problem. Spunemi.
Acum ezit s te implic, Lady Vader, spuse
Cakhmaim cu nesiguran. Ai venit aici pentru relaxare,
38

nu pentru a arbitra dispute. Mai mult, nu mi-ar plcea s


te iau de lng fiii i fiica ta.
Copiii stau foarte bine unde sunt, l asigur Leia
privind ctre grup. Anakin era acum vrt pe jumtate sub
aerospeeder, cu o pereche de picioare noghri ieind afar
pe lng ale lui. Gemenii nc aveau nfiarea rbdtoriritat n timp ce discutau n linite, dar Leia vedea mna
Jainei btnd drgstos aua unuia dintre motospeedere.
Anakin a motenit dragostea pentru enigme a
tatlui su, i spuse ea lui Cakhmaim. Iar gemenii nu sunt
nici pe departe att de plictisii pe ct arat. Vorbete-mi
despre aceast disput.
Cum doreti, zise Cakhmaim. Te rog s vii cu mine.
Leia ddu din cap.
3PO, ar fi bine s rmi aici.
Desigur, nlimea ta, spuse robotul, cu o nuan
clar de uurare n voce.
3PO ura disputele.
Cei doi merser puin printre copaci la un al doilea
lumini, acesta fiind partea principal a aezrii noghri de
la Muntele Tantiss. Strnse la un loc, erau probabil
treizeci de case, construite dup acelai model de baz pe
care Leia l vzuse pe Honoghr, deii modificat din cauza
materialelor de construcie locale diferite. n mijloc se afla
centrul clanului, dukha, mai lung i ceva mai nalt.
Alte aezri noghri de pe Wayland i aduseser
strvechile dukha ale clanului de pe Honoghr, fcndu-le
punctele centrale slvite ale satelor lor de pe aceast lume,
aa cum fuseser i pe planeta mam.
Dar aezarea de la Muntele Tantiss avea de ndeplinit
o misiune special; iar o parte a acestei misiuni era s nu
uite niciodat ce luase Imperiul i mpratul de la poporul
noghri. Centrul clanului lor, proaspt construit din lemn i
pietre locale, era o amintire permanent i vizibil a acelei
pierderi.
Ua acestei dukha era flancat de doi copii noghri n
poziie de drepi, ndeplinindu-i ndatoririle de paznici ai
39

uii cu seriozitatea a generaii de obiceiuri i de ritualuri.


Unul dintre ei deschise ua, iar Cakhmaim i Leia pir
nuntru.
Centrul clanului era format dintr-o singur camer
mare, acoperit cu grinzi grele din lemn, mrginit de
perei n care istoria i genealogia aezrii ncepuser s
fie spate. La dou treimi de captul cellalt se afla Jilul
Suprem, ca un tron, singurul scaun din ncpere.
i aezat pe podea, la picioarele Jilului Suprem,
mbrcat n haine ptate de murdrie, se afla un
devaronian.
Ah, spuse el, onorndu-l pe Cakhmaim cu un
zmbet subire n timp ce se ridica n picioare. Buna mea
gazd. Sper c ai adus de mncare; ncepe s-mi fie foame.
i ndrept atenia asupra lui Leia. Iar tu, bnuiesc, eti
arbitrul rtcitor care mi-a fost promis?
Aceasta este Consilierul Suprem al Noii Republici,
Leia Organa Solo, o prezent Cakhmaim, cu o voce
amenintoare. i vei vorbi cu respect.
Firete, spuse devaronianul sec, atingndu-i
cornul din dreapta frunii cu vrfurile degetelor mnii
drepte. Nu a vorbi altfel cu un oficial al Noii Republici.
Desigur c nu, spuse Leia pe acelai ton, n timp ce
i ntindea Fora spre el. Devaronienii masculi erau
cltori pasionai i o privelite obinuit n astroporturile
galaxiei, dar fuseser foarte puini sau nici unul n Aliana
Rebel, iar ea nu avusese prea multe contacte personale
cu aceast specie. Iar tu cum te numeti? ntreb ea
ncercnd s-i citeasc gndurile i emoiile.
M numesc Lak Jit, Consiliere. Un simplu cuttor
al cunoaterii i nelepciunii.
Leia zmbi.
Desigur, spuse ea, concentrndu-se puin mai
mult asupra gndurilor lui. Nu putea detecta nici o
schimbare care s arate o minciun, dar avnd n vedere
c nu cunotea prea bine aceast specie, asta nu nsemna
prea mult. Oricum, nu era mai mult dect o denaturare
40

sau o ascundere a adevrului. Vorbete-mi despre aceast


nenelegere, Cakhmaim.
Acest extraterestru a fost descoperit lng Muntele
Tantiss de una dintre echipele de curare, spuse
Cakhmaim, uitndu-se dur la devaronian. Spase n zona
interzis i gsise ase datacarduri. Cnd echipa a
ncercat s i le ia, el a pretins posesia lor conform
Acordului Debble.
Chiar aa, zise Leia privindu-l pe devaronian cu
mai mult interes. Acordul Debble era un compromis de
moment pe care ea l stabilise ntre echipele de curare
noghri, care juraser s distrug orice amintire a prezenei
mpratului pe Wayland, i Garv Debble, un arheolog al
Noii Republici care insistase ca obiectele jefuite de pe alte
lumi s fie returnate proprietarilor lor de drept. Acordul
fusese neoficial i destul de privat, cu greu ceva despre
care un cuttor de comori obinuit s tie.
Spune-mi, Lak Jit, cum de ai aflat despre Acordul
Debble?
Destul de cinstit, Consiliere, te asigur, rspunse
devaronianul. Sunt asociat cu un om care cred c a avut
nite afaceri cu Noua Republic. Talon Karrde.
neleg, spuse Leia, pstrndu-i vocea i faa
lipsite de expresie. A spune c Talon Karrde avusese
afaceri cu Noua Republic nsemna s subestimezi
ntreaga situaie. ef al contrabanditilor i traficant de
informaii, cu o organizaie care se ntindea n ntreaga
galaxie cunoscut, Karrde se alturase fr convingere
Noii Republici n timpul contraofensivei puternice a
Imperiului condus de marele amiral Thrawn. Mai mult,
formase o coaliie neobinuit de contrabanditi, care
jucase un rol important n oprirea naintrii lui Thrawn i,
n final, n nfrngerea acestuia. Coaliia se destrmase n
decursul anilor, dar Leia fcuse eforturi s pstreze
legtura cu Karrde.
Simi slab o prezen i se ntoarse chiar cnd Jacen
intra n ncpere.
41

Mam, cnd mergem la munte? ntreb el,


aruncndu-i devaronianului o privire lipsit de curiozitate.
Ai zis c o s mergem s vedem muntele dup cealalt
plimbare.
O s mergem imediat, dragule, i spuse Leia. Mai
am puin treab mai nti.
Jacen se ncrunt.
Parc ziceai c nu o s avem nici un fel de treab
aici.
Dureaz doar un minut, l asigur Leia.
Dar m-am plictisit, insist el. Se uit din nou la
Lak Jit, iar Leia simi efortul pe care copilul l fcea cnd
i folosi abilitile limitate ale Forei. Tu eti treaba mamei
mele? ntreb el.
Da, rspunse Lak Jit cu un alt zmbet subire. i
are dreptate: nu va dura dect un minut. Consilier Organa
Solo, ar trebui s fie clar c datacardurile istorice sunt
exact lucrurile pe care Acordul Debble a fost creat s le
protejeze. Prin urmare...
Nu avem dect declaraia ta care s arate c
datacardurile sunt istorice, interveni Cakhmaim. Trebuie
s le studiem i noi.
De acord, spuse Leia nainte ca devaronianul s
poat obiecta. Din nefericire, o astfel de examinare ar fi
putut dura ore, iar copiii ateptau. Iat ce propun, Lak Jit.
Voi lua datacardurile, pltindu-i acum cinci sute drept
garanie. Dup ce le voi examina, Noua Republic i va
plti orict valoreaz.
i cine va hotr aceast valoare? ntreb Jak Lit.
Eu, rspunse Leia. Sau, dac doreti, pot duce
datacardurile pe Coruscant i cere Consilierului Sien Siev
sau altui expert istoric s le evalueze.
i dac refuz?
Leia fcu un semn cu capul ctre Cakhmaim.
Ai vrea s-i las pe noghri s stabileasc preul?
Lak Jit se strmb, o expresie care semna cu un alt
zmbet devaronian, doar c mai subire. Se pare c nu am
42

de ales. Fcu un pas nainte ntinznd un teanc de


datacarduri. Poftim, atunci. Evalueaz. Cum nu mi-ai
adus mncare, v-ar deranja, pe tine i pe gazdele tale,
dac a merge s sap n timp ce lucrezi?
Ai spus doar un minut, mam, zise Jacen ridicnd
tonul.
Taci, Jacen, spuse Leia lund cu delicatee teancul
de datacarduri i numrndu-le rapid marginile. Erau
ase, corect, la fel de murdare i de ptate ca i
mbrcmintea lui Lak Jit. Probabil c fuseser aruncate
din Muntele Tantiss mpreun cu norul de sfrmturi
atunci cnd Chewbacca i Lando Calrissian aruncaser n
aer reactorul de energie al bazei i de atunci zcuser n
pmntul Wayland-ului.
Lak Jit i drese glasul.
Pot s...?
Da, du-te, l ntrerupse Leia. Nu i dduse seama
c devaronienii spau pentru hran i, cu siguran, nu o
interesau detaliile. Jacen, taci. Mai dureaz nc un
minut. i promit.
Mam...
Dac te-ai plictisit, de ce nu l rogi pe Cakhmaim
s i arate istoria pe care o graveaz pe aceti perei,
suger Leia, scuturnd uor noroiul care acoperea primul
datacard. Sau du-te s te alturi copiilor noghri la ora de
lupt. Cred c Mobvekhar voia s i nvee prizele de
aruncare azi.
Jacen suspin.
Jedi n-au nevoie de asta. Noi avem Fora.
Tu nc nu eti un Jedi, i aminti Leia aruncndu-i
o privire aspr. Nici ea nu era prea bucuroas de aceast
ntrerupere a vacanei, dar toate aceste tnguieli nu fceau
dect s o prelungeasc. Dac ai fi, ai ti c doar pentru
c ai Fora nu nseamn c poi ignora condiia corpului
fizic. Orele de lupt noghri sunt un exerciiu bun.
La fel i mersul pe munte, se mpotrivi Jacen. Deci
cnd mergem?
43

Cnd termin, spuse Leia ferm, terminnd


curarea i uitndu-se la eticheta datacardului. Scria:
nregistrrile celei de A Patra Conferine Pestoriv. Nimic
important aici, oricum: Conferinele Pestoriv fuseser
complet publice i la fel de pe ndelete documentate.
Doar dac mpratul nu avusese propria versiune a
ceea ce se ntmplase acolo. Ceva de verificat mai trziu,
deii datacardul va trebui s fie curat bine nainte ca ea
s doreasc s rite s l pun n datapadul ei. Punnd
datacardul la baza teancului, se uit la eticheta celui de-al
doilea. La fel de inofensiv: ceva despre dansurile de
mperechere Ri Dar. Al treilea datacard...
Se uit fix la etichet, simind brusc un fior rece. Trei
cuvinte cu noroiul deja curat de pe ele.
Mna lui Thrawn.
Mam? ntreb Jacen cu o voce nu cu mult mai
puternic dect o oapt. Tnr i lipsit de experien n
For, era totui n strns armonie cu mama lui, aproape
la fel de strns ca i cu sora lui, Jaina. Ce s-a ntmplat?
Leia se ntinse spre For pentru a se calma.
Sunt n regul, i spuse ea fiului ei. Ceva de pe
datacardul sta m-a surprins, asta-i tot.
Jacen i ntinse gtul.
Mna lui Thrawn. Ce nseamn?
Leia cltin din cap.
Nu tiu.
Oh. Jacen se ncrunt la ea. Atunci de ce te-ai
speriat aa?
Era o ntrebare bun, Leia trebuia s o recunoasc.
Oare simpla, chiar dac neateptata, apariie a numelui
lui Thrawn chiar o impresionase att de tare? Chiar i
legat de amintirile ei despre momentul n care el aproape
c era victorios, nu prea probabil.
Nici asta nu tiu, Jacen, spuse ea. Poate c doar
mi aminteam din trecut.

44

Sau poate c vedea n viitor, spuse Cakhmaim


ncet. Mal ary ush are puteri mari, al doilea nscut al lui
Vader.
tiu, spuse Jacen grav. E mama mea.
i s nu uii, l cert Leia cu o severitate prefcut,
ciufulindu-l. Acum taci un minut i las-m s vd despre
ce este vorba. Scondu-i datapadul din pung, dintr-o
dat fr s i mai pese despre posibila contaminare cu
praf, puse datacardul n el.
Ce zice? ntreba Cakhmaim ncet.
Leia ddu din cap.
Nimic, i rspunse ea. Cel puin, nimic lizibil.
ncerc o alt seciune a cardului. Se pare c tot
datacardul s-a ters. Cred c zece ani de expunere o pot
face. Poate c experii de pe Coruscant pot...
Se ntrerupse; vznd Faa i gndurile lui Jacen...
Mam! izbucni el. Jaina i Anakin!
E Lak Jit, zise Leia repede, ntinzndu-se prin
For i prinznd explozia brusc de fric a copiilor ei.
Prinse o imagine vzut prin ali ochi a devaronianului
alergnd prin lumini i a unui nor de fum alb nlnduse...
Cakhmaim!
Dar Cakhmaim deja ieise pe u, dnd alarma n
codul de lupt ciripit al noghrilor. Vrnd datapadul i
cardurile n geanta de pe old, Leia apuc mna lui Jacen
i l urm afar pe Cakhmaim, ieind pe u chiar cnd un
rspuns se auzi ca un tril printre copaci.
Sunt ntregi, spuse Cakhmaim, pe un ton rece, de
o uurare mnioas. Devaronianul a furat un
motospeeder.
n jurul lor, noghri narmai se revrsau din case ca
rspuns la alarma lui Cakhmaim.
n ce parte a luat-o? ntreb Leia, traversnd
aezarea. De ambele laturi, noghri se aezau n poziii de
escort; n fa, printre copaci, putea zri fumul care se
mprtia. Folosindu-i Fora, trimise ncurajri copiilor ei.
45

Cakhmaim ciripi iar, primind rspuns cnd ajunser


la marginea aezrii.
Nu se tie, raport el. Nu l-au putut vedea plecnd.
Pn au ajuns n lumini, un minut mai trziu, cea
mai mare parte a fumului se rspndise. Dintre cei nou
noghri pe care Leia i lsase acolo, mai erau ase care
alctuiau un cerc de aprare strns n jurul copiilor.
Jaina, Anakin, oft ea, cznd ntr-un genunchi
lng ei i mbrindu-i scurt, dar strns, pe fiecare n
parte. Nu era nevoie s ntrebe dac erau n regul;
simurile ei Jedi i confirmaser deja acest lucru.
Khabarakh, ce s-a ntmplat?
Ne-a luat prin surprindere, Lady Vader, spuse
noghriul, pe faa lui citindu-se chinul tcut al
rzboinicului care nu i-a fcut datoria. A mers normal n
lumini i i-a aruncat unealta de spat pe jos, ntre noi.
O parte din coad era o grenad fumigen ascuns, care a
explodat la impact. L-am auzit cnd a activat unul dintre
motospeedere, dar nu am permis nimnui s ncerce s l
urmreasc prin fum. Ar fi trebuit s fac altfel?
Nu, spuse Cakhmaim hotrt. Aparatul nu
conteaz. Doar sigurana copiilor lui Lady Vader este
important. Onoarea ta nu este compromis, Khabarakh
clan Kihm bar.
Jaina o trase pe Leia de mnec.
De ce a fugit, mam? I-a fost fric de noghri?
ntr-un fel, draga mea, da, spuse Leia ncruntat.
Brusc, cu viziunea clar a faptelor deja petrecute,
ntreaga neltorie deveni clar. Scond datacardurile
devaronianului din geanta de la old, le rsfir n mini.
Toate, dup cum observase, aveau marginile
murdare. Doar unul dintre carduri avea doar marginile
murdare.
Lady Vader?
Leia se ntoarse. Din tufiurile de la marginea
luminiului, doi noghri l ajutau s se ridice pe un 3PO
ameit.
46

Oh, vai, oft robotul. Cred c am clcat greit.


3PO! ip Anakin, strecurndu-se printre mama lui
i Cakhmaim i fugind s-l ajute. Eti ntreg?
3PO i cercet scurt braele.
Se pare c nu sunt avariat, stpne Anakin,
mulumesc, l asigur el pe copil.
Trebuie s-l gsim, spuse Leia ntorcndu-se ctre
Cakhmaim i Khabarakh i artndu-le datacardul curat.
Tot a luat unul dintre datacardurile pe care le-a gsit la
munte.
Voi trimite mai muli cuttori, zise Cakhmaim
scond un comunicator. Poate c i pot pregti i o
surpriz hoului nostru.
nlimea ta? spuse 3PO. Nu tiu dac v este de
folos... sau dac nu tii deja... dar nainte s m mpiedic
i s cad...
Vorbete mai repede, se rsti Cakhmaim.
3PO se fcu mic.
Am observat c motospeederul furat a luat-o n
direcia aceea.
Art cu mna.
Da, da, spuse Anakin. 3PO; nu era n fum!
Se ndreapt spre partea nordic a Muntelui
Tantiss, spuse Cakhmaim cu hotrre. Fr ndoial,
acolo unde se afl nava lui. Khabarakh, ia aerospeederele
i motospeederele rmase i urmrete-l. Eu i voi duce pe
Lady Vader i pe copiii ei n sat.
Doar pe copii, Cakhmaim, l corect Leia
ndreptndu-se ctre unul dintre aerospeedere. Eu merg
cu Khabarakh.
Treizeci de secunde mai trziu, grupul zbura.
tim cam pe unde ar putea fi nava lui? ntreb Leia
n timp ce vehiculele goneau deasupra pmntului.
Myneyrshi vor ti, rspunse Khabarakh. Ei
urmresc toate micrile din apropierea muntelui interzis.
Poate c aceasta era surpriza de care spunea Cakhmaim.
47

Leia
scoase
un
macrobinoclu
din
cutia
aerospeederului i, pentru cteva minute, cercet pdurea
de sub ei i din fa. Nimic.
Probabil c st chiar la nivelul solului, zise ea.
Asta l va ncetini, spuse Khabarakh. Totui, dac
nu-i putem localiza nava, probabil c va reuii s decoleze
nainte s ajungem la el.
i dac aerospeederele noghrilor nu erau destul de
norocoase s se afle chiar deasupra lui n acest moment,
devaronianul va iei din raza lor de tragere n cteva
secunde. Apsndu-i mai bine macro- binoclul de fa,
Leia i ntinse ct putu de tare Fora, ncercnd s
localizeze prezena lui Lak Jit.
Nu putea detecta nimic n pdurea din faa lor. Dar
chiar cnd ncerca s i concentreze gndurile mai bine,
prinse plpirea a altceva n apropiere. Ceva neateptat,
ns n mod clar familiar, care se apropia tot mai mult.
Cobornd macrobinoclul, i nchise ochii pe jumtate i
ncerc s se concentreze pe acea senzaie...
Stai, spuse repede Khabarakh, iar aerospeederul
vir strns la stnga. Leia ncerc s se in, aproape
scpnd macrobinoclul. n fa i sub ei, un vechi
cargobot Gymsnor-2 apruse deasupra copacilor. Mijindui iar ochii, ea se ntinse ctre cargobot, simind, n cele
din urm, prezena devaronianului.
El e, confirm ea. Putem s-l oprim?
ncercm, spuse Khabarakh.
Leia se strmb. O faci sau nu. Nu exist ncercare.
Luke i spusese acest dicton Jedi de nenumrate ori n
timpul antrenamentului ei.
i devenea clar c nici aici nu era loc de ncercare.
Chiar i cu aerospeederele la vitez maxim, Gymsnor-ul
se deprta constant de urmritorii lui. n fa nu avea
nimic: nici nave, nici copaci, niciun fel de obstacole, nimic
care s l ncetineasc. Deja se afla deasupra limitei de
nlime a aerospeederelor; n cteva minute va lsa
aerospeederele n urm.
48

Din comunicator se auzi brusc un miorlit dogit de


cuvinte noghri. Khabarakh rspunse; i dintr-o dat,
aerospeederele ncetinir. Leia se ntoarse spre el,
pregtindu-se s l ntrebe de ce abandonau urmrirea...
i cu un urlet ngrozitor, o nav spaial trecu n
vitez prin dreapta lor, direct ctre Gymsnor.
Khabarakh! spuse repede Leia, chircindu-se cnd
aerospeederul fu tras n urma celeilalte nave.
E n regul, Lady Vader, o asigur Khabarakh. Este
un aliat.
Un aliat? repet Leia ncruntndu-se la nou-venit.
Un cargobot-cistern de Aciune IV Corellian, dup cum
arta. Aproape de patru ori mai mare dect nava lui Lak
Jit; i dup cum se apropia de devaronian, suferise o
mbuntire substanial a motoarelor.
Se prea c i Lak Jit ajunsese la aceeai concluzie.
nclinndu-se mult spre dreapta, cobor n picaj pe spate
ctre copaci, apoi vir strns n sus i napoi, stabilinduse pe un nou vector i zbtndu-se s scape.
Era o manevr pe care Leia o folosise de multe ori n
rzboiul mpotriva Imperiului i care funcionase aproape
de fiecare dat mpotriva unui urmritor mai mare i mai
greoi. Dar n acest caz, nu funciona. Aproape nainte ca
Lak Jit s i nceap ntoarcerea, cargobotul-cistern
ncepuse s o contracareze, iar cnd Gymsnor-ul se
ndreptase, nava mai mare era din nou deasupra lui,
forndu-l s i opreasc ascensiunea sau s rite o
coliziune n aer. ncet, dar implacabil, devaronianul era
obligat s aterizeze.
Foarte bine, spuse Khabarakh.
Da, murmur Leia... i, n cele din urm, nelese
acea senzaie ciudat pe care o simise cu cteva minute
n urm. Deci asta era surpriza promis de Cakhmaim.
Da, spuse Khabarakh. Slbaticul Karrde, cu aliaii
notri Talon Karrde i Mara Jade la bord. Se uit la ea, pe
ascuns, aproape. Sper c nu suntei nemulumit?
49

Leia; mim un zmbet. Talon Karrde: ef de


contrabanditi rafinat, odat aliat al Noii Republici,
considerat a nu fi de ncredere de ctre majoritatea
Consiliului Suprem. Mara Jade: fost agent al mpratului,
secundul lui Karrde i, n afar de Leia, prima ncercare a
lui Luke de a transmite nvturile Forei. De asemenea,
considerat a nu fi de ncredere.
Nu, Khabarakh, nu sunt nemulumit deloc, l
asigur ea. Ca i noghri, i eu mi amintesc trecutul.
Gymsnor-ul sttea n lumini, aplecat puin ntr-o
parte pe un pivot de asolizare ndoit, cu trapa deschis i
nconjurat de un grup de noghri.
N-a fi crezut c poi fora o nav s aterizeze n
felul sta, coment Leia aruncnd o privire Cercettoare
cargobotului. Nu fr s l distrugi pe jumtate.
Lng ea, Talon Karrde ddu din umeri cu modestie.
Cakhmaim a spus relativ ntreag, i zise el.
ncercm s ne conformm.
i, n mare parte reuii, aprob Leia. Doi noghri
aprur prin trap, discutar scurt cu ceilali care stteau
de paz afar, apoi disprur iar nuntru.
M bucur c v-ai nimerit pe Wayland. Ce facei
aici?
Afaceri, rspunse Karrde. Am tot ncercat s
angajez noghri care s m ajute s-mi apr oamenii de
contact din prile mai periculoase sau mai neplcute ale
galaxiei.
Leia se ncrunt.
N-am auzit nimic despre asta.
Am inut-o n secret, zise Karrde. Nu sunt chiar
bine primit pe Coruscant n aceste vremuri; i datte fiind
legturile tale strnse cu noghri, nu am vrut s i stricm
reputaia i influena prin asociere.
i apreciez grija, spuse Leia. Dar pot s am i eu
grij de reputaia mea, mersi, iar n ceea ce privete
ospitalitatea Noii Republici, mai suntem civa care n-au
uitat ce rol ai jucat n nfrngerea marelui amiral Thrawn.
50

Nu cred c vreunul dintre consilierii supremi sau


dintre senatori a uitat, de fapt, replic Karrde, cu o urm
neobinuit de amrciune strecurndu-i-se n voce i n
stare. Ideea este c multora dintre ei le-a displcut
ajutorul oferit de organizaia mea chiar atunci cnd noi l
ddeam.
Leia se uit la el, observndu-i trsturile dure i
tenta la fel de dur a emoiilor lui. tia c legturile
oficiale dintre prietenii contrabanditi ai lui Karrde i Noua
Republic deveniser tot mai reci n ultimii ani, dar nu i
dduse seama c acest lucru l afecta att de mult.
mi pare ru, acesta a fost singurul lucru pe care la putut spune. Cum te pot ajuta?
El refuz oferta cu o micare din mn, iar n timp ce
fcea asta, amrciunea i se transform ntr-un soi de
resemnare ironic.
Nu ncerca, rspunse el. Contrabanditii sunt o
parte a limitei, la fel ca mercenarii, scamatorii i piraii.
ncearc s ne ajui, i tot ce vei reuii va fi s te
murdreti i tu mpreun cu noi.
Dup cum i-am mai zis, reputaia mea m privete
doar pe mine.
Pe lng asta, continu Karrde ncet, a atrage
atenia asupra mea acum i-ar pune i pe noghri n pericol.
Sau nu crezi c unii din Consiliul Suprem vor considera c
a se angaja n slujba unui contrabandist ar fi o activitate
inacceptabil?
Leia se strmb. Dar avea dreptate; i cu noghri care
se aflau nc sub norul autoimpus de peniten pentru
anii n care serviser Imperiul, conductorii clanurilor ar fi
fost extrem de sensibili la astfel de acuzaii.
mi pare ru, spuse ea din nou.
Nu trebuie, o sftui Karrde. Dac Noua Republic
nu are nevoie de mine, cu siguran nici eu nu am nevoie
de ea. Ah... iat.
Leia se uit la cargobot. Un nou grup ieise pe trap:
trei noghri; Lak Jit care arta cam suprat i Mara Jade,
51

prul ei armiu strlucind n lumina soarelui. n mini


inea un datacard murdar de noroi.
C veni vorba, ce s-a ntmplat cu compania
independent de transport a Marei? ntreb Leia. Am auzit
c a dat gre, dar nu am auzit cum.
Nu a dat gre; pur i simplu a fost nchis, spuse
Karrde. De fapt, nu a fost gndit s fie ceva permanent
am vrut s capete ceva experien conducnd direct o
companie mic, aa c i-am fcut una. Totul face parte din
procesul de educaie pentru a prelua cndva organizaia
mea.
Grupul travers luminiul ctre locul n care ateptau
Karrde i Leia. Spre lipsa total de surprindere a lui Leia,
devaronianul vorbi primul.
Protestez vehement fa de acest tratament, se
rsti el, cu ochii i coarnele scprnd de furie. Nu am
comis nici o infraciune care s-i permit ie, consilier
Organa Solo, s deschizi focul asupra mea i s mi
avariezi nava. Fii sigur c voi depune plngeri la Consiliul
Suprem al Noii Republici i la Senat, la Adunarea
Sectorului Ojoster, la Ghilda Negustorilor Corellieni...
i la angajatorul tu, Talon Karrde? suger Karrde
cu blndee.
Cu siguran: i la Talon Karrde, aprob Lak Jit.
Cer s mi se returneze imediat proprietatea...
Se ntrerupse, remarcndu-l pe Karrde. Leia i folosi
Fora i surprinse explozia surprins i brusc a
recunoaterii. Tu eti...?
Da, confirm Karrde cu o voce dintr-o dat rece.
Spune-mi, unde voiai s duci sta?
Voiam s i-l aduc, firete, spuse Lak Jit.
Leia o privi pe Mara care sttea la mic distan n
spatele devaronianului, inndu-i lejer mna pe sabia de
lumin de la cingtoare. Femeia i ntoarse privirea, cu un
zmbet slab pe fa, cunosctor i un pic cinic. n mod
clar, amndou simiser tremurul din gndurile lui Lak
Jit.
52

Asta-i prima minciun, Lak Jit, i spuse Karrde


devaronianului, ridicnd un deget. nc una i voi informa
Ghilda Negustorilor Corellieni c le foloseti numele ilegal.
Temperatura vocii lui sczu i mai mult. A treia minciun
o s i fac probleme cu mine. Aa. Unde te duceai?
Devaronianul se fcu mic.
S vnd datacardul, mormi el. Celor care dau mai
mult. Se uit pe furi la Leia. Mai mult dect ea.
i cine sunt aceste persoane generoase? ntreb
Karrde.
Lak Jit i legn coarnele n dreapta, apoi n stnga:
echivalentul devaronian al datului din umeri.
O s afli cnd o s-l citeti. Ai grij... aproape c
mi-am distrus datapadul ncercnd. E foarte murdar.
Da, am vzut. Karrde se uit la Mara. Ai verificat
toat nava?
Noghri nc mai caut, dar sta e cu siguran
datacardul, rspuns ea.
n regul. Karrde se uit la devaronian. De ndat
ce termin, poi s pleci. n funcie de ce gsim pe
datacard, vei mai fi sau nu asociat cu organizaia mea.
Persoana ta de contact obinuit te va anuna.
Lak Jit se nclin complicat.
Ca ntotdeauna, un stpn foarte generos, spuse
el, cu prea puin sarcasm n voce pentru a deveni o ofens.
O privi pe Leia. Ai pomenit, cred, de cinci sute drept
garanie?
Leia i Karrde schimbar priviri nencreztoare.
Cred c ai renunat la orice cerere cnd ai aruncat
grenada fumigen asupra copiilor mei, i spuse ea
devaronianului. Totui, i voi plti att ct considerm c
merit aceste datacarduri, dar va trebui s atepi.
S-ar putea s te plteasc, complet Karrde. Eu a
putea s iau banii tia ca tax pentru c te-am ajutat.
Lak Jit zmbi slab.
Cum spuneam, un stpn foarte generos.
53

Zi mersi c n-ai ncercat asta cu un hutt, i


rspunse Karrde. Pleac.
Devaronianul se nclin din nou i se ndrept ctre
nava lui, urmat de cei trei noghri.
i aparine, cred, spuse Karrde, nmnndu-i Leiei
datacardul. Avem aparate pentru a-l cura la bordul
Slbaticului Karrde, dac doreti s te foloseti de ele.
Ceea ce i-ar da o ans s citeti peste umrul
meu? suger Leia sec.
Karrde zmbi.
O putem considera plata mea. Doar dac nu crezi
c nu o meritm.
Leia cltin din cap mimnd resemnarea.
Uneori uit cum este s fac afaceri cu tine, Karrde.
Condu-m.
Ultima pagin lizibil se derul a doua oar pe ecran,
lsnd loc datelor mprtiate i spaiilor goale ale
seciunilor distruse ale datacardului. Cu grij, Leia puse
datapadul pe un col al biroului lui Karrde, inima
btndu-i cu putere. Brusc, biroul privat, care pruse att
de confortabil i de cald cu cteva minute n urm, deveni
foarte rece.
Vzu o micare cu coada ochiului n timp ce privea n
gol: Karrde, acum aezat n scaunul cu sptar nalt de
partea cealalt a biroului, se ntindea ctre datapad.
Ei, spuse el serios n timp ce rotea aparatul cu faa
la el. Cel puin acum tim de ce prietenul nostru bothan,
Feylya, dorea att de mult ca Muntele Tantiss s fie
distrus total.
Leia aprob n tcere cu o micare din cap, acea
scen din urm cu zece ani revenindu-i n minte.
Consilierul Borsk Feylya, stnd lng Slbaticul Karrde n
oraul imperial Coruscant, ncercnd s l conving pe
Karrde s o duc pe Leia pe Wayland pentru a-i ajuta pe
Han i pe ceilali s distrug depozitul mpratului din
Muntele Tantiss. Avertiznd ncruntat c n acel depozit
54

existau lucruri care, dac ar fi fost gsite, ar fi putut


aduce un dezastru asupra poporului bothan i a galaxiei.
Lak Jit gsise unul. Iar Feylya avusese dreptate.
Nu cred c se poate ca nregistrarea s fie un fals,
spuse Karrde, privind gnditor datapadul. Ceva ce
mpratul s fi creat n ideea de a-i antaja cndva pe
bothani.
M ndoiesc, zise Leia. Biblioteca regal de pe
Alderaan avea multe informaii despre atacul care a
distrus Caamas-ul. Detalii care nu au fost fcute niciodat
cunoscute publicului larg.
E greu de crezut c ceva de pe Caamas ar fi putut
fi inut secret, spuse Karrde. Nelegiuirea de atunci a fost
cu siguran aflat n multe locuri. Mai ru chiar dect
atunci cnd a fost distrus propriul tu Alderaan.
Leia ddu mecanic din cap, ochiul minii ei fiind atras
fr voie de imaginile holografice ngrozitoare pe care le
vzuse n copilrie n nregistrrile istorice. Distrugerea
Caamas-ului se petrecuse nainte de naterea ei, dar
imaginile erau la fel de vii ca i cum ar fi privit n persoan
urmrile evenimentului.
Atacul fusese brusc i total, cu o rutate care l
fcuse s depeasc chiar i distrugerea ntins a
Rzboiului Clonelor care l precedase. Poate c pe aceasta
mizaser atacatorii, pe faptul c o populaie epuizat de
rzboi ar fi fost prea sectuit emoional pentru a mai
observa mcar, cu att mai puin pentru a-i mai psa
despre soarta unei singure lumi.
Dar dac aceasta fusese, ntr-adevr, strategia lor, se
dovedise a fi o eroare serioas. Caamasii fuseser un
popor bun i nobil, cu nclinaie artistic i cu o
nelepciune blnd care le aduseser un respect profund
chiar i printre adversari. Credina lor nezdruncinat n
pacea obinut prin tria moral avusese o influen
puternic asupra filosofiilor politice ale multor planete,
inclusiv a Alderaanului, n timp ce sprijinul lor ferm
pentru principiile Vechii Republici i transformase ntr-un
55

punct central pentru toi susintorii acestora n haosul


politic din acea epoc.
Nu se tia nc cine fuseser atacatorii care veniser
din neant pentru a distruge sistematic i nemilos planeta.
Nici unul dintre adversarii politici ai caamas-ilor nu
revendicase atacul ntr-adevr, cu toii se uniser n
condamnarea universal, chiar dac doar verbal iar
nregistrrile caamasi care mai supravieuiser erau prea
distruse pentru a mai folosi la identificare.
Dar cu datacardul lui Lak Jit, cel puin o pies a
puzzle-ului fusese acum descoperit.
Au fost un popor iubit aproape universal. Leia oft,
readucndu-i atenia n prezent. nc mai sunt, cei civa
care au rmas. Clipi pentru a-i stvili lacrimile. N-ai de
unde s tii, dar a existat un grup mare de refugiai
caamasi pe Alderaan cnd eram mic, trind n secret pe
Insulele de Sud, sub protecia tatlui meu. Sperau ca
odat, cnd vor fi devenit destul de puternici, s se poat
ntoarce pe Caamas i s l reconstruiasc.
Interesant, murmur Karrde, mngindu-i absent
barba, ntmplarea face c tiam despre acest grup le
duceam hrana i medicamentele de care aveau nevoie i
care se aflau pe lista de importuri interzise pe Alderaan.
ntotdeauna m-am ntrebat de ce vameii votri nu preau
s m observe.
Tatl meu nu voia s apar nimic oficial n
registrele de import, spuse Leia. ntotdeauna a bnuit c
Palpatine a fost implicat n distrugerea Caamas-ului, fie
direct, fie prin intermediari, mai ales cnd a devenit
evident direcia n care Palpatine ncerca s ndrepte
Republica. Caamasi nu ar fi susinut-o niciodat i ar fi
recunoscut-o i ar fi rspuns mult mai repede ameninrii
dect am fi putut noi, cei de pe Alderaan.
Prin urmare, a trebuit s fie eliminai, spuse
Karrde cu duritate. Dup cum zici, evident privind n
urm. Fcu un semn ctre datapad. Dar nu a fi crezut
niciodat c bothanii au fost implicai.
56

Va fi o surpriz pentru toi, spuse Leia,


strmbndu-se. i nu ar fi putut veni ntr-un moment mai
nepotrivit. Cu tensiunile i micile rzboaie care apar peste
tot n Noua Republic, nu sunt deloc sigur c suntem n
stare s ne ocupm raional de aa ceva.
Simi plpirea unei prezene n afara biroului i se
ntoarse cnd ua se deschidea.
Am transmis, spuse Mara intrnd i aezndu-se
alturi de Leia. Tuturor navelor i staiilor de la sol i leam trimis vorb i oamenilor lui Mazzic i Clygunn. Dac
Lak Jit se apropie de vreunul dintre ei, l prindem. Fcu
un semn cu capul ctre datapad. Mai era ceva pe
datacard?
Nimic lizibil, i rspunse Leia. Poate c tehnicienii
de pe Coruscant vor putea s mai scoat ceva de pe el. M
ndoiesc, totui.
Tocmai fceam schimb de frnturi de informaii
despre Caamas i despre ce a urmat, spuse Karrde. Ai i
tu ceva de adugat, nu?
Mara l privi cu rceal.
Te referi la numele i clanurile bothanilor care au
sabotat generatoarele de scuturi planetare de pe Caamas?
Ar fi un nceput bun, aprob el.
Mara pufni uor.
Fac pariu c da. Din nefericire, nu tiu mai mult
dect ce e pe datacard. Mai puin, de fapt, cci nu tiam
c bothanii au fost implicai. Nu uita, Caamas era demult
mort cnd mpratul m-a gsit i m-a antrenat s fiu
Mna lui.
Nu a pomenit niciodat despre atac? ntreb Leia.
Nu s-a ludat i nici nu s-a umflat n pene cu asta? Nimic?
Mara cltin din cap.
Nu n faa mea. Singura dat cnd i-a pomenit pe
caamasi a fost cnd era convins c l strneau pe Bail
Organa mpotriva lui i se gndea s m trimit pe mine
s fac ceva n privina asta. Dar apoi s-a rzgndit.
Leia avu o strngere de inim.
57

Trebuie c s-a hotrt c avea ceva mai bun pentru


a da o lecie. Steaua Morii.
Pentru o vreme, nimeni nu vorbi. Apoi Karrde se
mic.
Ce ai de gnd s faci cu datacardul? ntreb el.
Cu un efort, Leia goni amintirile casei ei distruse, ale
familiei i ale prietenilor mori.
Nu am de ales, rspunse ea. Lak Jit deja l-a citit i
sunt sigur c va rspndi povestea, mcar pentru ca s
se rzbune dac nu pentru altceva. Tot ce pot face este s
ncerc s trimit vorb pe Coruscant nainte ca asta s se
ntmple. Cel puin, Consiliul Suprem va avea ceva timp
s se pregteasc pentru trboi.
Karrde se uit la Mara.
Ce program avem?
ncrcat, rspunse ea. Dar avem timp s o ducem
pe ea mai nti.
Adic dac vrei s te ducem, zise Karrde
ntorcndu-se iar ctre Leia. Dei cu Solo i Chewie plecai
pe undeva cu oimul, nu cred c ai de ales.
Leia se strmb.
Eu am fost ultima de pe planet care a aflat c Han
a plecat?
Karrde zmbi.
Probabil. Dar, pn la urm, informaiile sunt
afacerea mea.
mi amintesc cnd erau i a mea, spuse Leia
oftnd. Ai loc i pentru copiii mei i echipa lui Khabarakh?
Sunt sigur c le gsim noi, o asigur Karrde,
ntinzndu-se peste birou ctre comunicator. Dankin?
Pregtete-ne de zbor. i lum pe copiii consilierei Organa
Solo i pe garda ei de onoare de la aezarea noghri de la
Muntele Tantiss i apoi pornim.
Primi o confirmare i nchise.
Cakhmaim spunea c Lak Jit a gsit ase
datacarduri, spuse el uitndu-se atent la Leia. Mai era
ceva la fel de important pe vreunul dintre ele?
58

E unul pe care s-ar putea s fie, rspunse Leia


mecanic, un gnd fulgernd-o brusc, ca un pumnal. Mara
Jade, odat un agent secret i puternic al mpratului...
cunoscut doar ca Mna mpratului.
Se ntoarse i se uit la Mara, descoperind c ochii
verzi i scnteietori o priveau i ei cu aceeai intensitate.
Mna mpratului. Mna lui Thrawn.
O amintire sclipi: cu zece ani n urm, curnd dup
naterea lui Jacen i a Jainei, cele dou femei
nfruntndu-se ntr-o cmru din Palatul Imperial. Leia,
privind fix n aceiai ochi verzi n timp ce Mara i anuna
cu calm intenia de a-l omor pe fratele Leiei, Luke.
Chiar i atunci, recunoscuse abilitile Marei n ceea
ce privete Fora. Acum, cu exerciiu i cu ceva din
antrenamentul fcut de Luke, acele puteri erau i mai
vizibile. Putea simi cum gndurile Marei le sondau pe ale
ei, testndu-i mintea i ncercnd s deosebeasc ce o
nelinitea brusc. i i ddu seama sau poate c i-a fost
sugerat fr cuvinte c Mara, cu trecutul ei imperial
special, ar fi putut ti deja cine sau ce era Mna lui
Thrawn.
Dar nu o putea ntreba. Nu acum. Pe Mara i pe
Karrde i considera prieteni; dar acesta era un lucru
despre care mai nti trebuia s afle Consiliul Suprem al
Noii Republici.
Nu pot s vorbesc despre asta, le spuse ea. Nu
nc.
neleg, zise Karrde, plimbndu-i gnditor ochii
ntre cele dou femei. tia c ceva se ntmpla dincolo de
suprafa, dar era prea politicos pentru a insista. n plus,
va putea, oricum, s afle mai trziu de la Mara.
Am ntrebat i eu.
i cobor ochii ctre datapad.
Tocmai mi-am dat seama, totui, c s-ar putea s
ne facem mai multe probleme dect este nevoie pentru
chestia asta cu Caamas. Asta s-a ntmplat demult i s-ar
putea s nu-i mai pese nimnui cine a fost de vin.
59

Leia cltin din cap.


Nu cred asta deloc.
Nici eu, spuse Mara.
Karrde se strmb.
Nu. Nici eu.

4
Le-a spus totul; absolut, n cel mai mic i mai dureros
detaliu. i cnd a terminat, au fost, aa cum se ateptase,
furioi.
Cred c glumeti, amirale Pellaeon, zise Moff
Andray pe un ton rece.
Sunt de acord, spuse Moff Bemos jucndu-se cu
inelul greu din codoran de pe deget. Amirale, noi suntem
Imperiul. Imperiul nu se pred.
Atunci Imperiul moare, rspunse Pellaeon tios.
mi pare ru, excelenele voastre, dar acesta este sfritul.
Imperiul este nfrnt. Cu un tratat de pace negociat,
putem cel puin...
Am auzit destule, spuse Moff Hort mnios,
adunndu-i datacardurile de pe mas cu un gest mre i
mpingndu-i scaunul n spate. Am treburi importante
care m ateapt n sectorul meu.
La fel i eu, i se altur Moff Quillan, ridicndu-se
o dat cu el. Dup mine, un astfel de om nu are ce cuta
s conduc forele noastre militare...
Stai jos, comand o voce nceat. Amndoi.
Pellaeon se concentr asupra brbatului care vorbise
i care edea la cellalt capt al mesei. Era scund i zvelt,
cu pr argintiu rar, ochi albatri ptai cu galben,
ptrunztori i mini ca nite gheare care erau mult mai
puternice dect preau. Faa i era brzdat de btrnee
60

i de tristee, gura, strmbat de cruzime i de ambiie


mocnit.
Era Moff Disra. Administrator ef al sectorului
Braxant, conductor al noii planete-capital a Imperiului,
cu numele de cod Bastion i gazda lor aici, n sala de
conferine a palatului su. i dintre toi cei opt Moffi
rmai, cel n care Pellaeon avea cea mai puin ncredere.
Quillan i Hort se uitau i ei la Disra, ieirea pe care
ei o doriser mrea devenind brusc ovielnic. Hort
ncerc s vorbeasc; apoi, n tcere, cei doi se aezar la
locurile lor.
Mulumesc. Disra i mut privirea asupra lui
Pellaeon. Te rog, continu, amirale.
Mulumesc, excelen. Pellaeon se uit la cei din
jurul mesei. Nu v acuz pe nici unul dintre voi c v
suprai din cauza recomandrii mele. Nu o fac cu
uurin. Dar nu vd alt soluie. Cu un tratat de pace
negociat, cel puin putem s ne pstrm teritoriul pe care
l avem. Fr, cu siguran vom fi distrui.
Putem, totui, s ne pstrm teritoriul? ntreb
Moff Edan. Noua Republic a mprtiat minciuna c noi
conducem prin for i prin teroare. Nu vor insista s ne
distrug, cu sau fr tratat?
Nu cred, spuse Pellaeon. Cred c i putem convinge
chiar i pe cei mai nverunai dintre ei c lumile aflate n
acest moment sub conducerea Imperiului rmn cu noi
din proprie voin.
Nu toate, mormi Moff Sander. Unele lumi din
sectorul meu ar pleca ntr-o clip, dac ar avea ocazia.
Firete, vom pierde nite sisteme, zise Pellaeon.
Dar pe de alt parte, nendoielnic, exist sisteme aflate
acum ntre graniele Noii Republici care ar prefera s
triasc sub legea imperial, dac ar avea i ele ocazia.
Dup cum stau lucrurile, nu putem face nimic n privina
acestor sisteme nu avem navele i oamenii necesari
pentru a le apra i nici nu putem menine rutele de
61

aprovizionare ctre ele. Dar sub un tratat de pace aceste


sisteme vor putea fi invitate s ni se alture.
Quillan pufni pentru el.
Ridicol. Chiar crezi c Noua Republic va renuna
umil la sistemele furate n favoarea noastr.
Dimpotriv, Quillan: nu ar avea de ales, interveni
Moff Vered foarte sec. Singurul lucru care le susine
autoritatea este c sistemele Noii Republici le accept de
bunvoie conducerea. Cum s-ar putea atunci ntoarce i
s le interzic acestor sisteme s renune la acea
autoritate ?
Exact, spuse Pellaeon dnd din cap. Mai ales cu
toate micile conflicte care au izbucnit recent. A interzice
sistemelor s prseasc Noua Republic ar nsemna s
ne ofere o arm propagandistic major. Incidentul
Almania nc este, cu siguran, proaspt n minile lor.
Totui, dac lucrurile sunt att de nesigure acolo,
de ce mai trebuie s facem ceva? suger Bemos. Dac
ateptm momentul potrivit, exist posibilitatea ca Noua
Republic s se dezintegreze de la sine.
A spune c posibilitatea este destul de mare, zise
Andrey. Aceasta a fost de la nceput ntreaga baz
filosofic pentru Noua Ordine a mpratului. Dintre toi cei
din Senatul imperial, el a fost singurul care a neles c
att de multe specii i culturi diferite nu vor putea tri
niciodat la un loc fr a fi guvernate de o mn
puternic.
Sunt de acord, spuse Pellaeon. Dar n acest
moment argumentul este irelevant. Auto-anihilarea Noii
Republici ar putea dura zeci de ani; i cu mult nainte de a
se distruge de unii singuri, se vor asigura c au fcut praf
rmiele Imperiului. Ridic din sprncene. Cu toii,
evident, vom fi mori atunci. Ucii n lupt sau, altfel,
executai n urma conceptului lor despre justiie.
Dup ce vom fi fost artai ca przi de rzboi n
faa mulimilor de sub-oameni ncntai, mormi Sander.
Probabil dezbrcai i trai n eap...
62

Nu trebuie s fii att de descriptiv, Sander, mri


Hort, aruncndu-i celuilalt Moff o privire sever.
Trebuie s spunem i asta, l contrazise Sander.
Amiralul are dreptate: acum este exact timpul potrivit s
ncepem negocierile. Ct mai pot fi convini c ncetarea
ostilitilor este n interesul lor.
Dezbaterea continu pentru nc o or. La sfrit,
artnd aceeai mpotrivire pe care o simea i Pellaeon,
czur de acord.
Garda singuratic din faa uii duble i decorate care
ducea spre biroul personal al lui Moff Disra era o persoan
nalt, tnr i solid antiteza perfect a lui Disra, se
gndea Pellaeon fr legtur, n timp ce se apropia de el.
Amiralul Pellaeon, se prezent el. Vreau s intru la
Moff Disra.
Excelena sa nu a lsat vorb...
Sunt holocamere de supraveghere pe tot coridorul
sta, l ntrerupse Pellaeon brusc. tie c am venit.
Deschide ua.
Gardianului i tresri buza.
Da, domnule amiral. Fcu doi pai n lturi, iar
ua dubl se deschise greoi.
ncperea era n ntregime la fel de ornamentat ca i
ua pe care o nchideau, cu acel lux pe care Pellaeon nu l
mai vzuse n palatul unui Moff de pe vremea n care
Imperiul era la apogeul puterii sale.
Disra edea la un birou alb i lucios din centrul
camerei, lng el sttea n picioare o ordonan tnr, cu
prul negru tuns scurt i cu nsemne demaior. Ordonana
inea n mn un pachet de datacarduri; se prea c fie
abia venise, fie se pregtea s plece.
Ah... amirale Pellaeon, spuse Disra, ndemnndu-l
s se apropie. Intr, te rog. A fi zis c eti ocupat cu
organizarea soliei de pace.
Avem timp, spuse Pellaeon privind de jur
mprejurul camerei n timp ce se apropia de birou,
adunnd mental valorile diferitelor mobile. Conform
63

rapoartelor noastre de contrainformaii, generalul Bel Iblis


nu va ajunge la baza de crucitoare Morishim mai
devreme de dou sptmni.
Firete, zise Disra sarcastic. S te predai lui Bel
Iblis este, cumva, mai acceptabil dect s te umileti n
faa oricui altcuiva din gloata aia?
Da, am un anumit respect pentru generalul Bel
Iblis, spuse Pellaeon oprindu-se la un metru n faa
biroului. Era fcut din coral ivoriu de cultur, observ el;
dup culoare, probabil c provenea din perioada
anterioar Rzboiului Clonelor. Scump. Pare c te
mpotriveti ideii de pace.
Nu am o aversiune pentru pace, l contrazise Disra.
Ideea de a ne umili mi ntoarce stomacul pe dos.
Ordonana i drese glasul.
mi cer scuze, excelen, murmur el, aeznd
pachetul de datacarduri pe birou i ntorcndu-se s
plece.
Nu, domnule maior, stai, spuse Disra, ridicnd o
mn pentru a-l opri. A vrea s auzi asta. O cunoti pe
ordonana mea, amirale, nu? Maiorul Grodin Tierce.
Lui Tierce pru s i tresar colul gurii, Pellaeon nu
era sigur.
Nu cred c ne-am ntlnit, spuse el, plecndu-i
politicos capul ctre maior.
Ah, greeala mea, zise Disra. Bine. Discutam
despre capitulare, parc?
Pellaeon se uit iar la Tierce. Dar dup acel posibil
tremur, faa maiorului devenise impasibil, neoferind nici
un indiciu despre gndurile lui.
nc accept sugestii, excelen.
Deja tii care sunt sugestiile mele, amirale, spuse
repede Disra. S trimitem echipaje care s ajute la
creterea valului tot mai mare de conflicte interplanetare i
intersectoare din snul Noii Republici.
S folosim ecranul sta al tu de invizibilitate pentru
a duce aceste trupe n locurile din care ar putea folosi la
64

maximum avantajul acestor confruntri. S ne extindem


forele militare oriunde i oricum putem, folosind orice
mijloace avem la dispoziie.
Pellaeon simi cum i tremura buza. Discutaser asta
de nenumrate ori.
Suntem Flota Imperial, i spuse el lui Disra,
bos. Nu angajm bande de mercenari i de pirai de la
limit pentru a purta btliile n locul nostru.
i sugerez s reciteti istoria, amirale, i rspunse
Disra. Imperiul s-a folosit ntotdeauna de astfel de pleav.
Moff-ii i-au angajat, la fel i Grand Moff-ii chiar i Lordul
Darth Vader nsui, atunci cnd s-a potrivit scopurilor lui.
i la fel fac i ofierii superiori ai dragei i cinstitei tale
Flote. Nu fi ipocrit cu mine. Pocni din degete nerbdtor.
Sunt cam ocupat, amirale, iar tu trebuie s te
pregteti pentru umilire. Doreai ceva?
Da, unul sau dou lucruri, spuse Pellaeon, fcnd
un efort suprem pentru a-i pstra calmul. Voiam s
vorbim despre acele Psri-de-prad SoroSuub pe care leai oferit Flotei.
Da, spuse Disra lsndu-se pe spate n scaun.
Sunt nite mici vntori stelari exceleni, nu? Nu au
acelai impact psihologic precum navele TIE, poate, dar
perfect adecvate n felul lor.
Att de adecvate, nct m-am ntrebat de ce nu am
avut mai multe pe parcursul anilor, spuse Pellaeon. Aa c
am fcut cteva verificri. A ieit la iveal c SoroSuub nu
a pornit niciodat proiectul Pasrea-de-prad, ci a sfrit
nchiznd linia de producie dup ce au fabricat doar
cteva modele. Ceea ce ne conduce la o concluzie
interesant: de unde le luai?
Nu neleg de ce ar interesa pe cineva sursa lor,
amirale, spuse Disra. Att timp ct sunt de aceeai calitate
SoroSuub tradiional...
Vreau s tiu cu cine face Imperiul afaceri, i-o
retez Pellaeon. Cu cine fac eu afaceri.
65

Sub sprncenele argintii, ochii lui Disra preau s


arunce flcri.
Un grup de investitori privai a cumprat linia de
producie a Psrilor-de-prad i a repornit-o, mri el.
Am un acord de afaceri cu ei.
Numele i sistemele lor?
Este un grup de investitori privai, repet Disra,
rostind cuvintele rar, ca i cum ar fi vorbit cu un copil.
Nu-mi pas, spuse Pellaeon pe acelai ton. Vreau
s tiu numele lor, sistemele pe care se afl i legturile lor
de afaceri. i mijloacele prin care finanai aceast afacere.
Disra se ndrept.
Vrei s spui c este ceva n neregul cu asta?
Nu, firete c nu. Pellaeon i roti privirea prin
camer ntr-un mod gritor. Cu siguran c un om cu
posibilitile dumneavoastr are acces la un numr mare
de resurse financiare. Se uit iar la Moff. Nu doresc dect
s m asigur c ntregul Imperiu are de ctigat din
aceast afacere.
S-ar fi ateptat ca Disra s se supere. Dar Moff-ul
zmbi.
Stai linitit, amirale, spuse el ncet. ntregul
Imperiu va avea, ntr-adevr, de ctigat.
Pellaeon se uit fix la el, simind cum o uoar
ncruntare i brzda fruntea. Era ceva n aceast expresie
de care nu i psa deloc. Ceva ambiios i puin cam
sinistru.
Vreau numele celor din grupul de investitori.
Voi pune s se transmit lista pe Himera, promise
Disra. Acum te rog s m ieri, dar maiorul Tierce i cu
mine avem de lucru.
Desigur, spuse Pellaeon ncercnd s adauge o
not de superioritate tonului su. Comandantul Suprem al
Forelor Imperiale nu trebuie s lase impresia c poate fi
concediat n acest fel. Nici chiar de un Moff. Doar dac el
nsui alegea s plece.
Bun ziua, excelen.
66

Se ntoarse i se ndrept ctre ua dubl. Da, i


putea pune pe cei de la Contrainformaii s cerceteze
numele grupului privat de investitori ai lui Disra, da i va
pune pe comandantul Dreyf i pe echipa lui s se ocupe de
asta imediat. i dac tot se ocupau de asta, i va pune i
s cerceteze finanele personale ale Moff-ului. S-ar putea
s descopere nite legturi foarte interesante.
Dar, ntre timp, avea o misiune diplomatic de
pregtit. i, cu ceva noroc, un rzboi de ncheiat.
Ua dubl se nchise n spatele lui Pellaeon i, pentru
o clip, Disra a lsat s i se citeasc pe fa o mic parte
din dispreul pe care l simea pentru amiralul care
plecase. Dispre fa de Pellaeon ca om i ca ofier
imperial. Dispre fa de inabilitatea lui de a ctiga
mpotriva acestei amestecturi de Rebeli iubitori de
extrateretri. Dispre fa de atitudinea lui de mpciuire
lipsit de identitate.
Clipa a trecut. Erau alte probleme mai urgente de
rezolvat acum, probleme care cereau o minte limpede. n
plus, dac lucrurile mergeau cum fuseser planificate,
Pellaeon va fi redus curnd la ceva lipsit de importan.
Rotindu-i scaunul pe jumtate, se uit la maiorul Tierce.
Interesant conversaie, ce zici domnule maior?
ntreb el cu blndee. Spune-mi, ce impresie i-a lsat?
Cu un efort evident, Tierce i lu ochii de la ua pe
care ieise Pellaeon.
mi cer iertare, excelen, dar chiar nu tiu,
rspunse el. Umerii i erau aplecai uor, cu umilina unui
om care i cunoate limitele, avea o expresie cinstit, dar
simpl. Sunt doar un aghiotant al Flotei. Nu tiu prea
multe despre chestiile astea politice.
Disra trebuia s recunoasc faptul c acesta era un
exemplu foarte competent de jucat teatru, unul care se
prea c pclise zeci de comandani militari i civili n
ultimii cincisprezece ani, inclusiv pe el nsui. Dar acum
nelegea mai multe... iar spectacolul era pe cale s se
termine brusc.
67

neleg, zise Disra. Ei, atunci, s lsm politica deo parte i s auzim prerea militar a unui ofier de
armat. Ai auzit sugestiile mele despre cum poate evita
Imperiul aceast capitulare pe care amiralul pare s o
doreasc att de mult. Comentarii?

Bine,
excelen,
amiralul
Pellaeon
este
Comandantul Suprem, spuse Tierce fr tragere de inim.
Expresia impasibil nc exista, dar Disra vedea acum o
urm de ncordare n jurul ochilor. Bnuia el c Disra
tia? Probabil c nu. Nu c ar fi contat.
Presupun c el cunoate mai bine situaia noastr
strategic, continu Tierce. Din nou, m tem c propriile
mele cunotine despre strategia la nivel nalt sunt foarte
limitate.
Ah, Disra cltin din cap ntinzndu-se ctre
laterala biroului pentru a atinge butonul personalizat
ncastrat n coral. Se auzi un clic i sertarul ascuns n
partea de jos a suprafeei de scris se deschise. M
dezamgeti, domnule maior, spuse el, jucndu-se cu
degetele printre cele ase datacarduri din sertar, privindu-l
n continuare pe Tierce. A fi zis c mpratul i alegea
doar pe cei mai buni.
Nici o greeal de data asta, ochii maiorului s-au
ncordat n mod clar. Dar nu era gata s renune la
prefctorie.
mpratul, excelen? ntreb el clipind uimit.
Doar pe cei mai buni, repet Disra, alegnd unul
dintre datacarduri i artndu-i-l lui Tierce, pentru a servi
n Garda Regal.
Disra se ateptase ca maiorul s scoat o explozie de
surpriz ori de uimire din repertoriul su. ns Tierce
rmase nemicat, privind fix n ochii ca dou baterii de
turbo-laser ai lui Disra. Acesta i susinu privirea,
respingnd o urm brusc de ndoial. Dac socotise
greit dac Tierce se hotra c pstrarea anonimatului
su era destul de important pentru a ucide un Moff
imperial...
68

Tierce expir ncet, ca uieratul unui arpe veninos.


Cred c nu are rost s protestez zgomotos, nu?
spuse el. Renun la poziia lui obinuit, cu umerii uor
plecai...
Iar Disra se surprinse dndu-se involuntar n spate n
scaunul su. Dintr-o dat, soldatul sfios i nu prea
competent, maiorul Tierce care l servise ca ordonan
timp de opt luni, dispruse.
n locul lui sttea un rzboinic.
Disra auzise odat spunndu-se c o persoan atent
ar fi putut recunoate ntotdeauna o gard regal sau un
lupttor din trupele de oc imperiale indiferent dac s-ar fi
aflat n faa ta mbrcat n armur complet sau dac ar fi
zcut pe patul de moarte. ntotdeauna considerase
chestiile astea poveti de copii. Nu va mai face aceast
greeal.
Cum m-ai identificat? ntreb Tierce sprgnd
tcerea.
Lui Disra i mai trebui o clip pentru a-i recpta
vocea.
Am cutat n biblioteca dosarelor imperiale
principale dup ce a fost mutat aici, pe Bastion, zise el.
Duplicatele dosarelor private ale mpratului sunt i ele
inute acolo. Am reuit s gsesc o cale de a le deschide.
Tierce ridic o sprncean.
Zu. Dosarele astea ar fi trebuit s fie absolut
secrete.
Nu exist secret absolut, spuse Disra.
Se pare c nu, rspunse Tierce. Bine. i acum ce
se ntmpl?
Nu ceea ce te atepi, l asigur Disra. Nu
intenionez s te denun ca dezertor sau ce te mai
ngrijoreaz pe tine, chiar i presupunnd c a gsi pe
cineva cu autoritatea potrivit pentru a o face. Imperiul
nu-i poate permite s-i iroseasc cei mai buni oameni.
i nl o sprncean. Apropos, trebuie s te ntreb. Cum
ai scpat din distrugerea celei de-a doua Stele a Morii?
69

Tierce ddu din umeri, ridicndu-i pentru o fraciune


de secund.
Pentru simplul motiv c nu am fost acolo. Noi, cei
din Garda Regal, eram schimbai periodic prin rotaie cu
trupele de oc obinuite pentru a ne pstra condiia de
lupt. M aflam pe Magagran atunci, n Inelul Exterior,
ajutnd la spargerea unei celule a Rebelilor.
i restul echipei tale a fost distrus?
De o singur celul de Rebeli? Tierce pufni
dispreuitor. Cu greu. Nu, ne-am terminat misiunea i ni
s-a ordonat s ne ntoarcem. Atunci luau natere tot felul
de zvonuri despre moartea mpratului la Endor, aa c de
ndat ce am ajuns n raza Coruscant-ului, am srit ntr-o
nav i m-am dus s vd dac puteam face ceva s salvez
situaia.
Disra simi cum i tremura buza.
mi amintesc acele luni. Un haos total, cu Rebelii
care adunau piese de parc le-ar fi fost servite pe tav.
Da, spuse Tierce, cu vocea i figura triste. A fost ca
i cum ntregul Imperiu s-ar fi destrmat de sus n jos.
Poate c aa a fost, aprob Disra. Pellaeon a spus
odat c marele amiral Thrawn avea o teorie despre asta.
Da: c mpratul folosise Fora pentru a-i conduce
trupele,
spuse
Tierce.
mi
amintesc
discuiile
asemntoare de la bordul Himerei. Poate c avea
dreptate.
Disra se ncrunt.
Ai fost pe Himera?
Firete, rspunse Tierce. Ce loc este mai bun
pentru o Gard Regal dac nu alturi de un mare amiral?
Cam la o lun dup ce s-a ntors din misiunea din
Regiunile Necunoscute, am reuit s aranjez s fiu
transferat la detaamentul de trupe de oc al Himerei.
Dar atunci...? ovi Disra.
De ce a murit? Tierce strnse din dini. Pentru c
am calculat greit. M ateptam la un atac asupra marelui
amiral cnd ne-am confruntat cu un numr neateptat de
70

mare de inamici la antierele navale de la Bilbringi. Dar


m ateptam s fie sub forma unei trupe de comando care
s urce la bordul Himerei n mijlocul confuziei luptei. Luke
Skywalker mai ptrunsese aa pe nav pentru a-l salva pe
contrabandistul Talon Karrde, iar eu m-am gndit c ar
putea ncerca din nou. Aa c mi-am pus unitatea de
trupe de oc s staioneze lng terminalele hangarului.
Ah. Disra ddu din cap, o frm rtcit din
istoria acelei lupte gsindu-i locul. Deci unitatea ta a fost
cea care l-a interceptat i l-a omort pe trdtorul noghri,
Rukh, dup ce l-a omort pe marele amiral?
Da. Dei nu tiu dac mai conteaz.
Hm. Disra se uit la el. Thrawn tia despre tine?
Tierce se nfior iar.
Cine ar putea spune ce tie i ce nu tie un mare
amiral? Tot ce pot spune este c nu m-am prezentat lui
niciodat i c el nu m-a confruntat niciodat cu trecutul
meu.
De ce nu te-ai identificat? l ntreb Disra. Credeam
c o Gard Regal este ndreptit la anumite... ah...
misiuni speciale.
S nu mai spui niciodat asta, Disra, zise Tierce cu
voce nceat i amenintoare. Nici mcar s nu te mai
gndeti la asta. O Gard Regal nu caut niciodat
privilegii. Niciodat. Singurul su scop n via este s l
serveasc pe mprat i Noua Ordine pe care a creat-o.
Scopul vieii i ultima sa dorin.
Da, murmur Disra, luat prin surprindere, spre
ciuda sa. Devenea tot mai clar c reputaia Grzii Regale
o reputaie despre care crezuse ntotdeauna c era
produsul propaganditilor mpratului fusese, de fapt,
ctigat pe drept. mi cer iertare, domnule gardian.
Maior, l corect Tierce. Doar maior. Garda Regal
nu mai exist.
Din nou, iertare, domnule maior, spuse Disra, cu o
urm de suprare strecurndu-se n atmosfera incomod.
Dorise s conduc aceast conversaie; ns, la fiecare
71

ntorstur, prea s piard controlul. Iar mie trebuie s


mi te adresezi cu excelen.
Tierce se ncrunt, iar pentru o clip dureroas Disra
i inu respiraia. Apoi, spre uurarea sa, buza celuilalt
zvcni ntr-un zmbet ironic.
Desigur, spuse el sec. Excelen. V-ai satisfcut
curiozitatea, excelen?
Da, rspunse Disra dnd din cap. Ce a fost a fost,
domnule maior. S ne gndim acum la viitor. Ai auzit
sugestiile pe care i le-am fcut amiralului Pellaeon. Ce
prere ai?
Tierce cltin din cap.
Amiralul are dreptate: nu va merge. Cifrele sunt
prea mult mpotriva noastr.
Nici mcar cu Noua Republic ocupat cu zeci de
conflicte interne?
Nu. Tierce fcu un semn spre biroul lui Disra. Nici
chiar cu acest raport interesant clasificat sub numele Lak
Jit de pe al treilea datacard de sus n jos.
Oh? Disra se ncrunt, scond datacardul din
teancul pe care Tierce l adusese. Toate aceste rapoarte ar
fi trebuit s fie private, criptate cu un cod imperial special,
rezervat doar nalilor ofieri de contrainformaii i Moffilor. Evident, Disra nu era singurul care fcuse ceva
cercetri la nivel nalt. Punnd datacardul n cititor, tast
codul pentru decriptare.
Era un raport de contrainformaii cumprat de la un
colaborator devaronian pe nume Lak Jit, privind
descoperirea n ruinele Muntelui Tantiss a unui dosar
parial despre distrugerea Caamas-ului.
E perfect, i spuse lui Tierce n timp ce l cerceta
grbit. Exact ce ne trebuie.
Tierce ddu din cap.
Cu siguran este folositor. Dar nu este de ajuns.
Ah, ba da, spuse Disra simind cum un zmbet
subire i se ntindea pe buze n timp ce recitea prile
importante ale raportului. Nu cred c nelegi pe deplin
72

situaia n care se gsete Noua Republic zilele astea. Un


element precum Caamas mai ales cu implicarea
bothanilor va face ca totul s dea n clocot. Mai ales dac
putem s i dm impulsul potrivit.
Nu situaia dintre Rebeli este problema, l
contrazise Tierce cu rceal. Starea Imperiului nu o
nelegi tu. Doar dezbinarea Rebeliunii nu va reconstrui
Noua Ordine a mpratului. Avem nevoie de un punct
central, de un conductor n jurul cruia forele Imperiului
s se poat aduna. Amiralul Pellaeon este cea mai potrivit
persoan pe care o avem pentru o astfel de figur a
autoritii, iar el i-a pierdut, n mod clar, dorina de a
lupta.
Las-l pe Pellaeon, spuse Disra. S presupunem c
eu a putea oferi un astfel de conductor. Ai dori s ni te
alturi?
Tierce se uit la el.
Cine sunt aceti noi despre care vorbeti?
Dac ni te alturi, vom fi trei, rspunse Disra. Trei
care vor mprti secretul pe care sunt gata s i-l
dezvlui. Un secret care va aduce ntreaga Flot de partea
noastr.
Tierce surse cinic.
M iertai, excelen, dac sugerez c nu ai putea
insufla loialitatea oarb nici ntr-un bantha drogat.
Disra simi un val de furie. Cum ndrznea soldatul
sta obinuit...?
Nu, aprob el, practic scuipnd cuvntul printre
dinii ncletai. Pn la urm, Tierce nu era un soldat
obinuit. Mai important, Disra avea nevoie disperat de un
om cu abilitile i cu antrenamentul lui. Eu nu voi fi
dect puterea politic din spatele tronului. Plus
distribuitorul de militari i de armament, desigur.
Din Flota Sectorului Braxant?
i din alte surse, spuse Disra. Tu, dac alegi s ni
te alturi, vei servi ca arhitect al ntregii noastre strategii.
73

neleg. Dac Tierce era deranjat de cuvntul a


servi, nu o arta. i a treia persoan?
Eti cu noi?
Tierce l studie.
Mai nti spune-mi mai multe.
Voi face mai mult dect s i spun. Disra i
mpinse scaunul n spate i se ridic. i voi arta.
Judecnd dup lipsa de reacie a lui Tierce, aa-zisul
coridor secret dintre biroul lui Disra i apartamentele lui
nu a fost o surpriz pentru fostul gardian. Intrarea
camuflat de la jumtatea lui a fost, totui.
Construit de fostul proprietar al palatului, explic
Disra n timp ce mergeau printr-un pasaj ctre o main
turbolift la fel de ngust. Coboar cincizeci de metri. De
acolo poi s mergi fie la camera de tortur de sub nivelul
beciurilor, fie la un tunel de ieire secret din dealurile de la
nord. Uneori m-am ntrebat n ce direcie se ducea cel mai
des.
Pe care o folosim acum? ntreb Tietce cnd
maina turbolift ncepu s coboare.
Cea spre camera de tortur, zise Disra. Este locul
cel mai privat i mai sigur din palat. Sau de oriunde de pe
Bastion. A treia persoan a grupului nostru ateapt
acolo.
Maina se opri i ua se deschise. Dou tuneluri
nefinisate i nguste se ramificau din spaiul liber din faa
turboliftului; dnd ntr-o parte o pnz rtcit de
pianjen, Disra o lu nainte pe coridorul din dreapta. Se
sfrea la o u din metal prfuit, cu o roat montat n
centru. Apucnd de marginile roii, Disra nvrti; i cu un
scrit care rsun straniu n spaiul nchis, ua se
deschise.
Fostul proprietar i-ar fi recunoscut cu greu camera
de tortur. Instrumentele suferinei i groazei fuseser
scoase, pereii i podelele curate i acoperite cu covoare,
iar mobilierul unui apartament modern complet utilat
fusese adus.
74

Dar, pentru moment, Disra nu era interesat de


ncpere. Toat atenia lui era ndreptat asupra lui Tierce
n timp ce fostul gardian intr n camer.
Intr n camer... i l vzu pe singurul ocupant al
ncperii, aezat n centrul ei, pe o replic a unui scaun de
cpitan de Stea a Morii.
Tierce nghe, ochii mrindu-i-se de uimire, ntregul
trup ncordndu-i-se de parc ar fi fost strbtut de
curent electric. Privirea i ni ctre Disra, napoi la
scaunul cpitanului, cercet camera ca i cum ar fi cutat
dovada vreunei capcane sau halucinaii ori poate a
propriei nebunii, napoi la scaun. Disra i inu
respiraia...
Iar apoi, brusc, Tierce se ndrept, lund poziia de
parad.
Domnule mare amiral Thrawn, s trii, spuse el
cu un formalism militar tios ca laserul. Soldat din trupele
de oc TR-889, raportez.
Disra i mut atenia ctre ocupantul camerei n
timp ce acesta se ridica ncet n picioare. Ctre pielea
albastr, prul negru cu reflexe albstrii, ochii roii
strlucitori, uniforma alb a marelui amiral. Ochii
strlucitori i ntlnir pe cei ai lui Disra; apoi se ntoarse
spre Tierce.
Bun venit la datorie, soldat, spuse el grav. Totui,
m tem c trebuie s-i spun se uit iar la Disra c nu
sunt cine crezi tu.
O prim urm de ncruntare se furi pe faa lui
Tierce.
Domnule?
Permite-mi, spuse Disra.
Traversnd camera, apuc mneca uniformei albe i l
trase pe purttorul ei un pas mai aproape de Tierce.
Maior Tierce: d-mi voie s i-l prezint pe asociatul
meu, Flim.
Un artist al deghizrilor extrem de talentat.
75

Pentru un minut, camera a fost plin de o tcere


nesigur. Tierce se holb la impostorul n uniform alb,
nencrederea i dezamgirea amestecndu-se pe faa lui cu
furia i cu trdarea. Disra urmri jocul emoiilor, pulsul
btndu-i neplcut n gt. Dac Tierce lsa acum mndria
s l conduc dac alegea s fie jignit de aceast
neltorie atunci nici Disra i nici Flim nu vor iei din
aceast ncpere n via.
Tierce i ntoarse privirea spre Disra, zbuciumul
emoional retrgndu-se sub o masc de piatr.
Explic, spuse el ncruntat.
Chiar tu ai zis c Imperiul are nevoie de un
conductor, i aminti Disra. Ce alt conductor mai bun
avem n afara marelui amiral Thrawn?
ncet, fr tragere de inim, Tierce se uit nc o dat
la falsul mare amiral.
Cine eti? ntreb el.
Dup cum i-a spus excelena sa, m numesc Flim,
rspunse cellalt. Vocea i se schimbase subtil, nu mai
avea aerul puternic, aproape regal, al unui mare amiral.
Exact aceeai transformare, Disra i ddu seama brusc,
ca cea pe care Tierce nsui o suferise cu cteva minute n
urm n birou, doar c invers.
Poate c i Tierce a vzut acest lucru.
Interesant, zise el fcnd un pas nainte i
cercetnd de aproape faa lui Flim. E nefiresc. Ari exact
ca el.
Ar trebui, spuse Disra. Mi-a luat aproape opt ani
de cutri pentru a gsi pe cineva care s se deghizeze aa
de bine. Pun asta la cale de mult timp.
neleg. Fcu un semn. Cum faci ochii?
Inserii de suprafa, zise Disra. Autonome, pentru
a oferi strlucirea roie. Restul e doar colorarea pielii i a
prului, plus un control remarcabil al vocii i abilitatea
natural de a interpreta.

76

Am fcut multe astfel de interpretri, spuse Flim.


Aceasta e doar nc una. Surse. Dei cu un potenial de
rsplat considerabil mai mare.
Este remarcabil, spuse Tierce uitndu-se la Disra.
ns este o problem. Thrawn e mort i toat lumea tie
asta.
Disra i ridic sprncenele.
Ah, chiar aa? Cu siguran s-a spus c a murit,
dar asta poate sau nu s nsemne ceva. Poate c doar a
fost n com din cauza rnii provocate de cuitul lui Rukh.
Poate c a fost dus n vreun loc secret unde a petrecut
muli ani pentru a se reface. Ddu din cap ctre Flim. Sau
poate c pe puntea Himerei a murit un impostor, ca Flim.
Ai spus c te ateptai la un atac asupra lui la Bilbringi;
poate c i Thrawn se atepta i i-a fcut nite pregtiri
secrete.
Tierce pufni.
E cam tras de pr.
Firete, l aprob Disra. Dar asta nu conteaz. Tot
ceea ce trebuie este s l prezentm pe Thraw, iar dorina
de a crede va face restul.
ntregul Imperiu se va grbi s cread n el, de la
amiralul Pellaeon n jos.
Deci sta e planul tu? ntreb Tierce. S l prezini
pe marele amiral lui Pellaeon, s l reinstalezi la bordul
Himerei i s l foloseti ca un punct de regrupare pentru
Imperiu?
n mare, rspunse Disra ncruntndu-se. De ce?
Tierce tcu pentru un moment.
Ziceai c ai i alte resurse n afara Flotei Sectorului
Braxant, spuse el. Care sunt acestea?
Disra se uit la Flim. Dar maestrul n deghizri nu
fcea dect s se uite cu interes la Tierce.
Am o nelegere cu piraii Cavrilhu, i zise el
Gardianului. Sunt un grup mare i foarte sofisticat care
activeaz...
77

Cunosc banda cpitanului Zothip, spuse Tierce. Nu


este deosebit de sofisticat, dup prerea mea, dar, cu
siguran, destul de mare. Ce fel de nelegere?
Una bazat pe interese comune, rspunse Disra.
Folosesc rapoartele Contrainformaiilor imperiale pentru a
localiza transporturile folositoare ale Noii Republici, pe
care Zothip le atac apoi. El ia orice prad poate; noi
obinem destabilizarea tot mai puternic a inamicului
nostru.
i o parte din Psrile-de-prad SoroSuub oferite
de linia de producie a lui Zothip? suger Tierce.
Disra i strnse buzele. Fie Tierce tia mult mai
multe dect ar fi trebuit despre secretele Moff-ilor, fie era
cu mult mai iste dect se ateptase. n orice caz, nu era
sigur c i plcea.
De fapt, noi lum toate Psrile-de-prad, spuse el.
Zothip are toate navele de lupt de care are nevoie.
Cum le plteti?
Cu acel fel de ajutor experimentat pe care Zothip
nu-l mai poate gsi nicieri, spuse Disra, oferindu-i
celuilalt un zmbet viclean, i mprumut civa consilieri
militari speciali: grupuri de clone ale lui Thrawn, de la
Muntele Tantiss.
Avu satisfacia de a vedea cum Tierce aproape csc
gura de uimire.
Au mai rmas?
Au rmas cuiburi ntregi, i spuse Disra acru.
Isteul nostru mare amiral a mprtiat grupuri sub cea
mai mare acoperire prin toat Noua Republic. Nu tiu ce
voia s fac cu ele; n dosarele lui nu era nimic care s
priveasc n mod special...
Ai gsit dosarele lui Thrawn? l ntrerupse Tierce.
Adic dosarele lui personale?
Desigur, spuse Disra ncruntndu-se uor. Pentru
o clip apruse brusc ceva tensionat n expresia
gardianului. Cum altfel crezi c a fi tiut unde ascunsese
toate clonele astea?
78

Sclipirea de interes dispruse deja n spatele mtii


lui Tierce.
Firete, spuse el cu calm. Ce mai era acolo?
Era schia unei mari strategii, rspunse Disra,
urmrindu-l cu atenie. Dar orice ar fi aprins acea scnteie
era din nou ngropat. Planurile lui pentru campanii
mpotriva Noii Republicii pe urmtorii cinci ani. Incredibil
de detaliate; din nefericire, n acest moment, complet
nefolositoare.
A avea mare grij s consider orice a fcut
Thrawn vreodat ca fiind inutil, i repro Tierce cu
blndee. Altceva?
Disra ridic din umeri.
nsemnri personale i altele ca astea. Nimic care
s mi atrag atenia ca fiind interesant din punct de
vedere militar. Eti binevenit s te uii prin ele mai trziu,
dac doreti.
Mulumesc, spuse Tierce. Cred c o s-o fac.
Bnuiesc, interveni Flim, c te gndeti la ceva mai
ambiios dect s l foloseti pe Thrawn ca punct de
regrupare?
Tierce i nclin uor capul ctre maestrul n
deghizri.
Eti foarte ptrunztor, amirale, spuse el. Da, cred
c putem face mai mult de att. Mult mai mult, de fapt.
Aici jos exist vreun terminal de calculator? ah, perfect.
Voi avea nevoie de datacardurile pe care le-am lsat pe
biroul tu, excelen. Te superi dac te duci s le aduci?
Deloc, murmur Disra. M ntorc imediat.
Deja ocupat la terminalul calculatorului, Tierce nu se
obosi s rspund. Pentru o clip, Disra se uit fix la ceafa
lui, ntrebndu-se dac se putea s fi socotit greit.
Maiorul Tierce, fost Gardian Regal, va fi un slujitor
folositor. Nu va fi un stpn preuit.
Dar deocamdat, cu toii aveau nevoie unul de altul.
nghiindu-i vorbele i mndria, Disra iei n tunel i se
ntoarse la turbolift.
79

5
Consilierul Borsk Feylya i ridic privirea de pe
datapad, cu ochii violei mrii i cu blana alb-glbuie
lipit bine de corp.
Deci pn la urm a ieit la lumin, opti el.
Da, a ieit, spuse Leia. i se cere o explicaie.
Feylya cltin din cap.
Nu e nimic de explicat, zise el ncet. E adevrat.
neleg, spuse Leia, simind cum o greutate i se
punea pe umeri. Nu i dduse seama ct de mult i
dorise s aib dreptate Karrde cnd spunea c dosarul
Caamas era un fals. Eti sigur?
Da, rspunse Feylya, mutndu-i privirea de la
Leia; la datapad.
Atunci tii cine a fost implicat.
Nu, zise Feylya. Acesta este miezul problemei,
consilier Organa Solo. i motivul pentru care am tcut
att timp. tim ce tii i tu; c un grup de bothani i-a
ajutat pe agenii senatorului Palpatine s ajung la
generatoarele de scuturi ale Caamas-ului. Nici mcar nu
tim ce clan a fost implicat, cu att mai puin cine anume.
Ai ncercat s aflai? ntreb Leia tios.
Lui Feylya i se zbrli blana.
Firete c am ncercat. Dar Palpatine acoperise
aceast urm mult prea bine. Doar cu mult dup
eveniment, la nceputurile Rebeliunii, efii conductorilor
clanurilor au aflat despre complicitatea bothan pe
Caamas. Impactul acestei descoperiri a fcut, de fapt, s
ne angajm poporul n Aliana Rebel i n distrugerea lui
Palpatine. Dar atunci urma era deja mult prea veche
pentru a o mai cerceta.
80

Leia oft.
neleg.
M crezi, da? insist Feylya. Trebuie sa m crezi.
Pentru un moment, Leia tcu. Privindu-i fix faa,
folosindu-i Fora, cut ct de bine putu dup orice urm
de nelciune. Dar dac exista, nu o gsea.
Cred c spui adevrul, cel puin n ceea ce te
privete, i zise ea bothanului. Din pcate, eu nu sunt
singura pe care trebuie s o convingi.
Feylya se nfior, cteva smocuri de blan zbrlindui-se pe corp.
Nu, aprob el sobru. Vor fi muli care vor crede c
nu facem dect s-i aprm pe criminali n numele
solidaritii bothane.
Leia ridic datapadul, nbuindu-i o grimas.
Firete c el avea dreptate. Abordarea bothan n politica
interstelar era mult mai tranant i mai rzboinic dect
i-ar fi dorit muli din Noua Republic. Chiar i speciile
care nu aveau nimic mpotriva luptei fizice totale ntre
membrii lor ncercau, de obicei, s aib o abordare
moderat cnd aveau de a face cu strini. Faptul c
bothanii fie nu doreau, fie nu puteau s fac acelai lucru
le adusese o reputaie mult mai proast dect meritau n
cercurile diplomatice.
Sunt de acord, spuse ea. Un motiv n plus s
rezolvm problema ct mai repede.
Dar cum? ntreb Feylya. Bothanii au cutat din
greu o list a celor responsabili att n bibliotecile de clan
oficiale, ct i pe toate lumile noastre colonie i n enclave.
Pur i simplu nu exist.
A existat aici, i art Leia, scond datacardul din
datapad. Sunt sigur c a existat. O s vedem dac
tehnicienii l pot reconstrui; dac nu pot, va trebui s
gsim alt copie pe undeva. Cel puin, acum tim ce s
cutm.
Putem ncerca, spuse Feylya neconvins. Dar ntre
timp, ce ai de gnd s faci?
81

Leia mpunse datacardul cu degetul.


Nu pot s m fac c am uitat totul, consilier Feylya
trebuie s nelegi. Trebuie cel puin s l duc celorlali
din Consiliul Suprem. Dar voi face tot ce mi st n puteri
s l conving pe preedintele Gavrisom c nu trebuie fcut
public. Cel puin nu nainte ca tehnicienii s aib timp s
vad ce pot face cu seciunile distruse.
neleg, spuse Feylya, att blana ct i emoiile lui
agitndu-se. Firete, dac tehnicienii vor tcea sau nu este
o alt problem. Mai important, ce-i cu contrabandistul
Talon Karrde? Ziceai c i el tie.
A promis c nu va spune nimic, i zise Leia. i a
trimis un mesaj ctre toi oamenii lui s l caute pe
devaronianul care a gsit datacardul. Poate c l prind din
urm nainte s mai apuce s spun cuiva.
Feylya suspin.
Chiar crezi c nu le-a spus deja altora? Dup cum
v-ai purtat tu i Karrde cu el?
Am fcut ceea ce atunci prea necesar, spuse Leia
calmndu-i cu asprime plpirea brusc de iritare fa de
bothan. Ai fi preferat s plece de pe Wayland cu
datacardul?
Ca s fiu direct: da, spuse Feylya nepat. n mod
clar, voia s ajung la noi. Ne-ar fi cerut un pre enorm,
iar noi l-am fi pltit i s-ar fi terminat.
Leia oft.
Nu s-ar fi terminat, consiliere. Nu se va termina
dect atunci cnd se va ti tot adevrul, iar cei
responsabili vor fi pedepsii.
ntr-adevr, asta este tot ce mai putem face, zise
Feylya ridicndu-se n picioare. i mulumesc pentru
politeea de a-mi face aceast informare privat, doamn
consilier Organa Solo. Acum m duc s mi pregtesc
aprarea.
Nu eti la proces, consiliere, i aminti Leia.
Blana lui Feylya se lipi de corp.
82

Voi fi, rspunse el ncet. Ca i ntreaga ras


bothan. Vei vedea.
***
Cafeneaua Dona Laza era aproape mai aglomerat
dect o vzuse Shada Dukal vreodat, plin, n adevratul
sens al cuvntului, de la un capt la altul de fiine dintr-o
duzin de specii i din fiecare clas social de la cea de
mijloc n jos.
E un loc preferat n seara asta, i spuse efului ei,
care sttea aproape de ea la mas.
Este rndul lor la concursul de Boga Minwak
plutitor, i explic Mazzic, mngind alene mna Shadei.
Nici nu tii ct sunt de nnebunii de jocul sta pe aici.
Crezi c de aia a ales locul sta? ntreb Shada.
Din cauza mulimii?
Stai linitit, Cromf o s-l aduc aici fr
probleme, o calm Mazzic. Dac-i dai destui bani, devine
de ncredere. Mai ales cnd o jumtate din plat nu o
primete dect la livrare.
Shada se uit la fiinele care se nghesuiau n jurul
mesei.
Mai mult m preocup dac vom putea s-l
scoatem de aici n linite cu attea persoane n jur.
Nu-i nici o grab, i spuse Mazzic. Gndindu-ne la
ct ne-am chinuit, ar trebui cel puin s auzim secretul la
ntunecat pe care vrea s ni-l spun. Pn la urm, putem
s l intimidm.
Shada se uit la el cu colul ochiului.
Lui Karrde n-o s-i plac, l avertiz ea. A spus
foarte clar c Lak Jit nu trebuie s vorbeasc cu nimeni.
Nu suntem n slujba lui Talon Karrde, i aminti
Mazzic aspru. i cu recompensa pe care i-o dm lui Cromf,
nici mcar nu ne recuperm banii. Dac acest secret are
vreo valoare de pia, meritm i noi o parte.
Shada se ntoarse cu spatele la el, un val de tristee
copleindu-i deja starea posomort. La asta se reducea
83

ntotdeauna totul n lumea contrabandei: profitul, i iar


profitul i la a face orice tertip i orice neltorie de care
era nevoie pentru a obine ct mai mult. Concepte ca
loialitatea i onoarea...
Ei, haide, Shada, o dojeni Mazzic, mngindu-i iar
mna. Aceste accese de contiin trebuie s nceteze. Aa
merg treburile. tii asta.
Sigur, murmur Shada, tia, bine. Ceea ce durea
cel mai mult era c n ultimii doisprezece ani luase parte
de bunvoie la asta. De bunvoie i foarte srguincios.
Uneori, noaptea trziu, se ntreba ce se ntmplase cu
galaxia. Sau poate c doar i se prea ei.
La marginea mulimii, un tnr garoos apru,
strecurndu-se cu grij mpreun cu tava ncrcat pe
care o ducea printre o pereche glgioas de ishori care
gesticulau nebunete. Reuii s nu verse buturile i se
prbui n scaunul din faa lui Mazzic.
Pfiu! uier, lund unul dintre cele patru pahare
de pe tav, cu branhiile lui n nuane de mov ondulnduse ritmic n timp ce respira. Nu credeam c-o s reuesc.
Te-ai descurcat bine, Cromf, l asigur Mazzic,
alegnd dou dintre pahare i punnd unul n faa Shadei.
Ai vreun semn de la prada noastr?
Nu l-am vzut, spuse Cromf sorbind grijuliu din
butur i privind nelinitit n jur. Ciorchinele unei urechi
se deschise brusc, ca i cum cineva din apropiere ar fi rs
rguit, apoi se nchise la loc. Nu-mi place asta, Maz k.
Prea muli n jur.
Nu-i face griji, l liniti Mazzic. Tu doar adu-l la
mas. De restul ne ocupm noi.
Lng urechea stng a Shadei, unul dintre acele
lcuite decorative se rsuci i scoase ncet dou clicuri.
Semnal de la Griv, i spuse ea lui Mazzic. Se poate
s l prindem.
Bun, zise Mazzic. Cromf, du-te i prinde-l
intrarea lateral. Concentreaz-te pe cealalt jumtate a
plii.
84

Garoos-ul uier n timp ce se ridica de la mas i


dispru din nou n mulime. Shada inspir adnc, intrnd
n starea de lupt, i cercet pentru ultima dat zona din
jurul lor. Dac devaronianul simea c a dat de bucluc i
ncerca s fug, probabil c o va lua n stnga...
Iar apoi Cromf se ntoarse, trnd dup el un
devaronian cu coarne.

Pfiu,
uier,
aezndu-se
lng
Mazzic.
Aglomeraie. El Lak Jit. El contrabandist Maz k.
ncntat de cunotin, Lak Jit, spuse Mazzic
oferindu-i cel de-al patrulea pahar de pe tav. Sper c i
place conberea Vistulo?
Cnd pltete altcineva, rspunse Lak Jit,
aezndu-se n faa lui Mazzic. Mai nti vreau s-i spun,
Mazzic, c deii ceea ce i voi zice este adevrat, tiu c nu
pot cere bani n schimb. Deja nu mai am dovada palpabil,
ci doar ce au vzut ochii mei.
neleg, spuse Mazzic, punndu-i mna n
mijlocul mesei. O retrase, dezvelind grmjoara de monede
cu valoare mare. Totui, un domn onorabil ar trebui s
doreasc s plteasc pentru ceea ce primete.
Lak Jit rse subire, n felul lui devaronian, i se
ntinse dup monede.
i se trezi cu ncheietura prins strns n pumnul lui
Mazzic.
Pentru ceea ce primete, i aminti acesta cu
rceal. ntinzndu-i mna cealalt, trase grmjoara de
monede ctre marginea mesei, n faa lui.

Acum,
spuse
el
elibernd
ncheietura
devaronianului. S auzim ce ai de zis.
Lak Jit se aplec nainte pentru a se ntinde peste
mas.
nelege c ceea ce am s i spun este att privat
ct i exclusiv, murmur el. Nimeni din afara guvernului
Noii Republici nu tie asta.
Firete, rspunse Mazzic sec, tonul lui dovedindu-i
Shadei c nu credea asta mai mult dect ea. Probabil c
85

devaronianul deja vnduse aceast informaie exclusiv


altor ase persoane.
S auzim.
Lak Jit se uit n jur i se aplec nc puin.
Se refer la Caamas, spuse el. Exist dovada c
ntr-adevr agenii fostului senator Palpatine i-au provocat
distrugerea
Pe sub mas, Shada simi cum mna i se strnse
ntr-un pumn. Caamas. Trecuse mult timp de cnd se
gndise la acea lume. Mult timp de cnd ncercase s i
tearg din minte numele acesta i amintirile din copilrie
pe care le evoca, amintirile propriei sale lumi, Emberlene.
Acum, brusc, totul revenea.
Nu s-ar fi ateptat ca Mazzic s fie la fel de micat. i
nici nu era.
Astea nu prea sunt tiri senzaionale, spuse el
dnd din umeri. Asta a fost bnuiala principal practic
nc de cnd s-a stins ultima furtun de foc de pe
Caamas.
Dar asta este dovada, insist Lak Jit. Un dosar
recuperat din depozitul personal al mpratului, de pe
Wayland.
Un document pe care se ntmpl c nu l ai.
Dar mai e ceva, uier devaronianul ntinzndu-se
pn cnd coarnele aproape c i atingeau fruntea lui
Mazzic. Acum tim cum de a fost att de uor de distrus
planeta. Generatoarele de scut au fost sabotate. mpunse
cu un deget n mas, ca pentru a sublinia. De un grup de
bothani.
Mazzic i arunc Shadei o privire.
Chiar aa? spuse el cu o voce nc nepstoare,
dar cu o not clar de interes n ea. tii cum i cheam?
Din pcate nu, rspunse Lak Jit. Acea parte a
documentului era prea distrus pentru ca umilul meu
datapad s o poat citi. Se tolni napoi n scaun. Dar eu
zic c nu conteaz. n orice caz, bothanii se pregtesc s
aib mari probleme. Un afacerist inteligent ar trebui s
86

poat obine profit din cunoaterea acestei instabiliti


iminente. Fcu un semn ctre grmjoara de monede din
faa lui Mazzic. Nu eti de acord?
Ba da, ntr-adevr, spuse Mazzic uitndu-se la
Shada i ridi- cndu-i o sprncean. Foarte bine. Shada,
vrei s l ajui pe prietenul nostru?
Nu-i nevoie, zise Lak Jit. ntinzndu-se iar peste
mas, vru s ia monedele...
i ridicndu-se pe jumtate din scaun, Shada l lovi
cu pumnul drept la baza cornului din stnga.
Se prbui cu un geamt, cznd mai nti cu faa pe
mas, cornul din stnga aproape drmnd butura lui
Mazzic. Un barabel i civa duros l privir, apoi se uitar
n alt parte; clienii leinai preau s fie ceva obinuit la
Dona Laza.
Pfiu! uier Cromf holbndu-se cu ochii bulbucai
la forma inert. E...?
Firete c nu, rspunse Mazzic, ntinzndu-se ca
s bat de trei ori n semnalizatorul n form de ac din
prul Shadei. Nu suntem pltii s ucidem.
Croindu-i drum prin mulime, Griv apru la mas.
Gata? ntreb el.
Da, ddu Mazzic din cap culegnd grmjoara de
monede. i nmn lui Cromf patru dintre ele i puse restul
n buzunarul interior.
Du-l la speeder.
Griv l ridic pe devaronian pe umr i se vr iar n
mulime.
Ei, am pierdut vremea, coment Mazzic ridicnduse i oferindu-i mna Shadei politicos. Poate c putem s
mai ridicm puin recompensa pe care ne-o d Karrde. S
ncercm s ne acoperim cheltuielile, mcar.
Nu facem nimic cu asta? ntreb Shada.
Nu fi fraier, o dojeni el, lund-o de mn i
conducnd-o n mulime. Cu i mai pas de o planet
distrus cu aproape jumtate de secol n urm?
Shadei i se strnse stomacul.
87

Nimnui,
nimnui.

aprob

ea

cu

amrciune.

Chiar

***
Dur o vreme cel puin dou citiri complete pentru
fiecare, estim Disra n timp ce pea ncet pe podeaua din
spatele biroului su din coral, ncercnd s par mai
degrab nerbdtor dect nelinitit. Dar, n cele din urm,
ultimul dintre cei patru cpitani imperiali termin de citit
i i ridic privirea de pe datapad.
Cu tot respectul, excelen, gsesc aceast
propunere incredibil, spuse cpitanul Trazzen de pe
Nimicitorul, vocea lui nceat contrazicndu-i reputaia de
om crud. Cu siguran v dai seama c nu putei scoate
patru distrugtoare spaiale imperiale dintr-o flot de
sector i s v ateptai ca forele rmase s i apere bine
teritoriul.
Sunt de acord, interveni cpitanul Nalgol de pe
Tiranic, jucndu-se cu sigiliul familiei Kuat pe care l purta
ntotdeauna. n plus i, de asemenea, cu tot respectul
a merge pn la a v contesta autoritatea ca mcar s
ordonai aceste dou misiuni. Toate incursiunile n spaiul
Noii Republicii se presupune c se afl sub comanda
direct a comandantului suprem al flotei, Pellaeon.
Poate, spuse Disra. Poate c nu. S lsm asta
acum. Mai avei ntrebri?
Eu am una, vorbi cpitanul Dorja de pe
Nendurtorul. Aceast misiune pe Morishim pe care vrei
s o desfor. Ce este mai exact cu aceast nav curier pe
care sunt rugat s o distrug?
Disra ridic din sprncene.
Suntei rugat, cpitane? Rugat?
Da, excelen, spuse Dorja bos. Cpitanul Nalgol
are dreptate: suntei comandantul suprem al Flotei
Sectorului Braxant doar n privina operaiunilor din
Sectorul Braxant. Misiunile pe Morishim i Bothawui nu
sunt sub autoritatea dumneavoastr.
88

neleg. Disra se uit la al patrulea cpitan. Ai fost


cam tcut, cpitane Argona.
Mna-de-Fier se afl, desigur, sub comanda
dumneavoastr, excelen i vom merge oriunde ne
trimitei, spuse Argona ncet. n acelai timp, trebuie s fiu
de acord cu afirmaia cpitanului Trazzen. A trimite patru
dintre cele treisprezece distrugtoare spaiale ale flotei de
sector nu este ceva care s fie fcut cu uurin.
Mai ales cnd trei dintre ele au aceast misiune de
lung durat n sistemul Bothawui, adug Trazzen. A
crei natur, v amintesc, exclude orice ans de napoiere
rapid.
ntr-adevr, spuse Argona. Ar trebui s trimitei
fizic curieri acolo pentru a ne contacta. n caz de urgen,
zilele pierdute n plus s-ar putea dovedi dezastruoase.
Nimic valoros nu se obine fr risc, spuse Disra
cu rceal, ncep s cred c poate am fcut o alegere
greit cnd v-am oferit aceste misiuni. Dac preferai s
v retragei dintr-o campanie militar care va scrie
istoria...
Nu.
Vocea venise din direcia pasajului secret al lui Disra.
Cpitanii se ntoarser.
Iar marele amiral Thrawn pii n birou.
Se auzi suspinul cuiva, necat ntr-o tcere plin de
uimire.
M scuzai, domnule amiral? ntreb Disra
precaut.
Nu vor fi scutii de la aceast misiune, excelen,
spuse Thrawn, cu o voce calm i relaxat, n timp ce se
ndrepta spre birou i se aeza n scaunul lui Disra. Am
avut motivele mele pentru a alege exact aceste
distrugtoare spaiale i pe cpitanii lor. Acele motive nu
s-au schimbat.
Pentru o clip, ochii lui strlucitori se concentrar
asupra cpitanilor care stteau n poziie de drepi n faa
89

lui, evident zpcii, msurndu-l i evalundu-l pe fiecare


pe rnd. Apoi, lsndu-se pe spate n scaun, zmbi uor.
Observ, excelen, spuse el uitndu-se la Disra i
dnd din mn ctre ofieri. Complet uimii de apariia
mea neateptat; ns deja i-au revenit n mare parte.
Mini flexibile i iui, combinate cu o loialitate total fa
de Imperiu. De aceast combinaie am nevoie. Combinaia
pe care o voi avea.
Firete, amirale, spuse Disra.
Thrawn i ndrept atenia ctre cpitani.
Cu toii avei ntrebri, desigur, zise el. Din pcate,
cea mai apstoare dintre ele nu i poate primi rspunsul
deocamdat. n timp ce fac pregtirile pentru a m
ntoarce la comand, metoda care mi-a permis s
supravieuiesc ncercrii de asasinare din urm cu zece
ani trebuie s rmn ascuns. De asemenea, trebuie s
v rog ca, pentru moment, ntoarcerea mea s rmn
secret, s fie mprtit doar ofierilor votri superiori i
doar dup ce ai prsit spaiul imperial. n afar de
asta... i ntinse uor gtul ntr-o parte. Mi se pare c
erau nite ntrebri privind autoritatea?
Nici o ntrebare, amirale, spuse Trazzen cu o voce
aproape respectuoas. Nu mai sunt.
Bine. Thrawn i ridic o sprncean neagralbstrie ctre Nalgol. neleg din nfiarea ta, cpitane
Nalgol, c nu eti de acord cu colegul tu?
Nalgol i drese glasul cu timiditate, degetul su
strngnd inelul de parc ar fi ncercat s extrag
ncredere din coroana gravat pe el.
Firete c nu v pun la ndoial autoritatea,
amirale Thrawn, spuse el. Dar v-a mulumi foarte mult
pentru cteva clarificri. Cunosc sistemul Bothawui i nu
vd nici un motiv pentru care ar avea vreo valoare militar
serioas pentru Imperiu. Cu siguran nu merit s
trimitem trei distrugtoare spaiale acolo.
Evaluarea ta este destul de corect, aprob
Thrawn. Nu sistemul n sine m intereseaz, ci
90

evenimentele care, n viitorul apropiat, vor avea loc pe


lumea natal a bothanilor. Evenimente pe care intenionez
s le ntorc n avantajul Imperiului.
Da, domnule, spuse Nalgol. Dar...
n timp, totul va deveni clar, spuse Thrawn.
Deocamdat, trebuie s v cer s avei ncredere n
judecata mea.
Nalgol lu poziie de drepi.
ntotdeauna, amirale. Fcu un pas nainte i i
ntinse mna peste birou. i dac mi permitei, bun venit
napoi. Imperiului i-a lipsit amarnic conducerea
dumneavoastr.
Aa cum i mie mi-a lipsit privilegiul de a
comanda, spuse Thrawn ridicndu-se n picioare i
strngnd scurt mna ntins. Pregtirea celor trei
distrugtoare spaiale deja se desfoar i ar trebui s se
ncheie n dou zile. i mut atenia asupra lui Dorja. Ct
despre misiunea ta, cpitane Dorja, curierul imperial pe
care trebuie s l interceptezi la Morishim este programat
s plece n douzeci de ore. Vei avea destul timp s te
ntorci pe Nendurtorul i s ajungi la sistem naintea lui?
Cu uurin, amirale. Buza lui Dorja zvcni n ceea
ce el considera, n aceste vremuri, a fi un zmbet. i dac
mi permitei, domnule, a vrea s m altur sentimentelor
cpitanului Nalgol. Sunt onorat s servesc din nou sub
comanda dumneavoastr direct.
Disra l privi pe Dorja, simind brusc o strngere de
inim. Dorja servise sub comanda direct a lui Thrawn?
nc o dat, sunt ncntat s v conduc, cpitane,
spuse Thrawn grav. Ct timp m-am aflat pe Himera, am
simit adesea c aveai mai mult potenial de conducere
dect mprejurrile v permiteau s artai. Poate c acum
vom avea ocazia s judecm acea evaluare.
Dorja aproape c strluci de ncntare.
Voi face tot ce pot pentru a arta c ai avut
dreptate, domnule.
91

Nu-i pot cere mai mult, zise Thrawn. i nu voi


accepta mai puin, adug el, privindu-i, pe rnd, pe
fiecare dintre cpitani. V-ai primit ordinele. Suntei liberi.
Da, amirale, spuse Trazzen n numele tuturor. Se
ntoarser i plecar, cu ceea ce i pru lui Disra un mers
mult mai vioi dect cel cu care intraser n birou, cu o
jumtate de or n urm. Ua dubl se nchise greoi n
urma lor...
Un grup de domni minunai, declar Flim,
vrndu-i un deget pe sub gulerul uniformei albe de mare
amiral. Un pic cam creduli dar, totui, nite domni
minunai.
Oh, da, sunt minunai, mri Disra aruncnd o
privire ctre ua secret prin care artistul n deghizri i
fcuse intrarea triumfal. De asemenea, sunt i foarte
periculoi. Tierce? Unde eti.
Aici, spuse Tierce ieind pe ua secret. Ce s-a
ntmplat?
Ce s-a ntmplat? se rsti Disra. Este destul de ru
c trei dintre cei patru cpitani pe care i-ai ales pentru
aceste misiuni nu-mi sunt chiar loiali. Dar cineva care a
servit sub comanda direct a lui Thrawn? Eti nebun?
Nu m insulta, spuse Tierce cu rceal,
alturndu-se celorlali lng birou. Trebuia s aduc pe
cineva ca Dorja. i un elev nceptor n ale tacticii i-ar
putea spune asta.
Eu nu gndesc tactic, replic Disra. Cel puin, nu
dup cum zici tu. De aceea experiena ta este att de
necesar, i aminteti.
Calmai-v, excelen, interveni Flim, scondu-i
cu grij inseria de suprafa strlucitoare din ochiul
stng. Mai devreme sau mai trziu, ar fi fost inevitabil s
m aflu n faa cuiva care l-a cunoscut personal pe
Thrawn. Ce loc sau moment ar fi fost mai bun, dac nu
aici i acum, unde, la nevoie, ne-am fi putut ocupa de toi
patru n linite i cu discreie.
92

Exact, spuse Tierce. Ct despre cpitanii pe care iam ales, cei care nu i sunt loiali sunt exact cei asupra
crora trebuie s folosim magia lui Flim.
i te-ai gndit la ce-ar putea face o dat ieii din
raza acestei magii? replic Disra. Dac se hotrsc c
pn la urm nu sunt chiar convini i fac nite verificri?
Oh, o s o fac, l asigur Tierce. De aceea am vrut
ca Nalgol s fac parte din acest prim grup. Provine dintr-o
veche familie nobiliar de pe Kuat i tiam c va purta
inelul cu injector de otrav.
Flim se opri n mijlocul aciunii de a scoate cealalt
inserie de suprafa.
Ce s poarte?
Inelul cu injector de otrav, repet Tierce. A-i
otrvi dumanii este o tradiie veche de secole acolo. Oh,
linitete-te Nalgol nu mai are otrav n inelul la de ani
ntregi.
M bucur c tu crezi aa, spuse Flim cu
nervozitate, cercetndu-i cu atenie mna pe care i-o
strnsese Nalgol. Nu mna ta a fost...
Am spus s te liniteti, zise Tierce din nou, iar de
aceast dat avea o voce aspr. Nu i-a bgat nimic. A luat
ceva.
O mic prob de piele, mai exact, spuse Disra
nelegnd n cele din urm. Pe care, fr ndoial, o va
duce drept la arhive pentru a o compara cu profilul genetic
din dosarul de identitate al lui Thrawn.
Exact, zise Tierce. i o dat convins i cu
siguran i va mprti descoperirile cu ceilali nu va
mai exista nimic pe care ei s nu l fac penru noi.
M-am ntrebat de ce ai insistat att de mult s
modifici acel dosar de identitate noaptea trecut, spuse
Disra. Nu ai lsat o marj de eroare prea mare n aceast
operaiune.
Mai ales dac ne gndim c noi doi am preluat
toate riscurile, l susinu Flim, nc inndu-se de mn.
Nici mcar nu ai stat n camer cu noi.
93

Calmai-v, amndoi, spuse Tierce cu o urm de


dispre n glas. Mai avem multe de fcut. Sper c n-ai
nceput deja s v speriai.
Nu-i face griji despre asta, domnule maior, zise
Disra tios. Tu doar ocup-te ca strategia asta chiar s
funcioneze.
O va face, l asigur Tierce. Crede-m. Indiferent de
luptele de hruire preliminarii, btlia de deschidere a
rzboiului civil final al Rebeliunii se va desfura pe
Bothawui. Documentul Caamas se va ocupa de asta. Vrem
s dirijm detaliile acestei cderi ct de bine putem; i
vrem o prezen imperial pe Bothawui pentru a fi siguri
c ambele pri vor suferi pierderi ct mai mari.
Ei, orice am face, ar trebui s facem repede, l
avertiz Disra. Pellaeon a neles deja pe trei sferturi
legtura mea cu Piraii Cavrilhu i cu asociaii lor. Dac
face o verificare i descoper c din flota mea de sector
lipsesc patru distrugtoare spaiale o s fie vai de mine.
Nu putem face prea multe n privina programului,
i aminti Tierce. Cele trei care se ndreapt spre sistemul
Bothawui nu vor fi n poziie de atac vreme de cteva
sptmni.
Atunci poate c ar trebui s renunm la aspectul
de comet, spuse Disra. Se pot forma n jurul altui
indicator.
Nu exist altul, zise Tierce rbdtor. Cel puin, nici
unul pe care s-l foloseasc n siguran. Va trebui s-i
foloseti farmecul personal pentru a-l ine pe Pellaeon
deoparte.
Voi face tot ce pot, spuse Disra sarcastic. i ce fel
de farmec presupui s folosesc asupra cpitanului Zothip?
Ce-i cu cpitanul Zothip? ntreb Flim.
Maiorul Tierce l-a sunat i i-a spus c i
ntrerupem livrarea de clone, mri Disra. Zothip e cam
suprat.
Am mai vorbit despre asta, zise Tierce cu un aer de
rbdare obosit. Acum avem nevoie de acele clone pentru
94

noi. Zothip nu are de ce s se plng a beneficiat destul


de ele la bordul navelor sale. Oricum, ce te nelinitete?
C o s vin aici i c o s te provoace la duel?
Nu-l cunoti pe Zothip, spuse Disra abtut.
E pleav de la limit, spuse Tierce abandonnd
subiectul piratului cu o zvcnire a buzei. Cumpr-l sau
calmeaz-l nu-mi pas.
Zothip m ngrijoreaz mai puin dect atitudinea
ta, replic Disra. De acum nainte, deciziile importante ca
aceasta vor fi luate mpreun. N-o s te las s distrugi
lucrurile pe care le-am construit i apoi s mi dai bucile
s le pun eu la loc.
Pentru o vreme, Tierce doar se uit la el.
S lmurim un lucru acum, Disra, spuse el n cele
din urm, cu o voce rece i linitit. M aflu la comanda
aspectelor militare ale acestei operaiuni. A tuturor acestor
aspecte. Asta mi-ai oferit tu i de asta m ocup. Acum,
partea ta singura ta parte este s furnizezi navele i
oamenii de care am nevoie i s te ocupi de toate aspectele
politice care apar.
Disra i arunc din nou o privire tioas. Dar simea
cum tiul ei se tocea. Ce fel de monstru crease?
Doar asta nsemn pentru tine? l ntreb ncet pe
Tierce. Ofierul tu de aprovizionare?
Tierce zmbi, ridicndu-i cu rceal colul buzei.
i este team c ai pierdut controlul planului pe
care l-ai creat? S nu-i fie. Scopul meu aici singurul
scop este s rzbun moartea mpratului i s terg
Rebeliunea de pe harta galaxiei. Dup aceea, sarcina mea
se termin. Conducerea noului Imperiu care va aprea va
fi a ta n ntregime.
Pentru o clip, Disra se uit la el, ncercnd s
citeasc dincolo de faa lui mpietrit, ncercnd s nu lase
dorina de a crede s i afecteze judecata. Dac omul
minea...
Nu. Tierce era un soldat; unul neobinuit de bun,
ns tot un soldat. Nu avea nici pe aproape abilitile i
95

experiena politice pe care le poseda Disra. Chiar i dac


prindea gustul puterii, tot va avea nevoie de Disra dup ce
se termina lupta.
Cele mai multe triumvirate sunt instabile,
excelen, rosti Flim. tiu asta, am vzut multe dintre ele
ridicndu-se i prbuindu-se printre organizaiile de
pirai i de contrabanditi de la limit. Dar acesta este
diferit. Nici unul dintre noi nu se poate descurca fr
ceilali.
Are dreptate, aprob Tierce. Aa c nu te mai
plnge i f-i treaba. Sau ajungem cu toii n coloniile
penale.
De acord, spuse Disra fr tragere de inim. mi
cer iertare, domnule maior. Nu se va mai ntmpla.
Bine, spuse Tierce energic. napoi la treab. Voi
avea nevoie de o copie a algoritmului de decriptare pe care
l-ai folosit ca s ptrunzi n dosarele personale ale
mpratului i ale lui Thrawn.
Disra se ncrunt.
Pentru ce?
Pentru a obine o list complet a celulelor n
adormire pe care Thrawn le-a plantat prin Rebeliune, i
explic Tierce. Vom avea nevoie de toi soldaii imperiali
pregtii i de toi piloii pe care putem pune mna.
Asta prea destul de nelept.
n regul, spuse Disra. Dar pot s i obin eu lista.
Ar fi util s pot intra n acele dosare de fiecare dat
cnd am nevoie, coment Tierce.
De asemenea, ar fi util s tiu i eu nite lucruri pe
care tu s nu le tii, replic Disra. De dragul echilibrului i
toate alea.
Tierce cltin din cap.
Bine. Vezi-i de jocurile tale. Mie s-mi aduci lista.
Disra i nclin capul ntr-o plecciune ironic.
Imediat, domnule maior.
Nu, nu vor mai fi ieiri, se hotr Disra n timp ce
traversa din nou ncperea ctre tunelul secret. Dar asta
96

nu nsemna c nu va sta cu ochii pe partenerii lui n acest


triumvirat. i dac amndoi nc mai aveau nevoie de el,
s-ar fi putut foarte bine s vin timpul n care el s nu mai
aib nevoie de ei.
Era ceva la care trebuia s se gndeasc.

6
Era scund, proas, glgioas i hotrt s i
vnd un pepene.
Scuze, spuse Wedge Antilles, dndu-se ntr-o
parte, att ct putea n aglomeraia pieei din Morishim,
inndu-i minile cu palmele n afar n faa lui. Azi nu
m intereseaz pepenii wkou, mulumesc.
Fie femeia morish nu nelegea bazica, fie nu era nc
pregtit s accepte nfrngerea. Merse n paralel cu el n
spatele tejghelei ei, copiindu-i retragerea, aruncnd ctre
el pepenele cu dou umflturi, de un rou pal, trncnind
fr oprire pe limba ei.
Nu azi, repet Wedge cu fermitate, uitndu-se n
jur i ncercnd s-l zreasc n mulimea de cumprtori
pe vreunul dintre colegii si din escadrila Vagabond. Jason
i Tycho ar fi trebuit s cunoasc puin din limba morish,
ns nici unul dintre ei nu era de gsit.
ns tocmai apruse o deschidere n modelul de trafic
pietonal din spatele su.
Poate mine, i strig el vnztoarei wkou i fugi.
Pentru un mare rzboinic pe X-interceptor, nu tii
deloc s refuzi, spuse vocea lui Jason din spatele lui.
N-am cumprat, nu? replic Wedge, ntorcndu-se
ctre colegul su care rnjea. Unde erai cnd aveam
nevoie de tine?
97

Oh, am prins aproape tot spectacolul, rspunse


Jason, rnjind un pic mai mult. Cel mai mult mi-a plcut
cnd i-ai fcut semnul cu palmele n afar.
Wedge simi cum i se ngustau ochii.
Asta nu nseamn nu aici?
Nu chiar, zise Jason, vizibil amuzat. nseamn c
nu vrei s cumperi la acel pre, dar c ar putea ncerca s
i ofere unul mai bun.
Oh, bine, mulumesc c mi-ai zis la timp, mri
Wedge. Nu-i de mirare c nu m mai lsa n pace.
E o galaxie mare, spuse Jason filosofic. Ai attea de
nvat. Hai am dat peste un vechi prieten de-al tu.
Atta timp ct nu ncearc s-mi vnd nimic,
mormi Wedge n timp ce Jason l conducea printre
cumprtori. Vreo veste de la baz?
Nu prea, spuse Jason peste umr. edina abia a
nceput de jumtate de or. Cu un general de renumele lui
Bel Iblis, probabil c nici nu au terminat cu complimentele
introductive nc. Iat. Hei generale!
La mic distan de ei, un brbat distins, ntr-o
mantie neagr se ntoarse...
Ei, ei, spuse Wedge croindu-i drum printre
trectori i ntinznd mna. Generale Calrissian.
Acum e doar Calrissian, l corect Lando
Carlissian, punnd la subra pepenele wkou i
strngndu-i mna lui Wedge. Zilele mele de militar au
trecut demult. M bucur s te revd, Wedge.
i eu, rspunse Wedge. Ce faci n partea asta a
galaxiei?
Sper s am o ans de a vorbi cu generalul Bel
Iblis, spuse Lando, fcnd un semn cu capul ctre
turnurile de lansare piramidale ale Bazei de Vntori
Stelari a Noii Republici, care se nlau n spatele oraului.
Trebuie s facem ceva n privina activitii pirailor care
se desfoar lng Varn.
i-au lovit transporturile de minereu, nu? ntreb
Wedge.
98

Asta, i sperie potenialii clieni, spuse Lando. Nu


tiu dac ai aflat c am adugat un cazino i o galerie de
observaie la Buzunare Adnci.
Pare o atracie serioas, spuse Jason sec.
Ai fi surprins ct de interesant poate fi s priveti
extraciile miniere subacvatice, i zise Lando. De fapt, la
capacitate maxim, probabil c doar cazinoul ar putea
plti costurile ntregii operaiuni. Dar nu i dac toat
lumea se teme s vin acolo.
Bandele de pirai au tot ieit din pietrrii cam peste
tot, l aprob Wedge. Chiar i n sistemele din Nucleu. Ai
ncercat s vorbeti la Coruscant?
Pn am rmas fr voce, spuse Lando cu
amrciune. Nu mi-au dat nimic. Culegtorii ia de datte
birocrai de acolo sunt la fel de ri ca cei de pe vremea
Imperiului.
Jason pufni.
Unii dintre ei sunt aceiai.
Aceast ultim reorganizare politic ar trebui s
schimbe ceva, spuse Wedge, ncercnd s abat discuia
de la ceea ce era un permanent subiect sensibil pentru el
i camarazii si din escadrila Vagabond. Trecerea puterii
politice napoi la nivelul sectoarelor i al sistemelor este, n
mod clar, o metod bun. Imperiul a dovedit deja c
soluia centralizrii nu funcioneaz.
Se uit n sus, la cerul albastru.
Este ciudat, nu, cum se schimb lucrurile. mi
amintesc cum era cnd a fi ntr-un sistem att de aproape
de Imperiu nsemna s dormi n X-interceptor. Iar acum,
iat-ne, plimbndu-ne ca i cum am fi pe Svivren sau pe
Ord Mantell.
n locul tu, nu m-a culca pe o ureche, l avertiz
lason. Imperiul nu a murit nc. Tot mai pot da o lovitur
serioas dac vor.
i au mai fost di n care preau gata s cedeze,
adug Lando. i aminteti cum stteau lucrurile chiar
99

nainte ca marele amiral Thrawn s apar de unde sttuse


ascuns?
Wedge? strig o voce acoperind zarva. Hei Wedge!
Wedge se uit peste mulime, zri un pr castaniudeschis rvit
i ridic o mn.
Aici.
Cine e? ntreb Lando, ntinzndu-i gtul ca s
vad peste capetele oamenilor.
l cheam Tycho Celchu, i spuse Wedge. Unul
dintre oamenii mei din escadrila Vagabond. Nu cred c l-ai
cunoscut.
Tycho ajunse la ei.
Hei, Wedge, trebuie s vii s-l auzi pe tipul sta,
spuse el, cu o voce i cu o figur ntunecate. Haide e aici.
i conduse prin pia pn la o mic dughean cu un
morish zbrcit care edea cocoat lng ea.
Iat-l, zise Tycho, adunndu-i pe ceilali n jurul
chiocului. W simi p rotou?
Mrish kavish foril, uier morish-ul. Mshisht
Caama , porkti vres mi Both.
Jason fluier ncet.
Ce zice? ntreb Wedge.
Spune c au nceput s fie descoperite noi
informaii despre distrugerea Caamas-ului, zise Tycho
ncruntat. i c bothanii au fost de vin.
Wedge se holb la Tycho.
Cred c glumeti, zise el.
Aa i se pare ie? Tycho se rsti, cu ochii albatri
scnteind. Se potrivete, nu? Endor, Borleias i acum
asta.
Linitete-te, spuse Wedge, punnd nite duritate
militreasc n voce. Borleias nu a fost chiar vina
bothanilor.
Tycho ddu din umeri nelinitit.
Nu doar a lor, oricum, accept el fr tragere de
inim.
100

Wedge se uit la Lando.


Ai auzit ceva informaii noi despre Caamas?
Nici o oapt, spuse Lando, uitndu-se cu
suspiciune la morish. ntreab-l de unde tie.
Da. Tycho vorbi iar cu morish-ul i primi un
rspuns. Zice c a venit de la Btrnul Pustnic, traduse el.
Triete ntr-o peter n nlimile Tatmana. Se pare c
tie totul despre ce se ntmpl n galaxie.
Wedge se ntoarse i privi spre Munii Tatmana, care
i nlau creasta zimat n deprtare, pe partea opus a
oraului fa de baza Noii Republici. Vzndu-i, era
absurd s crezi c vreun pustnic btrn din zon ar fi avut
vreo idee despre ce se ntmpla n oraul de la poale, ca s
nu mai vorbim despre ce se ntmpla n galaxia de
deasupra munilor.
Dar, pe de alt parte, Wedge petrecuse destul timp n
preajma lui Luke Skywalker ca s tie c n galaxie exista
o grmad de lucruri inexplicabile. Poate c acest Btrn
Pustnic era unul dintre acei utilizatori lateni ai Forei, pe
care Luke ncerca tot timpul s i gseasc.
i, oricum, nu erau prea ocupai acum.
ntreab-l unde-l putem gsi pe acest Btrn
Pustnic, i ceru lui Tycho.
V ducei acolo? ntreb Lando n timp ce Tycho
ncepu iar s vorbeasc cu morish-ul. Pentru ce?
Din curiozitate, i spuse Wedge. Avem timp
generalul nu va avea nevoie de noi n urmtoarele cteva
ore, cel puin. Vii i tu?
Lando oft.
Condu-ne.
Aplecndu-se uor n vntul constant, cele trei Xinterceptoare se stabilir lin pe versantul de deasupra
oraului.
E uor pentru voi, mormi Lando pentru el,
msurnd mental bucata de spaiu pe care i-o lsaser
pentru a ateriza cu Doamna Norocoas. Era prea mic, ns
101

doar mndria i dicta s nu dea napoi. Tot mormind, se


strecur cu yahtul n jos, ctre versant.
Era, ntr-adevr, un spaiu strmt, situaia fiind
ngreunat i de vnt. Dar reuii fr s se chinuie prea
mult i, mai important, fr s se fac de rs. Lsnd
motoarele n ateptare, cobor pe scara de la pupa a punii
cabinei i se ndrept spre trapa yahtului.
Wedge, Jason i Tycho l ateptau la baza rampei
Doamnei Norocoase.
E rcoare aici, coment el, apucndu-i poala
mantiei pentru a o ine s nu fluture. Sper c petera
Btrnului Pustnic e nclzit.
Cel puin o s fie ferit de vntul sta, aprob
Jason artnd ctre o crptur ngust, nalt de doi
metri n stnc. Asta trebuie s fie. S mergem.
Petera era mult mai adnc dect ar fi crezut Lando
judecnd dup dimensiunea destul de mic a intrrii. De
asemenea, era surprinztor de cald nuntru.
Parc ar fi o lumin acolo, n fa, spuse Wedge,
vocea lui rsunnd ciudat n spaiul nchis. Dup cotitur.
M ntreb dac ar trebui s ne anunm prezena,
spuse Lando privind n jur nelinitit. S zboare n nave
spaiale nghesuite nu l deranjase niciodat, dar s
mearg printr-un tunel ngust cu un vrf de munte
deasupra lui era cu totul altceva.
Sau poate c locul i amintea prea mult de interiorul
Muntelui Tantiss. n orice caz, n timp ce coteau, se trezi
c inea mna dreapt pe mnerul blasterului lui din toc.
Ceea ce fcu ca scena ce apru n faa lor s fie i mai
nepotrivit. Aezat n spatele unei pri mai largi a
peterii, era un singur morish btrn, chiar mai btrn
dect cel cu care vorbiser lng dughean, ciupind
meditativ corzile ntinse ale unui soi de instrument
muzical, n dreapta lui se afla o mic lamp militar din
dotarea armatei; n stnga, un antic vas din lemn pentru
jratic. Pe ambele laturi ale peterii, doar slab atinse de
strlucirea lmpii, era o serie de lucruri care preau a fi
102

obiectele casnice ale Btrnului Pustnic. n spatele lui,


fr s acopere n totalitate peretele peterii, era o draperie
decorat manual, dintr-un material care prea greu.
Dac Btrnul Pustnic a fost surprins s i vad, nu a
artat-o. i cercet n tcere pentru o clip n timp ce ei
pir pn la civa metri de el, apoi i plec din nou
privirea asupra instrumentului i mormi ceva pe limba
lui.
Ne salut, traduse Tycho. ntr-un fel. i ntreab ce
vrem.
Spune-i c am auzit c tie ceva despre distrugerea
Caamas-ului, zise Wedge. Am vrea s auzim mai mult.
O s vrea bani, l avertiz Jason.
Bine, aprob Tycho. ncearc s-i oferi cincizeci.
Morish-ul se mic.
Trei sute, spuse el ntr-o bazic clar i aproape
fr accent. Povestea face trei sute.
Ei, ei, zise Wedge sec. Cam att despre culoarea
local. M gndeam eu c probabil vorbesc bazica mai
bine dect las s se vad. Pltesc o sut.
Trei sute, insist Btrnul Pustnic. Sau nici o
poveste.
O sut cincizeci, oferi Wedge. n moneda Noii
Republici. Asta-i tot ce am la mine.
Trei sute. Nimic mai puin.
Completez eu, rosti Lando privind n jur. Era ceva
ciudat la acest loc. Ceva ce declana nite amintiri foarte
neplcute...
n regul, oft Wedge. Trei sute s fie. Dar ar face
bine s merite.
Merit, l asigur Btrnul Pustnic. n timp ce
ntunecata flot de rzboi se aduna n afara Caamas-ului...
i brusc Lando i ddu seama. Pind n spatele
vasului pentru jratic, apuc marginea draperiei...
Ka alee! ip morish-ul aruncnd instrumentul
ntr-o parte i repezindu-se ctre lamp. Mna i ni sub
ea...
103

Stai! strig Wedge. Cei trei piloi ai escadrilei


Vagabond se aruncaser n poziii de lupt, cu armele
ndreptate asupra morish-ului. Scoate-i mna, ordon
Wedge. Goal.
ncet, privindu-i fix, Btrnul Pustnic i trase mna
napoi. Jason merse n cerc pn la lamp, se ghemui
lng ea i scoase un mic, dar amenintor blaster.
n regul, spuse Wedge cnd Jason se ntoarse
lng Tycho. Acum stai acolo i fii cuminte. i ine minile
la vedere. Punndu-i arma n toc, merse n spatele
colegilor si i ajunse la Lando. Ce ai descoperit?
Sursa acestei omnisciene, spuse Lando ntunecat,
trgnd draperia ntr-o parte. Uite.
Wedge fluier ncet, ca pentru el; i chiar Lando, care
deii mai mult sau mai puin tia la ce s se atepte trebui
s accepte c era impresionat. nghesuit ntr-o fisur larg
pn n tavan din peretele din spate al peterii, se afla un
centru de comunicaii imperial n perfect stare de
funcionare mpreun cu module pentru criptare/
decriptare, mufe de intrare pentru o varietate de roboi i
de senzori, un modul de monitorizare spaial/planetar i
un generator de Generaie III ncorporat.
Ei, ei, coment Wedge. Frumoas descoperire,
Lando. Ce l-a dat de gol?
Mirosul, rspunse Lando, nfiorndu-se involuntar.
Aparatele electronice prfuite au un miros aparte. Camera
cilindrului Spaarti din depozitul din Muntele Tantiss puea
la fel.
Probabil c au amenajat locul sta chiar nainte s
rectigm Morishim-ul de la ei, suger Jason. Trebuie sl fi folosit ca s spioneze baza.
i pentru propagand i incitarea localnicilor,
spuse Wedge mpingnd cortina n lturi ca s vad mai
bine. Are o legtur direct la serviciul de tiri al
Imperiului. i una la Coruscant Actualiti.

104

Ar putea fi interesant s punem pe cineva s


cerceteze dosarele din trecutul recent, spuse Lando. S
vedem dac au fost implicai n evenimente.
Da, aprob Wedge. Trebuie c l-au abandonat n
grab dac au lsat attea lucruri n urm...
Amui, ncruntndu-se la ecranul monitorului spaial.
Tycho, du-te la X-interceptorul tu i sun la baz.
Se pare c se apropie o corvet corellian. Emite un
semnal de identificare imperial...
Brusc nghe.
Las asta, se rsti el, lsnd cortina s cad i
fugind pe lng Btrnul Pustnic. Suii-v n nave
imediat.
Ceilali l prinser din urm, grupul disprnd pe
dup cotul tunelului.
Ce este? ntreb Btrnul Pustnic speriat. Hei
oamenilor ce este?
Lando nu trebui dect s arunce o singur privire la
ecran.
E un distrugtor spaial imperial, spuse el. A
aprut chiar n spatele corvetei.
Se ndreapt ncoace.
Lando? se auzi vocea lui Wedge din bordul
Doamnei Norocoase. M auzi?
Foarte bine, rspunse Lando fcnd un ultim reglaj
la difuzor.
Stai pe-aproape, l sftui Wedge. Trucul sta de
amestecare a frecvenelor n-o s mearg mpotriva
bruiajului lor dac ne deprtm prea mult unul de altul.
Am neles, spuse Lando, uitndu-se la informaiile
ncurcate de pe panoul lui de comunicaii. Sistemul lui de
comunicaii era aproape o oper de art, cu cteva lucruri
exotice n plus, dar nu era reglat s se descurce cu
frecvenele i codurile militare ale Noii Republici. Dar,
deocamdat, filtrul pe care l pusese la repezeal prea s
fac fa. Ce se ntmpl?
105

Am transmis bazei n timp ce tu te pregteai, zise


Wedge. Restul escadrilei Vagabond e pe drum, mpreun
cu fiecare vntor stelar pe care l mai poate gsi baza.
Cteva brigzi de X-interceptoare i de Ainterceptoare mpotriva unui distrugtor spaial imperial.
ngrozitor.
Dar Pribeagul i fregata de asalt cu care a venit
amiralul Vriss?
Pribeagul e pe drum, dar trebuie s vin din partea
cealalt a planetei, spuse Wedge, o urm de ngrijorare
strecurndu-se n profesionalismul rece din vocea lui.
Fregata de asalt, din pcate, nu va interveni. Se pare c au
lsat sistemele s lucreze cu o putere mai mic dect cea
de ateptare.
Neglijent, mri Lando. Cine o comand?
Un comitet de bagmimi, i spuse Wedge. Echipajul
e format n mare parte din bagmimi, oameni i
povanarieni.
Bagmimii sunt lupttori destul de buni atunci cnd
se enerveaz.
Atunci ar fi trebuit s fie mai nervoi, zise Wedge.
Acum nu fac dect s stea degeaba.
E prea trziu s i mai faci probleme acum, spuse
Lando abinndu-se precaut s i aminteasc lui Wedge
despre comentariile lui de mai devreme n privina felului
n care se relaxaser lucrurile. Care-i planul?
ncercm s-i ncetinim, zise Wedge. Pribeagul e pe
drum, iar generalul a fcut rost de dou crucitoare
spaiale, care vin de pe Haverling. Pn ajung aici, suntem
pe cont propriu.
Cele trei X-interceptoare i yahtul se ridicar
deasupra curbei orizontului lui Morishim; i iat: forma
uria i nspimnttoare a distrugtorului spaial
imperial i corveta care l conducea ctre planet.
Apoi Lando se ncrunt.
Wedge?
106

Vd, murmur Wedge. Vagabond apte, f-mi o


analiz rapid.
Nici o greeal, Vagabond ef, veni prompt vocea
lui Tycho. Acelea nu sunt focuri accidentale prost intite
distrugtorul spaial trage, cu siguran, n corvet.
Corveta fuge cu vitez pe flanc, cu cmpurile deflectoare
de la pupa acttivate la maximum. E urmrit, clar.
i bruiaz i ei transmisiunile, adug Jason.
Proiecia cursului ei arat c se ndreapt direct ctre
marginea scutului de energie al bazei. Se pare c avem de
a face cu un furt i o trdare.
S-ar putea, spuse Wedge cu precauie. De
asemenea, ar putea fi un truc pentru a ne face s lsm o
nav necercetat s treac de scutul de energie.
Deci ce facem? ntreb Jason.
S ncercm s producem ceva interferene, spuse
Wedge. Vagabond Doi, Vagabond Cinci: intervenii pe
lng tribordul corvetei i vedei dac putei atrage atenia
distrugtorului. Eu merg pe partea cealalt. Avei grij la
razele de tractare s-ar putea s ncerce s trag corveta.
Recepionat, Vagabond ef.
Cele dou X-interceptoare se deprtar lin de Wedge
i de Lando.
i eu? ntreb acesta din urm.
Mai bine rmi aici, i spuse Wedge accelernd.
Yahtul nu e fcut pentru astfel de manevre. Oricum, s-ar
putea s avem nevoie ca tu s fii o tafet ntre noi i
ntriri.
Abia rosti vorbele, cnd dinspre corvet avu loc un fel
de explozie nfundat, nsoit de un nor de sfrmturi.
Grupul de sensori de deasupra a fost lovit, raport
Jason. Incendiu intern probabil c vor trebui s opreasc
miezul reactorului principal.
Ceea ce nsemna s rmn fr motoare, fr
scuturi i fr nici o speran de a mai scpa. Lando
njur n barb, comandnd sistemului secundar de
107

comunicaii s scaneze canalele. Paraziii priau pe


fiecare dintre frecvenele pe care imperialii le bruiau.
Raza tractoare activat, spuse Tycho ncordat.
Stabilete conexiunea... au prins-o.
Se apropie la pupa, interveni Jason. Restul
escadrilei Vagabond, plus trei brigzi de A-interceptoare i
dou X-interceptoare. Timpul estimat, cam patru minute.
Oftatul lui Wedge se auzi ca un ecou mai ncet al
pritului provocat de bruiaj.
Prea puine, prea trziu, spuse el cu prere de ru.
Oprii-v. Acum nu-i mai putem ajuta.
Lando se uit la corvet, lovind ncet, frustrat, cu
pumnul n marginea panoului de control. Amuit i
neajutorat, corveta va fi luat sau distrus fr ca nimeni
s afle cine era sau ce cuta aici.
Doar dac...
Wedge? spuse el. Am o idee. Pornii toate
frecvenele de transmisie de care voi trei v putei ocupa
la putere maxim, cu toat criptarea pe care o putei
folosi. Poate c le putem slbi bruiajul destul ct s putem
auzi ceva de la corvet.
Merit ncercat, zise Wedge. Hai s-o facem,
Vagabonzilor.
Lando se roti ctre panoul de comunicaii,
conectndu-se la una
dintre acele anexe exotice pe care pltise atia bani.
Probabil c nu va merge. De fapt, aproape sigur c nu va
merge; i doar ncercarea i-ar fi putut irita cu uurin pe
imperiali, fcndu-i s-l loveasc mortal. Dar, cel puin,
nsemna c fcea ceva. Se uit la afiajul comunicatorului,
inndu-i respiraia...
Iar apoi, spre surprinderea lui, auzi un tremur printre
parazii.
inei-o tot aa, strig el la Wedge i la ceilali,
tastnd nebunete la panou. Tremurul se auzi mai tare,
slbi, se auzi iar mai tare...
108

Se ntrerupse brusc. Lando se uit n sus, tocmai la


timp pentru a prinde o ultim clip de pseudo-micare,
cnd distrugtorul spaial dispru n hiperspaiu.
Ei, asta a fost, zise Tycho.
Nu am fost atent, spuse Lando. Au luat corveta cu
ei?
Au tras-o n cal i au plecat imediat, i spuse
Wedge. Ai prins ceva?
Nu tiu. Lando tast pentru a obine o reluare. S
vedem.
Se auzi un zgomot static puternic, iar apoi, aproape
ngropate sub toi acei parazii, se putur auzi cteva
cuvinte.
... este colo zh Ver dor special de 1.... mirai
on, trimis aici ontacteaz-l pe generalul el Iblis privi
ego ce tre s fie Imperiul i Noua
Republic sub ata elemente trd
Imperiul nu se atea
upravieuiasc. Dac Noua Re s in bri,
ami Pel la aban nsemnnd o
sut itiin n s
se ntlneasc cu pet: Aici este
nelul Me Vermel
nregistrarea se opri.
N-avem prea mult, coment Wedge.
Nu, admise Lando. i acum?
Mai bine te-ai ntoarce i i-ai da nregistrarea
generalului Bel Iblis, spuse Wedge. Noi cred c mai
rmnem pe aici puin.
n caz c sta a fost doar primul act? suger
Lando.
Nu se tie niciodat.
Lando se uit la locul n care corveta pierduse cursa
ctre siguran, un fior rece neplcut trecndu-i pe ira
spinrii. ntreaga poveste era foarte asemntoare de
fapt, nelinititor de asemntoare cu acea curs pe care
nava consular a Prinesei Leia Organa o pierduse n faa
109

distrugtorului spaial al lui Darth Vader deasupra


planetei Tatooine cu aproape douzeci de ani n urm.
Fusese o plac turnant pentru lupta mpotriva tiraniei
Imperiului, deii nimeni nu tiuse acest lucru atunci.
Iar acum, aici deasupra lui Morishim, aceeai scen
tocmai fusese rejucat. S-ar fi putut s aib acelai fel de
consecine?
Wedge?
Da?
Nu cumva a reuit Lando ezit, de team c ar fi
putut s par o ntrebare prosteasc vreo capsul de
salvare s se lanseze din corvet?
De fapt, la asta m-am gndit prima dat, i spuse
Wedge grav. Dar nu, n-a reuit.
Aa credeam i eu, spuse Lando, gonind amintirile
trecutului. Istoria nu se repet cu adevrat niciodat,
pn la urm. Existau anse ca totul s fi fost ceea ce
Jason spusese deja, doar un furt i o trdare.
Existau i anse ca nici unul dintre ei s nu tie
niciodat cu siguran.
***
Oficial, planeta se numea Muunilinst; neoficial, muli
o tiau drept mprumut-de-bani. i dac Bastion era
centrul politic al Imperiului, Muunilinst era nucleul lui
financiar.
Motivele pentru acest statut erau multe i diverse, o
lung istorie care data demult, de pe vremea Vechii
Republici. Faptul c nc i pstra rolul n aceste timpuri
ntunecate era un triumf al ineriei i al obiceiului, pe ct
erau i cele dou platforme de aprare Golan III care i
trasau lene orbitele n naltul cerului.
Stnd lng fereastra slii de conferine, Pellaeon se
uita n sus n timp ce una dintre platforme trecea prin faa
soarelui lui Muunilinst, slbindu-i momentan lumina.
Atunci cnd capitala Imperiului a fost mutat pe Bastion,
i aminti el, Moff Disra a ncercat s transfere i cele dou
110

Golan III, susinnd c centrul guvernamental al


Imperiului merita mai mult protecie dect nvrtitorii de
credite. Fusese unul dintre puinele calcule greite ale lui
Disra i una dintre cele mai jenante nfrngeri politice ale
lui.
n spatele lui Pellaeon, cineva tuii discret.
Da? ntreb Pellaeon ntorcndu-se cu faa spre
mas.
Toi cei ase ofieri seniori adunai n jurul mesei l
priveau.
Presupun, amirale, spuse ncet marele general Sutt
Ramic, c aceasta nu este doar o propunere supus
dezbaterii. Dumneata i Moff-ii ai czut deja de acord n
privina acestei oferte, nu?
Pentru o clip, Pellaeon studie figura celuilalt.
Generalul Ramic, comandantul uneia dintre platformele
Golan de deasupra, era omul cel mai important din
structura de aprare a Muunilinstului, att prin
experien i respect, ct i prin rang. Dac alegea s se
mpotriveasc acordului de pace propus, cu siguran
ceilali vor fi alturi de el.
Dar nu. ntrebarea nu fusese o provocare, ci o simpl
ntrebare.
Moff-ii au aprobat-o, da, spuse el. Dac are vreo
importan, nu au fost mai ncntai de idee dect suntem
noi.
Credeam c dumneata ai fcut propunerea,
interveni generalul Jaron Kyte, cu vocea i privirea
ntunecate de suspiciune. Cum poi spune acum c te
opui?
N-am spus c m opun, l corect Pellaeon. Am
spus c nu mi place. ns, dup prera mea profesional,
pur i simplu nu avem alt variant.
Aveam impresia c avem noi sisteme i
echipamente revoluionare gata s intre n lupt, spuse
Ramic.
111

Exact la timp, una dintre luminiele de pe


comunicatorul lui Pellaeon clipi.
Unele dintre aceste sisteme nu s-au dovedit att de
funcionale pe ct credeau creatorii lor, spuse Pellaeon
ndreptndu-se spre locul su i ntinzndu-se pentru a
apsa pe butonul de confirmare. Ct despre echipament, o
parte din el a fost ptat de ceea ce este, n mod clar, o
activitate trdtoare.
n faa lui Pellaeon ua slii de conferine se
deschise...
i un brbat slab, purtnd alul i pandantivul
tradiionale pentru un bancher muulininst, intr.
Reacia lui n faa unei camere pline de ofieri ar fi
putut fi interesant, ns Pellaeon nu se uita la el. Privirea
i era ndreptat asupra ofierilor, n timp ce surpriza i
indignarea lor fa de acuzaia mascat erau ntrerupte de
aceast intervenie neateptat. Se ntoarser, muli dintre
ei vizibil iritai, pentru a vedea cine i permisese s
ntrerup treburile Flotei.
i n mijlocul prii stngi a mesei, generalul Kyte
tresri.
Nu era o reacie important, ceva mai mult dect o
tresrire a capului i o urm de surpriz pe fa nainte de
a-i recpta controlul, ns pe fundalul curiozitii mai
mult sau mai puin indiferente a celorlali, ieea n
eviden ca lumina de semnalizare de pe un terminal de
aterizare.
Ah, Lord Graemon, spuse Pellaeon, concentrnduse asupra bancherului, n cele din urm. i mulumesc c
ai venit. Dac atepi n camera alturat, voi veni i eu
imediat.
Cum dorii, amirale Pellaeon, spuse Graemon.
Pellaeon observ c ochii i fugir o dat ctre Kyte n timp
ce traversa ncperea ctre camera alturat i intra n ea.
i pentru ce a fost asta? ntreb Ramic.
Omul era iste; n mod clar, nelesese c ntreruperea
provocat de bancher nu era doar o coinciden.
112

Vorbeam despre trdare, spuse Pellaeon, fluturnd


o mn ctre cealalt camer. Lordul Graemon este un fir
din aceast reea.
Un nou val de surpriz i strbtu pe toi ceilali aflai
la mas, ns Ramic nici nu tresri.
Poi dovedi asta? ntreb el.
n mare parte, rspunse Pellaeon. Este unul dintre
oamenii cu bani care s-au ocupat cu dirijarea fondurilor
Imperiului ctre un consoriu care construiete Psrilede-prad care se adaug acum vntorilor stelari de clas
TIE, mai tradiionali, care se afl la bordul navelor noastre.
Nu vd nici o trdare aici, pufni cineva. Mi se pare
c Imperiul investete bine n Psrile-de-prad.
Trdarea st n faptul c afacerea s-a fcut n afara
canalelor cuvenite, spuse Pellaeon. i n faptul c nali
oficiali imperiali deturneaz un procent important din
aceste fonnduri n beneficiul propriu.
Intenionat, i ntoarse privirea ctre Kyte.
i n faptul c afacerea include i livrarea de
echipament i personal imperial diferitelor bande de pirai.
Kyte i susinu privirea fr s tresar, dar pli abia
vizibil. Pellaeon tia, aa; iar acum Kyte tia c el tia.
i cum crezi c tratatul cu Noua Republic va opri
asta? ntreb Ramic.
Cooperarea i liniile de comunicaii deschise ne vor
permite s-i prindem mai uor pe cei implicai, spuse
Pellaeon. Iar acetia nu vor mai putea s susin c nu fac
altceva dect afacerile Imperiului n felul lor, s zicem, mai
deosebit.
Adic bnuieti c sunt implicai unii din Flot?
ntreb un altul.
Nu bnuiesc, rspunse Pellaeon. tiu.
Pentru o perioad, nimeni nu vorbi. Pellaeon ls
tcerea s se atearn i s se adnceasc, apoi fcu un
semn ctre datapadurile din faa lor.
Dar nu despre asta vorbim acum. Subiectul este
tratatul de pace propus, i dac l vei sprijini. Propun s
113

facem o pauz de o or pentru a avea timp s v gndii la


toate implicaiile. Discutai problema ntre voi, dac dorii;
voi fi aici dac avei vreo problem despre care vrei s m
ntrebai n particular.
Se uit, pe rnd, la fiecare dintre ei.
La sfritul acestei ore ne vom rentlni, iar eu v
voi atepta rspunsurile. Mai avei vreo ntrebare? Foarte
bine atunci; suntei liberi.
Se ntoarse iar ctre fereastr, cu spatele la mas, n
timp ce ei i strnser datapadurile i datacardurile i
ieir n linite din ncpere. Ua se nchise i Pellaeon
inspir ncet.
Comentarii? ntreb el ntorcndu-se din nou.
Ramic nu se micase din scaun.
Nu sunt deloc de acord, spuse tios marele
general. Noua Republic se va auto-distruge o tim
amndoi. Singurele ntrebri sunt ct de puternic va fi
explozia i dac declanatorul va fi chestia asta cu
Caamas-ul despre care se tot aude sau altceva. Nu trebuie
s ne umilim aa n faa extrateretrilor i a iubitorilor de
extrateretri.
V neleg poziia, spuse Pel laeon. Acesta este
ultimul dumneavoastr cuvnt?
Buzele subiri ale lui Ramic se strnser scurt.
Nu v sprijin tratatul, amirale, spuse el, ridicnduse. Dar sunt ofier imperial i m voi supune superiorilor
mei. Dumneavoastr i Moff-ii v-ai neles; dac i cnd va
fi dat ordinul de a nceta ostilitile, l voi ndeplini.
O parte din greutatea de pe umerii lui Pellaeon se
ridic puin.
Mulumesc, generale, spuse el ncet.
Mulumii familiei mele i istoriei sale de serviciu
credincios, replic Ramic. Ele mi-au insuflat sentimentul
datoriei i al loialitii, i aplec privirea asupra mesei i
ncepu s i adune datacardurile.
Credei c Noua Republic v va accepta oferta de
a stabili o ntlnire?
114

Vom afla destul de repede, rspunse Pellaeon.


Colonelul Vermel trebuie s fi ajuns n sistemul Morishim
chiar acum.
Da, murmur Ramic. Se ndrept spre u; se opri
i se ntoarse. tii sigur c sunt implicate i bande de
pirai?
Nu exist nici o ndoial, l asigur Pellaeon. Din
ceea ce am reuit s pun cap la cap, piraii sunt angajai
s atace anumite transporturi ale Noii Republici. Ei iau
prada; Imperiul obine un grad de confuzie i de
consternare n snul Noii Republici; iar partenerii din
umbr, tiind ce transporturi vor fi atacate, fac bani din
schimburile de bunuri i de afaceri.
Ramic ddu din umeri.
n afar de ultima parte, mi se pare o activitate de
corsari absolut normal.
Poate, accept Pellaeon. Problema este c deciziile
finale privind ce transporturi s fie atacate sunt luate de
partenerii din umbr, nu de Comandamentul Suprem i
nici de Contrainformaiile Imperiale. i mai exist i
indicaii serioase c celulele n adormire pe care marele
amiral Thrawn le-a lsat sunt atacate pentru a oferi
echipaje pentru bande.
Dac aceste celule chiar exist, mormi Ramic. Eu
nu am fost niciodat convins de asta.
Dac trupele de oc nu provin din celulele n
adormire, atunci conspiratorii le iau din alt parte, spuse
Pellaeon. Singura variant este c le deturneaz din
rndul forelor regulate.
Faa lui Ramic mpietri.
Dac se ntmpl aa ceva, v voi ajuta personal s
i pedepsii pe nelegiuii. Nici aa nu avem destule trupe i
echipaje. Ochii i se ngustar puin. i pe care dintre noi i
bnuii c sunt implicai mpreun cu Lordul Graemon?
Generalul Kyte a fost singurul care a reacionat la
intrarea lui, rspunse Pellaeon. Prin urmare, este
suspectul principal. Cu ceva noroc, ar putea intra n
115

panic i ar putea conduce echipa mea de contrainformaii


la unii dintre cei implicai.
Kyte nu va intra n panic, spuse Ramic. Dar ar
putea crede c ar fi nelept s-i avertizeze.
Oricum, mi convine, zise Pellaeon. Acum, dac m
iertai, trebuie s petrec cteva minute cu Lordul
Graemon.
Ca s tragei de alt fir al plasei?
Pellaeon surse ntunecat.
Cam aa ceva. Ne vom ntlni ntr-o or.
Foarte bine, domnule. Pentru o clip, Ramic i
cercet faa. V-a sftui s avei grij, totui. Fiecare plas
are ceva urt n mijloc... i oricine ar fi n mijlocul steia,
ar putea hotr foarte bine c dac tot lucreaz la un tratat
de pace, Imperiul nu mai are nevoie de un comandant
suprem al Flotei. Mai ales de unul care rupe buci din
plasa lui.
Pellaeon se uit ctre camera n care Lordul Graemon
atepta.
Da, spuse el ncet. M-am gndit i eu la asta.
Ua secret se deschise, iar Disra ridic privirea cnd
Tierce intr cu pai mari n camer.
Ei? ntreb el. Ai vorbit cu Dorja?
ntr-un final, da. Tierce ddu din cap. Raporteaz
c misiunea a fost mai mult sau mai puin un succes.
Mai mult sau mai puin?
Tierce ridic din umeri.
Dorja a spus c bruia ntreg spectrul de cnd a
ieit din hiper- spaiu, dar c ceva din semnalul colonelui
Vermel ar fi putut scpa nainte ca ei s-i poat lua
corveta la bord.
Disra uier printre dini.
Neglijen.
Aceast observaie i-a fost deja fcut de marele
nostru amiral, spuse Tierce. Se pare c nite Xinterceptoare i un yaht neidentificat din preajma
116

Morishim-ului s-au nimerit s fie prin zona vectorului de


sosire al corvetei atunci cnd el a ieit din hiperspaiu.
Disra pufni.
Din cte tiu eu, X-interceptoarele nu se
nimeresc s fie prin diferite locuri.
Sunt de acord, spuse Tierce. Cred c au remarcat
cumva navele care veneau i s-au dus s vad ce se
ntmpl. Este posibil s fi folosit vechiul centru de spionaj
imperial pe care l-am abandonat pe planet, deii cum lau putut localiza, nu tiu.
Dorja tie cumva ct din mesajul lui Vermel ar fi
putut scpa?
Cel mult cteva cuvinte, l asigur Tierce. i asta
presupunnd c una sau mai multe dintre navele din
preajm aveau echipamentul potrivit, ceea ce nu este
probabil.
Disra medit.
Da, accept el. i chiar dac l-au avut, cteva
cuvinte nu o s atrag atenia nimnui. Nimnui dintre cei
care conteaz, oricum.
Mai ales lund n considerare ct de multe crize
sunt pe punctul de a le veni pe cap, aprob Tierce.
Corect, spuse Disra. Ce i-ai zis lui Dorja s fac cu
nava i cu echipajul?
Acum este pe drumul de ntoarcere, fcnd un
interogatoriu
rapid
n
acelai
timp.
Majoritatea
echipajului, bnuiesc, nu are habar despre misiunea lui
Vermel; pe aceia i putem aduce napoi n serviciu cu
cteva dezvluiri vagi cum c Vermel ar fi pus la cale o
trdare. Ct despre Vermel... Ridic din umeri. M
gndeam s l nchidem undeva n linite pentru moment.
Poate l folosim mai trziu.
Pare destul de bine, spuse Disra. Vreo veste de la
Trazzen i ceilali?
Am primit ultimul lor raport programat, rspunse
Tierce. Nu vor putea fi contactai de acum pn cnd vor fi
chemai.
117

Um, mri Disra. Totul prea s mearg conform


planului.
i totui, toat aceast treab cu Vermel i posibilul
lui mesaj scpat l nelinitea cumva. Firete, nimeni nu lar fi putut intercepta; i chiar dac ar fi reuit, cu
siguran l-ar fi considerat ca fiind de la nite
contrabanditi sau ca fiind o simpl ncercare euat de
furt i trdare.
M gndesc, domnule maior, spuse el ncet, c
poate ar trebui s grbim puin programul nostru. Pentru
orice eventualitate.
Urm un moment lung de tcere.
Cred c ar fi posibil, spuse Tierce. Dar nu cred c
este necesar. Nimeni nu va da atenie incidentului de
deasupra Morishimului.
Disra se uit ndelung la el.
Eti sigur?
Tierce zmbi subire.
Garantez.
nregistrarea rul pn la capt pentru a treia oar i,
n cele din urm, generalul Bel Iblis o opri.
E la fel de clar ca o ap murdar, i spuse el lui
Lando. Totui, a fi pariat c nu ai fi putut obine nici asta
cu tot bruiajul la. Foarte bine lucrat.
mi doresc doar s fi obinut mai mult, zise Lando.
Janson s-a gndit c probabil a fost un furt i o trdare
care au euat.
Da, chiar aa arat, spuse Bel Iblis, jucndu-se
gnditor cu degetul n musta. Dar, cumva, nu cred c a
fost.
Lando l privi.
Atunci ce a fost, domnule?
nc nu tiu, rspunse Bel Iblis. Dar s vedem
faptele. Imperiul nu mai are nici mcar pe aproape destule
distrugtoare spaiale imperiale ca s le iroseasc pe o
simpl misiune de urmrire. i l-au vrut viu; i au vrut s
se asigure c nu vorbete cu nimeni.
118

Iar el a tiut c erai aici, remarc Lando. Aproape


c se aud vorbele Generalul Bel Iblis.
Da, aprob Bel Iblis. Dei a afla unde m aflu eu
nu mai este mare scofal. Nu mai inem lucrurile n secret
nici pe aproape de cum o fceam cu cinci ani n urm.
Se roti spre calculatorul su i ncepu s apese nite
taste.
Mi se pare c se poate auzi pomenit i numele
Vermel. Dac mi amintesc bine, exista un ofier imperial
cu acest nume n echipa amiralului Pellaeon.
Lando privi pe videcran la curba planetei de dedesubt
i la luminile din deprtare ale X-interceptoarelor, care
nc fceau ture.
Mie mi se pare c asta ar aduce ceva greutate
teoriei trdrii, suger el. Nu ar vrea s omoare imediat pe
cineva de asemenea rang i, cu siguran, nu ar vrea ca
noi s tim c a ncercat.
Poate. Bel Iblis se uit la ecran. Da, iat-l.
Colonelul Meizh Vermel.
Lando i desfcu braele.
Asta e, atunci.
Bel Iblis se juc iar cu degetele n musta.
Nu, spuse el ncet. Instinctele mi spun c nu. De
ce s foloseti o corvet corellian dac vrei s treci la
duman? De ce nu ceva mai rapid sau mai bine narmat?
Sau ceva care s aib nevoie de un echipaj mai mic, doar
dac nu cei o sut i ceva de oameni sunt i ei trdtori?
Nu tiu.
Nici eu nu tiu. Bel Iblis scoase datacardul cu
nregistrarea lui Lando. Dar cred c o s fac cteva copii
dup asta i o s ncerc s aflu.
Lando ridic o sprncean.
n timpul dumneavoastr liber nemaipomenit de
mult?
Generalul ddu din umeri.
Oricum aveam nevoie de un hobby.
119

7
Marea Camer de Convocare a Senatului Noii
Republici fusese terminat doar cu trei luni n urm,
construcia ei aprnd din necesitate, dup ce bombele lui
Kueller slbiser structura vechii Sli a Senatului dincolo
de orice posibilitate de reparare. i, deii mai existau pri
care trebuiau finisate, efectul general era n totalitate pe
att de impresionant pe ct promiseser arhitecii. Fostul
aranjament cu locurile delegailor aranjate n semicercuri
concentrice, cobornd n interior ctre un podium fusese
nlocuit de o serie de grupuri de scaune de forme i
dimensiuni variabile, unite unele de altele prin scri sau
rampe scurte, care fuseser aezate aparent la ntmplare,
dar care pstrau o graie i un stil unitare. Separnd
grupurile de scaune, se aflau panouri din sticl clar sau
de grilaje sculptate ori de balustrade scunde i diferene de
nlime de un metru sau doi, dup cum preferase fantezia
arhitecilor. Fiecare grup de scaune avea o privelite
direct ctre podiumul central, dar i un ecran care putea
fi reglat s arate fie o imagine mai de aproape a
podiumului, fie pe oricare dintre grupurile de scaune din
ncpere.
n multe aspecte, locul i amintea Leiei de minunatul
teatru Corioline Marlee de pe Alderaan, un renumit palat
al artelor, care fusese ntotdeauna sinonim n inima ei cu
politeea, cultura i civilizaia. Fusese sperana ei secret
c nfiarea asemntoare a Marii Camere va ajuta la
ncurajarea acelorai caliti la senatorii care se adunau
aici.
Dar, cel puin astzi, era clar c nu avea s se
ntmple.
120

Pentru a fi sigur c v neleg, domnule preedinte


Gavrisom, se auzi o voce aspr de opquis prin sistemul de
sunet al camerei. Ne spunei c bothanii au fost cheia
distrugerii Caamasului i a genocidului aproape total
comis asupra poporului caamasi. ns, n acelai timp, ne
spunei c nu ncercai s pedepsii o asemnea atrocitate?
Nu asta v-am spus, domnule senator, zise
preedintele Ponc Gavrisom cu blndee, legnndu-i o
dat coada i aeznd-o la loc pe lng picioarele din
spate. Permitei-mi s repet. Un mic grup un mic grup
de bothani neidentificai pn acum a fost implicat n acea
tragedie. Dac i cnd vom reuii s le aflm numele, cu
siguran vom face n totalitate dreptatea pe care tiu c o
cutm cu toii. Pn atunci, totui, pur i simplu nu se
poate face nimic.
De ce nu? ntreb o extraterestr cu o claie de pr
verde-albstrui i cu o fa lung i subire. O forshul, o
identific Leia cu nesiguran, reprezentnd cele optzeci i
apte de lumi locuite ale sectorului Yminis din Inelul
Exterior.
Consilierul Feylya nu neag c au fost implicai
bothani. Foarte bine, atunci: s fie pedepsii pe drept
pentru aceast pat monstruoas pe obrazul civilizaiei
galactice.
Leia se uit peste podium la Borsk Feylya, aezat n
captul opus al irului curbat de nali consilieri. Expresia
i blana bothanului se aflau sub control strict, ns
simurile ei Jedi citeau fr greutate agitaia i teama
ascunse dup mimica lui. Avusese, tia ea, o lung
conversaie cu capii Clanurilor Reunite de pe Bothawui
chiar naintea acestei edine. Dup duritatea expresiei lui,
ea ghicea c acea conversaie nu se desfurase bine.
i neleg sentimentele, doamn senator, spuse
Gavrisom. Totui, trebuie s subliniez c indicaiile legale
ale Noii Republici nu sunt la fel cu codurile tradiionale ale
justiiei forshul. i desfcu aripile de pe spatele lung i le
aduse n faa lui. Vrfurile penelor, care puteau apuca,
121

atinser una dintre tastele de pe pupitru i o seciune a


codului penal al Noii Republici apru pe ecranul de
deasupra capului su. Aceste indicaii nu ne permit s
penalizm ntregul popor bothan pentru crimele unora
dintre membrii lui.
i de ce nu cunoatem identitile acestora? strig
senatorul ishori. l vd pe consilierul Feylya aezat n
dreapta dumneavoastr. Ce are de spus despre toate
acestea?
Gavrisom i ntoarse capul i privi peste greabn la
Feylya.
Domnule consilier Feylya, doreti s rspunzi?
Fcndu-i vizibil curaj, bothanul se ridic n
picioare.
neleg mnia pe care aceast dezvluire a strnit-o
n muli dintre voi, spuse el. V asigur c noi, cei din
conducerea clanului bothan, simim aceeai mnie i
aceeai dorin ca fptaii acestei crime ngrozitoare s fie
judecai. i fii siguri c, dac am fi tiut cine au fost
aceti fptai, ne-am fi ocupat de ei demult. Problema este
c nu tim.
Se auzi un scurt ipt modulat. Din reflex, Leia sri,
identificnd cu ntrziere sunetul nspimnttor ca fiind
echivalentul ayrou al unui pufnituri de scepticism.
Te atepi s credem...?
Domnule preedinte Gavrisom, v-a cere s-i
amintii nc o dat senatorului din sectorul Moddell s
nceteze cu aceste sunete! l ntrerupse furios un alt
senator. Vibraiile deja m-au fcut s pierd dou ou n
aceast sesiune i, dac nu-mi pot ndeplini clocirile
anuale conform programului, voi pierde att statutul meu
ct i orice posibilitate de a fi renumit de ctre adunarea
sectorului meu.
Din partea mea, ar fi o uurare, interveni altcineva
nainte ca Gavrisom s poat rspunde. Unii dintre noi
sunt stui de folosirea preioaselor tale ou ca scuz
pentru tot ce nu-i convine...
122

Vrfurile aripilor lui Gavrisom atinser o tast i


vocea se ntrerupse cnd sistemul de sunet se opri. Pentru
nc un minut, voci furioase continuar s se fac auzite,
rsunnd nedesluit din diferite pri ale ncperii, nainte
s tac n sil cnd participanii i ddur seama c nici
una dintre loviturile lor verbale nu ajungea la destinatarul
ales. Gavrisom mai atept cteva secunde nainte de a
porni iar sistemul de sunet.
Prologul constituiei Noii Republici, spuse el ncet,
ndeamn toate lumile membre s se poarte ntre ele ntrun mod civilizat i acceptabil. Oare membrii acestui Senat
ar trebui considerai ca supunndu-se unui standard mai
sczut?
Vorbii de civilizaie, domnule preedinte Gavrisom,
spuse ncruntat un bamim nalt. Cum putem noi, cei din
Senatul Noii Republici, s ne considerm civilizai dac nu
ne artm repulsia pentru crima oribil comis mpotriva
poporului caamas?
Leia i drese glasul.
A dori s reamintesc Senatului, zise ea, c orice
rol ar fi jucat un grup de bothani, nu exist nici un indiciu
c vreunul dintre ei ar fi participat la distrugerea Caamasului. Acesta, mi se pare mie, ar trebui s fie punctul
central al mniei i dreptii voastre.
Adic ncerci s i scuzi pe bothani? ntreb un
senator pe care nu l recunoscu.
n plus de asta, adevraii fptai erau,
nendoielnic, ageni ai senatorului, pe atunci, Palpatine,
adug altcineva din captul opus al ncperii. Toi aceti
ageni au fost, cu siguran, distrui n timpul rzboiului
nostru chinuitor de lung mpotriva Imperiului.
Eti sigur? interveni o alt voce. nc mai aflm
adevrata dimensiune a minciunilor mpratului Palpatine
mpotriva popoarelor acestei galaxii. Cine poate spune c
agenii lui nu se afl nc printre noi?
Acuzi pe vreunul dintre noii
123

Dac tu te simi, eu ce vin am? replic cellalt.


nc mai exist zvonuri despre ageni imperiali rspndii
printre noi...
Din nou Gavrisom atinse butonul de oprire i din nou
dezbaterea fu redus la voci ndeprtate care strigau inutil
una la alta. Leia ascult cum cearta care tocmai ncepea
se stingea, mulumind pentru a mia oar Forei c nu mai
era, cel puin temporar, la conducerea acestui balamuc.
Vocile se stinser ntr-o tcere tensionat. Gavrisom
aps iar butonul.
Sunt sigur c senatorul din sectorul Chorlian
vorbea doar la figurat, spuse el cu calmul su
imperturbabil obinuit. n orice caz, aceast dezbatere a
depit demult orice limit i, prin urmare, va fi
suspendat pentru moment. Dac documentul pe care
doamna consilier Organa Solo l are va putea fi reconstituit
pn la punctul n care s poat fi descoperite nume, vom
redeschide aceast discuie. Pn atunci, exist multe alte
probleme crora trebuie s le acordm atenie.
Se uit la ecran, apoi n dreapta lui.
Vom ncepe cu raportul Comisiei Economice.
Domnule senator Quedlifu?
Raportul Comisiei Economice a fost mai lung dect de
obicei, dou legi fiind prezentate Senatului pentru
dezbatere. Aceasta era n sine ceva destul de neobinuit:
deoarece fiecare senator era limitat la a propune o singur
lege pe an i deoarece pentru ca fiecare dintre ele s treac
prin comisie era nevoie de un vot majoritar, cele mai multe
dintre legile propuse nu i gseau niciodat sprijinul
necesar pentru a ajunge n dezbaterea Senatului. Mai
mult, doar o mic parte dintre cele puine care reueau
supravieuia analizei Senatului i deveneau legi.
i chiar aa trebuia s funcioneze sistemul. Cu
aproape o mie de senatori i cu fiecare dintre ei
reprezentnd ntre cincizeci i dou sute de lumi nu
exista un mod prin care Coruscant-ul s poat avea grij,
cu adevrat, de interesele tuturor fiinelor care formau
124

Noua Republic. Aceast ultim modificare a Senatului l


redusese pe acesta la puin mai mult dect a asigura
aprarea public i a media disputele dintre sectoarele
membre. Guvernarea mai obinuit, de zi cu zi, se
desfura la nivelurile local, districtual, regional, planetar,
de sistem i de sector.
Civa dintre senatori, amintindu-i zilele de glorie ale
Vechii Republici, mormiau, ocazional, despre faptul c
Senatul era redus la ceea ce ei considerau a fi ceva mai
mult dect o societate de dezbateri elaborat. Pentru
majoritatea, totui, cea mai vie amintire era cea a
dominaiei Coruscantului din timpurile ntunecate ale
Imperiului. O guvernare central relativ slab era exact ce
doreau acetia.
Dup cum se dovedi, Comisia Economic era singura
care avea propuneri de legi sau, de altfel, singura care
avea ceva de raportat. Gavrisom trecu n revist restul
comisiilor cu uurin i rapiditate, ncheind edina la
mai puin de dou ore dup ce ncepuse.
i totui, Leia bnuia, chiar n timp ce se altura
revrsrii de fiine care ieeau din ncpere, c nici unul
dintre senatorii sau nalii consilieri nu va fi ocupat cu
treburi obinuite n aceast dup-amiaz. Caamas va fi n
minile tuturor. Caamas i dreptatea.
Sau poate rzbunarea.
nlimea voastr? spuse o voce ovielnic prin
murmurul conversaiilor.
Leia se opri i ridic o mn.
Aici, 3PO.
Ah, spuse robotul, croindu-i nesigur drum prin
mulime ctre ea. Sper c ntrunirea a decurs bine?
Att de bine pe ct te poi atepta, avnd n vedere
circumstanele, i zise Leia. Ai primit vreun mesaj despre
datacard de la tehnicieni?
Din pcate, nu, spuse 3PO, prnd c regret. Dar
am un mesaj de la cpitanul Solo. S-a ntors i v
ateapt.
125

Leia simi c inima i btea mai tare.


A spus ceva despre misiunea pe Iphigin?
Din pcate, nu, se scuz 3PO iar. Ar fi trebuit s l
ntreb?
Nu, e bine, l liniti Leia.
Nu prea dispus s vorbeasc prea mult, reflect
robotul. S-ar fi putut s nu mi rspund chiar dac l-a fi
ntrebat.
Leia zmbi.
Probabil c nu, aprob ea, o sut de amintiri
duioase despre soul ei venindu-i n minte. Plnuise s se
duc direct la biroul ei pentru a se uita pe o parte din
muntele de hrtii care o atepta pe mas. Acum, brusc, se
hotr c asta mai putea atepta. Han probabil c o
atepta n apartamentul lor...
Doamn consilier Organa Solo? spuse o voce de
lng ea.
Leia se ntoarse, cu o strngere de inim. Vocea i
profilul mental...
i avea dreptate. Era, ntr-adevr, Ghic Dxono,
senatorul ishori.
Da, domnule senator Dxono?
A dori s vorbesc cu dumneavoastr, spuse
cellalt cu fermitate, n birou. Acum.
Cu siguran, zise Leia, inima strngndu-i-se i
mai mult. Emoiile extraterestrului artau ncordare, dar
asta era tot ce putea citi. Urmai-m.
i croir drum prin fluviul de fiine, 3PO luptndu-se
s in pasul, i intrar n coridoul lateral cotit n care
membrii naltului Consiliu i aveau birourile. Leia l zri
pe Feylya intrnd n biroul lui; apoi trecur de curb...
Leia se opri brusc, un oftat uor scpndu-i de pe
buze nainte s l poat mpiedica. Preocupat cu
gndurile ei i cu prezena cumva copleitoare al lui
Dxono lng ea, nu i ntinsese simurile nainte prin
coridor. Trei persoane stteau n faa biroului ei: una
126

dintre ordonanele lui Dxono i dou fiine zvelte, nvluite


complet n mantii cu glug.
Doresc s vorbeasc cu tine, spuse Dxono aspru.
O s vorbeti cu ei?
Leia nghii, amintirile purtnd-o napoi, n copilria
ei de pe Alderaan, cnd tatl ei adoptiv, Bail Organa, i
dduse voie s l nsoeasc ntr-o cltorie personal pe
Insulele de Sud...
Da, i zise ea ncet lui Dxono. A fi onorat s
vorbesc cu prietenii ti caamas.
***
Dup felul n care se desfurau de obicei edinele
Senatului, Han se ateptase s mai piard vremea prin
biroul Leiei cel puin nc jumtate de or pn cnd ea se
va ntoarce. Prin urmare, a fost uor surprins cnd abia
dac se aezase confortabil n biroul privat al soiei lui i
sunetul aerului sub presiune l anun c ua biroului
public tocmai se deschisese.
i ddu jos picioarele de pe colul mesei i le aez n
linite pe podea, ridicndu-se la fel de tcut de pe scaunul
ei i pind ctre ua care desprea cele dou seciuni ale
biroului. n trecut, ar fi ncercat s o surprind srind
afar, mbrind-o i srutnd-o. Dar abilitile ei Jedi
tot mai bune transformaser demult ncercrile lui de a se
furia n spatele ei ntr-un exerciiu inutil.
Pe lng asta, a o face de rs cu o fars colreasc
ar fi nfuriat-o i mai mult pe el dect, probabil, c era deja
din cauza chestiei de pe Iphigin. Mai ales dac nu era
singur.
i nu era. Cu urechea lipit de u, putea auzi cel
puin nc dou voci n afar de cea a Leiei.
Pentru o clip sttu acolo, ateptnd s vad dac i
va pofti nuntru pe vizitatori sau dac l va chema pe el
afar pentru a-i saluta. Cu siguran tia deja c el era
acolo. Doar dac nu prefera s l in ascuns...
127

Iar apoi, la masa ei din cealalt parte a camerei,


ecranul interfonului se aprinse brusc.
... nelegei c nu dorim s crem probleme
nimnui, spunea cineva. Nu dorim rzbunare, iar pentru
dreptate este mult prea trziu.
ncruntndu-se, Han se ntoarse la birou. Deci aa.
Leia voia ca el s asculte conversaia, dar nu voia s fie
acolo. Sau nu voia ca oricine erau interlocutorii ei s tie
c erau ascultai.
Iar apoi se uit pentru prima dat cu atenie la ecran
i i nelese, dintr-o dat, reinerea. Erau doi ishori... i
doi caamasi.
Nu este vorba despre rzbunare, insist unul
dintre ishori. Probabil un senator, hotr Han, dac
mpletitura complicat de pe epoletul lui indica ceva. i nu
este niciodat prea trziu pentru dreptate.
Dar crui scop ar servi aceast aa-zis dreptate? l
contrazise ncet unul dintre caamasi. Lumea noastr este
distrus, iar noi am rmas puini i mprtiai. Oare
pedepsirea bothanilor ar ndrepta totul miraculos?
Poate c da, zise ishori-ul, ncepnd s ridice
tonul. Gndea iute i profund, cu tot cu mnia aceea tipic
ishori. Han se strmb, amintirea ncercrilor lui de
negociere ratate de pe Iphigin zgndrndu-l.
Dac bothanii sunt declarai vinovai i sunt
obligai s plteasc daune...
La cellalt capt al mesei, comunicatorul sun.
Canalul de comunicaii private al Leiei, observ Han cu
necaz. Tocmai cnd discuia ncepea s devin
interesant; dar probabil c era unul dintre copii i chiar
trebuia s rspund. Punnd canalul interfonului s
nregistreze restul conversaiei ceea ce probabil era ilegal,
dar nu-i psa opri volumul difuzorului i aps butonul
comunicatorului.
Nu erau copiii, nici Winter, nici mcar vreunul dintre
noghri.
128

Salut, Solo, spuse Talon Karrde. Nu m ateptam


s te gsesc pe canalul sta.
Nici eu, rspunse Han ncruntndu-se la
contrabandist. De unde ai frecvena asta?
Soia ta mi-a dat-o, firete, zise Karrde, reuind s
par necinstit i inocent n acelai timp. Am adus-o aici de
pe Wayland n Slbaticul Karrde. Credeam c tii.
Da, mi-a trimis un mesaj scurt despre asta, spuse
Han. Totui, nu tiam c ai pclit-o s-i dea frecvena ei
personal.
Karrde zmbi, apoi deveni serios.
Dintr-o dat avem nite probleme foarte
periculoase, prietene, spuse el. Leia i cu mine am hotrt
c ar putea fi util ca eu s pot lua legtura cu ea, s
zicem, discret. nc nu i-a zis despre datacardul Caamas
pe care l-am adus de pe Wayland?
Ochii lui Han fugir ctre ecranul interfonului i ctre
cei doi caamasi.
Nu, nu am apucat s vorbesc cu ea de cnd m-am
ntors, spuse el. Dar se ntmpl c tocmai acum sunt doi
caamasi n biroul ei public. mpreun cu civa ishori.
Karrde uier ncet printre dini.
Deci ishorii se implic. Ceea ce nseamn c
diamala vor trece, nendoielnic, de partea cealalt.
Oh, fr ndoial, aprob Han. Partea cealalt a
cui?
Nu cred c mai e vreun secret, spuse Karrde. Cel
puin nu pentru cercurile nalte n care te nvri n ultima
vreme. Sunt sigur c Leia o s te pun la curent mai
trziu, dar ideea e c am descoperit c un grup de bothani
nc neidentificai a sabotat scuturile Caamasului n
ajunul distrugerii planetei.
Han simi cum i se strngea stomacul.
Minunat, mri el. Nemaipomenit. De parc nu
exist deja destui care s-i urasc pe bothani. Asta ne mai
trebuia.
129

Sunt de acord, zise Karrde. Sper c Senatul este n


stare mcar s par c are situaia asta sub control.
Motivul principal pentru care am sunat era s i spun Leiei
c prietenul nostru Mazzic l-a prins pe Lak Jit,
devaronianul care a gsit datacardul. L-am nchis i l in
acolo ct vrea ea. Din pcate, se pare c deja a rspndit
vestea peste tot pe unde l-au dus picioruele lui i fluxul
de credite. Nu cred c mai exist vreo ans de a pstra
aceast problem secret n ierarhia Noii Republici.
Da, bine, lucrurile mergeau prea frumos, oricum,
zise Han amar. Mulumesc.
Pentru puin, rspunse Karrde indiferent. tii c
sunt ntotdeauna la dispoziia voastr.
Asta-i bine, spuse Han. Pentru c mai am o
problem de care a vrea s te ocupi.
Desigur. Banii ghea sau n cont?
Am avut o mic nfruntare cu nite pirai pe lng
Iphigin, spuse Han ignornd ntrebarea. Un grup destul de
mare: aveau un crucitor Kalotli, cteva nave de
susinere corelliane i civa vntori stelari Corsar.
Un grup bine echipat, aprob Karrde. Pe de alt
parte, trebuie s fii nebun s ataci un loc ca Iphigin fr
s ai destul putere de foc.
Tot m-a surprins puin, spuse Han. Dar uite care-i
partea mai tare. Luke zice c la bordul crucitorului erau
clone.
Expresia feei lui Karrde nu se schimb, dar liniile din
colurile ochilor i se ncordar vizibil.
Chiar aa, spuse el. tii i ce fel de clone?
N-a zis, rspunse Han. Ai auzit de vreo band de
pirai care are echipaje formate din clone?
Din cte mi amintesc, nu, spuse Karrde
mngindu-i barba gnditor. Bnuiesc c sunt rmiele
marii ofensive imperiale din urm cu zece ani. Marele
amiral Thrawn a avut Muntele Tantiss destul timp pentru
a face multe clone.
130

i ce caut ele la o band de pirai? insist Han.


Nu crezi c ce-a mai rmas din Imperiu ar vrea s le
pstreze pentru sine?
Corect, accept Karrde. Pe de alt parte, poate c
s-au hotrt c e mai eficient s le vinzi uneia sau mai
multor bande de pirai pe post de consilieri sau de
rzboinici de elit. Poate c n schimbul alegerii intelor
sau a unei pri din prad.
S-ar putea, spuse Han. S-ar putea i ca vreo band
de pirai s-i fi gsit propria provizie de cilindri de
clonare.
Lui Karrde i zvcni buza.
Da, aprob el ncruntat. Se poate ca aa s stea
lucrurile.
i noi ce facem?
Cred c ar fi bine s m ocup de asta, spuse
Karrde. S vd ce pot afla. Ridic uor o sprncean. Bani
ghea sau n cont?
Han i ddu ochii peste cap. De fiecare dat cnd l
credea pe Karrde pe punctul de a face ceva nobil i
altruist, cellalt gsea ntotdeauna o cale s i aminteasc
lui Han c relaia lui cu Noua Republic era una strict
profesional.
M dau btut, spuse el. Totui, ce te-ar face s
treci de partea noastr?
Oh, nu tiu, rspunse Karrde gnditor. Pe tine ce
te-a ademenit s renuni la viaa lipsit de griji a unui
comerciant independent?
Han se strmb.
Leia.
Exact, spuse Karrde sec. Acum, dac are o sor...
nu cred c are, nu?
Din cte tiu, nu, zise Han. Dei cu familia
Skywalker nu poi fi niciodat sigur.
N-o s mor de nerbdare, spuse Karrde. Atunci,
facem asta n cont. Discutm preul mai trziu.
Eti foarte generos.
131

tiu, rspunse Karrde. Cui raportez, ie sau lui


Luke?
Mai bine mie, spuse Han. S-ar putea s nu-l prinzi;
s-a dus s vneze nite pirai pe cont propriu.
Mi s fie, zise Karrde ncruntndu-se. A putea s
ntreb dup cine s-a dus?
Dup banda Cavrilhu. Le-a aflat locaia uneia
dintre vizuine de la Contrainformaiile Noii Republici e o
aglomerare de asteroizi n sistemul Kauron i s-a hotrt
s se strecoare acolo i s arunce o privire.
neleg, spuse Karrde. Bnuiesc c e prea trziu s
l mai chemi napoi?
Probabil, rspunse Han. Stai linitit, Luke poate
s-i poarte de grij.
Nu de asta mi fceam eu probleme, zise Karrde.
M gndeam c apariia lui brusc i-ar putea goni sub
pmnt, unde nu-i mai putem prinde.
Ei, dac se sperie aa uor, nu sunt prea
periculoi, nu?
Cred c poi s priveti lucrurile i aa. Karrde se
opri i o umbr pru s i treac pe fa. C vorbeam
despre Luke, ce mai face el?
Han l studie pe contrabandist, ncercnd s-i
descifreze schimbarea brusc a expresiei.
Bine, cred, spuse el precaut. De ce?
O presimire, spuse Karrde. n ultima vreme, Mara
a fost ciudat de agitat i a prut cam sensibil o vreme,
dup ce ne-am ntlnit cu Leia pe Wayland. Am crezut c
are vreo legtur cu el.
Ce ciudat c ai adus vorba, zise Han scrpinndui gnditor brbia. Am avut aceeai senzaie despre Luke
ultima dat cnd i-am pomenit de Mara. Coinciden?
Poate, rspunse Karrde. Pe de alt parte, amndoi
sunt destul de puternici n ceea ce privete Fora. Poate c
se ntmpl ceva ce simt amndoi.

132

Se poate, spuse Han ncet. Dei asta nu explica


cealalt chestie prin care Luke pruse s treac pe Iphigin.
Nu?
S fie clonele astea?
Karrde ddu din umeri.
Voi ncerca s vorbesc cu ea despre asta. Poate
gsesc o cale s-i fac s se ntlneasc.
Da, e ceva vreme de cnd n-au mai vorbit, aprob
Han. O s ncerc i eu cu Luke cnd se ntoarce.
Bine, zise Karrde. ntre timp, a face bine s m
ocup de problema asta cu piraii. Transmite-i Leiei la
revedere de la mine, dac doreti, i spune-i c pstrm
legtura.
Sigur, rspunse Han. Noroc la vntoare.
Karrde zmbi, apoi ecranul rmase gol.
Han se ls pe spate n scaun, uitndu-se ncruntat
n gol. Caamas. Era, dup cum i spusese lui Karrde, exact
ce-i lipsea Noii Republici acum.
Pentru c nu era doar asta, deii doar Caamas era, cu
siguran, destul de ru. Problema mai mare era c a
scoate iar la lumin Caamasul avea s dezgroape
amintirile a o mie de alte atrociti comise de unii sau de
alii n decursul timpului. Vechi animoziti, vechi
dumni, vechi conflicte galaxia era presrat cu ele. Era
ceea ce fcuse ca oameni precum Karrde i ca el i
Chewie, de altfel s triasc bine din contraband.
Existau att de multe pri ale att de multor conflicte
crora contrabanditii s le vnd lucruri.
Pe parcursul ultimelor cteva zeci de ani, nevoia unei
rezistene comune mpotriva Imperiului inuse ascunse
cele mai multe dintre aceste resentimente. Dar nu o mai
fcea. Ameninarea imperial era att de mic acum, nct
era de rs. Dac chestia asta cu Caamas scotea iar la
suprafa toate acele probleme vechi...
Tresri cnd ua din stnga lui se deschise cu un
uierat.
Bun, spuse Leia ncet, intrnd n camer.
133

Oh. Bun, zise Han ridicndu-se n picioare i


aruncnd cu ntrziere o privire ctre ecranul interfonului.
Preocupat mai nti cu Karrde i apoi cu gndurile lui, nici
nu observase cnd plecaser oaspeii Leiei.
Scuze n-am fost atent.
Nu-i nimic, spuse Leia, vrndu-se la pieptul lui
pentru o scurt mbriare.
Sau nu chiar att de scurt. Rmase acolo,
apsndu-se cu putere, inndu-l strns.
Tocmai am vorbit cu Karrde, zise Han, prul ei
gdilndu-i buzele. Mi-a spus ce ai aflat despre Caamas.
Avem probleme, Han, spuse Leia cu vocea
nfundat de cmaa lui. Nu i dau seama nc, cei mai
muli dintre ei. Dar asta ar putea fi cea mai mare
ameninare cu care s-a confruntat vreodat Noua
Republic. S-ar putea chiar s ne dezbine.
O s fie bine, o liniti Han, simindu-se un pic
mulumit, n ciuda seriozitii momentului. Cei mai muli
dintre senatorii de aici nu i dduser seama de pericolul
problemei Caamasului, dar el o fcuse. Am ieit cu bine
din rebeliunea de pe Almania, nu?
Nu-i acelai lucru, spuse Leia. Kueller era un om
tulburat, care se npustea asupra oricui, iar Noua
Republic ncerca s l opreasc fr s par tuturor c
devine o nou versiune a Imperiului. Ceea ce va face
Caamas va fi s polarizeze oamenii buni i cinstii, cu toii
dorind sincer dreptatea, dar care nu cad de acord asupra a
ceea ce ar trebui s nsemne dreptatea.
Tot va fi bine, insist Han, lund-o de mini i
mpingnd-o destul de departe de el pentru a o putea privi
cu seriozitate n ochi. S nu renunm nainte de a ncepe,
da?
Se opri, cuprins dintr-o dat de o bnuial
ngrozitoare.
Doar dac, adug el ncet, nu s-a terminat deja.
tii ceva n plus?
134

Nu, spuse Leia, evitndu-i privirea. Simt ceva


despre zilele urmtoare. Un nu tiu; un punct de criz,
cred, n care ceva foarte important se va putea ntmpla
ntr-un fel sau altul.
Despre Caamas? ntreb Han.
Nu tiu, oft Leia. Am ncercat s meditez, dar
pn acum nu am reuit s aflu mai mult. Tot ce tiu este
c a nceput cnd m-am ntlnit cu Karrde pe Wayland i
am citit mpreun datacardul despre Caamas.
Mm, spuse Han, dorindu-i acum s fi ncercat s
l conving pe Luke s renune la vntoarea lui privat de
pirai. Ar fi putut s-o ajute pe Leia s i concentreze
sentimentele acelea. Ei, nu-i face griji, o s te prinzi tu.
Puin linite puin afeciune din partea soului tu i
i va sri imediat n ochi.
Leia i zmbi, o parte din ncordare prsindu-i faa.
Asta vrei tu acum? Puin afeciune din partea
nevestei tale?
Primul lucru pe care l vreau este s te scot pe tine
de aici, i spuse Han, lund-o de mn i ndreptnd-o
ctre u. Ai nevoie de puin linite i pace; i o dat ce
se ntorc copiii de la ore, vei avea foarte puin din
amndou. Hai s ne bucurm de el ct mai putem.
Mie mi convine, oft Leia. Nu cred c acum fac
altceva dect s se certe pe dreptate i rzbunare. Pot s
fac asta i fr ajutorul meu.
Sigur, spuse Han. N-o s se ntmple nimic
important n galaxie n urmtoarea or.
Eti sigur?
Han o strnse de mn ncurajator.
Garantez pentru asta.
***
Luminile de pe punte plpir i n videcrane, cerul
pestri al hiperspaiului dispru.

135

Dar nu se transform n modelul obinuit al liniilor de


stele. De data aceasta, cnd cerul pestri dispru, dispru
ntr-un ntuneric total.
i o orbire total.
Pentru ceva timp, cpitanul Nalgol se holb prin
videcranul Tiranicului la vid, luptndu-se cu sentimentul
greos al vulnerabilitii.
ntr-adevr, s ias din hiperspaiu cu distrugtorul
lui spaial imperial n timp ce era n modul de invizibilitate
i adusese n sistemul Bothawui complet orbi i surzi, ceea
ce putea fi o poziie dezastruoas pentru o nav de lupt.
Dar n acest caz, desigur, ecranul de invizibilitate
funcionase i invers, ascunzndu-i de inamici. Totui,
toate celelalte lucruri fiind la fel, nu era un schimb pe care
ar fi ales de bunvoie s l fac.
Raport din cal, spuse ofierul coordonator de
lupt. Navele de cercetare au plecat.
Afirmativ, zise Nalgol cercetnd ct putea mai mult
din ntunericul de afar fr s i mite capul nu ar fi
fost bine ca echipajul s l vad uitndu-se de colo-colo la
nimic. Zri una dintre luminile de poziie ieind de sub
caren; apoi cercetaul travers grania ecranului de
invizibilitate i dispru.
Inspir adnc, ntrebndu-se nc o dat, n numele
Imperiului, ce cutau el i ceilali aici. Acolo, n biroul lui
Moff Disra, mpreun cu Trazzen, Argona i Dorja, totul
pruse destul de chibzuit. Aici, n slbticia sistemului
Bothawui, la milioane de kilometri deprtare de orice, nu
mai prea aa de nelept.
Pe de alt parte, cte dintre planurile marelui amiral
Thrawn pruser vreodat mcar pe departe chibzuite
pn cnd loviser n duman?
Nalgol pufni pentru el. Nu servise niciodat direct sub
Thrawn, nici sub alt mare amiral al mpratului, aa c nu
reuise niciodat s-i formeze o prere personal despre
abilitile lor. Totui, chiar i privind de la marginea
mainriei de rzboi a lui Thrawn, acolo unde l duseser
136

ndatoririle Tiranicului n cea mai mare parte a timpului,


Nalgol trebuia s recunoasc faptul c Imperiul se
descurcase destul de bine ct marele amiral Thrawn
fusese la comand. nainte s fi fost omort de acel
trdtor noghri, Rukh.
Sau pruse c fusese omort. Asta fusese o
scamatorie iscusit. Cum o fcuse, totui?
Mai la obiect, de ce se ascunsese atia ani, lsnd
nebuni megalomani i incompeteni, ca amiralului Daala,
s sece Imperiul de resurse fr s obin nimic?
i de ce acum, cnd se ntorsese, i se alturase lui
Moff Disra, dintre toi?
Nalgol se strmb pentru sine. Nu-i plcuse niciodat
de Disra. Niciodat nu avusese ncredere n el, pn la
urm ntotdeauna i pruse lui Nalgol a fi tipul de om
care s-ar lupta cu ferocitate s-i pstreze partea de
rmie ale Imperiului dect s o vad crescnd n
interesul cuiva. Dac Thrawn i se alturase acestuia,
poate c nu era chiar aa de inteligent pe ct spunea
legenda.
Desigur, Dorja garantase cu trie pentru marele
amiral, att pentru caracterul acestuia, ct i pentru
geniul su militar. Dar apoi, Argona garantase la fel de
ferm pentru competena lui Disra. Deci ce tiau tia?
Dar, cel puin, se ntorsese chiar Thrawn. Analiza
genetic pe care o fcuse confirmase asta dincolo de orice
ndoial. Era Thrawn i toat lumea spunea c era un
geniu. Nu avea altceva de fcut dect s spere c aveau
dreptate.
O micare din stnga lui i atrase atenia i se
ntoarse pentru a vedea una dintre navele cerceta
traversnd marginea ecranului de invizibilitate i
schimbndu-i cursul pentru a rmne nuntru.
Ei? ntreb Nalgol.
Suntem aproape deasupra, domnule, raport
ofierul de comunicaii. O mic schimbare de curs i vom fi
acolo.
137

Transmite direcia ctre navigator, comand


Nalgol, deii dac nu se ntmplase deja, avea s fie furios.
Navigator, s mergem. Colonele, ce tii despre Nimicitorul
i Mna-de-Fier!
Cercetaii notri au stabilit contactul cu ei,
domnule, rspunse ofierul de control al navei. Ne
coordoneaz cursul pentru a fi siguri c nu ne lovim unii
de alii.
Ar fi bine, avertiz Nalgol cu rceal. Era destul de
ru c se furiau orbi i surzi pe aici; ar fi fost culmea
umilirii profesionale dac cele trei distrugtoare spaiale ar
fi reuit s-i ncurce drumurile lor nevzute i s se
izbeasc unele de altele. Ar fi fost i mai ru dac ecranele
de invizibilitate s-ar fi oprit i ntregul spectacol s-ar fi
desfurat n spaiu liber, s l vad ntregul sistem
Bothawui.
Dar deocamdat, desigur, nu puteau vedea. sta era
tot scopul exerciiului. n ceea ce privea aparatul de
aprare planetar al bothanilor, nu exista nimic acolo, n
afara ctorva mici nave care se micau aparent fr int.
Mici nave... i o comet nu chiar aa de mic.
Suntem pe drum, cpitane. TES, cinci minute.
Nalgol ddu din cap.
Afirmativ.
ncet, minutele treceau. Nalgol privea ntunericul de
dincolo de videcran, zrind uneori cte o lumin de poziie,
cnd vreunul dintre cercetai i si se strecura pe sub vlul
ecranului de invizibilitate pentru a verifica naintarea
Tiranicului i apoi se furia iar afar. Cronometrul ajunse
la zero simi nava imens ncetinind...
Iar apoi, brusc, iat-o, la tribord: o bucat de piatr i
de ghea murdare strpungnd marginea ecranului,
alunecnd iute dinspre pupa.
Acolo! zise el repede. Trecem de ea!
Ne ocupm de asta, domnule, rspunse
navigatorul. Destul de sigur, chiar n timp ce Nalgol privea,
micarea spre spate a marginii cometei se opri, apoi se
138

ddu napoi ncet pn cnd ajunse deasupra tribordului,


chiar n faa suprastructurii de comand.
Ne-am stabilizat, cpitane.
Parmele?
Navetele le aduc acum, domnule, raport un alt
ofier. Vor fi legate n zece minute.
Bine. Parmele nu erau destul de puternice pentru
a ine fizic la un loc distrugtorul spaial i cometa, firete.
Scopul lor era acela de a-i oferi navigatorului indicaiile
necesare pentru a se asigura c cele dou corpuri care
orbitau i pstrau relativ poziiile n timp ce cometa i
continua agale drumul ctre Bothawui.
Vreo veste de la celelalte dou distrugtoare
spaiale?
Mna-de-Fier a fost ancorat cu succes, raport
ofierul de comunicaii. Nimicitorul se afl n poziie; ar
trebui s fie ancorai cam n acelai timp cu noi.
Nalgol ddu din cap, inspirnd adnc i expirnd n
tcere. Deci reuiser. Ajunseser, probabil neobservai de
bothani. Iar acum nu mai era nimic de fcut dect s
atepte. i s spere c marele amiral Thrawn era ntradevr geniul despre care toat lumea susinea c este.

8
Da, bine, spuse brbatul unsuros de pe ecranul
comunicatorului, cu ochii mijii de nencredere. S mai
ncercm o dat.
Deja i-am zis de dou ori, spuse Luke, punndu-i
o not de oboseal iritat n voce i n expresia feei. N-o
s se schimbe doar pentru c aa crezi tu c o s se
ntmple.
Deci spune-mi din nou. Te cheam...?
139

Mensio, rspunse Luke obosit, uitndu-se pe


videcran la sutele de asteroizi care pluteau pe lng el i
ntrebndu-se pe care dintre acetia se ascundea santinela
cu care vorbea.
Lucrez pentru Wesselman i am un transport
pentru voi. Ce parte nu nelegi?
S ncepem cu cea despre tine i Wesselman,
mri omul. Nu mi-a pomenit niciodat despre cineva
numit Mensio.
O s-l pun s-i trimit lista complet a echipajului
cnd m ntorc, spuse Luke sarcastic.
Ai grij, se rsti cellalt. O vreme se uit fix la faa
lui Luke. Acesta i ntoarse privirea, ncercnd s par ct
mai plictisit i mai nepstor posibil. Pn la urm, figura
lui Luke Skywalker era, probabil, cea mai cunoscut din
galaxie. Dar cu prul i pielea nnegrite, cu o barb
artificial, cu ochii fcui s par oblici n stil gorezh i cu
dou cicatrice brzdndu-i un obraz, ar fi trebuit s fie de
nerecunoscut.
Alt problem este c de obicei Pinchers face cursa
asta, zise santinela ntr-un final. Cum de nu-i aici?
S-a mbolnvit i nu poate zbura, rspunse Luke.
Ceea ce era adevrat, mai mult sau mai puin. Pinchers ar
fi trebuit s mai doarm nc n pace pe Wistril, sub
influena transei de vindecare Jedi pe care Luke i-o
provocase.
Tovarii lui nu vor fi fericii c se lsase luat prin
surprindere de Luke. Pe de alt parte, cnd va iei din
trans va fi mai sntos dect fusese de ani ntregi.
Uite, n-am toat sptmna s stau la taclale cu
tine, continu Luke. M lai s intru sau m ntorc la
Wesselman i i zic s v taxeze dublu pentru livrare? Numi pas eu sunt pltit oricum.
Santinela mri ceva de neneles.
Bine, tac-i fleanca. Ce ai adus?
Cte puin din fiecare, i rspunse Luke. Ceva mine
lift Norsam DR-X55, cteva capsule de supravieuire de
140

urgen Praxon, cteva armuri electrice GTU. Plus cteva


surprize.
Da? Cpitanului nu-i plac surprizele.
Astea o s-i plac, promise Luke. Prima este un set
de acceleratoare de hiperpropulsie. Surpriza a doua este
un robot pentru bree de securitate SB-20. Ddu din
umeri. Firete, dac nu le vrea, a fi fericit s v scap de
ele.
Da, cum s nu. Santinela pufni. Bine, hai. tii
drumul de intrare sau trebuie s-i fac o hart?
l tiu, rspunse Luke, ncrucindu-i degetele n
minte. Se prea c existau doar dou ci sigure prin
labirintul de asteroizi ctre aceast baz a pirailor
Cavrilhu: una era sigur pentru drumul de intrare,
cealalt, pentru cel de ieire. Extrsese imagini ale
drumurilor din mintea lui Pinchers n timp ce pregtea
transa de vindecare i era destul de sigur c ar fi putut
urma calea n X-interceptor.
A face acelai lucru ntr-un greoi cargobot thalassian
Y60 era o cu totul alt problem. Mai ales cnd acest Y60
nu mai avea nici o unitate de motoare subluminice n
spatele grupului central de guri de evacuare.
Sigur, rnji santinela. ncearc s nu loveti nimic
mare.
Ecranul se stinse. Luke l opri i el, apoi buton la
interfonul improvizat pe care l fixase n spaiul gol n care
fuseser odat motoarele centrale.
Am pornit, anun el. Te descurci acolo?
Se auzi un ciripit de confirmare de la R2 mpreun cu
un tril care suna n mod clar a nervozitate.
Nu-i face griji, o s trecem fr probleme, l calm
Luke. Tu doar asigur-te c nava e gata de zbor.
Robotul ciripi din nou, i, pentru o clip, Luke i
aminti gambitul de nvluire sub acoperire pe care el i
Contrainformaiile Noii Republici l puseser la cale pentru
a ptrunde pe planeta Poderis, deinut de Imperiu, pe
vremea campaniei Thrawn. i atunci el i ascunse X141

interceptorul i pe R2 la bordul unei nave mai mari pentru


a iei rapid.
Dar acum zburau ntr-un cargobot de contrabanditi,
nu ntr-un vehicul de scpare construit cu grij. Avea s
fie o cu totul alt problem s scoat X-interceptorul dac
vor fi nevoii s plece n grab.
Ei, va trece acea dun cnd va ajunge la ea. ntre
timp, ar fi fost de preferat s se fereasc s fie nevoii s
scape rapid. i primul pas pentru aceasta era s conving
santinelele pirailor c era ntr-adevr un membru legitim
al reelei lor de aprovizionare.
Aezndu-i minile pe manetele cargobotului, i
fcu exerciiile de calmare Jedi.
Fora fie cu mine, murmur el i porni.
Nu era nici pe departe att de ru ct se ateptase.
Cu fineea tipic a unui contrabandist, Pinchers
modificase motoarele i suprafeele de control ale Y60-ului
pentru a face cargobotul mai rapid i mai manevrabil
dect s-ar fi crezut dup nfiarea lui greoaie. i chiar i
cu seciunea motoarelor centrale scoas, mai avea destul
putere pentru a face fa. Nava negocia cu uurin
curbele strnse i ntoarcerile necesare pentru a evita att
sistemul de aprare al pirailor, ct i situaia mai banal
de a intra n asteroizii care se rostogoleau pe lng ea.
ntreaga cltorie i aminti lui Luke de una dintre
povetile de rzboi ale Leiei, cea n care oimul scpa
ameitor prin cmpul de asteroizi dup ce Rebelii
evacuaser Hoth. Dar, desigur, el nu zbura cu vitez
maxim prin grmada de pietre care pluteau, cu vntorii
TIE i cu distrugtoarele spaiale imperiale suflndu-i n
ceaf.
Pe drumul de plecare, desigur, s-ar putea s fie altfel.
Ajunse n centrul labirintului i descoperi c se
apropia de un asteroid mare, care nu se deosebea de
ceilali. Conform puinelor informaii ale serviciilor secrete
ale Noii Republici, la care adugase frnturi scoase din
mintea lui Pinchers, baza pirailor era format dintr-o serie
142

de tuneluri i de ncperi care fuseser iniial spate n


stnc de o operaiune minier ndrznea, dar lipsit de
succes, anterioar Rzboiului Clonelor. Terminalele de
aterizare erau camuflate ca vi pe suprafaa neregulat,
iar cnd Luke se apropie de asteroid, un cerc de lumini se
aprinse ntre dou creste ascuite pentru a-i arta locul
unde trebuia s aterizeze. Strecur cargobotul n
deschiztur simi o zglitur scurt cnd trecu printro barier atmosferic i cu o lovitur multipl a
picioarelor de asolizare, ajunse jos.
Un singur om l atepta la captul rampei de
aterizare.
Tu eti Mensio? ntreb el morocnos, fcnd rapid
o examinare rapid a feei deghizate a lui Luke. Mna lui,
observ Skywalker, se odihnea cu o lips total de
subtilitate pe mnerul Blasterului din toc.
Atepi pe altcineva? replic Luke aezndu-i i el
mna pe blasterul su, ca rspuns, i privind n jur, prin
terminal. ncperea de sub tavanul cu barier atmosferic
era mai mult sau mai puin circular, spat grosolan n
stnca asteroidului, cu ase ui cu presiune rspndite
mai mult sau mai puin egal n jurul perimetrului.
Austeritatea la extrem.
Da, eu sunt Mensio. Frumos loc avei aici.
Nou ne place, spuse omul. Tocmai am vorbit cu
Wesselman.
Serios, zise Luke, nc uitndu-se n jur. Agentul
de contrain- formaii al Noii Republici de pe Amorris
trebuia s-l fi nchis pe Wesselman fr posibilitatea de a
comunica pentru urmtoarele cteva zile. Dac dduse
gre sau dac furnizorul scpase cumva...
Sper c l-ai salutat din partea mea.
Da, am fcut-o, zise piratul amenintor. Zice c na auzit n viaa lui de tine.
Zu, spuse Luke degajat, ntinznd Fora ctre
cellalt. Exista un nivel de suspiciune n mintea piratului,
143

dar nici o urm a siguranei care ar fi nsemnat c acea


conversaie chiar avusese loc. Era o cacealma.
Sau, mai degrab, un test.
E ciudat c-ai vorbit cu el, continu Luke,
terminndu-i inspecia i concentrndu-i privirea
asupra piratului. Wesselman mi-a spus mie c n
urmtoarele cteva zile n-o s fie de gsit. Sond mintea
celuilalt puin mai adnc...
Se duce n sectorul Morshdine, din cte mi
amintesc. Zicea c o s ia o ncrctur nenregistrat de
gaz tibanna pentru voi.
Piratul i oferi un zmbet care era pe jumtate rnjet
i, cnd fcu asta, suspiciunea i dispru.
Da, acolo se duce, bine, replic el. nc n-a ajuns
acolo, totui, nc ncercm s-l contactm.
Luke ddu din umeri, dorindu-i s fi tiut care ar fi
trebuit s fie itinerariul exact al lui Wesselman. Dac
furnizorul i neglija prea mult programul, probabil c
bnuielile pirailor vor crete din nou. Totui, era prea
trziu s mai fac ceva n aceast problem.
Ei, cnd reuii, salutai-l din partea mea, spuse el.
Deci. Am trecut? Piratul rnji din nou, i ridic mna
stng. Patru dintre cele ase ui se deschiser i patru
bandii solizi intrar n terminalul de aterizare. Punndui n tocuri blasterele pe care le aveau n mini, se
ndreptar ctre cargobotul lui Luke.
Da, ai trecut, rspunse piratul. Ai n cal ceva
ncuietori ciudate sau capcane de care ar trebui s aflm?
Nu, e curat, rspunse Luke. Servii-v. Avei ceva
de mncare pe aici? Chestiile alea de la bordul navei devin
tot mai rele pe zi ce trece.
Sigur, spuse piratul, artnd spre una dintre cele
dou ui prin care nu ieiser grzi. Zona de mas e pe
acolo. Nu te lcomi la butur, terminm de descrcat n
cteva ore i nu vreau s faci drumul de ntoarcere pe
jumtate beat. S-ar face mizerie i eu ar trebui s-o cur.
144

Ua indicat ducea ntr-o camer lung cam de zece


metri i lat de patru, cu dou mese aezate n centru,
dotate cu bnci. Pe zidul din dreapta erau cteva console
video i audio; pe cellalt era o tejghea nalt pn la bru,
n spatele ei ateptnd un robot de servire SE-5
strlucitor.
Bun ziua, bunule domn, spuse cristalin robotul,
cnd Luke pii n camer. V pot ajuta?
Ai nite coaste picante de karkan? ntreb Luke
privind n jur. Nu vedea ieiri care s duc din aceast
camer n restul complexului. Nu era surprinztor, avnd
n vedere ce fel de clieni servea zona de mas.
Da, bunule domn, cu siguran, l asigur robotul,
fcnd civa pai i scond de sub tejghea un pachet. Va
dura doar cteva clipe s le pregtesc.
Luke mormi.
Bine.
Dur puin sub patru minute, de fapt, ca robotul s
nclzeasc poria de coaste i s o aranjeze artistic pe o
farfurie. Luke i petrecu timpul plimbndu-se prin
camer, prnd s se uite la videoconsole, de fapt cutnd
camere de supraveghere ascunse.
Gsi trei pn cnd masa a fost gata. Chiar i ntr-o
camer complet izolat, piraii Cavrilhu nu riscau deloc.
V pot oferi ceva de but? ntreb robotul cnd i
aduse farfuria lui Luke.
Nu te obosi, rspunse Luke. Am ceva mai bun pe
nav.
Ah, zise robotul. Dorii tacmuri?
Luke i arunc o privire dispreuitoare.
La coaste picante? Cred c glumeti.
Oh, murmur robotul, prnd puin cam ncurcat.
Bine... poft bun, domnule.
Luke se ntoarse, nfrnndu-i reflexul de a mulumi,
nepotrivit cu personajul. Rupnd una dintre coaste,
ncepu s o road n timp ce se ntorcea n terminalul de
aterizare.
145

Piraii nu sttuser degeaba n lipsa lui. Coborser


rampa larg de descrcare a Y60-ului i ncepuser s
scoat cutiile mari de transport pe crucioare plutitoare
repulsoare.
Sper c ai grij la coluri cu chestiile alea, l
avertiz Luke pe unul dintre ei, mpungnd cu coasta
ctre cruciorul plutitor. Nu vreau s-mi rupi inelele de
ancorare.
Gura, dnd din cap pentru a-i arunca peste umr
coada scurt. Nu se turtete nimic. Poate doar oasele tale
dac ne mai bai la cap.
Da... Tu i cu mai cine? replic Luke urcnd pe
lng el pe ramp. Nu te supra dac verific i eu.
Doar s nu ne stai n drum.
Mai erau doi pirai n cal, unul tocmai aeznd o
cutie pe un crucior plutitor, cellalt deja ndreptndu-se
spre ramp cu ncrctura lui. Luke se duse la peretele
despritor lateral, ntinzndu-i Fora n timp ce se
prefcea c verifica inelele de ancorare. n apropiere,
undeva pe unul dintre coridoarele asteroidului, putea
simi nc doi pirai ntorcndu-se pentru urmtorul
transport. Estim timpul... da. Ar fi trebuit s reueasc.
Cel de-al doilea pirat din cal aproape ajunsese la
ramp. Mormind cu satisfacie aparent pentru sigurana
echipamentului su, Luke schimb direcia, traversnd
cala ctre ua de acces care ducea n partea de locuit a
cargobotului. Piratul i manevr cruciorul pe ramp i
trecu pe dup laterala navei.
i pentru poate urmtoarele zece secunde, Luke
rmase singur.
Nu era vreme de pierdut, dar el i R2 avuseser
destul timp s exerseze n timpul zborului ncoace, iar el
adusese manevra la nivel de tiin. Fluiernd ncet, Luke
pii ctre cutia pe care ei doi o pregtiser, n acelai
timp apucnd cu Fora farfuria cu coaste i trimind-o n
zbor lin prin cal. R2 auzise semnalul i deschise ua de
acces cnd mncarea se apropie de ea. Luke mai atept o
146

clip pentru a strecura farfuria ct de departe vedea n


partea de locuit a navei, apoi o aez pe punte i desfcu
panoul lateral al cutiei de lng el.
nuntru, bine mpachetat mpotriva loviturilor
ntmpltoare, era scumpul robot pentru bree de
securitate SB-20 al lui Wesselman. Nu avea s le mai
foloseasc acum pirailor, nu cu cea mai mare parte a
mruntaielor
scoas,
dar
nveliul
rmas
era
ascunztoarea ideal pentru o infiltrare n baza lor.
ncovrigndu-se, Luke se strecur n spaiul ngust i
nchise la loc panoul lateral al cutiei.
Tocmai la timp. Sub el, puntea vibra ncet n timp ce
piraii care se ntorceau urcau pe ramp. Luke i ntinse
Fora, simind n acelai timp cum i cuprindea brusc
ndoiala. Aplic tehnicile lui de mbuntire senzorial...
Control, sunt Grinner, ajunse la urechile lui Luke
murmurul unei voci, att de clar, de parc piratul ar fi
stat chiar lng el.
L-ai vzut pe contrabandist pe undeva?
Ultima dat cnd l-am vzut, intra n cal,
rspunse slab vocea piratului cu care Luke vorbise mai
devreme. Zicea c-i era fric pentru inelele de ancorare.
Da, era acolo cnd am plecat, l aprob alt voce.
Bine, zise Grinner. Deci unde e acum?
Poate c nuntru, spuse a doua voce. Se ducea n
direcia aia cnd am plecat eu i cu Flukes, halea dintr-o
farfurie cu coaste.
S-o fi dus s caute ceva s mai spele din iueala
coastelor, adug o nou voce. I-a zis robotului de servire
c are nite butur bun la bord.
Poate, mormi Grinner, cuvntul fiind aproape
acoperit de uieratul ncet al metalului pe tocul din oel
cnd i scoase blasterul. Sau poate c ncearc s fac
ceva drgu, cum ar fi s se ascund ntr-una dintre
cutiile astea. Vrei s trimii aici o echip de scanare,
Control?
147

ncet, Grinner, l sftui vocea necunoscut. Stai s


fac o verificare mai nti.
Pentru o vreme, n cal a fost linite. innd laterala
cutiei cu Fora, Luke i desfcu pulpana tunicii i apuc
sabia de lumin. Dac nu se lsau pclii, va trebui s-i
scoat din joc...
Putei s v linitii, spuse vocea lui Control. S-a
dus nuntru, e n regul. Farfuria pe care a luat-o din
sala de mese e cam la cinci metri dup ua din faa ta. Navea cum s bage farfuria acolo i s se ntoarc n cal n
s vedem n nou secunde, ct nu a fost supravegheat.
Se auzi un suspin slab i sunetul blasterului lui
Grinner intrnd iar n toc.
Da, bine, spuse el. E ceva la tipul sta care nu-mi
place.
Luke i lu mna de pe sabia de lumin, expirnd
ncet, ntr-un oftat tcut de uurare. Ideea lui de la
nceput, de cnd mprumutase nava, fusese s ia n cutie
cu el orice mncare ar fi cptat. Dar planul i se pruse
greit, cumva, iar el i R2 ajunseser la aceast variant,
n schimb. Acum era foarte bucuros c se ntmplase aa.
Atunci termin de descrcat i o s plece, zise
Control. Vezi vreo urm de robotul la SB-20, de care zicea
c l-a adus? Pe la l vreau acum.
Uh... nu. Singura cutie de robot pe care o vd e o
unitate R2.
Aia e, spuse Control. Un SB-20 este un nveli de
R2 cu echipament i programare de spionaj bgate
nuntru.
Cutia lui Luke se cltin cnd piratul vr cruciorul
plutitor sub ea.
Habar n-am.
Nu prea li se face reclam n depozitele de roboi,
spuse Control ironic. Cpitanul l bate la cap pe
Wesselman pentru unul de ani ntregi.
Grinner mormi.
148

i sta tocmai s-a ntmplat s apar azi aici, huh?


Ce potriveal.
Las, Grinner, spuse cellalt pirat din cal. Gata,
am luat robotul. Unde-l duc?
La atelierul de electronice, i rspuunse Control.
Cpitanul vrea ca Pap i KCink s se uite la el.
Bine.
Peste o clip plecar, cobornd pe ramp i
traversnd terminalul de andocare. Luke se inea n
nveliul robotului, ascultnd sunetele din jurul lui i
ncercnd s ignore zgliturile puternice care, de fapt,
erau doar mici lovituri i vibraii ale cruciorului plutitor.
Presupusese c va fi dus ntr-un loc de depozitare,
mpreun cu restul transportului, ceea ce i-ar fi oferit,
probabil, o anumit intimitate pentru a iei din cutie. Pe
de alt parte, atelierul de electronice era probabil mai
aproape de zonele de comand ale bazei, care erau inta
lui principal. Pn la urm, un schimb corect.
Trecur printr-una dintre uile cu presiune i, pentru
cteva minute, singurele zgomote au fost bzitul
repulsoarelor, paii piratului i respiraia lui grea. Apoi,
treptat, mai multe sunete ncepur s ptrund: alte voci
i pai, n cea mai mare parte n deprtare, dar uneori
trecnd pe aproape. Luke i ntinse Fora, simind o
varietate de mini umane i extraterestre n vecintate.
Avu loc o schimbare ciudat de ecou cnd se pru c
prsir coridorul i intrar ntr-o ncpere; o alt
schimbare, de aceast dat invers, art cnd ieir din
ncpere i intrar iar ntr-un coridor. Cruciorul coti o
dat, a doua oar; intrar ntr-un alt spaiu plin cu
murmurul slab al vocilor nfundate...
Lanius? spuse vocea lui Control.
Da, aici sunt, rspunse piratul care mpingea
cruciorul.
Schimbare de planuri Pap a primit ceva stricat n
atelier i nu are loc pentru robot. Pune-l n depozitul de la
Nivelul Patru.
149

Da, bine. Cruciorul plutitor ncetini i schimb


direcia. E prea mult dac le cer s se hotrasc?
Foarte amuzant, mri Control. Tu mpinge, da?
mping, mping, mormi Lanius pentru el.
Cruciorul naint; dar chiar cnd schimba iar
coridoarele, Luke ncepu s simt o senzaie stranie
furnicndu-l n strfundurile minii. Undeva cumva
ceva se ntmplase dintr-o dat ru.
i ntinse din nou Fora, ncercnd s ia urma
senzaiei. n fa, o u se deschise cu un uierat i
cruciorul intr iar ntr-o ncpere mare. Se prea c dura
destul s o strbat...
i apoi, brusc, cruciorul se opri.
Ce... se rsti piratul.
D-te din drum, Lanius, bubui vocea lui Control
dintr-un difuzor. Te-ai ales cu un atacator.
Piratul blestem i se auzi zgomotul picioarelor cnd
fugi de lng crucior.
n regul, oricine ai fi, continu Control. tim c
eti nuntru te-am vzut scanat clar n coridorul de
siguran. Iei.
Luke se strmb. Deci asta fusese acea senzaie
neptoare: o premoniie a ncurcturii n care se afla
acum. Pcat c nu-i dduse mai mult atenie, deii fr
pregtiri nu vedea ce ar fi putut face pentru a schimba
ceva n acel moment.
i oricum, s se mustre; acum pentru erori de
judecat nu l-ar fi ajutat cu nimic. Scondu-i
comunicatorul, l porni.
R2? zise el ncet.
Nu primi nici un rspuns, doar un zgomot puternic
de parazii.
Oh, i i-am bruiat i transmisiunile, adug
Control. Nu cred c o s poi vorbi cu altcineva dect cu
mine.

150

Deci Luke era de unul singur. mpingndu-i un pic


mai mult sabia de lumin n ascunztoarea ei, nchise
pulpana tunicii peste ea.
Bine, strig el. Nu tragei... Ies.
Eliber din strnsoarea Forei panoul lateral i l ls
s se deschid. Se vedeau trei pirai stnd la o distan
sigur de cutie, cu blasterele aintite asupra lui. Ali cinci,
putea el simi, erau mprtiai n jurul pachetului n afara
cmpului su vizual.
nc cinci plus un defel se furiau pe undeva prin
umbre, pentru a interveni la nevoie. nc o dat, nu voiau
s rite nimic.
Ei, ei, spuse vocea lui Control cnd Luke iei cu
greu din robotul gol pe dinuntru i se ridic n picioare.
Ai ncurcat drumul, Mensio?
Nu, cred c Lanius l-a greit, rspuns Luke
inndu-i minile la distan de blasterul su n timp ce
se uita n jur. Se aflau ntr-o camer uria, cu tavanul
nalt, cu iruri de cutii pe lng doi dintre perei. Cutia lui
fusese aezat ntr-un col liber, departe de restul
mrfurilor; cei opt pirai erau desfurai ntr-un semicerc
neregulat n jurul su. Nu-l zri pe defel, dar probabil c
era undeva ntre el i singura u, n partea cealalt a
ncperii, dincolo de cercul de blastere.
Am venit s-l vd pe cpitanul vostru, nu s fac
inventarul.
Unul dintre piraii care sttea cu faa la Luke mri
ceva de neneles.
Cred c ar trebui s tii c lui Hensing chiar nu-i
plac mecherii sarcastici, spuse Control.
Zu, rspunse Luke, aruncnd o alt privire
ntmpltoare n zona uii. Butonul panoului luminos era
chiar lng acesta: o simpl plac pe care trebuia s o
apei, lucru pe care l putea face cu Fora. Perfect.
mi pare ru s aud asta.

151

S-ar putea s i par i mai ru, l avertiz


Control. Are o teorie despre cum devin mecherii mult mai
puin sarcastici dac le zboar o mn sau pe amndou.
Luke zmbi ncruntat, ndoindu-i degetele minii lui
drepte artificiale.
Are dreptate aici, zise el. Crede-m pe cuvnt.
Deci ne nelegem, spuse Control. Scoate-i
blasterul sunt sigur c tii procedura.
Sigur, zise Luke, scondu-i blasterul cu grij
exagerat i punndu-l pe podea n faa lui. Vrei i
acumulatorii de rezerv? ntreb el, artnd spre dou
cutiue plate prinse n partea cealalt a centurii.
Nu, eti liber s te ascunzi dup ele, dac vrei,
rspunse Control. Doar mpinge blasterul mai departe de
tine.
Luke se supuse, folosind Fora pentru a se asigura c
arma se va opri din alunecare exact la picioarele lui
Hensing.
Eti fericit?
Mai fericit dect o s fii tu, zise Control. Nu cred c
i dai seama n ce belea ai intrat, Mensio.
Luke se hotr c era vremea s schimbe tactica.
Bine, gata cu prostiile, spuse, el devenind mai
amenintor att n voce, ct i n atitudine. Am venit s
vorbesc cu cpitanul vostru despre o afacere.
Dac noul Mensio l-a impresionat pe Control, vocea
nu l-a trdat.
Sigur c da, zise el. Ce, nu puteai s stabileti o
ntlnire?
Am vrut s v verific paza, i spuse Luke. S vd
dac suntei genul de oameni cu care cel care m pltete
ar vrea s fac afaceri.
i n ce const aceast afacere?
Am primit ordin s nu vorbesc dect cu cpitanul
vostru, spuse Luke cu arogan. Fr slugi.
Hensing mri din nou, ridicndu-i blasterul.
152

Atunci cel care te pltete fie e prost, fie nebun, fie


amndou, zise Control. Ai cinci secunde s mi spui ceva
concret. Dup aia l pun pe Hensing pe tine.
Dac insiti, spuse Luke ncrucindu-i braele
peste piept i privind la butonul panoului luminos din
cellalt capt al camerei. Furnictura de avertizare
revenise...
Am neles c folosii clone pe unele dintre navele
voastre. Vrem s discutm despre a angaja unele de la voi.
Control spuse!.
mi pare ru... rspuns greit. Luai-l.
Piraii i ridicar blasterele... i folosindu-i Fora,
Luke stinse panoul luminos.
Se auzi o njurtur mrit, aproape acoperit de
sfritul razelor de laser tind aerul n locul n care
sttuse Luke. Dar el nu mai era acolo. Un salt ntrit de
For l trimisese plutind peste capetele lor ctre u, cu
sabia de lumin pregtit n mn. Dac fuseser destul
de ncreztori, nct s nu pun o paz n faa uii...
Simi o plpire de premoniie i puse sabia de
lumin n poziie de aprare tocmai cnd zri ochii de un
rou pal ai defelului uitndu-se la el de pe una dintre
grmezile de cutii. Simi mai mult dect vzu arma
urmrindu-l, aprinznd sabia chiar cnd lumina laserului
scnteie dintre ochii roii.
Lama verde se aprinse la via, uimitor de luminoas
n ntuneric, respingnd raza laser a defelului ntr-o parte.
Dar chiar cnd aceasta atinse podeaua lng u, Luke i
ddu seama c defelul ctigase aceast rund. Nu-l
nimerise, dar l obligase pe Luke s i dezvluie att
poziia, ct i adevrata identitate.
Ceilali pirai nu erau nici ei grei de cap. Cineva
njur n cellalt capt al camerei...
E Skywalker! strig altul...
i, brusc, o nou ploaie de raze laser se abtu asupra
lui.
153

Luke se ddu napoi ctre u, lsnd Fora s i


dirijeze aprarea. Probabil c ua fusese nchis; srind n
lateral ctre ea pentru a-i face pe adversari s-i piard
temporar inta, tie de dou ori cu sabia. Plonj prin
deschiztur i fu liber.
Coridorul de dincolo de u era pustiu. Rostogolinduse n picioare, cu sabia pregtit, i ntinse Fora, cutnd
ambuscada care, cu siguran, pndea undeva. Dar nu
mai putea detecta alte prezene.
Deja v dai btui? strig el.
Nu prea, veni rspunsul lui Control dintr-un
difuzor din perete, civa metri mai ncolo. Cam nebunesc
din partea ta s i dezvlui identitatea att de repede.
Prefer s privesc asta ca pe o dovad de ncredere
nermuit, replic Luke, ntinzndu-i Fora puin mai
mult. Tot nimic; i dac i prinsese ntr-adevr cu garda
jos, n-ar fi fost nelept s-i lase s se regrupeze. Lund-o
n direcia din care spera c venise, porni n pas rapid.
Eti gata s-mi spui de unde v luai clonele?
adug el ctre difuzor. Chiar n-a vrea s-l vnez pe
cpitanul vostru ca s-l ntreb personal.
Vneaz ct vrei, spuse Control, vocea lui venind
acum din alt difuzor, mai n fa pe coridor. n mod clar, i
urmreau micrile lui Luke.
Aici n-o s gseti pe nimeni care s tie. Dar i
mulumesc c ne-ai confirmat c pentru asta ai venit pn
aici.
Pentru puin, zise Luke strngnd din dini cnd
simi iar furnictura de avertizare. n fa, coridorul se
curba uor ctre dreapta; i undeva dincolo de curb,
putea simi, n cele din urm, alte prezene ateptndu-l.
Era poziia clasic gt-de-sticl: intuiete adversarul
ntr-o curb sau un unghi n care s fie prins ntr-un foc
ncruciat fr ca cele dou pri care trag s se
nimereasc una pe alta. i putea simi pe piraii pe care i
lsase n depozit adunndu-se acum n spatele lui, pe
coridor; n cteva clipe, o raz de laser va veni din spate.
154

Dar nu se putea ca planurile de siguran ale pirailor


s fi inclus posibilitatea ca un Jedi s se plimbe de capul
lui prin baz. Chiar n partea asta a curbei, o u blindat
masiv dezvluia un coridor lateral n stnga, care l
scotea din capcan. Blasterul cu laser pe care l lsase n
depozit nici nu ar fi ciobit-o; dar el avea o metod mult
mai eficient de a deschide uile dect s-ar fi ateptat
piraii. Se opri alunecnd n faa uii blindate, aprinse
sabia de lumin i strpunse mecanismul ncuietorii.
ncepu s se deschid greoi...
O plpire de avertizare, i Luke se ntoarse la timp
pentru a roti sabia i a respinge trei raze laser care veneau
spre el. Piraii din depozit, vznd c ambuscada lor era pe
punctul de a ceda, goneau cu toat viteza spre el, trgnd
din fug. Luke mai bloc dou raze laser celelalte se
duceau n alte direcii i se strecur prin ua blindat
care nc se deschidea ntr-un coridor larg.
nfiarea coridorului a fost o surpriz. Spre
deosebire de aspectul grosolan al restului bazei, aceast
zon prea a fi transplantat direct din interiorul unei
nave spaiale de lupt. Pereii netezi cptuii cu metal
formau o seciune ptrat, lat cam de patru metri,
coridorul ntinzndu-se aproximativ patru metri, nainte
de a se intersecta perpendicular cu unul dintre tunelurile
pietroase, mai obinuite.
Singura lumin venea din spatele lui Luke i de la
strlucirea asemntoare din captul opus. Chiar i aa,
era destul pentru a vedea c toate suprafeele coridorului
ziduri, tavan i podea erau acoperite cu un motiv
decorativ alctuit din cercuri cu diametrul de trei
centimetri, puse la distan de zece centimetri unele de
alte.
Coridorul era pustiu, iar Luke nu putea simi pe
nimeni ascunzndu-se pe dup colurile din fa. Se prea
c i prinsese, ntr-adevr, cu garda jos.
ns simul lui al pericolului nc l furnica. Ceva
despre coridor? Totui, cu dou grupuri de inamici n
155

spate, nu avea unde s se duc dect n fa. Cu simurile


atente la capcane, ncepu s mearg.
Fcuse patru pai cnd, fr vreo avertizare,
gravitaia se ntoarse brusc, aruncndu-l pe tavan.
Nu avu timp s se pregteasc fizic sau mintal. Capul
i umerii i se izbir de metal, transmind un oc dureros
prin corp, restul trupului prbuindu-se cu o bufnitur
nfundat i cu mai mult durere. Gfi ncercnd s
respire impactul scosese cea mai mare parte a aerului
din plmni dar nainte de a reuii s trag mai mult de
o jumtate de gur de aer, czu din nou, de data aceasta
ntr-o parte, ctre unul dintre pereii laterali.
Ateriz greoi pe partea dreapt, durerea fulgerndu-l
din nou prin cap, umr i old n timp ce cuta n jur ceva
de care s se prind. Dar nu era nimic pe metalul neted.
Folosindu-i Fora, simi cum cmpul gravitaional ncepea
s se schimbe din nou; apoi tavanul deveni iar podea i el
cdea ctre peretele opus.
Dar de data asta nu ctre metalul neted. ntorcndui capul, vzu c ceea ce crezuse c erau cercuri decorative
desenate pe ziduri erau, de fapt, capetele boante ale unor
epue metalice. Acum ieiser din perete ridicndu-se ca
o pdure de sulie teite pentru a-i ntrerupe cderea.
Strngnd din dini, Luke se ntinse ctre For i i
arunc minile n fa pentru ntlnirea cu barele. Fiind la
distane mici una de alta, nu avea cum s alunece ntre
ele; dar dac s-ar fi putut prinde de dou dintre ele i ar fi
ncetinit cderea, ar fi putut cel puin s nu se izbeasc de
ele cu toat viteza. Le apuc pe cele dou ndreptate spre
faa i pieptul su, trgndu-i din For puterea cu care
s se opreasc. Reuii, rmnnd n aer pentru un scurt
moment, meninndu-i echilibrul pe ele...
Apoi se izbi de ele oricum, cnd un alt sett de bare
din peretele opus l mpunse cu putere n spate i n
picioare, mpingndu-l n fa. Mri cnd rmase iar fr
aer, ncercnd s se rsuceasc pe pdurea de bare care l
strpungeau.
156

Dar chiar n timp ce se lupta s-i strecoare braul


drept printre epuele care l blocau, nc dou seturi de
bare alunecar din tavan i din podea, lovindu-se de
umerii, capul i picioarele lui, imobilizndu-l i mai bine.
Urm o alt rafal de schimbri de gravitaie care nu fcu
nimic n afar de a-i bloca fiecare parte a corpului la
ntmplare ntre diferite grupuri de bare...
Iar apoi gravitaia reveni la vectorul ei normal,
lsndu-l atrnat mai mult sau mai puin n capul oaselor.
Ei, ei, sparse tcerea vocea batjocoritoare a lui
Control. Suntem surprini, nu?
Puin, recunoscu Luke, luptndu-se cu ameeala
provocat de schimbrile de gravitaie i privind n jur att
ct putea cu capul inut bine n loc. ntregul coridor
devenise o ntreag estur tridimensional de bare,
umplnd tot spaiul dintre uile blindate care se
nchiseser la ambele capete, ncuindu-l nuntru.
Am pregtit asta cam acum cinci ani, continu
Control. Academia Yavin mpnzea galaxia cu mici aa-zii
Jedi ncrezui i ne-am gndit c nu va trece mult pn s
ajung unul i la noi. Aa c ne-am zis s le pregtim o
surpriz. Nu ne-a dat niciodat prin cap c o s apar
chiar Marele Grand Moff n persoan. Deci, ce prere ai?
E inventiv, trebuie s recunosc, spuse Luke
ncercnd rezistena barelor cu umerii i cu minile. Navea nici un rost. Sper c nu v ateptai s m rein
prea mult.
S-ar putea s fii uimit, zise Control. neleg c nu
ai observat unde a ajuns sabia ta?
Luke nu-i amintea cnd o scpase, n timpul tuturor
acelor schimbri de gravitaie. Acum, chinuindu-se s-o
vad cu coada ochiului, o remarc la cincisprezece metri
distan, prins ca i el ntre grupurile ntreptrunse de
epue.
Poi vedea c la captul la e un grup mai strns
de bare, i art Control. ine destul de bine chestia aia n
loc.
157

Luke zmbi. n mod clar, cu toate pregtirile lui,


piratul nu aflase destule despre Jedi. ntinzndu-i Fora,
aps butonul sabiei de lumin. Cu un trosc-f lama
verde se aprinse la via; ntinzndu-se iar, Luke ncerc
s roteasc lateral mnerul.
Nu se ntmpl nimic.
Observ geniul construciei, spuse Control pe un
ton plcut. Este prins n unghiul potrivit, astfel nct
lama s ias n spaiul dintre bare, fr a o atinge pe nici
una. Detept, nu?
Luke nu rspunse. Sabia de lumin prea s fie
inut bine pe loc... dar dac lama nu atingea barele,
mnerul ar fi trebuit s alunece liber nainte sau napoi.
Apucndu-l cu Fora, l mpinse nainte.
Oh, n direcia aia merge, bine, zise Control cnd
sabia de lumin ncepu s se mite. Doar dac nu se
oprete n buton sau n altceva. Dar oricum nu te ajut.
Lama tot nu o s ating barele...
Vrful sabiei ajunsese la perete acum. Luke continu
s o foreze n acea direcie, mpingnd-o direct n nveliul
metalic.
... i, firete, nu am fost att de proti nct s
punem vreun echipament important n spatele pereilor, ca
s ai tu ce tia, termin Control. Acum suntem niel mai
impresionai, nu?
Poate niel, zise Luke. i acum?
Tu ce crezi? ntreb Control retoric, vocea
devenindu-i brusc amenintoare. Skywalker, tim ce
putei face voi, Jedi... s nu crezi c nu tim. M gndesc
c doar din cltoria ta prin baza noastr ai descoperit
deja destule detalii murdare despre operaiunea noastr ca
s ne trimii pe toi pe Fodurant sau pe Beauchen pentru
urmtorii douzeci de ani. Dac crezi c-o s stm cu
minile n sn i-o s te lsm s ne faci asta, eti nebun.
Luke se strmb ironic. Control avea dreptate:
folosindu-i toate puterile Jedi, era aproape sigur c ar fi
putut invada minile pirailor att de profund. Dar cu
158

noua lui reinere de a-i folosi puterea att de uor, nu


fcuse, de fapt, nimic de felul sta.
Deci ce vrei s facem, s cdem la nelegere?
Nu prea, zise control. Vrem s mori.
Zu, spuse Luke sec. Barele de aici or fi fost prea
puternice pentru muchii umani, dar aceasta nu era o
piedic pentru un Jedi. S ndoaie destule bare pentru a
ajunge la sabia de lumin ar fi fost o treab lung i
anevoioas, dar avea destul profunzime n For pentru a
o duce la capt.
S mor de btrnee sau v gndii la ceva mai
rapid?
De fapt mi cam pare ru, spuse Control. Mi se
pare o pierdere s scpm de tine aa, mai ales la ct a
costat s construim capcana asta pentru Jedi. Dar nu mai
ofer nimeni recompense pentru Jedi. Chiar dac ar faceo, nu cred c te-ar ine cuca asta pn am primi noi
recompensa. Deci asta e. La revedere, Skywalker.
Se auzi un clic i difuzorul amui... iar n tcere, Luke
auzi un sunet care nu fusese acolo nainte.
uieratul ncet al gazului care ieea.
Inspir adnc, ntinzndu-se ctre For. Existau
tehnici Jedi de neutralizare a otrvurilor care ar fi trebuit
s fac fa la orice ar fi bgat ei n camer. Totui, mai
bine s nu mai zboveasc i s scape de aici. nchizndui ochii, folosind Fora cu mai mult putere, ncepu s
ndoaie una dintre barele din faa lui...
i apoi, brusc, ochii i se cscar cnd adevrul l lovi
cu ntrziere.
Piraii nu bgau otrav. Pompau aerul afar.
i nici mcar un Jedi nu putea supravieui prea mult
fr aer.
Luke inspir din nou profund, gonindu-i teama care
punea stpnire pe el. Un Jedi trebuie s acioneze cnd
este calm, n armonie cu Fora. n regul. R2 i Xinterceptorul s-ar putea s fie deja n minile pirailor. i
chiar dac nu ar fi, nava nu avea cum s nainteze prin
159

coridoarele nguste i ntortocheate. Era pe cont propriu


aici, fr alte resurse dect cele cteva obiecte pe care le
avea asupra lui: un comunicator, o baghet luminoas,
datapadul...
i doi acumulatori de rezerv.
Luke folosi Fora, desprinznd cele dou cutii plate de
la cingtoare i fcndu-le s pluteasc pn n faa lui. n
trecut, la apogeul Rebeliunii, geniul tehnic al generalului
Airen Cracken descoperise un mod de a face acumulatorii
s explodeze. Nu era nevoie dect de doi sau mai muli
acumulatori legai la un loc, cu limitatoarele de
suprasarcin scoase, i n treizeci de secunde explodau cu
puterea unei grenade de dimensiuni medii.
Explozia ar fi trebuit s fie destul de mare pentru a
rupe sau a ndoi orice bar din apropierea ei. Din pcate,
i-ar fi fcut acelai lucru i lui Luke.
Dar cu puin ingeniozitate...
Dur doar cteva secunde s scoat limitatoarele de
la acumulatori. Apoi, inndu-i lipii unul de altul cu
Fora, i dirij cu grij prin labirintul de bare ctre ua
blindat din deprtare. Dac Control nc l urmrea i
dac piratul cunotea trucul probabil c va trage
concluzia c Luke ncerca s fac o gaur n u pentru a
intra nite aer. Fr ndoial, se va gndi c metalul era
destul de gros pentru a rezista unei astfel de explozii.
Ceea ce i convenea lui Luke. Cu ct mai mult
acionau piraii n baza unor presupuneri false, cu att
mai ncet aveau s reacioneze cnd i vor da seama ce
voia el, de fapt.
Bomba lui artizanal era aproape de ua blindat
acum, mai avnd doar zece secunde pn la detonare.
Micnd n continuare bomba, i folosi Fora i mic
sabia de lumin pe singurul ei traseu pn cnd
agtoarea se sprijini de perete. Bomba ajunse la cellalt
capt al traseului sabiei i Luke o opri acolo, lipit de una
dintre bare.
160

Acum, ntrebarea principal era, i el tia asta, dac


explozia i achiile produse de ea vor strica sabia de
lumin. Cu un impuls brusc, aprinse sabia prin
intermediul Forei, fcnd lama verde s se ndrepte direct
spre bomb. Lama ar fi trebuit s dezintegreze orice
sfrmtur ar fi lovit-o, oferind cel puin ceva protecie
mnerului i mecanismului dinuntru. Acum nu mai avea
altceva de fcut dect s atepte i s se lupte s nu leine
n atmosfera tot mai sufocant...
i cu o detuntur imens de foc i tunet, trei
secunde mai trziu, acumulatorii explodar.
Luke strnse tare din dini cnd zeci de achii
incandescente l mpunser i i tiar mna i partea
stng. Dar rezultatul era tot ce i dorise. n captul
cellalt al camerei, uor de vzut prin fumul care plutea,
aranjamentul regulat de bare fusese modificat de explozie.
Nu mult, dar poate destul. Folosindu-i Fora, mpinse
sabia de lumin ctre epuele ndoite de bomb i nvrti
mnerul.
Nu mult, dar ntr-adevr de ajuns. Sabia de lumin,
parial eliberat din cuca ei, putea ajunge acum n lateral
att ct s taie vrful uneia dintre bare. Luke o nvrti din
nou, de data aceasta fcnd nc dou epue s
zdrngne pe podea. O mai sucii o dat, i nc o dat,
fiecare micare fiind un pic mai larg, pe msur ce croia
metodic loc liber n jurul sabiei...
i brusc arma se eliber, nvrtindu-se ca o elice n
timp ce reteza totul n calea ei.
Puncte albe ncepeau s joace n faa ochilor lui Luke
cnd trimise sabia prin ua blindat, tind o gaur
triunghiular care fcu o binevenit rafal de aer s intre
iute n vidul parial. Inspir profund; i cnd vederea i se
limpezi, aduse sabia napoi la el, lama care se rotea tind
barele ca o secer ntr-un cmp de grne.
Un minut mai trziu era napoi n coridoarele
pietroase, deschiznd comunicatorul n timp ce se
ndrepta spre terminalul de aterizare i spre nava lui.
161

R2? strig el. M auzi?


Singurul rspuns fu zgomotul paraziilor de bruiaj.
Mrind pasul, folosind tehnici Jedi pentru a-i calma
durerea din mn i din coaste, se pregti pentru
urmtoarea mutare a pirailor.
Dar mutarea nu avu loc. Iei din coridor ntr-o
ncpere mare, dar pustie i trecu n alt coridor fr a
vedea sau a simi pe nimeni.
De fapt, nu simise pe nimeni de cnd scpase din
capcana pentru Jedi. Oare se ascundeau cu toii pe
undeva? Sau pur i simplu strnseser i plecaser?
Podeaua de stnc de sub picioarele lui se cltin
uor i undeva n deprtare auzi zgomotul slab al unei
explozii. Trecuse de coridor i era n alt ncpere cnd
simi o a doua explozie, aceasta mai aproape.
i, brusc, comunicatorul iui. l deschise...
R2?
Nu chiar, rspunse sec o voce familiar. Iar ai
necazuri, Skywalker?
Luke clipi surprins, apoi zmbi din cauza primei
plceri adevrate de cnd sosise aici.
Firete c da, i spuse el Marei Jade. Cnd nu am
eu necazuri?

9
Pe negndite, nu tiu cnd, recunoscu Mara,
privind prin videcranul Gheii nstelate la cmpul de
asteroizi care se ntindea n faa lor.

162

Dei trebuie s spun c s nfruni de unul singur


un ntreg cuib de pirai este dincolo chiar i de propriul
tu nivel de ndrzneal. Ce faci acolo, totui?
ncerc s ies, rspunse cellalt sec. Ce faci tu aici?
Karrde mi-a cerut s vd cum te descurci, spuse
ea. Prea s cread c ai putea avea nevoie de o mn de
ajutor.
Ceea ce e adevrat, recunoscu el. Unde eti?
Deocamdat afar, privind nuntru, i zise Mara
ncruntndu-se. Fusese o explozie acolo, pe asteroidul
principal al lui Cavrilhu? Detonezi bombe, sau ce faci?
Nu eu, altcineva... Aud exploziile de la distan.
Vezi ce se ntmpl?
Aezat la consola alturat, cpitanul Shirlee
Faughn o btu pe bra pe Mara.
Uit-te la captul de la tribord al asteroidului,
murmur ea artnd. O flotil se ndreapt spre adncul
spaiului. Disting... optsprezece nave.
Minunat, mormi Mara. Ai probleme, Luke...
obolanii ti pun la cale o fug n mas. Faughn a primit
informaii despre optsprezece nave; probabil c sunt mai
multe pe drum. Mie-n sut, exploziile pe care le auzi sunt
sistemul de auto-distrugere al bazei, care a pornit.
Cnd am venit aveam un cargobot Y60 cu R2 i Xinterceptorul ascuni la bord, zise Luke. Dar nu am reuit
s-i contactez.
Ei, nu intra n panic nc, l sftui Mara,
aruncnd o privire la ecrane. nc i bruiaz frecvena
principal a comunicatorului... s-a nimerit c noi avem
echipamentul necesar pentru a ne strecura pe o armonic.
Ct de departe eti de terminalul de aterizare?
Nu tiu exact...
Faughn pocni din degete, artnd spre unul dintre
ecranele Marei.
Stai, l ntrerupse ea. Bruiajul tocmai s-a oprit. Stai
s te trec din nou pe frecvena principal a
comunicatorului tu.
163

Se uit n partea cealalt a punii, la consola de


comunicaii.
Corvus?
Deja e gata, raport cellalt. Te trec pe frecvena
primar. Brusc, difuzorul comunicatorului izbucni ntr-un
flux rapid de limbaj de programare a robotului astromec.
Calmeaz-te, R2, ptrunse vocea lui Luke printre
triluri i ipete. Nu neleg nimic.
Zice c el i X-interceptorul sunt bine, i spuse
Mara, urmrind traducerea care se derula pe ecranul
calculatorului. Au vrut s l prind, aa c a scos Xinterceptorul din ascunztoare...
Se strmb.
i i-a gonit aruncnd n aer generatoarele de cmp
atmosferic ale terminalului.
Urm o tcere lung.
Ceea ce, presupun, nseamn c acum terminalul e
plin de vid? ntreb Luke.
Pn la buz, confirm Mara. Cred c ar fi prea
mult s speri c ar putea fi vreun dulap cu costume de vid
pe undeva pe lng terminal.
Nu tiu, dar nu m-a baza pe asta, zise Luke.
Nici eu, l aprob ea. Faughn, tu pilotai Y60-uri,
nu?
Mai des dect a vrea s-mi amintesc, rspunse
cealalt femeie. Te gndeti s fac o trecere la rece?
Este cea mai simpl cale de a-l scoate de acolo, zise
Mara. Poate s-o fac?
M ndoiesc, rspunse Faughn. Skywalker, rampa
de aterizare a Y60-ului e cobort sau ridicat?
Am lsat-o cobort.
Unitatea R2 piui, confirmarea robotului aprnd pe
ecran.
Tot cobort e, spuse Mara.
n cazul sta, nici o ans, spuse Faughn cltinnd
din cap. Mecanismul rampei Y60-ului e o porcrie. S l
164

nchizi i s l repre- surizezi i-ar lua cel puin


cincisprezece minute.
De asta mi-era fric, zise Mara. E cam mult ca si in respiraia.
Dar X-interceptorul? suger Faughn. Nu poate s
dureze prea mult s presurizezi o cabin de dimensiunea
aia.
Doar c cele mai multe dintre cupolele de nav de
acum sunt cu presiune fix, art Mara. Dac le deschizi
n vid fr s apei butonul de anulare manual, porneti
de obicei catapultarea scaunului. E un mecanism de
siguran... nu cred c R2 l poate anula.
Ai dreptate, nu poate, spuse Luke. Mai bine sper s
gsesc un costum de vid.
Sigur. Mara uier ncet printre dini, msurnd
din ochi distana pn la asteroid. ansele ca piraii s
aib la ndemn echipament de vid pentru potenialii
fugari erau ntre foarte reduse i nici una.
Dac nu gseti, venim noi.
Cu coada ochiului o vzu pe Faughn uitndu-se
uimit la ea.
Jade, nu tim calea de intrare, mormi femeia.
Nu, dar robotul astromec al lui Skywalker o tie, i
aminti Mara. Robot, ce-ar fi s ne trimii nite datte?
R2 ciripi o confirmare i schema unui traseu apru pe
ecranul calculatorului.
Am primit-o, zise Mara. S mergem.
Faughn se ntoarse napoi la sistemul de navigaie,
nc nu prea ncntat s rite nava astfel. Acceler scurt
i Gheaa nstelat ncepu s nainteze.
Calea nu arat prea ru, i spuse Mara studiind
ecranul.
Nu arta, zise cpitanul btnd cu degetul n
ecranul ei de navigaie. E o mic problem: asteroizii nu
mai sunt n aceleai poziii relative.
Mara i ndrept atenia ctre propriul ecran de
navigaie. Faughn avea dreptate.
165

La naiba... i-au amestecat, zise ea ridicndu-se din


scaun i ndreptndu-se spre u. Va trebui s ne croim
drumul pn acolo. Eu iau Numrul Unu; trimite-i pe
Elkin i pe Torve la ceilali.
Ajunsese la consola de turbo-lasere i i punea
centura cnd Faughn o anun.
Tocmai am pornit o raz automat care ne anun
prezena, raport cpitanul. Primul val de probleme ar
trebui s ne loveasc imediat.
Am neles, spuse Mara trecnd turbo-laserul pe
nclzire de urgen i dorindu-i pentru cam a douzecea
oar ca Focul lui Jade s nu fi fost blocat pe Duroon
pentru refacerea sistemelor de navigaie. Karrde fcuse o
treab bun cnd i narmase cargoboturile, dar Focul
avea tot atta putere laser ca i Gheaa i mult mai mult
manevrabilitate, pe deasupra.
Dar nu era aici i nu avea ce-i face. Frecndu-i scurt
palmele de salopet pentru a le usca, prinse bine manetele
i se ntinse ctre For. Se putea s nu fie un Jedi att de
puternic i de slvit ca marele Luke Skywalker, dar ar fi
fost gata oricnd s-i ncerce simul ei antrenat al
pericolului cu al lui.
Problema era c simul pericolului nu era n mod
special direcional. i afar erau destule direcii din care
s vin necazurile.
Venim, Luke, strig ea n microfon. E ultima ocazie
n care s dai din mn i s mturi toate capcanele.
n clipa n care termin, i pru ru de ce spusese.
Luke era prea departe pentru a-i putea atinge mintea n
ntregime; dar chiar i aa, l simea tresrind la remarca
ei. Deschise gura s i cear iertare...
i brusc simul ei de pericol sclipi, un asteroid care
plutea n apropiere atrgndu-i toat atenia. Zri un cerc
nefiresc de neted la marginea lui... strlucirea slab a
metalului...
Turbo-laserul trase, sfrmnd asteroidul suspect n
pietre mai mari i mai mici. Din norul de praf care se
166

form veni un singur foc de turbo-laser, ca rspuns: prea


puin, prea trziu i mult prea departe de int.
Bine intit, Mara, i rsun vocea lui Elkin n
urechi.
Mara ddu din cap, prea ocupat cu sarcina i cu
vina ei pentru acea remarc muctoare pentru a
rspunde. Vina i o iritare crescnd pentru c se simea
vinovat. Pn la urm, Skywalker i ucenicii lui Jedi se
jucau cu puterea lor. Dac i deranja c cineva le spunea
asta, era problema lor.
nc o plpire de avertizare; dar nainte de a
identifica sursa pericolului, mai multe focuri roii de
turbo-laser nir din arma lui Torve i un ir de mici
bolovani explod prematur n nori de achii tioase. Mara
se nfior cnd cteva dintre acestea ricoar din cmpul
deflector al Gheii nstelate din faa cupolei ei; apoi nava
trecu de capcan i se ndrept spre urmtoarea.
Reaezndu-i degetele pe manete, Mara i ntinse iar
Fora.
Cei trei mai aruncar n aer nc opt capcane pn
cnd Gheaa nstelat ajunse la paza principal.
Am sosit, anun vocea lui Faughn n urechea
Marei. Skywalker? Unde eti?
Sunt la terminalul meu de aterizare, rspunse
Luke. R2, trage cteva focuri n margine ca s ari unde.
Robotul piui i o umbr dintre dou culmi stncoase
scnteie cu focuri de laser.
Gata, v-am vzut, zise Faughn. Venim.
Luminile de laser se stinser i, n acelai timp, o alt
explozie tcut plpi pe suprafaa asteroidului, neplcut
de aproape de terminal.
nc o explozie, spuse Mara.
Ai pierdut majoritatea spectacolului, zise Luke. Am
auzit cte una la aproximativ zece secunde. Se pare c se
ndreapt spre mine.
O alt explozie strluci, aceasta i mai aproape de
terminalul de aterizare.
167

Prea aproape, a spune, mormi Faughn. Eti


sigur c vrei s riscm s aterizm acolo, Jade?
Nu neaprat, recunoscu Mara, dar nu cred c
avem de ales. O s ne fii foarte ndatorat pentru asta,
Luke.
O trec n cont, promise Luke. Mai bine v grbii...
nu, stai. napoi!
Ce? ntreb Faughn.
L-ai auzit, se rsti Mara, propriul ei sim al
pericolului furnicnd-o. napoi!
Gheaa nstelat se ddu brusc napoi; i n acelai
timp una dintre culmile care ncadrau terminalul de
aterizare ncepu s prie cu explozii una dup alta, ca un
spectacol de rachete pe mai multe scene ntr-o zi de
Endor.
Jade, e o nebunie, spuse Faughn. Nu pot s
aterizez aici, toat zona poate s sar n aer oricnd.
Are dreptate, zise Luke... i cnd Mara i ntinse
Fora, simi o urm de nverunare subtil n emoiile lui.
Cred c ne-a mai rmas o singur variant.
S dai din mn i s mturi toate capcanele?
Care? ntreb ea cu voce tare.
Va trebui s ne ntlnim la jumtatea drumului,
spuse el. Avei un terminal de andocare bun pentru Xinterceptorul meu?
Avem dou cale cu raze de tractare, i zise Faughn.
Oricum, o s-i pstreze cabina presurizat.
Bine, R2, du-te i andocheaz acolo...
Stai o clip, l ntrerupse Mara. n vocea i n
gndurile lui Skywalker era ceva care i spunea c el era
gata s ncerce un lucru cu adevrat prostesc. Doar n-ai
de gnd s vii la rece pn la noi, nu? Nu putem s ne
apropiem att de mult.
tiu, rspunse Luke. Voi intra ntr-o trans de
hibernare Jedi de ndat ce trec de ua blindat.
O spusese deja: ceva cu adevrat prostesc.
168

i cum ai de gnd s faci asta? ntreb ea. Va


trebui s intri n trans imediat ce ai aruncat ua blindat
n aer. N-o s mai ai nici o rezerv de aer.
Dac tai ua cum trebuie, ar trebui ca un val de
aer s ias o dat cu mine, art Luke. Ar trebui s fie de
ajuns ca s mi pot ncepe transa i ca s m mping spre
voi.
Ai anse reduse.
Aa sunt variantele de ultim clip. i dac mai
pierdem mult vreme discutnd, n-o s mai avem nici o
ans.
Parc-i o replic de-a lui Solo, mri Mara. Dar el
avea dreptate; i ca pentru a-i sublinia cuvintele, cealalt
culme ncepu s se dezintegreze.
Ai ctigat. S-o facem.
Bine, zise Luke. R2, d-i drumul.
Robotul piui nefericit, dar X-interceptorul se ridic
asculttor de pe terminalul de aterizare i se ndrept
ctre Gheaa nstelat.
Faughn? spuse Mara.
Raza tractoare este pregtit la cal, zise Faughn.
Ua exterioar a camerei de presurizare de la tribord e
deschis i are i o barier atmosferic pregtit, iar
Krickle e nuntru cu o trus medical. Noi suntem gata,
cnd vrea el.
Recepionezi, Luke?
Da, rspunse el. Voi stabili ca fraza bun venit la
bord s m scoat din trans.
Bun venit la bord, bine.
n regul, ncepem. S nu m ratai.1
Mara zmbi subire. Nu m rata!. Demult, aceste
cuvinte ar fi nsemnat cu totul altceva pentru ea. Luke
Skywalker n ctarea blasterului ei, ordinul mpratului pe

Joc de cuvinte intraductibil. n englez, propoziia nseamn i Nu


m rata, i Nu-mi duce dorul. (n. tr.)
1

169

moarte de a-l ucide pe Jedi-ul arogant; rsunndu-i n


minte...
Dar depise acea criz cu zece ani n urm, n
Muntele Tantiss, iar vocea mpratului era acum doar o
amintire lipsit de putere din trecut.
Skywalker va trebui s se confrunte i el cu o criz n
curnd. Poate c se afla n mijlocul ei chiar acum.
Ea aa spera.
De la emoiile lui Luke veni o plpire. Mara se
concentr, vizualiznd lumina sabiei lui cnd lama verde
strpunse metalul gros al uii blindate...
Iar apoi, brusc, el dispru.
Faughn? spuse ea, nchiznd ochii i ntinzndu-i
Fora ct putea de mult. Dar prezena lui Luke nu mai
putea fi detectat, cel puin de ea. Fie intrase n transa de
hibernare, fie era mort.
Uite-l c vine, zise Faughn.
Mara deschise ochii. Era acolo, bine, artnd ca o
ppu stricat n timp ce plutea iute ctre Gheaa
nstelat. Membrele i fluturau inerte, iar trupul i se
rostogolea ncet, lumina plpitoare provocat de autodistrugerea asteroidului adugnd o not suprarealist
ntregii scene.
Cu o zvcnire care o lu prin surprindere, Gheaa
nstelat ncepu s coboare ctre suprafaa asteroidului;
Faughn dirija nava pentru a se potrivi traiectoriei lui Luke.
Sau, mai bine spus, pentru a ncerca s se
potriveasc. Mara se ncrunt la silueta care se apropia,
ncercnd s-i extrapoleze traiectoria i viteza de impact...
Faughn, avnd acces la calculatorul navei, avu prima
rspunsul.
Avem probleme, spuse ea ncordat. Din cauza
vitezei pe care trebuie s-o folosesc ca s-l prind, ori se
lovete de caren, ori izbete peretele din spate al camerei
de presurizare destul de tare ct s-i rup gtul.

170

Tu doar bag-l nuntru, spuse Mara desfcndui centurile i ridicndu-se n picioare. Am eu grij s
supravieuiasc.
Deja aproape c era acolo cnd Mara ajunse la
camera de presurizare, rostogolindu-se ctre ei mai repede
dect ar fi trebuit.
Calculatorul zice c suntem exact unde trebuie,
veni vocea lui Faughn prin cti, n timp ce Mara se uita
prin bariera atmosferic. Impact n zece secunde.
Inspirnd adnc, Mara se sprijini de peretele
despritor al camerei de presurizare i se ntinse ctre
For.
mpratul o nvase elementele primare ale folosirii
Forei pentru mutarea obiectelor, antrenament rudimentar
pe care Skywalker l dezvoltase n timpul cltoriei lor prin
pdurile de pe Wayland i, mai trziu, pentru o perioad
scurt la academia Yavin. Exersase singur dup aceea i
credea c devenise destul de avansat n aceast tehnic.
Dar s mutte obiecte mici, ca sabia de lumin, era
una. S l prind pe Luke n timp ce el cdea ctre ea era
cu totul altceva, ca i cum ar fi ncercat s opreasc
Gheaa nstelat cu dinii. i puse toate forele n acest
efort, dndu-i seama slab c ntregul trup i devenise
rigid din cauza ncordrii, luptndu-se ca, cel puin, s l
ncetineasc nainte de a se rostogoli pe lng ea prin
bariera atmosferic. l simi ncetinind tia c nu era
destul...
i n ultima clip sri de lng peretele despritor
direct n calea lui.
Se izbi de ea n plin rotaie, impactul aruncndu-i pe
amndoi jos i n spate.
Bun venit la bord, gfi Mara cu o clip nainte ca
ei doi s se loveasc de punte.
O aterizare care era semnificativ mai puin dureroas
dect se ateptase ea. Clipi, ncercnd s goneasc
steluele care i pluteau n faa ochilor...
Mulumesc, i murmur Luke n ureche.
171

Steluele disprur, iar Mara se trezi privind n sus la


o fa necunoscut faa lui Luke, i ddu ea seama, bine
deghizat. El sttea peste ea, cu minile i picioarele pe
punte, cci se prea c ieise din trans exact la timp
pentru a prelua o parte din impact n loc s adauge o
greutate inutil la a ei.
Pentru puin, reuii ea s spun. Frumoas
deghizare.
Mulumesc, zise el. A i funcionat, n parte.
n parte nu nseamn mult, nu? spuse ea. Cum
de nu ai folosit o iluzie a Forei, aa cum ai mai fcut n
alte di?
Am ncercat s reduc folosirea Forei la cazurile
cnd este absolut necesar, explic el. Acum nu mi s-a
prut necesar.
Ah, spuse Mara. Asta era interesant. Chiar foarte
interesant. Aa. Vrei s te dai jos de pe mine sau te aezi
mai comod?
Oh... sigur, zise el cu stngcie, ceva din acea
veche jen de biat de la ar trecndu-i rapid pe fa n
timp ce se ridica. Scuze.
Nici o problem, rspunse Mara ridicndu-se n
picioare i cercetndu-l cu atenie. Avea nite guri urte
de rapnel n haine, sub ele fiind, probabil, nite rni la fel
de urte. Se pare c ai nevoie s faci o oprire la terminalul
medical.
N-am timp, zise el dnd din cap. Deocamdat mi-e
bine i trebuie s ieim de aici. X-interceptorul meu e
andocat?
Nu tiu, zise Mara apsnd butonul pentru a
nchide ua exterioar a camerei de presurizare. Faughn?
A fost ancorat n cala B, spuse cpitanul.
Skywalker, tii o cale sigur de ieire din capcana asta?
tiam, zise Luke nchiznd ua interioar. Probabil
c acum e la fel de nesigur ca oricare alta.
S mergem pe urmele pirailor, hotr Mara,
oprindu-l cu un semn pe Kirckle, care apruse n grab cu
172

trusa medical i conducndu-l pe Luke pe coridorul care


ducea la calele Gheii nstelate. Probabil c o s trag n
noi, dar nu poi s le ai pe toate.
Problem: se pare c nu mai avem pirai pe care
s-i urmrim, spuse Faughn. N-a mai plecat nimic de pe
asteroid de dou minute.
Mara simi cum muchii stomacului i se contractau.
Ceea ce nseamn c finalul glorios al sistemului
lor de autodistrugere se apropie, probabil.
Probabil, aprob Faughn. Ce facem, alegem o
direcie la ntmplare?
Mai mult sau mai puin, rspunse Mara. ncepe s
te deprtezi de baza principal, dar nu prea repede. Vreau
s ajung la turbo-laser nainte s intrm n ceva neplcut.
Las-mi timp s ies i eu, adug Luke. Pot s
merg n faa voastr i s declanez capcanele.
Doar dac le vezi dinainte, sublinie Mara, privindul dur. Am un sim al pericolului mai bun dect al tu;
poate c ar trebui s iau eu nava ta i s conduc.
Pot s-o fac, spuse Luke ferm. Oricum, e
responsabilitatea mea suntei aici din cauza mea.
Avea dreptate.
Dac aa vrei, zise Mara artnd n lungul
coridorului. F prima la stnga i imediat la dreapta.
Grbete-te.
Nu trebuia s i fac griji. Cnd ajunse la turbolaser, X-interceptorul deja zbura n faa lor.
Sunt gata, anun ea, n timp ce i punea
centurile din nou. D-i drumul, Luke. Noroc.
Fora fie cu tine, spuse el cu ceea ce ea decise c
era un repro blnd. Fii atent.
Drumul de venire printre asteroizi fusese foarte greu.
Drumul de plecare, spre surprinderea Marei, a fost
aproape foarte uor. Din cnd n cnd, X-interceptorul i
schimba uor cursul i trgea, dezactivnd vreo capcan
ciorchine, o bomb de fragmentare sau un cuib de turbolasere automate din deprtare, de obicei nainte ca simul
173

de pericol al Marei s le fi detectat. Deveni rapid o regul:


X-interceptorul conducea, trgea i se ferea, iar Gheaa
nstelat l urma impasibil, echipajul de la turbo-laser
neavnd de fcut dect munc de curenie, ocazional. Fie
din greeal, fie intenionat, Luke prea s mearg un pic
deasupra cargobotului, dndu-i silina s dezactiveze
minele din unghiul de foc al Marei. Astfel, cea mai mare
parte a muncii de curare se desfura n sectoarele lui
Elkin sau Torve, lsndu-i Marei puin de fcut n afar de
a fi atent la surprizele pe care piraii le-ar fi putut lsa n
urm, de a atepta rbdtoare ca ei s curee cmpul de
asteroizi i de a se ntreba posomort dac Luke era att
de grijuliu n mod intenionat, doar pentru a o enerva.
ntr-una dintre cercetrile ei vizuale ale spaiului
descoperi nava.
Primul ei gnd a fost c era un vntor TIE; avea cam
aceleai dimensiuni i, la prima vedere, avea i o siluet
asemntoare. Dar chiar cnd deschise gura s i
avertizeze pe ceilali, nava se ntoarse...
Avem companie, spuse ea repede. Ateapt lng
marginea cmpului de asteroizi, cam la douzeci pe
cinzeci.
I-am vzut, zise Faughn. Arat ca... ca ce arat?
M-ai prins, spuse Mara. Credeam c e imperial,
dar alea de pe laturi nu sunt panouri solare de TIE.
Orice-ar fi, mai are dou care strlucesc la pupa,
art Elkin.
Nu nseamn neaprat c nu e imperial, mormi
Faughn. Skywalker? Eti la curent cu nfiarea
vntorilor stelari imperiali?
Nu chiar, rspunse Luke, vocea lui trdnd
ncordarea, deoarece era nevoit s i mpart atenia ntre
intrus i sarcina pe care o avea de ndeplinit. N-am mai
vzut aa ceva pn acum, totui.
Mara se uit fix la nava din deprtare. n mod clar, i
urmrea, i dduse seama c o observaser?
174

Cred c unul dintre noi ar trebui s ncerce s se


uite mai de aproape, spuse ea.
Mai bine nu, ce zici? mri Faughn. Nu ne trebuie
mai multe probleme dect avem deja.
n plus, la ct suntem de norocoi, o fi o alt
chestie din aia qella, nefolositoare, adug Corvus
dispreuitor. Ca aia pe care a urmrit-o Lando Calrissian
peste tot, prin spaiu.
Eu zic s ne uitm, spuse Mara punnd n voce o
trie care transform vorbele ntr-un ordin. Luke, tu ai
nava cea mai rapid. Vrei s ncerci s o prinzi din urm?
Pot s ncerc, rspunse el, pe un ton ciudat.
Simea i el acelai lucru ca ea despre nav? V descurcai
fr mine?
Cred c da, spuse Mara. Deja ar trebui s fim
destul de aproape de marginea sferei defensive a pirailor.
n regul. R2, pornete toate aparatele i toi
senzorii. O s vrem o nregistrare complet.
Robotul piui o confirmare; i, cu o iueal care o
surprinse chiar i pe Mara, X-interceptorul vir i ni
ctre intrus. Se feri de asteroizii care pluteau n drum,
mergnd pe lng ei pentru a rmne ascuns. Mara i
ainti turbo-laserul asupra celeilalte nave, ntrebndu-se
cu ncordare dac ceilali vor alege s lupte sau s fug.
Dar X-interceptorul nc se apropia, iar pn acum
nu avusese loc nici o reacie. Se putea ca intrusul s se
uite n alt parte? Ridicol. Atunci ce mai atepta?
Luke era acum aproape la distana de lupt corp-lacorp. n spatele lui, un asteroid rtcit plutea alene ntre
intrus i raza vizual a Marei...
Singurul ei avertisment a fost o tulburare brusc n
emoiile lui Luke. O clip mai trziu, zri scurt cum
intrusul plpi cu vitez incredibil pe cer, ndreptndu-se
ctre marginea cmpului de asteroizi.
Fuge! strig Torve n timp ce Mara ncerca s
roteasc turbo- laserul pentru a inti nava din deprtare.
Prea trziu. Chiar n timp ce se lupta s o prind n ctare,
175

un alt asteroid se aez ntre ei, blocndu-i iar raza


vizual. Din marginea asteroidului veni o plpire de
pseudomicare i nava dispru.
Cineva njur ncet n interfon.
M dau btut, zise Faughn. Ce naiba a fost aia?
Habar n-am, rspunse Mara. Luke? Mai eti acolo?
Chiar aici, replic el. Ai vzut totul?
Doar o parte, rspunse Mara. A ateptat s ne
blocheze un asteroid nainte de a se mica.
Interesant, spuse Luke. Nava a emis o semntur
energetic foarte neobinuit cnd a fugit am nregistrat
ce am putut, dar m ndoiesc c senzorii mei au reuit s
prind mai mult de o fraciune din ce a fost acolo.
Poate c de aia a ateptat pn cnd n-am putut-o
vedea.
Probabil, aprob Luke. i-o fi dat seama c o nav
ct a voastr trebuie s aib senzori mai buni dect a mea.
Mara i frec buzele.
Ei, dac nu vrei s-i urmreti vectorul de
hiperspaiu, nu prea avem ce-i mai face acum. Ce-ar fi s
ne transmii ce au nregistrat senzorii ti?
Robotul astromec scoase un sunet nepoliticos.
E n regul, R2, l calm Luke. Putem s
considerm asta ca plat pentru c ne-au salvat.
O parte din plat, l corect Mara. Stabilim restul
mai trziu.
Am neles, czu Luke de acord. Hai c v trimit.
Am primit, spuse Faughn.
Mulumesc, zise Mara. Mai ai nevoie de ceva,
Luke?
Nu la preurile voastre, spuse el sec. Serios,
mulumesc pentru tot.
A fost plcerea noastr, rspunse Mara. Nu uita c
trebuie s i tratezi rnile alea.
Nu uit, o asigur el. R2 deja scoate o list cu cele
mai apropiate uniti medicale ale Noii Republici. Ne mai
vedem.
176

Corect. Ai grij de tine.


Comunicatorul se nchise i, cu o plpire de
pseudomicare, X-interceptorul fcu saltul ctre viteza
luminic. Mara se uit dup el, cu un amestec straniu de
emoii alergndu-se unele pe altele n mintea ei.
Rapoartele luminoase pe care le citise despre faptele
mree ale lui Luke... i totui, erau la mare distan de
ceea ce l vzuse ea fcnd acum. I se ntmplase ceva?
Sau, n cele din urm, i venea n fire?
Jade? ntreb Faughn. Acum ce facem?
Mara expir ncet, scondu-i-l pe Skywalker din
minte.
i trimitem un raport lui Karrde, spuse ea,
calculnd repede timpul. Vedem dac vrea s ne ntoarcem
la program pentru ntlnirea cu Nosken sau dac vrea s
ncercm s lum urma pirailor fugari.
Bine, zise Faughn. Apropos, Jade, dac nu i-a mai
zis nimeni pn acum, tu i Skywalker facei echip bun.
Mara se uit la asteroizii care pluteau.
Muc-i limba, Faughn, spuse ea ncet. Muc-i
limba.

10
Era o zi clduroas n aceast parte a lui Dordolum.
Cald i nsorit, cu un aer opresiv de greu i de nemicat,
care prea s nvluie mulimea tcut de la prnz ca o
ptur ud din blan de grov.
Vorbitorul care striga acum la mulime de pe
podiumul lui din vrful Tribunei Exprimrii Publice
cretea i el cldura. Dar, spre deosebire de vreme,
177

cldura lui era una nflcrat, un amestec de vorbe i de


gnduri i de prezen scenic alese cu grij pentru a
aprinde emoiile i a agita zecile de resentimente de mult
nbuite, reprezentate azi aici. Practic, fiecare asculttor
al acestei diatribe gzduia cel puin o astfel de animozitate
tcut, fie c era una ishori fa de diamala, barbel fa de
rodiani ori aquali fa de oameni.
Sau aproape toi fa de bothani. Lsndu-i ochii s
rtceasc peste mulime ctre semnul complicat al
Companiei de Transporturi Solferin deinut de bothani
din captul cellalt al pieei, la dreapta, Drend Navett i
ngdui un zmbet ascuns.
Era o zi bun pentru o revolt.
Vorbitorul ajunsese acum la subiectul principal i,
cnd introduse detalii gritoare despre oroarea care fusese
distrugerea Caamasului, laitatea bothanilor i rolul ei
dezgusttor n ntreaga poveste, Navett putu simi mnia
mulimii ajungnd, n final, la furia necugetat pe care o
tot ateptase. ncet, avnd grij ca micarea lui s nu rup
vraja pentru cei din jurul su, ncepu s nainteze ctre
zona cea mai apropiat de compania de transporturi. O fi
fost Klif un geniu al demagogiei, dar el, Navett, era cel care
tia s msoare starea unei mulimi i s aleag momentul
potrivit pentru aciune.
Aproape gata. Navett era n poziie acum, n locul din
cai e putea trage uor asupra companiei de transporturi.
Vrnd o mn n geanta care i atrna discret ntr-o
parte, i scoase arma preferat i atept, nc cteva
secunde.... i... acum.
Dreptate pentru Caamas! strig el. Dreptate acum!
ndoindu-i braul peste umr, se ntoarse i arunc
n cldirea bothan...
i chiar la int, fructul blicci foarte copt lovi ua,
zdrobindu-se cu o bufnitur greoas i lsnd n urm o
pat de un rou strlucitor.
Se auzi un suspin uimit de la civa duros din
apropiere. Dar nici ei, nici oricine altcineva din mulime nu
178

va avea timp s se gndeasc la lucrul n care erau atrai.


Din alte ase locuri din mulime, strigtul de dreptate fu
repetat i alte ase fructe mprocar cldirea.
Dreptate pentru Caamas! strig Navett iar,
aruncnd nc un fruct blicci. Rzbunare pentru genocid!
Rzbunare! prelu cineva strigtul, acesta fiind
nsoit de i mai multe proiectile.
Rzbunare pentru genocid! Navett arunc un alt
fruct blicci, i nc unul...
Iar apoi, de undeva, o voce extraterestr strig
rguit, repetnd cererea de rzbunare... i, ca i cum ar fi
fost un fel de semnal, mulimea se transform brusc i
satisfctor ntr-o gloat. O ploaie de mncare ncepu s
bombardeze cldirea, mncare scoas din sufertae i din
genile de prnz i aruncat cu furia necugetat i cu
mnia nbuit pe care Klif le strnise att de iscusit n
ei.
O mnie pe care Navett nu avea de gnd s o
iroseasc cu cteva pete de fructe. Trecnd peste ultimul
fruct din geant, scoase o piatr neregulat. Violena nate
rzbunare, cit el n tcere vechea maxim i arunc
piatra.
Aceasta lovi exact n fereastra intit, sprgnd
plasticul cu un zgomot abia auzit peste urletul gloatei.
Rzbunare pentru genocid! strig Navett, fluturnd
pumnul i scond nc o piatr.
Mulimea nva repede. Ploaia de fructe i de ou
continu, dar ncepu s fie nsoit de bordurile care
delimitau trotuarele pieei i rondurile de flori. Navett
arunc nc o piatr, n timp ce nc patru ferestre
devenir guri zimate, apoi cercet rapid cerul de deasupra
lor. Chiar i luate astfel prin surprindere, autoritilor
drodol nu le va lua prea mult s rspund.
i acum avea loc rspunsul ateptat, apropiindu-se
rapid din direcia portului spaial: trei aerospeedere ale
vmii, colorate puternic, cu o escort de cam ase
179

motospeedere. i se micau repede; vor fi n pia n mai


puin de dou minute.
Ceea ce nsemna c era timpul s plece. Strecurndui o mn n tunic, la comunicatorul ascuns, Navett
aps de dou ori pe butonul de sunat, semnalul pentru
ca restul echipei lui de agitatori s se mite ctre marginile
gloatei i s dispar n soarele dup-amiezei. Apoi, lsnd
cele dou pietre rmase n geant, scoase ultimul su
cadou pentru bothani.
Era o grenad, firete. ns una foarte deosebit.
Navett o luase chiar el din mna unui lupttor al
rezistenei myomaran mort, n urm cu zece ani, n timpul
scurtei reocupri de ctre Imperiu a acelei lumi, sub
conducerea meteoric a Marelui Amiral Thrawn. Ceea ce
fcea aceast grenad att de folositoare era c rezistena
convinsese cumva un bith aflat n vizit s le proiecteze
armamentul. Cnd rmiele grenadei vor fi studiate
ceea ce avea s se ntmple cu siguran Noua Republic
va fi nevoit s trag concluzia c pn i poporul bith, de
obicei panic, ncepea s se alture sentimentului antibothan.
Poate c asta va conta. Poate c nimic din asta nu va
conta. Poate c extrateretrii i iubitorii de extrateretri
doborser Imperiul att de bine, nct Navett i echipa lui
nu mai puteau face nimic.
Dar n ceea ce privea datoria lor, astfel de posibiliti
nu contau. Navett vzuse gloria Imperiului, dar i zilele lui
cele mai ntunecate... i dac acea glorie nu putea fi
renviat, atunci nu avea altceva de fcut, dect s ajute la
ngroparea ei sub cenua Noii Republici.
Scondu-i cuiul, o arm i o arunc. Grenada czu
frumos printr-una dintre ferestrele sparte ale etajului
superior i dispru nuntru. El era la jumtatea drumului
de marginea mulimii cnd grenada explod, drmnd
acoperiul i aruncnd pe cer o bil de foc spectaculoas.

180

Ieise din pia i mergea nepstor pe strad alturi


de restul plimbreilor de la amiaz cnd autoritile
ajunser la locul incendiului.
***
Petiia se derul pn cnd lista lung de semnturi
se sfri. Leia ridic privirea de pe datapad, simind un
junghi n stomac. Nu era de mirare c preedintele
Gavrisom arta att de solemn cnd o nsoise n biroul lui
privat.
Cnd a sosit asta? ntreb ea.
Cu aproximativ o or n urm, rspunse Gavrisom,
trecnd nelinitit cu vrfurile aripilor peste teancurile de
datacarduri care i ateptau atenia.
n aceste condiii, m-am gndit c dumneata i
consilierul Feylya trebuie s aflai primii.
Leia se uit la Feylya. Bothanul edea cocoat n
scaunul su, cu blana complet lipit de corp.
De ce eu? ntreb ea.
Pentru c dumneata ai fost cea care a gsit
Documentul Caamas, spuse Gavrisom, legnndu-i coada
n ceea ce nsemna pentru un calibop a da din umeri.
Pentru c, asemenea caamasilor, i lumea ta a fost
distrus i, prin urmare, le poi nelege situaia mai bine
dect majoritatea. Pentru c, n calitate de erou venerat al
btliei pentru libertate, nc mai ai o mare influen
asupra membrilor Senatului.
Nu pot depi influena acestor semnturi, l
avertiz Leia fcnd un semn ctre datapad. n plus,
ezit, uitndu-se iar la Feylya nu sunt sigur c nu sunt
de acord cu ei i c acesta nu este un compromis
acceptabil.
Un compromis? ntreb Feylya cu o voce stins.
Acesta nu este un compromis, doamn consilier Organa
Solo. Aceasta este sentina de distrugere a poporului
bothan.
181

Nu suntem dect noi trei n aceast camer,


domnule consilier Feylya, i aminti Gavrisom cu blndee.
Nu este nevoie de hiperbole retorice.
Feylya l privi pe calibop, cu ochii la fel de stini ca i
vocea.
Nu vorbesc nici retoric, nici hiperbolic, domnule
preedinte Gavrisom, spuse el. Poate c nu nelegei ct
de mult timp va fi dedicat i cte eforturi vor fi depuse
pentru gsirea unei lumi nelocuite potrivit pentru
caamasi rmai. Blana i tremur. Dar apoi s insiti ca,
mai mult, noi s pltim costurile refacerii acelei lumi
pentru a se potrivi specificaiilor originale ale Caamasului?
Nu avem cum s ne permitem asemenea aciune.
Am cunotin de costurile posibile ale unui astfel
de proiect, replic Gavrisom, cu un ton nc rbdtor.
Acest lucru a fost fcut de cel puin cinci ori n timpul
Vechii Republici...
De popoare arogante prin putere i bogie, se rsti
Feylya, revenind brusc la via, agitat. Poporul bothan nu
are nici asemenea putere, nici asemenea bogie.
Gavrisom i scutur coama.
Haide, domnule consilier, s fim cinstii. Starea
curent a tuturor activelor bothane este destul de potrivit
pentru a acoperi un astfel de proiect. Cu siguran, va fi
un sacrificiu serios, dar nu falimentar. Mai mult, a
sugera c reprezint cea mai bun ans de a rezolva
aceast problem iute i panic.
Blana lui Feylya se ridic dreapt pe tot corpul.
Nu nelegei, spuse el ncet. Bunurile despre care
vorbii nu exist.
Leia se ncrunt.
Ce spunei? Am vzut nregistrrile de la burs.
Sunt pagini ntregi de cotaii ale societilor bothane.
Feylya o privi n ochi.
Sunt minciuni, spuse el. Nu este dect o iluzie de
datapad bine ticluit.
182

Leia se uit la Gavrisom. Aripile nelinitite ale


celuilalt se oprir brusc.
Vrei s spunei, ntreb calibopul cu pruden, c
efii Clanurilor Bothane Reunite sunt implicai ntr-o
fraud?
Blana zburlit a bothanului deveni i mai rigid.
Trebuia s fie doar o neltorie temporar, spuse
el, cu vocea ncrcat de rugminte. Cci problemele
noastre financiare sunt doar temporare. O serie de decizii
de afaceri proaste a secat Clanurile Reunite de resurse i
ne-a lsat ngropai n datorii. Iar apoi a aprut aceast
controvers, provocnd i mai mult nesiguran. Era
nevoie de noi investitori i de noi contracte, aa c...
Se ntrerupse.
neleg, spuse Gavrisom. Vocea i era calm, nc,
dar pe acea fa lung se afla o expresie pe care Leia nu o
mai vzuse niciodat. M pui ntr-o situaie foarte dificil,
domnule consilier Feylya. Cum sugerezi, mai exact, s
procedez?
Ochii violei ai lui Feylya i ntlnir pe cei de un
albastru pal ai calibopului.
Ne putem reveni, domnule preedinte Gavrisom,
spuse el. Doar c va dura puin. Dezvluirea prematur a
acestor informaii ar fi devastatoare, nu doar pentru
poporul bothan, ci i pentru cei care au investit n noi.
Care au avut ncredere n voi, l corect Gavrisom
cu rceal.
Ochii lui Feylya fugir de privirea acuzatoare.
Da, murmur el. Care au avut ncredere n noi.
Pentru un minut, camera rmase n tcere. Apoi,
scuturndu-i iar coama, Gavrisom se uit la Leia.
Suntei un Cavaler Jedi, doamn consilier Organa
Solo, spuse el. Prin urmare, avei nelepciunea veacurilor
i ndrumarea Forei. A dori s v cer sfatul.
Leia oft.
A dori s am unul de oferit, zise ea.
183

Ai fcut vreun progres n cutarea numelor


bothanilor implicai n problema Caamas?
Nu nc, rspunse Leia. Oamenii notri de la
Contrainformaii tot mai lucreaz la datacardul original,
dar eful de la Criptare, Ghent, mi spune c deja am scos
tot ce se putea din el. De asemenea, cutm prin vechile
arhive imperiale de pe Kamparas, Boudolayz i Obroaskai,
dar pn acum nu am gsit nimic.
Probabil c era inut n seciunea pentru Dosarele
Speciale, spuse Gavrisom cu un suspin nechezat. Dosarele
pe care forele imperiale au primit comanda s le distrug
naintea retragerii.
Probabil, zise Leia. Sperm c a mai supravieuit
vreo copie.
Slab speran, totui.
Da, fu nevoit Leia s recunoasc. Feylya, de ct
timp vor avea nevoie Clanurile Reunite pentru a-i reveni?
Proiecia actual este s ne achitm datoriile n
decurs de trei luni, rspunse bothanul. Dar atunci tot vom
fi departe de poziia financiar n care se crede acum c ne
aflm.
Gavrisom scoase un sunet din adncul gtului.
i ct va mai dura pn cnd vei putea ncepe un
astfel de proiect? ntreb Leia, btnd cu degetele n
datapad.
Feylya i nchise ochii.
Poate zece ani. Poate niciodat.
Leia i ntoarse privirea ctre Gavrisom.
A dori s v pot sftui, domnule preedinte
Gavrisom, spuse ea. Dar n acest moment, nu vd o cale
dreapt.
neleg, rspunse Gavrisom. mi pot permite s te
ncurajez s meditezi i s caui mai departe ndrumare
prin For?
O voi face cu siguran, l asigur Leia. Singurul
lucru clar, totui, este acela c bothanii nu vor putea s
ndeplineasc cererile acestei petiii prea curnd.
184

ntr-adevr, zise Gavrisom cu amrciune. Va


trebui s ncerc s trag de timp.
Cum, supunnd-o dezbaterii? ntreb Leia cu
nencredere. Ar putea fi riscant.
Mai mult dect doar riscant, o aprob Gavrisom.
Dac cineva se hotrte s o transforme n proiect de lege
oficial, ntreg Senatul ar putea sfri ratificnd-o. Din acel
moment, nu a mai avea loc de manevr.
Leia se strmb. Nici un loc pentru Gavrisom, i chiar
i mai puin pentru bothani. Atunci ar fi fost nevoii s
nceap s creeze o nou planet pentru poporul caamas
sau s suporte consecinele nesupunerii fa de legea Noii
Republici.
Dar, dup cum tii, preedintele nu este complet
lipsit de resurse, continu calibopul. i exist anumite
trucuri parlamentare care pot fi aplicate. Ar trebui s pot
ine asta n loc ceva vreme.
Leia se uit la Feylya.
Dar nu pentru urmtorii zece ani.
Nu.
Urm o alt tcere scurt.
Ei, zise Gavrisom. Se pare c acum nu putem face
prea multe. Cu excepia unui lucru: vreau ca dosarele
financiare ale Clanurilor Reunite s fie cercetate pentru a
confirma c situaia este ntr-adevr aa cum a fost
descris. Doamn consilier Organa Solo, ai dori s
cltorii pe Bothawui ntr-un astfel de scop?
Eu? ntreb Leia surprins. Nu sunt expert
financiar.
Dar cu siguran tatl dumneavoastr v-a nvat
elementele primare, cnd erai mic, art Gavrisom.
Bazele, da, spuse Leia. Dar asta-i tot.
Va fi tot ce v trebuie, o asigur Gavrisom. Prile
complicate vor fi n documentele falsificate, nu n cele
adevrate. Fcu un semn cu aripa ctre Feylya. I se va
permite s le vad pe cele adevrate, da?
185

Firete, rspunse Feylya, blana unduindu-se n


semn de nefericire. i voi informa pe efii Clanurilor
Reunite c vei veni.
Nu vei face asta, spuse Gavrisom cu fermitate. Nu
trebuie ca ei s fie avertizai n nici un fel.
Ochii lui Feylya scprar.
Insultai integritatea efilor de clan, domnule
preedinte Gavrisom.
Putei s o luai cum dorii, spuse Gavrisom. Dar
nu trebuie s fie avertizai. i nu uitai c doamna
consilier Organa Solo este un Cavaler jedi. Dac efii votri
de clan nu sunt sincer surprini de sosirea i de cererea
dumneaei, va afla imediat.
Leia i pstra faa lipsit de expresie. De fapt,
considerase ntotdeauna c bothanul de rnd era cumva
greu de citit i nu era deloc sigur c ar fi putut spune
dac efii clanurilor ar fi fost informai.
Dar, firete, Feylya nu tia acest lucru.
Am neles, mormi el. Cnd dorii ca dumneaei s
plece?
Ct mai repede, rspunse Gavrisom. Doamn
consilier Organa Solo?
Probabil c am putea pleca n cteva ore, spuse
Leia, fcndu-i repede n gnd o list a pregtirilor
necesare. Han va vrea s vin i el, desigur. Dac se
gndea, ar fi fost o ocazie bun s mai petreac i ei ceva
timp mpreun, n linite.
Chewie i noghri pot avea grij de copii n locul
nostru.
Noghrii, murmur Feylya cu o urm de
amrciune n glas. Ar fi trebuit s-l fi ucis pe acel
devaronian pe Wayland. Atunci nu s-ar mai fi ntmplat
nimic din toate astea.
Devaronianul nu a fcut nimic pentru care s-i
merite moartea, spuse Gavrisom ncet. i deja au avut loc
prea multe omoruri n galaxie.
186

i mai multe le vor urma, replic Feylya ntunecat.


Oare sacrificarea unei viei pentru a preveni asta ar fi fost
o afacere aa de proast?
Aceasta este o ntrebare pe care, n final, toate
fiinele i-o pun, zise Gavrisom. Pentru cei care doresc s
rmn civilizai, nu exist dect un rspuns. i aez la
loc aripile n poziie de odihn pe greabn i pe spate. V
mulumesc amndurora pentru c ai venit. Vom vorbi mai
trziu.
***
Moff Disra i puse jos datapadul.
Foarte satisfctor, spuse el uitndu-se la ceilali.
Totul pare s mearg destul de bine.
Totul pare s mearg destul de ncet, replic Flim
cu acreal, lsndu-se pe spate n scaun, cu picioarele
suite pe un col al biroului din coral al lui Disra.
Avem, ce, cteva atacuri de pirai i cam o sut de
revolte n folosul nostru?
Rbdarea este o virtute, i aminti Tierce. Chiar i
pentru soldai. Mai ales pentru soldai.
Ah, bine, asta trebuie s fie problema, replic Flim.
Eu sunt artist n deghizri, nu soldat. Dar pot s-i spun
c n lumea mea, nu-i poi permite s ntinzi lucrurile
prea mult. Trebuie s prinzi prada, s ntinzi firul i apoi
s o tragi pac, pac, pac. Dac i dai prea mult timp de
gndire, o pierzi.
N-o s-i pierdem, l liniti Tierce. Crede-m. Noi
pregtim alt mncare de pete. Una delicat. Trebuie s
mai fiarb un pic.
Atunci poate c trebuie s dm focul mai tare, zise
Flim. sta este cel mai mare rol al meu; i pn acum
singurii care l-au vzut ai fost voi doi i patru cpitani de
distrugtoare spaiale. Cnd ncep s m dau n spectacol
cu adevrat!
ine-o tot aa i s-ar putea s nu mai apuci s te
dai n spectacol deloc, i spuse Disra, ncercnd din
187

rsputeri s-i pstreze calmul. Flim ncepuse s arate


toate excentricitile i toanele unui actor ngmfat, un tip
de personalitate pe care Disra l dispreuise ntotdeauna.
Nu-i face probleme, l liniti Tierce. Vei avea ocazia
de a juca cel puin un spectacol privat pentru Rebeli. Dar
nu nainte de a afla unde se va potrivi cel mai bine.
Trebuie s tim ce guverne extraterestre susin sanciuni
drastice pentru bothani i care sunt pentru iertare i
conciliere.
Ceea ce nseamn c probabil o s joci pentru un
mon calamari sau pentru un duros, mri Disra,
fulgerndu-l cu privirea pe sub sprncene pe Tierce. Acest
plan anume era unul dintre ultimele arade ale
Gardianului, iar Disra nu era deloc sigur dac s l aprobe.
ntreaga idee era s l foloseasc pe Flim pentru a nsuflei
n linite forele imperiale, nu de a-i face pe cei din Noua
Republic s se arunce la pmnt n faa lor.
De fapt, momentul potrivit este mult mai aproape
dect pare, continu Tierce ignornd comentariul lui
Disra. Spionii notri de pe Coruscant au auzit zvonuri
despre o petiie care a fost trimis preedintelui. Dac pot
pune mna pe o copie i o pot pune n circulaie, asta ar
trebui s grbeasc procesul. n cteva zile, cred, vom
putea trece la faza urmtoare.
Sper, spuse Flim. Apropos, presupun c v-a dat
prin cap c exist un mod foarte simplu prin care Noua
Republic ar putea rezolva aceast criz i ne-ar putea
face s pierdem totul.
Firete c da, spuse Disra cu rbdarea pus la
ncercare. Tot ce au de fcut este s afle numele bothanilor
care au avut legturi cu agenii lui Palpatine de pe
Caamas.
i ai fcut ceva ca s previi asta?
M crezi prost? se rsti Disra. Bineneles c am
fcut. Singurul sett complet de dosare se afl aici, pe
Bastion, i deja m-am ocupat de ele.
188

De fapt, asta nu este chiar exact, spuse Tierce


gnditor. Dosarele de la baza Ubiqtorate de pe Yaga Minor
ar putea conine i ele o copie.
Disra se ncrunt la el.
De ce nu ai zis nimic pn acum?
Subiectul atacurilor cu informaii ale inamicilor nu
a fost discutat pn acum, zise Tierce. tiam c ai intrat n
dosarele de pe Bastion; am presupus c te-ai ocupat i de
copiile de pe Yaga Minor.
N-am fcut-o, dar pot s-o fac, spuse Disra. Plec
spre Yaga Minor n noaptea asta.
S-ar putea s nu fie o idee bun, spuse Tierce.
Adic s te duci tu, n persoan. Generalul aflat la
conducerea bazei l cunoate pe Pellaeon destul de bine; i,
avnd biblioteca de pe Bastion la ndemn, nu ai nici o
scuz bun s te uii prin dosarele lui.
Disra se ncrunt la el.
i cine se duce acolo? Tu?
Eu sunt alegerea logic, art Tierce. Generalul
Hestiv nu m cunoate nici dup nume, nici din vedere i
pot inventa o poveste care s nu arate c am vreo legtur
cu tine. Atta vreme ct mreul tur al Imperiului fcut de
Pellaeon nu l aduce acolo n acelai timp cu mine, nu ar
trebui s existe vreo problem.
n afar de cum o s intri n seciunea Dosarelor
Speciale, spuse Disra.
Tierce ddu din umeri.
O s folosesc o copie a metodei tale de decriptare,
firete.
Disra se ncrunt i mai mult.
tii, asta e a doua oar cnd ncerci s scoi de la
mine decriptarea asta, art el. Ar putea aprea ntrebarea
de ce eti att de nerbdtor s pui mna pe ea.
Ai prefera ca Rebelii s ajung primii la
Documentul Caamas? replic Tierce. n numele
Imperiului, de ce i-e att de fric?
189

Nu tiu sigur, spuse Disra posomort. Poate c tot


ce vrei tot ce ai vrut de la nceput este s i bagi nasul
n dosarele alea. Poate c m gndesc c dup ce obii
orice caui, o s dispari i o s ne lai cu ochii n soare.
Tierce zmbi subire.
n urm cu un minut, erai suprat c pream c
vreau s iau conducerea proiectului tu mre, art el.
Acum eti ngrijorat c a putea dezerta brusc? Hotrtete.
Nu mi-ai rspuns la ntrebare, replic Disra. Ce
caui n dosarele alea?
Nu tiu, rspunse Tierce. mpratul avea multe
secrete, unele dintre ele ne sunt, cu siguran, de folos.
Dar nu am de unde s tiu care nainte s m pot uita
printre ele, nu?
Dac e att de simplu i de cinstit, de ce nu ai zis
de la nceput? ntreb Disra. Te-a fi lsat s te uii prin
dosarele de pe Bastion.
Bine, zise Tierce. Consider c i-am cerut. Totui,
dac m duc s m uit la dosarele de pe Yaga Minor, pot
s m ocup de dou probleme n acelai timp, nu?
Disra se strmb. Doar c, dac Tierce i fcea
cercetarea pe Yaga Minor, nu ar fi avut cum s se uite
peste umrul Gardianului.
n partea cealalt a biroului, Flim se foi.
Suntem bgai cu toii n asta, excelen, i aminti
el lui Disra. Orice secrete ar dezgropa domnul maior
Tierce, nu le poate folosi de unul singur la fel de eficient pe
ct ar face-o mpreun cu noi doi.
Exact, spuse Tierce, dnd din cap. De fapt, a
merge mai departe: unul dintre dosarele pe care sper s le
gsesc va fi de folos doar dac l folosesc mpreun cu voi
doi.
Deci chiar cuta ceva anume.
i acest secret misterios este...? ntreb Disra.
Tierce cltin din cap.
190

Scuze. n mod clar voi avea nevoie de ajutorul


vostru pentru a-l folosi; dar este posibil ca voi doi s nu
avei nevoie de mine. Fr suprare, dar n acest moment
a prefera s rmn indispensabil.
Disra fcu o grimas; dar tia c aceast parte a
conversaiei se ncheiase. l mpinsese pe Tierce att de
mult ct dorea Gardianul s se lase mpins i aflase tot ce
putea afla, i asta era.
Cel puin deocamdat.
nc eti indispensabil ca maestru tactician al
micului nostru grup, i aminti Disra, fluturnd din mn
n semn de ncheiere. Dar dac asta te face s te simi mai
n siguran...
Se ntrerupse la piuitul slab care ieea din biroul su.
Ce-i aia? ntreb Flim.
Comunicatorul meu privat, rspunse Disra
ncruntndu-se, n timp ce deschidea un sertar i se uita
la codul de acces. n numele Imperiului, ce...?
Rspunzi? ntreb Flim.
S nu fii vzui, zise Disra tios, tastnd pentru a
deschide conexiunea. Nici unul.
Se ndrept i se aez cu faa la ecranul de pe birou,
lundu-i o atitudine dur i regal. Informaiile care
fuseser pe ecran disprur i se transformar ntr-o
figur...
Bine, Disra, se rsti cpitanul Zothip. S auzim. Ce
naiba se ntmpl?
Este excelen, cpitane, l corect Disra. i m
pregteam s te ntreb acelai lucru. Cunoti regulile
privind contactarea mea n acest mod.
La Vader cu regulile tale! Vreau s tiu...
tii regulile, repet Disra, rceala pur a tonului
su amuindu-l cumva pe cellalt. Acest canal nu trebuie
folosit dect n caz de urgen. i ridic sprncenele. Sau
ncerci s mi spui c s-a ntmplat ceva ce piraii Cavrilhu
n-au putut rezolva?
191

Oh, s-a rezolvat, spuse Zothip cu brutalitate. M-a


costat doi oameni i una dintre cele mai bune baze ale
mele, dar s-a rezolvat. Ce vreau s aflu eu de la tine este
cum i de ce s-a nimerit Luke Skywalker s-mi fac o
vizit.
Disra se ncrunt.
Ce zici acolo?
Nu o sclda, Disra, l avertiz Zothip. Skywalker a
fost pe Kauron, punnd ntrebri despre clonele tale
preioase. A scpat din capcana pentru Jedi, i noi am fost
nevoii s aruncm totul n aer i s fugim.
i deplng pierderea, spuse Disra cu sarcasm. Ce
legtur are asta cu mine?
Ce legtur nu are cu tine? replic Zothip. Mai
nti i retragi toate clonele fr explicaii i acum,
dintr-o dat, Skywalker ne face o vizit. Ochii piratului
devenir duri. tii ce cred eu! Cred c te-ai gndit c nu
mai ai nevoie de noi i l-ai ndreptat pe Skywalker n
direcia noastr, s ne termine. Ce zici de asta?
Zic c m uit la un ef de pirai care i-a ieit din
mini, spuse Disra tios. n numele Imperiului, ce a avea
de ctigat dac a elimina piraii Cavrilhu? Chiar
presupunnd c a face aa ceva?
Tu s-mi spui, par Zothip. Aud c oamenii
amiralului Pellaeon tot adulmec pe lng asociaii notri
financiari de pe Muunilinst i Borgo Prima. Poate c
ncerci s drmi podurile nainte s fac legtura ntre
noi.
Disra pufni.
S i spun ceva. Nu doar c nu mi fac griji din
cauza lui Pellaeon, dar nici tu i nici nimeni altcineva nu
are de ce s i fac griji din cauza lui. Nu pentru mult
timp, oricum.
Zu, spuse Zothip scrpinndu-se n barba neagr
i stufoas. Credeam c imperialii nu se mai asasineaz
ntre ei.
192

Nu va fi omort, l asigur Disra cu un zmbet


arogant. Pur i simplu, va nceta s mai fie o ameninare,
att.
n laterala biroului, Tierce mormi ceva pentru el i
nh datapadul lui Disra.
Da, bine, cum zici tu, spuse Zothip. i atunci ce
cuta Skywalker aici?
Disra ddu din umeri, urmrindu-l pe Tierce cu
coada ochiului. Acesta prea s scrie n vitez un mesaj.
Poate c v-a identificat n timpul eecului de pe
Iphigin, i suger el lui Zothip. Tu nsui ai spus c navele
care v-au gonit erau un YT-l300 i un X-interceptor. Solo
i Skywalker?
S-ar putea, cred, recunoscu piratul n sil. Dar tot
tia c i-am folosit clonele.
Disra ddu din mn nepstor.
Juca la cacealma, Zothip. ncerca s fac o
legtur orice legtur ntre tine i Imperiu. Nu tie
nimic.
Poate nimic despre tine, mri Zothip. Dar despre
mine? E maestru Jedi, mai ii minte? S-ar putea s fi scos
tot felul de mizerii de la oamenii mei.
Atunci ai face bine s v ascundei pe undeva, o
vreme, nu? suger Disra simind cum ncepea s i piard
rbdarea. Nu avea timp pentru asta. Undeva unde un Jedi
mare i ru s nu v gseasc.
Faa lui Zothip se ntunec.
Nu ncerca s scapi de mine ca de un copil, Disra,
spuse el, vocea tremurndu-i de o ameninare uoar.
Parteneriatul nostru a fost extrem de profitabil pentru
amndoi. Dar nu vrei s fim dumani. Crede-m pe
cuvnt.
Asta e valabil i invers, replic Disra. Tierce
terminase ce avea de scris i trecuse n spatele biroului,
innd datapadul n faa ecranului, nct Disra s poat
citi.
193

Crede-m pe mine pe cuvnt, continu Moff-ul,


aplecndu-se uor nainte, n timp ce ncerca s citeasc i
s vorbeasc n acelai timp. Nu are rost s ne ncheiem
relaia din cauza unui lucru att de banal.
Banal? repet Zothip. Numeti banal pierderea
unei baze principale...?
n plus, am o alt sarcin s i ofer, spuse Disra
lsndu-se napoi pe spate n scaun i aruncdu-i lui
Tierce un zmbet slab. nc un punct pentru maestrul lor
tactician. Dac eti interesat, adic.
Zothip studie bnuitor faa lui Disra.
Ascult.
n aproximativ trei sptmni, amiralul Pellaeon i
Himera vor prsi spaiul imperial pentru o ntlnire
secret la Pesitiin, zise Disra. Vreau s l ataci acolo.
Zothip rse, un singur ltrat ca de ranphyx.
Bine, Disra. S atac un distrugtor spaial imperial
cu cteva cargoboturi Telgorn i poate cu unul sau dou
crucitoare Kaloth. Sigur, nici o problem.
Nu spuneam s ataci cu intenia de a provoca
stricciuni serioase, zise Disra rbdtor. Tot ceea ce
trebuie este s se trag n el. Poi face asta, nu?
Pot, sigur, spuse Zothip. ntrebarea este de ce a
face-o?
Pentru c i dau dublu fa de plata pentru
hruirea transporturilor Noii Republici. Disra i reduse
vocea la un tors ncet. i pentru c dac o faci, piraii
Cavrilhu vor fi primii care vor culege roadele cnd totul se
va termina.
Te atepi s fie destule roade pentru a fi mprite,
nu?
Mai multe dect i poi nchipui, l asigur Disra.
Zothip pufni.
Ai fi surprins de cte mi pot nchipui, zise el. Dar
n privirea lui era acum o not meditativ. n regul, mai
rmn ceva n combinaia asta. Pesitiin, spuneai?
194

Corect, zise Disra. nc un lucru: vreau ca navele


pe care le trimii mpotriva Himerei s poarte nsemne
corelliane.
Pi da, spuse Zothip, scrpinndu-se iar n barb.
Ai vreun motiv anume?
Acelai motiv pentru care nu mi pas dac i
provoci sau nu avarii, rspunse Disra. De ce nu ncerci s
i dai singur seama?
O s-o fac, promise Zothip. ntre timp, vezi dac i
dai seama cum s depui plata n contul nostru, bine?
Disra zmbi subire.
mi face plcere s fac afaceri cu tine, cpitane
Zothip.
Ca de obicei, Moff Disra, replic cellalt. Pstrez
legtura.
Ecranul deveni gol.
Pe canalele potrivite, data viitoare, dac doreti,
mormi Disra ctre ecranul gol, lsndu-se s se cufunde
uor n scaun. Conversaiile cu Zothip l sectuiau
ntotdeauna de puteri. Oricum, asta ar trebui s ne scape
de el o vreme.
Asta, i s ne fac un serviciu, spuse Tierce lund
datapadul i nchizndu-l. Iat un alt precept militar
pentru tine, Flim: niciodat s nu renuni la aliai pn
cnd nu eti absolut sigur c nu mai ai nevoie de ei.
Avem reguli asemntoare la Limit, zise Flim sec.
Nu sunt spuse att de elocvent, firete. Ce-a fost toat
chestia asta?
Ce, atacul lui Zothip asupra lui Pellaeon? ntreb
Disra.
Atacul n sine l-am neles, rspunse Flim. ncerci
s l faci pe Pellaeon s cread c Noua Republic i-a
respins oferta de pace i c l atac pe el n schimb.
Disra ridic din sprncean ctre artistul n
deghizri.
Foarte bine nvei. Dei, desigur, viziunea este
ntotdeauna mai clar cnd priveti n urm.
195

Eti prea bun, spuse Flim, aplecndu-i uor capul


ntr-o parte ntr-un salut un pic batjocoritor. Ce nu neleg
este de ce nsemne corelliane n locul celor ale Noii
Republici.
Pentru c ar fi prea evident, i spuse Tierce. Ar
arta c ntreg Coruscantul a respins categoric ideea unei
ntlniri. Pellaeon tie c ei nu ar face asta i ar bnui c
este o nscenare.
n felul sta va prea c doar Bel Iblis, care este
corellian, l refuz, adug Disra. Pretinznd c sunt nave
ale aprrii corelliane va explica, de asemenea, de ce nu
exist nici un crucitor spaial sau alte nave de lupt
importante n atac.
Corect, zise Tierce. Mai ine minte c nu vrem ca
Pellaeon s renune de tot la ideea lui de a se preda, cel
puin nu nc. Dac Bel Iblis i refuz propunerile fr
sanciuni oficiale, atunci urmtoarea micare a lui
Pellaeon ar fi s caute pe altcineva cruia s-i fac aceste
oferte. Asta va dura, ceea ce ne convine. Mai important, l
va obliga s prseasc Pesitiin-ul nainte de vreme. Chiar
dac a scpat destul din mesajul maiorului Vermel nainte
de a fi capturat la Morishim, sunt anse ca Pellaeon i Bel
Iblis s nu se ntlneasc.
Ar trebui s mearg destul de bine, spuse Disra
degajat, ascunzndu-i cu grij propria surpriz. Aceast
ultim parte nici nu i trecuse prin minte nainte s o
aduc Tierce n discuie, dar nu voia ca vreunul dintre
ceilali doi s afle. Tierce era i aa prea sigur pe el, iar
Flim nu era nici pe departe att de respectuos fa de
vreunul dintre superiorii lui pe ct ar fi dorit Disra.
ntre timp, cum spunea maiorul Tierce, mncarea
noastr trebuie s mai fie amestecat. Suntem gata pentru
revolta de pe Bothawui?
Dac nu, suntem foarte aproape, zise Tierce. Vom
folosi echipa lui Navett, cred sunt cei mai de succes
agitatori de pn acum.
196

i, n mod clar, vrem ca asta s fie memorabil,


aprob Disra. O s le ordon s i ocupe poziiile.
De asemenea, ar trebui s ncepem s activm
restul grupurilor n adormire, spuse Tierce. Nu avem cum
s ne facem exact programul i nici nu vrem s fie nc n
adormire cnd vom avea nevoie de ei.
Da, pufni Disra uor. Mai ales gndindu-ne c
dac adevratul Thrawn ar fi fost la conducere, probabil c
ar fi cronometrat toat operaiunea pn la minut.
Va trebui s facem ce ne st n puteri, spuse
Tierce. i s avem ncredere c inamicii notri vor umple
spaiile goale. ntre timp, m voi duce pe Yaga Minor s
vd ce pot dezgropa.
S sperm c vei descoperi ceva util, zise Flim
ridicndu-se n picioare. nc un lucru care nc m
ngrijoreaz. Ce cuta Skywalker s i bage nasul prin
baza pirailor Cavrilhu?
Cum i-am spus i lui Zothip, ncerca s stabileasc
o legtur ntre noi i ei, zise Disra. Nu-i face griji, n-o s
poat.
Dar...
n plus, este irelevant, l ntrerupse Tierce. Foarte
curnd, cteva clone i un mic grup de pirai soioi vor fi
printre cele mai mici probleme ale Rebeliunii.

11
Ua se deschise i Karrde pii pe puntea Slbaticului
Karrde.
Bun ziua, domnii mei, spuse el. Ce mai facei?
Bine, efule, zise Dankin ntorcndu-se pe
jumtate n scaunul de navigator pentru a se uita la el.
197

Aproape am ajuns n sistemul Nosken mai avem doar


cteva minute.
Bine. Karrde fcu un pas spre el, aruncnd o
privire iute la celelalte console...
i se opri, ncruntndu-se.
Ce faci acolo, Hsishi? o ntreb pe tnra togorian
de la consola de senzori.
Ea se ntoarse cu faa la el.
Dankin mi-a cerut s m ocup de consol, spuse
ea, miorlitul togorian fiind la fel de felin ca i nfiarea
ei. A zis c e vremea s fac nite practic pe punte.
Karrde se uit la Dankin. Cellalt se uita iar atent la
panoul su, cu faa n profil, dar chiar i aa, Karrde putea
vedea cum amuzamentul secret clocotea acolo.
Da, cred c este, spuse el aruncnd o a doua
privire pe punte, la celelalte console. Odonnl, n scaunul
de copilot, avea aceeai expresie ca i Dankin. La fel i
Pormfil de la monitorul motorului, deii pe faa lui
kerestian era puin mai greu de citit. Chiar i Chin, care
avea tendina s se poarte ca un bunic cu noii recrui n
ultima vreme, era nevoit s se foreze s nu rd.
Ai fcut o verificare a coordonatelor de curnd?
ntreb el, uitndu-se iar la Hsishi.
Ochii galbeni ai togorienei prur s se ntunece
puin.
Nu, cpitane, spuse ea. Voi face dac dorii.
Te rog, ddu Karrde din cap. Datacardul pentru
coordonate este n camera calculatorului.
M supun, spuse Hsishi, desfurndu-i trupul
flexibil din scaun.
Travers puntea, ghearele ei cnind ncet pe
podeaua metalic n timp ce mergea, i iei.
n regul, domnilor, spuse Karrde cu blndee cnd
ua se nchise n urma ei. Trebuie s ghicesc?
Oh, nu-i mare lucru, efule, rspunse Dankin,
radiind de o inocen complet neconvingtoare. Doar c ea
198

nu a fost niciodat la Terrik. M-am gndit c va vedea mai


bine de acolo de sus, cnd o s ieim din hiperspaiu.
Ah, spuse Karrde. i erai curioi cum o s fac?
Ei... da, poate puin, recunoscu Dankin.
Ne place s o privim ca pe iniierea ei complet n
echipaj, l ajut Odonnl.
neleg. Karrde se uit la ceilali, cu toii rnjind
deschis acum. Presupun c nu v-a dat prin cap c
speriind aa un togorian ar putea fi mcar puin
periculos?
Oh, haide, cpitane, e o distracie inofensiv, spuse
Odonnl. Mara ne las s facem asta cnd e ea pe punte.
Oricum, cpitane, astea-s tradiii vechi, zise Chin.
Sigur i oamenii lui Billey i-au pregtit ceva la fel ca asta
cnd li te-ai alturat, nu?
Oamenii lui Billey nu erau nici pe departe att de
inventivi, spuse Karrde sec. Ct despre Mara, scuza ei este
c vrea s foloseasc Fora pentru a vedea cum se
comport membrii noi ai echipajului n situaii de stres.
Mie mi se pare un motiv bun, aprob Dankin. Mai
bine s i verificm aici dect s aflm de ce fel sunt cnd
ne aflm n mijlocul unei crize adevrate.
Te explici, firete, art Karrde.
Probabil, l aprob Dankin fr ruine. Haide,
efule, las-ne mai uor. n ultima vreme a fost o tcere de
mormnt aici.
Un togorian nfuriat ar sparge cu siguran
monotonia, spuse Karrde cltinnd din cap. Totui, lsnd
de-o parte joaca zgomotoas, aveau dreptate. Dac Hsishi
avea s devin un membru permanent al Slbaticului
Karrde, chiar trebuia s afle cum reaciona cnd era luat
prin surprindere.
Cum vrei voi. O s privesc de aici.
Se duse la peretele despritor de lng Chin, de unde
vedea bine consola de senzori; i, n timp ce fcea asta,
ua se deschise i Hsishi se ntoarse.
199

Am datacardul, cpitane, spuse ea, ridicndu-l


pentru a i-l arta.
Bine, confirm Karrde verificnd dintr-o privire
eticheta.
Hsishi vorbea bine bazica, dar era nc nesigur n
descifrarea alfabetului aurebesh.
Continu i pornete-o.
M supun.
Se aez iar la consol, apsnd delicat butoanele cu
minile ei cu gheare.
ncepem, zise Dankin. Pregtii motoarele
subluminice.
Apucnd manetele, le trase ncet spre el. Cerul pestri
se transform n linii de stele i se sparse n atri...
i acolo, plutind n ntuneric direct n faa lor, era un
distrugtor spaial imperial.
Hsishi se ridic pe jumtate din scaun, uiernd ceva
care prea amenintor pe limba ei, ceva ce Karrde nu
reuii s neleag. Gura i se cscase larg, colii strlucind
albicios n lumina slab a punii. Blana i se zburli
puternic, fcnd-o s par nc pe jumtate mai mare
dect era, iar n ochii ei galbeni ardea un foc nebunesc.
Distrugtor spaial direct n fa, strig Dankin ca
i cum cineva de pe punte s-ar fi putut s nu-l fi bgat de
seam. Raz, doi kilometri.
Bateriile de turbo-laser se ntorc ctre noi,
interveni Odonnl. Pormfil?
Motoarele la turaie maxim, zise kerestianul, cu
cele opt nri de pe obraz uiernd ritmic.
Primim o transmisiune, cpitane, anun Chin.
Confirm-o, zise Karrde urmrind-o pe Hsishi cu
atenie. Nu se micase, dar era nc pe jumtate ridicat n
picioare, holbndu-se la masa ntunecat i la luminile
care strluceau n fa.
Activeaz vreo und tractoare?
Pentru aproximativ jumtate de secund, puntea
pru s i in rsuflarea colectiv. Apoi, cu un uierat
200

ncet, Hsishi se aez la loc n scaun i ncepu s tasteze


la panoul ei de control.
Nici o und tractoare nu a fost activat, miorli ea.
Bateriile de turbo-laser...
Blana zburlit prea s se culce puin la loc pe
msur ce tasta.
Nu au energie, zise ea pe un ton nedumerit. Nu.
Este energie n...
Se ntoarse cu faa la Karrde, cu ochii ei galbeni
ngustndu-se.
Sunt trei baterii de turbo-laser funcionale, zise ea.
Nu sunt multe.
Bine, zise Karrde cu calm. nseamn c suntem la
locul potrivit, ntotdeauna e bine de tiut. Chin?
Proprietarul ateapt, cpitane, rspunse Chin
zmbind acum deschis n timp ce apsa pe tasta
comunicatorului. Ar dori s vorbeasc cu dumneavoastr.
Mulumesc, spuse Karrde. Salut, Booster. Ce mai
faci?
Mai bine ca niciodat, btrne pirat, bubui vocea
vesel a lui Booster Terrik din difuzorul de pe punte. Bun
venit la ntreprinderea Rtcitoare. Ai venit s faci afaceri
sau doar botezul unui nou membru al echipajului?
Hsishi uier ncet, frecndu-i uor degetele de
panoul de control.
Facem afaceri, rspunse Karrde. Mai ales cu
informaii.
Chiar aa, zise Booster pe un ton care l fcu pe
Karrde s i-l imagineze frecndu-i minile. Ei, ei. Clar,
asta e ziua mea norocoas. Vrei s l aduci pe Slbaticul
Karrde la bord sau trimit eu o navet?
Venim la bord, dac ai loc, spuse Karrde. Nu m
intereseaz s cumpr aparatur, dar cred c oamenii mei
ar vrea s vad ce ai de vnzare.
Bine, poftii nuntru, atunci, zise Booster vesel.
Aleea Negustorilor e deschis i gata de afaceri, ca i restul
micilor noastre magazinae. Mergei i luai s vedem
201

Terminalul Cincisprezece. O s trimit pe cineva s te


conduc pn pe punte dup ce le dai liber oamenilor ti.
Nu uita s le aminteti c pe Aleea Negustorilor nu se
primesc dect bani ghea.
Firete, rspunse Karrde. Ne vedem curnd.
i fcu un semn lui Chin, iar acesta nchise
comunicatorul.
Du-ne, Dankin, spuse el. tii s ajungi la
terminale?
Nici o problem, rspunse Dankin ndreptndu-i
atenia spre panoul su.
La consola de senzori, Hsishi se ridic i se ntoarse
cu faa la Karrde.
Deci asta a fost o glum, cpetenie? ntreb ea.
Vocea i expresia ei erau rigide, fr s trdeze nimic din
ce gndea. Nu mi place s fiu fcut s par fraier.
Nu ai prut fraier, o asigur Karrde. Doar
surprins, dup care te-ai ntors la treburile tale.
Togoriana se uit iute la ceilali.
Oamenilor le place s i fac pe alii s par fraieri,
zise ea, cu un ton de provocare n voce.
Oamenilor chiar le plac glumele, confirm Karrde.
Dar umorul nu a fost scopul principal al acestui exerciiu.
Blana lui Hsishi se zburlise iar. Acum, ncet, se culca
la loc.
Ai vrut s vezi dac fug speriat.
Sau dac nghei, sau intri n panic, aprob
Karrde. Dac ai fi fcut vreuna dintre astea...
A fi fost executat?
Karrde cltin din cap.
Nu mi execut oamenii, Hsishi, i spuse el. Doar
dac a fost comis o infraciune grav mpotriva mea sau a
organizaiei. Nu, ai fi fost doar mutat ntr-un alt post,
unul din care ar fi fost mai puin probabil s fii expus
unui astfel de stres. Unul de culegtor de informaii, poate,
sau altfel un agent de legtur secret.
Urechile lui Hsishi zvcnir.
202

Nu doresc un astfel de post.


M bucur s aud asta, zise Karrde, deoarece,
sincer, cred c te-ai fi irosit acolo. Ai fi mult mai util la
bordul Slbaticului Karrde sau al uneia dintre celelalte
nave ale mele.
Togoriana pru s se gndeasc la asta.
A prefera s rmn aici, dac se poate.
Cred c ai mari anse, rspunse Karrde. Vorbim
mai trziu despre asta. i fcu semn spre panoul ei de
control. Poi duce datacardul napoi n camera
calculatorului nu vei avea nevoie s faci acea verificare a
coordonatelor pn plecm.
Hsishi i art iar colii.
M supun, cpetenie, zise ea.
Scond delicat cu vrfurile ghearelor datacardul din
locaul lui, plec de pe punte.
Ei, domnilor, spuse Karrde, trecnd prin spatele
scaunului gol al lui Hsishi. Voi v-ai fcut gluma, i am
supravieuit cu toii. A trecut?
Absolut, rspunse Dankin. Cu steagurile
fluturnd, a zice eu.
De acord, ddu Odonnl din cap. I-a luat o clip s
i vin n fire, dar apoi a fost iar pe poziii.
i nu a uitat s i foloseasc consola, cum au
fcut unii, adug Pormfil, fluiernd energic prin nrile
lui. Cred c nici Elkin nu s-a descurcat la fel de bine cnd
a fost testat aa.
Poate, zise Karrde. Dei fac pariu c Hsishi a lsat
n urm ceva ce Elkin nu a lsat.
Pormfil adulmec aerul.
Aroma transpiraiei nervoase? suger el.
Nu. Karrde art spre micile zgrieturi de pe
marginea panoului de control al lui Hsishi. Urmele de
gheare.
***
203

O siluet cunoscut i atepta pe Karrde i pe Odonnl


cnd coborr pe rampa Slbaticului Karrde.
Ah cpitane Karrde, zise Nawara Ven, lsndu-i
capul n jos ntr-o plecciune twilek politicoas. M bucur
s te vd din nou.
i eu, Ven, ddu Karrde din cap n semn de
rspuns. Sper c viaa se poart frumos cu tine?
Este numai bucurie la bordul ntreprinderii
Rtcitoare, spuse Ven zmbind subire. Vino. Booster te
ateapt pe punte.
Twi lek-ul i conduse ctre un grup de turbolifturi,
chioptnd uor din cauza piciorului artificial.
Observ c ai pierdut o parte din turbo-lasere,
coment Karrde. Oamenii mei au identificat doar trei
bateri acttive cnd ne apropiam.
Implicaiile afacerilor, a zice, spuse Ven chemnd
turboliftul. A trebuit s demontm dou dintre ele pentru
piese de schimb pentru alte trei, dar apoi am fost nevoii
s le vindem pe cele trei ca s cumprm componente
pentru motorul de hiperpropulsie.
Dup socoteala mea, nc v-au mai rmas cinci din
cele zece baterii pe care le aveai la nceput, art Karrde.
Da, rspunse Ven, rearanjndu-i pe umr coada
de pe cap n timp ce ua turboliftului se deschidea ncet.
Celelalte dou sunt n reparaii acum.
Ah.
Intrar n turbolift. Ua se nchise din nou i
vehiculul ncepu s se mite.
Doar dou turbolifturi din aceast seciune mai
funcioneaz, zise Ven. Ai fi uimit de cte lucruri pot
merge prost pe un distrugtor spaial.
mi nchipui, spuse Karrde. Mai demult, cnd
Rebeliunea era la apogeu, am auzit un tip de la Operaii
Speciale descriind distrugtorul spaial ca fiind format din
147000 de greeli de construcie ateptnd s fie
exploatate.
Vern ddu din cap.
204

O subestimare. Booster a cedat n cele din urm i


a angajat o echip de dou sute de tehnicieni verpini, de
fapt s modernizeze unele dintre sisteme. Asta era acum
apte luni, i nc n-au terminat.
Cred c aa se ntmpl cnd ncerci s conduci o
nav de dimensiunile astea cu mai puini oameni dect ar
trebui s fie scheletul echipajului ei de baz, suger
Karrde uitndu-se n jur. Entropia i-o va lua ntotdeauna
nainte. Nu cred c Booster se gndete s vnd.
Ven i oferi un rnjet viclean.
De ce? Te gndeti s cumperi?
Probabil c a putea fi convins, rspunse Karrde.
Cu siguran dac se ajunge la situaia n care nava s
pice n minile altcuiva. N-a vrea s nfrunt un hutt care
are aa ceva.
Oh, tiu i eu, zise twilek-ul sec. Avnd n vedere
cum s-au descurcat hutti n trecut, ar putea fi distractiv
de privit.
Nu i dac e Jabba.
Adevrat, recunoscu Ven. Oricum, i voi transmite
oferta ta lui Booster.
Turboliftul se opri un pic cam brusc i ua se
deschise, dezvluind puntea de la pupa.
Booster m-a rugat s i cer iertare c nu te-a
ntmpinat n persoan, apropos, spuse Ven fcndu-le un
semn ctre arcada care ducea ctre puntea principal. O
s nelegi imediat de ce nu a putut.
Nici o problem, zise Karrde; se uit nepstor n
jur, la consolele de pe puntea de la pupa. Ici i colo cte o
lumini indicatoare nc mai clipea, dar, n mare parte,
consolele preau c fuseser puse n ateptare sau oprite
complet. Pii pe sub arcad, ntorcndu-se pentru a
arunca o privire rapid la platforma pentru hologram a
punii de la pupa care prea s fi fost i ea oprit...
Talon Karrde! bubui vocea lui Booster. Bun venit la
bord.
205

Karrde i termin ntoarcerea. Booster venea pe


pasarela de comand ctre ei, cu braele larg deschise
ntr-un semn expansiv de ntmpinare.
i trecu pe lng el...
i uite cine a mai venit s-l vad pe btrn,
continu Booster ntorcndu-se pe jumtate pentru a face
un gest la fel de expansiv ctre ei.
Da, zise Karrde, mpingndu-l pe Odonnl n fa.
Odonnl, nu cred c ai fcut cunotin cu familia lui
Booster. Aceasta este minunata lui fiic, Mirax, iar el este
comandantul Corran Horn, ginerele lui. Fost-mi cer scuze;
actual membru al slvitei escadrile Vagabond, a
generalului Wedge Antilles.
Ah, spuse Odonnl rezervat. ncntat de cunotin.
Acesta este grupul cu care obinuia Ven s stea, nu?
Nawara i cu mine obinuiam s zburm
mpreun, da, spuse Corran pe un ton la fel de precaut.
Booster, bnuiesc c nu te deranjeaz dac tie Karrde c
suntem aici, dar...
Calmeaz-te, Corran, l liniti Booster pind
nainte pentru a-i strnge repede mna lui Karrde.
Oamenii de frunte ai lui Karrde sunt la fel de ncredere ca
el.
Corrant i arunc lui Karrde o privire echivoc.
Asta m face s m simt mult mai bine.
Nu-i face griji, zise Karrde ntinzndu-i mna. N-o
s spunem Coruscant-ului c unul dintre cei mai
respectai eroi ai lui se asociaz cu lepdturile.
Corran strnse mna ntins i faa i se relax ntr-un
zmbet uor.
Mulumesc. Ce mai face Mara?
Destul de bine, mulumesc, rspunse Karrde. De
fapt, ar trebui s soseasc i ea dintr-o clip n alta
deocamdat zboar cu Gheaa nstelat, care ar trebui s
se ntlneasc cu mine aici. i mut privirea asupra
femeii.
206

Bun, Mirax; nu ne-am mai vzut de mult. Unde-i


micuul?
Valin e chiar acolo, rspunse Mirax, zmbindu-i lui
Karrde mult mai sincer dect o fcuse soul ei i artnd
spre fosa echipajului de la tribord. i are ase ani nu mai
e aa de mic.
ntr-adevr, zise Karrde fcnd civa pai ntr-o
parte i privind n fosa echipajului. Biatul era cocoat pe
cteva perne n plus ntr-unul dintre scaune, uitndu-se la
un ecran, complet indiferent fa de vizitatori sau de
oamenii lui Booster, care deserveau alte console.
l nvei s piloteze nava?
Nu prea, spuse Mirax, venind lng el i
zmbindu-i drgstos fiului ei. Tati a potrivit una dintre
consolele undei tractoare ca s se poat juca pe ea. Vrei s
l salui?
Nu-l deranja, zise Karrde. Poate c o s avem timp
mai trziu, nc se mai ine de muzic?
Ca un mynock cu coada n flcri, zise Booster cu
ironie. Tocmai i-am luat un cordofon nou deja l
terminase pe cel vechi. Dar serios, Karrde, i-a fi
recunosctor dac ai pstra pentru tine prezena lui
Corran aici. Asta ar trebui s fie o ntnire secret doar
civa oficiali ai Noii Republici tiu despre ea.
neleg, spuse Karrde privindu-l iar pe Corran. O
misiune secret, eh? Cap i spad, furiat prin taverne
ntunecate, conversaii optite cu persoane ca nite umbre
ceva de genul sta?
Sunt sigur c i dai seama c nu putem discuta
asta cu tine, zise Corran cu o fa nu chiar mpietrit.
Da, desigur, rspunse Karrde. Nu mai zic nimic.
Fcu un semn cu capul ctre fosa echipajului. Dei nu a
putea spune c sunt de acord cu superiorii ti s i iei
familia cu tine ntr-o misiune att de periculoas.
Nu e aa ceva, zise Booster cu o not de exasperare
blnd n glas. Corran doar are nevoie de nite informaii...
207

Booster! se rsti Corran, uitndu-se amenintor la


socrul su. Taci din gur, vrei?
Poate c v pot ajuta, se oferi Karrde. Am nite
surse de informaii personale. Unele dintre ele, ndrznesc
s spun, sunt chiar mai bune dect ale lui Booster.
i mulumesc de ofert, spuse Corran. Ne
descurcm.
S tii c are dreptate, Corran, zise Booster
frecndu-i obrazul gnditor. Ar trebui s-i descrii i lui
situaia.
Nu. Corran cltin din cap. Nu te supra, Karrde,
dar astea sunt treburi de nivel nalt. Nu eti autorizat s
afli nimic.
Da, dar... ncepu Booster.
Nu, e n regul, spuse Karrde ridicnd o mn.
Dac superiorii lui nu vor nici mcar ca strinii s tie c
familia lui este aici, cu siguran nu ar vrea s tie c
discut despre misiunea lui.
Exact, zise Corran. Mulumesc de nelegere.
Deci, dac mi permii, o s i-l rpesc pe Booster
cteva minute ca s discut cu el despre misiunea mea,
continu Karrde, cutnd n buzunarul interior al hainei i
scond un datacard. Dar, ca s nu uit, Mirax, am
cumprat asta pentru fiul tu.
Mirax se ncrunt cnd el i nmn datacardul.
Ce e?
Un card cu tonuri ettiane pentru cordofonul lui,
rspunse Karrde politicos. tiu c este politicos ca un
musafir s aduc un mic dar pentru copiii gazdelor.
Corran se ntinse peste umrul ei ca s se uite la
datacard, cu o expresie uor uimit pe fa.
Dar de unde ai tiut... ? Se uit iar la Karrde, i
arunc repede o privire amenintoare socrului su.
Booster?
Nevinovat, zise Booster iute, ridicndu-i ambele
mini. N-am spus nimnui c venii. Nici mcar oamenilor
mei.
208

Dup cum ziceam, spuse Karrde ncet. Sursele


mele de informaii sunt destul de bune.
Pentru un minut, linitea cuprinse puntea. Corran se
uit la Booster, apoi la Mirax, nu primi nici un ajutor de la
ei i, n final, l privi iar pe Karrde.
Ct o s m coste? oft el.
Karrde ddu din umeri.
Ct face, firete. Putem s negociem preul mai
trziu.
Corran se uit la Booster.
Am mai auzit asta.
Dac doreti, putem lsa partea asta la decizia
consilierei Organa Solo, propuse Karrde. n trecut, noi doi
am reuit ntotdeauna s ajungem la o nelegere reciproc
avantajoas.
Nu vreau s m gndesc ct ne-or fi costat unele
dintre nelegerile astea, mri Corran. n regul, fie. Cred
c tii c am avut parte de o grmad de demonstraii i
de revolte mpotriva consulatelor i afacerilor bothane, n
ultima vreme.
Din cauza dezvluirilor din Documentul Caamas,
murmur Karrde.
Corect. Ei, n i printre aceste proteste, am nceput
s auzim vehiculat numele Rzbunare, nu ca un cuvnt,
ci ca un grup sau organizaie.
Karrde se uit la Odonnl.
Am auzit ceva despre asta?
Eu nu, rspunse Odonnl. Dar sunt o grmad de
chestii pe care ni le trimit sursele noastre, iar eu nu am
timp s le studiez.
Vom face o cutare de datte cnd ne ntoarcem pe
Slbaticul Karrde, zise Karrde. Care sunt concluziile
Coruscantului?
nc nu sunt concluzii, doar ntrebri, spuse
Corran. Cele mai importante fiind cine i ce este aceast
Rzbunare... i dac sunt locali sau dac primesc ajutor
din afar.
209

S ghicesc. Imperiul?
Ochii lui Corran se mijir uor.
Parc nici tu nu crezi.
Nu chiar, l corect Karrde. O spun ca cineva care
mai degrab observ cu cinism c de fiecare dat cnd
ceva merge prost n Noua
Republic, acuzarea oficial este imediat ndreptat
fix asupra Imperiului.
Asta e cam necinstit, zise Booster. Mai ales dac ne
gndim la lungul trecut de astfel de intervenii ale
Imperiului.
Nu spun c nu sunt implicai, zise Karrde. Doar
contrazic presupunerea automat c ar fi.
Dar...
Nu, are dreptate, spuse Corran fr tragere de
inim. Exist o mulime de fiine care i amintesc
Imperiul fcnd acelai lucru: dnd vina pe Rebeliune
pentru orice, apoi folosind asta ca s i ntreasc
strnsoarea. De aceea vizita mea aici ar fi trebuit s
rmn secret, de fapt... generalul Bel Iblis nu a vrut s
se afle nici mcar c ne gndim la aa ceva.
Karrde ddu din cap. Ar fi trebuit s i dea seama c
Bel Iblis era cel care i bgase acest cui n minte lui
Corran. Spre deosebire de unii dintre conductorii Noii
Republici, Bel Iblis tia cum s i urmeze scopul. i, cnd
era necesar, s ignore defectele celor cu care ar fi putut
avea de a face pentru a-i atinge scopul.
Am neles, zise el. Ne vom verifica dosarele; dac
nu e nimic acolo, vom ncepe s facem nite investigaii
secrete, s vedem ce aflm.
Sun bine, spuse Booster. i de vreme ce facem
schimb de liste, i tu voiai nite informaii, nu?
De fapt, am dou ntrebri scurte, rspunse
Karrde. Prima: prietenul nostru, Luke Skywalker, ncearc
s dea de piraii Cavrilhu. Ai idee prin ce gaur de arpe sor fi ascuns?
210

tiu c au o baz pe Amorris, spuse Booster,


scond un datapad i tastnd la el. i s vedem mi se
pare c principala lor fortrea este corect; iat-l. Un
asteroid gol pe dinuntru din sistemul Kauron.
Karrde cltin din cap.
i-au abandonat baza de pe Amorris, i zise el lui
Booster. i, din cte zice Mara, Skywalker tocmai a reuit
s-i goneasc de pe asteroid.
Pentru ce a fcut asta? Booster ridic o mn. Nu
conteaz; nu vreau s aflu. Ei, dac astea s-au dus, atunci
nu te pot ajuta. A doua ntrebare?
nainte de a merge pe Kauron, Skywalker a ajutat
la oprirea unui atac al pirailor lng Iphigin, spuse
Karrde uitndu-se nepstor n jurul lui, pe punte. Nu mai
putea auzi nimeni. Nu am idee ce band a fost implicat.
n timpul luptei, a simit ceea ce crede c era un grup de
clone la bordul uneia dintre navele pirailor.
Nimeni nu se mic, dar atmosfera deveni brusc
ncordat.
Credeam c Imperiul chiar i-a terminat provizia de
clone de la Muntele Tantiss, spuse Mirax cu o umbr de
groaz n voce.
Asta zice Coruscantul, confirm Booster, fr s
par mai vesel dect fiica lui. Cel puin asta ne zice nou,
celor din afar. Corran?
Din cte tiu, sta e adevrul, rspunse Corran.
Au trecut ani de cnd nu am mai ntlnit clone printre
victimele aciunilor militare.
Ct a trecut de cnd nu ai mai inut cont de asta?
zise Odonnl.
Bun ntrebare, accept Corran. Nu tiu.
E greu de crezut c ar mai fi rmas vreuna, spuse
Booster. Au fost unii dintre cei mai buni i mai inteligeni
soldai pe care i-a avut Thrawn. Ai zice c Dala sau
altcineva le-a terminat cu mult n urm.
Doar dac Thrawn nu a pus unele sub acoperire
acolo unde s nu le gseasc Dala, zise Karrde.
211

Pentru ce? zise Booster ironic. La pstrare? De ce?


i de ce ar iei la iveal dintr-o dat acum? adug
Corran.
Nu tim dac apar dintr-o dat, i aminti Odonnl
neptor. Poate c au fost pe acolo tot timpul i soldaii
votri meseriai nu au bgat de seam.
Corran fcu jumtate de pas ctre el.
Uite, Odonnl, cnd suntem ocupai s pstrm
pacea n toat galaxia...
Uor, domnilor, rosti Karrde punndu-se ntre ei i
ridicnd o mn. Hai s nu uitm c suntem cu toii de
aceeai parte, da?
Odonnl strnse din buze.
Da. Sigur.
De ce nu te ntorci pe Slbaticul Karrde, Odonnl,
suger Karrde. Apuc-te de cutarea aia.
Sigur, mormi Odonnl. Bun idee.
Te nsoesc eu pn jos, se oferi Ven, fcnd un
pas nainte. Karrde se uit la el cam surprins twilek-ul
fusese att de tcut, nct aproape uitase de prezena lui.
E uor s te pierzi pe o nav aa de mare.
Expresia de pe faa lui Odonnl art clar ce prere
avea despre o astfel de scuz, dar nu fcu dect s dea din
cap i s se ndrepte spre pupa, cu Ven alturi de el.
Iertrile mele, comandante Horn, zise Karrde ncet
cnd cei doi trecur de arcad i disprur pe puntea de la
pupa. Odonnl nu pare s aib aceleai amintiri plcute
despre armata Noii Republici ca mine.
E n regul, spuse Corran ncruntat. i eu am nite
amintiri neplcute despre contrabanditi.
Corran, l dojeni Mirax, lundu-l de mn.
Pilotul de X-interceptor o btu pe mn.
Cei de fa se exclud, desigur, se corect el. S ne
ntoarcem la afaceri.
Mulumesc, spuse Karrde. Ce tim sigur i tot ce
tim sigur este c Skywalker a simit clone la bordul
acelor nave. Prima noastr sarcin este s rspundem la o
212

ntrebare simpl: dac sunt rmie imperiale sau dac


altcineva a gsit un alt depozit de cilindri de clonare.
Cineva ca piraii Cavrilhu? ntreb Mirax.
i mie mi-a trecut prin cap, aprob Karrde cu
seriozitate. S-ar putea foarte bine ca cele dou ntrebri pe
care i le-am pus tatlui tu s aib, de fapt, legtur ntre
ele.
i surse lui Booster.
Caz n care, firete, atept o reducere de pre.
Booster i ddu ochii peste cap exagerat.
Oh, n...
Hei, cpitan, strig o voce dintr-una dintre fosele
echipajului.
Ce e, Shish? strig i Booster.
Vine o nav se identific drept Gheaa nstelat,
raport Shish. Pilotul vrea instruciuni de aterizare. M
ocup eu de ea?
F-mi legtura, i ceru Booster, scondu-i
comunicatorul. Probabil c oricum va ntreba de tine,
adug el ctre Karrde, nm- nndu-i cilindrul subire.
Mai economisim i noi nite timp.
Mulumesc. Karde porni comunicatorul. Mara,
sunt Karrde. Cum merge treaba?
Destul de bine, mersi, rspunse Mara. Dac era
surprins la auzul vocii lui, o ascundea bine. Dei, dac
sttea s se gndeasc, nu erau prea multe lucruri care s
o surprind.
Din pcate, nu am avut timp s trecem pe la
Dronseen, pentru transportul la.
E n regul, zise Karrde. Faughn poate s l ia dup
ce te las pe tine aici. Cum a mers vntoarea de pirai?
Un eec total, rspunse ea. Le-am urmrit vectorul
pn la Diwor, dar apoi i-am pierdut complet. Traficul din
jur era cumplit era plin de starspeedere 3000.
Este anotimpul de polenizare pentru crngurile de
copaci cnttari, murmur Booster. Pacea aduce turiti.
Karrde ddu din cap.
213

Nu-i face probleme, i spuse el Marei. Nu m


ateptam s lase o urm pe care s o poi lua. Zi-i lui
Faughn s aduc Gheaa nstelat la bord i o s...
Jade! interveni vocea lui Faughn. Acolo... vine de la
tribord.
O vd, spuse Mara pe un tot brusc tios. Terrik, ai
musafiri vin la unu-unu-apte pe cincisprezece, vectorul
tu.
Booster fugea deja pe pasarela de comand la
videcranul din fa, Corran urmndu-l ndeaproape.
Unu-unu-apte pe cincisprezece, Bodwae, zise el
repede. Ce vezi?
Nica, se auzi vocea uimit a unui laerdocian dintruna dintre fosele echipajului. Senzorii tia shas mink...
E greu de vzut, interveni Mara, vocea ei
revrsndu-se acum din sistemul audio principal al
ntreprinderii Rtcitoare. Mic i ntunecat seamn
puin cu un vntor stelar TIE modificat serios.
Nici senzorii nu o arat bine, adug Faughn.
Tot nu vz nica, insist Bodwae.
Las, zise Booster cu asprime.
El i Corran erau deja lng videcranele din fa,
capul lui Booster rotindu-se ncet n timp ce cuta pe cer.
Pornete ecranele deflectoare i pregtete turbolaserele.
Scuturile iar pierd energie, zise Bodwae. Turbolaserele...
Primesc o transmisiune acum, ltr Shish. Un
semnal puternic. E... ei, la naiba, nu tiu ce e.
Mara? ntreb Karrde.
Prindem doar captul ei, confirm Mara. E destul
de slab aici, totui. Att de departe, nct calculatorul nu
poate scoate nimic.
Acolo e, zise repede Corran, artnd cu degetul.
Ridic scutul la deflector! se rsti Booster. Acum!
Mara? strig Karrde.
214

Tot suntem n afara razei de tragere, spuse ea


ncordat. Mai bine v ferii.
Karrde se uit n jur, ntrebndu-se cu ntrziere
unde era Mirax. O zri imediat, fugind ct putea de repede
n spate, ctre sigurana relativ a punii de la pupa,
strngndu-l n brae pe Valin, fiul ei, uimit. Pentru o clip
se gndi s i se alture, dar i ddu seama c era deja
prea trziu i se ntoarse, n schimb, ctre videcranele din
fa. Acum putea vedea intrusul, gonind direct ctre ei. Nu
semna cu nici o nav pe care o vzuse vreodat...
Ecranul deflector al punii nu pornete, mri
Bodwae. Nava o s loveasc.
La pmnt! Strig Booster, apucndu-l pe Corran
de mn i aruncndu-se mpreun cu el pe pasarela de
comand. Karrde fcu un pas mare ctre cea mai
apropiat fos a echipajului, i ddu seama c nu avea
timp s sar n ea i se opri. Intrusul tot se apropia...
Iar apoi, n ultima clip, fcu o manevr ciudat de
rsucire pe o parte i ni n jurul i pe deasupra
videcranului.
Lui Karrde i lu o secund s i recapete vocea.
Mara?
Suntei bine? ntreb ea nelinitit.
Da, suntem bine, o asigur el, venindu-i n fire i
ncepnd s mearg pe pasarela de comand pn la locul
n care Booster i Corran erau nc ntini pe punte.
Unde s-a dus?
A trecut peste suprastructura de comand, a virat
n spatele gurilor motoarelor, unde nu o puteam vedea,
apoi a fcut saltul n viteza luminic, i spuse ea. Acelai
truc pe care l fcea i Luke.
Karrde se uit prin videcrane ncruntndu-se.
A fost acelai fel de nav ca cealalt?
Aa arta, rspunse Mara. Torve face acum o
analiz a datelor de la senzor.
Booster i Corran se ridicaser deja n picioare cnd
ajunse Karrde la ei.
215

Ai vzut? ntreb Boster dnd din cap n timp ce se


scutura. Dintre toate cascadoriile stupide i nebuneti...
Cpitane, sunt Torve, l ntrerupse vocea tnrului.
Se confirm: e acelai tip de nav ca mai devreme.
Unde ai vzut cealalt nav? ntreb Booster.
Printre asteroizii de lng baza pirailor Cavrilhu
din Kauron, i rspunse Karrde. Mara, ce e cu
transmisiunea aia?
Acum o derulm, zise ea. Este format din ceea ce
pare a fi un mesaj scurt, urmat de o pauz, urmat de
repetarea aceluiai mesaj.
Pn acum nu am gsit nici o asemnare cu vreo
limb, cod sau criptare cunoscute.
Probabil ceva inutil, ca nava qella pe care a
urmrit-o Calrissian pn n partea ailalt a galaxiei,
spuse Booster cu un suspin batjocoritor.
La asta ne-am gndit prima dat, zise Mara. Nu
mai cred aa.
De ce? ntreb Booster. Doar pentru c a transmis
ceva?
Pentru c transmitea n special ctre aceast nav,
zise Karrde. Iar faptul c se oprea i apoi repeta mesajul
arat c atepta un rspuns.
Booster se scrpin pe obraz.
Cam aa pare, nu? Mara, aplici i codurile
imperiale, da?
A fost primul lucru pe care l-am ncercat, rspunse
ea. Nu s-au potrivit nici mcar pe aproape.
Totui, au venit s se uite de aproape la un
distrugtor spaial imperial, reflect Karrde. i nainte de
asta i fceau de lucru pe lng o baz a unor pirai
bnuii de legturi cu Imperiul.
Se pare c ori sunt deja implicai cu Imperiul, ori
ar vrea s fie, spuse Mara.
Sau poate e cu totul altceva, interveni Faughn, cu
o voce brusc ncordat. Tocmai am fcut o analiz a
216

fonemelor din transmisiune; i cred c am descoperit


numele Thrawn.
Karrde se ncrunt.
S auzim.
Urm o pauz scurt, iar apoi prin comunicator
venir vorbele sacadate ale unei limbi extraterestre. Drept
n mijlocul bolboroselii...
Am auzit, spuse Booster. Era cam ntrerupt, ca i
cum s-ar fi blbit sau cam aa ceva.
Asta pentru c acolo se auzea numele lui complet,
spuse Mara, vocea ntunecndu-i-se dintr-o dat. Mitth
raw nuruodo. Thrawn era ceea ce el numea esena
numelui su.
Cu colul ochiului, Karrde vzu ceva trecnd iute pe
faa lui Corran.
Deci erai att de familiar cu el, nct s-i tii
numele ntreg? ntreb Booster forndu-se s par
degajat.
Nu prea, rspunse Mara. Dar i cunosc numele
ntreg. i nu au fost muli oameni n Imperiu care s-l tie.
Karrde i muc buza inferioar.
tii ceva despre trecutul su? Adic despre
nceputurile relaiei lui cu Imperiul?
Nu chiar, rspunse ea. Un comandant imperial a
dat peste el pe o lume prsit din interiorul Regiunilor
Necunoscute, n timp ce urmrea nite contrabanditi. A
fost impresionat de abilitile lui tactice i l-a adus pe
Coruscant. Apropos, umblau zvonuri c fusese exilat acolo
chiar de oamenii lui.
De ce? ntreb Booster.
Nu tiu, zise Mara. Dar s-ar putea ca nava aia s
nsemne c a venit s-l caute cineva care i-a dat n cele
din urm seama unde s-a dus.
Booster pufni.
O s fie foarte dezamgii cnd o s afle c au
ntrziat cu zece ani.
217

Poate c nu, mormi Corran. S-ar putea s nu l


caute pe Thrawn.
Karrde cercet figura celuilalt. Era ceva acolo, sigur.
S neleg c nu este o bnuial ntmpltoare, zise
el cu blndee. Vrei s ne-o mprteti?
Lui Corran i tremur buza.
Nu ar fi trebuit s spun asta nimnui n afar de
Booster, zise el fr tragere de inim. Dar n aceste
condiii... Devaronianul de la care ai luat Documentul
Caamas, Karrde? A mai gsit i alte datacarduri. Unul era
etichetat Mna lui Thrawn.
Karrde ddu ncet din cap. Deci acesta era secretul pe
care i-l ascunsese Leia pe Wayland. i motivul pentru care
o privise att de ciudat pe Mara.
Datacardul era att de stricat, nct nu au mai
putut scoate nimic din el, continu Corran. Doamna
consilier Organa Solo a crezut c ar putea fi vorba despre
versiunea lui Thrawn a unei Mini a mpratului.
Generalul Bel Iblis mi-a cerut s l ntreb pe Booster dac
a mai ntlnit termenul.
Niciodat, zise Booster scuturnd din cap. Karrde?
Mara?
Nu, spuse Karrde.
Nici eu, rspunse Mara. i, personal, mi este greu
s mi-l nchipui pe Thrawn avnd un astfel de agent
secret. Nu se ocupa cu acelai fel de manipulare politic ca
mpratul. n plus, i avea pe noghri dac trebuia s fac
ceva special.
ns n dosarele personale ale mpratului a existat
un datacard, art Karrde. Trebuie s nsemne ceva.
De unde tii c provine din dosarele lui personale?
ntreb Booster.
Pentru c dac era ceva ce Bel Iblis ar fi putut
cuta n arhivele Kamparas, nu l-ar fi trimis pe Corran s
te ntrebe, rspunse Karrde.

218

Corect, mormi Booster. Deci, te gndeti c aceste


nave fie l caut pe Thrawn, fie pe aceast Mn a lui
Thrawn?
Sau persoana din nav este Mna lui Thrawn, zise
Mara. n orice caz, pare foarte important s ncercm s
dm de urma acestor nave.
De acord, zise Karrde. Cum propui s ncepem?
Am luat vectorul saltului lor din urm cu cteva
minute, rspunse Mara. De asemenea, am luat i vectorul
navei din Kauron. Faughn calculeaz un punct de
interceptare.
Gata, spuse Faughn. Este un sistem neexplorat din
sectorul Gradilis, chiar la grania dintre Spaiul Pustiu i
Regiunile Necunoscute. Este nregistrat ca sistemul
Nirauan, aa c cineva trebuie s fi fost acolo, dar nu mai
sunt alte datte.
Pare prea uor, tun Booster. N-ar fi att de proti,
nct s fac saltul direct la baza lor, nu? Mai ales cnd
noi ne uitam.
Depinde de cum i fac salturile, art Karrde. S-ar
putea s nu aib destul putere de calcul la bord pentru a
face calculele complicate pentru hiperspaiu. Sau s-ar
putea ca punctul lor de ntoarcere s fie pre-programat
pentru a fi siguri c nici o nav nu se rtcete.
S-ar putea, de asemenea, s nu i fi dat seama c
le putem citi vectorul i la cteva microsecunde dup ce
fac saltul, adug Mara. n ambele di s-au asigurat c
nu sunt n raza noastr vizual nainte de a porni
motoarele de hiperpropulsie.
Oricum, e un punct de plecare, zise el, simind
cum l cuprindea o nesiguran ciudat.
O nesiguran pe care Mara, evident, i-o putea simi
n voce.
Ar fi mai bine s nu mergem? ntreb ea. Am putea
doar dezvlui toate astea Noii Republici i s i lsm pe ei
s se descurce.
Corran? ntreb Booster.
219

Pilotul de X-interceptor nc se holba la stele pe


videcran.
Pot s-i transmit lui Bel Iblis, nici o problem,
rspunse el, prnd cam neatent. Dar m ndoiesc c va
putea face ceva, cel puin nu acum. Toat treaba asta cu
Caamas i ine pe toi ocupai.
Karrde ddu din cap, nesigurana lui instinctiv
devenind i mai puternic. Booster avea dreptate: era prea
uor. O capcan, poate, sau, cel puin, o vntoare de
tresheri slbatici.
Dar dac nu...
Nu, mai bine vezi ce se ntmpl, oft el. Pune-o pe
Faughn s-i transmit programul ei lui Chin nainte de a
face saltul; o s-i m- prim sarcinile celorlalte nave.
Bine, zise Mara. Vrei s ne ntlnim ntr-un loc
anume cnd ne ntoarcem?
Tu doar ia contact cu reeaua o s m gseasc
ei, i spuse Karrde. i ai grij.
Stai linitit, l asigur Mara ncruntat. Dac
ncearc vreun truc, o s le par ru c s-au luat de noi.
Pe curnd.
Karrde nchise comunicatorul.
Noroc, zise el ncet.
Nu-i face griji, o s fie bine, zise Booster lund
comunicatorul din mna lui Karrde i punndu-l la
centur. Mara i Faughn sunt destul de iui, iar Gheaa
nstelat este o nav bun. Mai bun ca asta, oricum,
adug el, privind ursuz n timp ce trecea pe lng Karrde
i pea apsat napoi pe pasarela de comand.
n regul, Bodwae, ce naiba s-a ntmplat cu
scuturile alea?
Se ls pe vine pentru a auzi scuzele laerdocianului;
n timp ce fcea asta, Karrde se duse lng Corran.
Erai chiar aici cnd a trecut nava extraterestr pe
lng noi, zise el ncet. S-a ntmplat s simi ceva
neobinuit despre ea?
Corran i arunc o privire piezi.
220

Ce vrei s spui?
Adic orice simte Skywalker cnd se apropie de un
grup de clone, rspunse Karrde. Acea tulburare pe care o
creeaz n For.
Pentru o vreme, singurul sunet de pe punte a fost al
certei din spatele lor, creia i se alturase i Shish, de
partea lui Bodwae.
Nu tiu ce simte Luke cnd sunt clone n preajm,
spuse Corran n cele din urm, abia auzit. Tot ce am simit
a fost prezena a ceva extraterestru.
Karrde ddu din cap.
neleg.
Corran se ntoarse cu faa la el.
Talentul... meu... nu este fcut public, Karrde, zise
el, cu un ton undeva ntre provocare i ameninare.
Da, tiu, rspunse Karrde calm. E nelept c l-ai
pstrat ascuns.
Cred i eu, rspunse Corran. Problema este c tu
te ocupi de afaceri cu informaii.
Ah, dar m ocup i de supravieuire, spuse Karrde.
i n aceast galaxie mare i periculoas ai nevoie uneori
de o mn de ajutor. Ridic o sprncean. ntotdeauna am
crezut c este bine s ai n acea mn cri de care partea
cealalt s nu tie.
Corran se ncrunt uor.
Deci aa st treaba, ha? Tu taci din gur, iar eu i
rmn dator?
Karrde se uit napoi pe pasarela de comand. De
dup colul punii de la pupa, Mirax i Valin reapruser,
Mirax prnd precaut, biatul trgnd agitat de mna
mamei, evident nerbdtor s fug la tticul su.
Da, mi rmi dator, i spuse el lui Corran. Dar fii
sigur c atunci cnd am s-i cer datoria, nu va fi ceva
periculos. Mcar att i datorez lui Mirax. Se gndi. Ori
asta, ori ceva vital, care trebuie neaprat fcut.
Corran pufni uor.
Asta nseamn cam orice. Karrde ddu din umeri.
221

Cum ziceam. E o galaxie mare i periculoas.

12
Peretele vestic al Complexului de Distracii Resinem
era murdar i ncrustat cu sare, decolorat de vechime i
ciobit de achiile exploziei din urm cu cincisprezece ani,
care drmase tripoul rival din josul strzii. Din partea
opus a craterului de cincizeci de metri care indica centrul
exploziei, s-ar fi prut c zidul vestic al lui Resinem era
destul de atractiv, mucturile provocate la ntmplare de
explozie esndu-se n motive vizuale interesante, mai ales
n lumina schimbtoare a apusului de pe Borcorash.
Dar soarele apusese demult, iar Shada nu era n
partea opus a gropii, totui. Era la trei sferturi din
nlimea peretelui, nfigndu-i cu grij crligele de
crare n diferite crpturi i caviti; iar din aceast
perspectiv, nu putea spune dect c peretele era murdar
i nu prea amuzant. Altur-te unui grup de
contrabanditi, se gndi ea ntunecat cam pentru a
cincea oar de cnd ncepuse crarea. Viziteaz o parte a
galaxiei pe care turitii nu o cunosc.
Nu era amuzant; dar era necesar. Foarte curnd,
Mazzic i Griv vor fi condui la etajul de sus, ultra-privat,
al Complexului Resinem, pentru o ntlnire cu un kubaz
cu vorb dulce, care reprezenta un grup infracional hutt
din umbr. Griv ducea o geant plin cu ryll, iar kubaz-ul
va avea asupra lui o geant asemntoare, plin cu
diamante de foc Sormahil i, teoretic, ntrunirea ar fi
trebuit s se ncheie cu un schimb simplu i reciproc
avantajos.
222

Teoretic.
Undeva, la distan, n partea ei dreapt, un
aerospeeder se roti pregtindu-se de aterizare; i cnd
luminile lui de aterizare fcur o pat de lumin, scurt, pe
peretele din faa ei, Shada simi un val nou de depresie
lovind-o. Nu mai fusese acas, pe Emberlene, de peste
doisprezece ani, de cnd Mazzic o angajase drept garda lui
de corp, dar mizeria i degradarea acestui perete o fceau
s i aminteasc de parc s-ar fi ntmplat ieri. i
amintea cum crescuse printre ruinele care fuseser odat
orae mree. i amintea despre moartea care lovise att
de des n jurul ei; moartea de boal, de malnutriie, de
violen, de lips de speran. Amintiri ale foamei
ptrunztoare, ale supravieuirii cu ajutorul duntorilor
pe care putea s i prind i s i omoare i ale prii ei de
alimente nehrnitoare care proveneau din ceea ce mai
rmsese din terenul arabil de la ar.
i despre proviziile venite de pe alte planete care, ntrun final, ncepuser s soseasc. Acestea nu erau donate
de ceteni darnici ai altor lumi, i nici de o Republic
generoas, ci ctigate prin sngele i sudoarea i vieile
grzilor secrete Mistryl.
Erau elita care mai rmsese din societatea de pe
Emberlene, trimise n cruciada lor chiar de ctre Cei
Unsprezece nelepi ai Poporului; i nc de cnd era
foarte mic, Shada i dorise din toat inima s fie una
dintre ele. Mistryl cltoreau printre stele, o frie de
rzboinice bine antrenate, care i ofereau serviciile i
abilitile de lupt celor oprimai i slabi din galaxie,
primind n schimb banii att de necesari pentru a ine n
via rmiele lumii lor distruse.
O lume al crei popor nu fusese nici mcar observat
vreodat, dar s i mai i pese cuiva de el. Spre deosebire
de, s zicem, Caamas.
Fcnd un efort, nbui valul de resentimente fa de
toat atenia pe care Caamasul o tot primise n ultimele
sptmni. Distrugerea Emberleneului era mult prea
223

departe n trecut pentru a mai trezi preri de ru, chiar i


ei. Nimnui din galaxie nu i psase atunci cnd fusese
atacat, cu siguran, nu se putea atepta s le pese
acum. Da, era nedrept; dar nimeni nu susinuse vreodat
c universul era drept.
Chiar de deasupra ei i din stnga veni un sughi
ncet, ntrebtor. Shada se opri, privind n sus n ntuneric
i zri reflecia slab a doi ochi apropiai care se uitau la
ea din umbra puternic.
E n regul, murmur ea ctre ochi, ridicndu-se
prudent ca s vad mai bine. n aceast parte a lui
Borcorash era, probabil, un pclici-zburtor inofensiv,
dar nu stric s fii precaut.
Prudena se dovedi inutil. Era, ntr-adevr un
pclici-zburtor, ntr-un cuib construit ntr-o ni
deosebit de adnc din zid. Pe sub aripa lui, zri cteva
ou pestrie.
Nu-i face griji, nu mi-e foame, calm ea creatura.
Odat, i aminti ea cu tristee, fusese destul de bun la a
prinde zburtoare de aceast dimensiune. Erau mult mai
bune la gust dect insectele de hoit ale oraului...
Gonind gndurile acestea, i schimb centrul de
greutate pentru a-i elibera o mn i scoase o ancor de
siguran de la ham. Instructorii ei Mistryl ar fi criticat-o,
probabil, pentru c folosea o coard de siguran, artnd
c lua timp s fixezi ancorele i c o adevrat Mistryl nu
ar fi alunecat niciodat. Dar antrenamentul ei de crare
se fcuse cu muli ani n urm i toat viteza din galaxie
nu i-ar fi folosit la nimic, dac ar fi czut nainte s ajung
pe acoperi.
Pe de alt parte, dac bnuielile lui Mazzic despre
aceast ntlnire se adevereau, a ajunge acolo prea trziu
ar fi fost la fel de inutil ca a nu ajunge deloc. Mai avea cam
doi metri, estim ea privind n sus, i poate cu dou
minute mai mult dect metri pn cnd Mazzic i Griv
ajungeau la ntlnire. Prinznd de ancor coarda de
siguran, subire, aproape invizibil, fr s atepte ca
224

uieratul slab al lipirii moleculare dintre ancor i perete


s se sting, trecu de cuibul pcliciului-zburtor i i
continu crarea.
Ajunsese n vrf i tocmai ntindea o mn ctre
margine, cnd auzi un zgomot slab.
ncremeni, ascultnd, dar sunetul nu se repet.
Coborndu-i mna ncet, scoase o alt ancor de
siguran de la ham i o puse pe zid ct mai departe n
stnga. Spernd c uieratul era prea ncet pentru a fi
auzit de oricine ar fi fost pe acoperi, prinse coarda de
siguran n ancor i bloc i mosorul de la ham. Acum,
dac era mpucat cnd se va ridica peste margine, n
cdere se va roti n jurul acelui punct ntr-un arc strns i
va ajunge cam la un metru i jumtate n lateral. Nu era
mult, dar ntr-un schimb de focuri, abilitatea de a abate
inta oponentului chiar i cu att era esenial. Scondui pistolul din toc, ridic piedica...
Salut, Shada, zise o voce nceat direct deasupra
ei.
Se uit n sus. O siluet nvelit n mantie sttea pe
margine, privind-o. Dar chiar i n bezn, Shada putu
vedea destul din faa celeilalte...
Karoly? murmur ea.
Nu ne-am mai vzut de mult, nu? zise Karoly
Dulin. Tu pune-i blasterul aici, pe acoperi, vrei? Apoi
poi s urci.
Shada se ntinse i aez blasterul lng picioarele lui
Karoly. Apoi, amintindu-i s deblocheze mosorul corzii de
siguran de la ham, se trase pe restul distanei.
ndreptndu-se, se uit repede mprejur. Aici, la
margine, acoperiul era plat, dar civa metri mai ncolo se
nla ntr-un unghi abrupt cam vreun metru, pentru a
deveni iar plat. Dincolo de ridic- tur, Shada putea vedea
vrful parapetului lung al luminatorului care ddea n
camera de sus.
Camera n care Mazzic era gata s treac la afaceri.
225

Cred c eti ultima persoan pe care m-a fi


ateptat s o vd aici, coment ea, uitndu-se iar la
Karoly.
mi nchipui, rspunse Karoly. Ridicase blasterul n
timp ce Shada i termina crarea, iar acum l bga n
mantie. Poi s-i scoi i crligele de crare o s
coborm pe una dintre scrile interioare. Pune-le jos pe
acoperi, dac vrei.
Desigur, rspunse Shada desfcndu-i crligele
de pe antebrae i punndu-le pe jos, lng ea. Nu erau
aa de bune pe post de arme, dar Karoly, evident, nu voia
s rite. ngenunchind, i dezleg i crligele de pe
picioare, apoi se ridic la loc.
Mulumit?
Karoly se bosumfl.
Te pori de parc am fi dumani, Shada. Nu
suntem.
M bucur s aud asta, zise Shada cercetnd faa
femeii mai tinere. ntr-adevr, trecuse mult timp de cnd
lucraser mpreun aproape douzeci de ani, de fapt, de
la Tatooine i Hammertong, acel proiect aproape euat al
imperialilor. Amintirea pe care Shada o pstrase despre
acel incident era una a lui Karoly ca tnr femeie lipsit
de experien i puin cam agitat.
Dar amintirea nu semna cu femeia care sttea acum
n faa ei. Cndva, n aceti douzeci de ani, Karoly i
dezvoltase graia i atitudinea, i un aer de competen
serioas.
De unde ai tiut c voi veni pe partea asta?
Noi n-am tiut, rspunse Karoly dnd din umeri.
Restul cilor de acces pe acoperi sunt supravegheate. Dar
mi s-a prut c te zresc furindu-te pe laterala cldirii,
ntr-o rochie albastr petrecut i m-am gndit c ai putea
s ncerci pe aici. Fcu un semn ctre prul complicat
ondulat i mpletit al Shadei, apoi la salopeta ei mulat de
lupt i la echipamentul de crare.
226

Trebuie s recunosc, rochia se potrivea mai bine cu


coafura dect costumul de lupt. Ce sunt chestiile alea cu
care e prins?
Sunt ace zenji lcuite, i spuse Shada. Lui Mazzic i
place s art frumos.
Folositor camuflaj pentru o gard de corp, zise
Karoly. Vorbind de camuflaj, cred c unul dintre ace
ascunde un semnalizator sau un comunicator. Arunc-l pe
acoperi, da?
Nu-i scap nici un truc, nu? spuse ea scondu-i
semnalizatorul din spatele urechii drepte i adugndu-l
grmezii de crlige de crare. Sunt att de bucuroas c
nu suntem dumani. Cine sunt ceilali din acel noi pe
care l-ai amintit?
Am adus un client cu mine. Karoly fcu un semn
din cap ctre partea mai nalt a acoperiului. E acolo.
Ghemuit lng luminator, cu o puc cu laser cu
lunet?
Ce face?
Nu te privete, rspunse Karoly. Din acest
moment, ai fost retras din slujb.
Shada se ncrunt la ea.
Despre ce vorbeti? Sunt cu Mazzic de mai mult de
doisprezece ani. Nu poi s ntrerupi o astfel de relaie ca
i cum ai pocni din degete.
Putem, i o facem, rspunse Karoly. Acum este clar
c grupul lui Mazzic nu va deveni o organizaie ntins n
toat galaxia, aa cum sperau Mistrylele cnd te-au
infiltrat lng el. i cu Aliana Contrabanditilor a lui
Talon Karrde ca i moart, cei Unsprezece au hotrt c
nu faci dect s te iroseti aici. E timpul s mergi mai
departe.
Bine, zise Shada, fcnd doi pai n spate pe
marginea acoperiului i ntinzndu-i gtul ca i cum ar
fi ncercat s vad cine era clientul lui Karoly.

227

O s i spun lui Mazzic n noaptea asta c mi dau


demisia din postul de gard de corp a lui. Putem pleca de
diminea.
Karoly cltin din cap.
mi pare ru. Plecm acum.
Shada se uit napoi, aruncndu-i lui Karoly o privire
grea i msurnd pe ascuns distana dintre ele. Trei metri;
aproape perfect.
De ce? ntreb ea. Pentru c noul tu client vrea s
l omoare?
Chiar i n lumina slab o putu vedea pe Karoly
tresrind niel.
Dar cnd cealalt femeie vorbi, vocea ei era destul de
ferm.
i sugerez s ncerci s i aduci aminte cine
suntem, Shada, spuse ea. Suntem Mistryl. Primim ordine
i le ndeplinim.
Sunt i garda de corp a lui Mazzic, zise Shada
ncet. i, odat, Mistryl aveau onoare i se supuneau
datoriei. Nu doar ordinelor.
Karoly pufni ncet.
Onoare. Tu chiar nu mai eti la curent, nu?
Aa se pare, replic Shada. ntotdeauna am
ncercat s cred c a fi o Mistryl m pune cu cteva trepte
deasupra gropii de gunoi a mercenarilor i a ucigailor
pltii. Iart-mi naivitatea.
Figura lui Karoly se ntunec.
Facem ceea ce este necesar pentru a ne ine
poporul n via, replic ea. Dac vreun hutt nenorocit
vrea s njunghiem pe la spate pe un alt contrabandist
nenorocit, nu e problema noastr.
Corecie: nu este problema ta, spuse Shada. Este a
mea. Am o treab de fcut, Karoly; i tu o s te dai din
calea mea sau o s o ncasezi. Se ntinse spre ham i bloc
mosorul corzii de siguran...
Mna lui Karoly pru s zvcneasc i brusc apru
un mic blaster n ea.
228

Stai pe loc, ordon ea. Deprteaz-i minile de


corp. Goale.
Shada i ridic relaxat minile n lturi, cu degetele
rsfirate
pentru a demonstra c nu inea i nici nu palma
nimic.
Va trebui s m omori ca s m opreti, avertiz
ea.
Sper s nu. Acum ntoarce-te.
Asta era. Cu braele nc deprtate de corp, Shada se
roti la nouzeci de grade, pentru a fi cu faa la luminator...
i fcnd un pas n spate, se arunc de pe marginea
acoperiului.
S-ar fi ateptat ca cealalt s trag repede n ea
nainte de a disprea peste margine. Nu se ntmpl;
Karoly fie rmnnd mpietrit de uimire, fie fiind prea
controlat pentru a trage fr folos. Dar Shada nu avea
timp s se gndeasc la motiv. Coarda de siguran se
ntinse i brusc ea rico de pe zid, pivotnd n jurul
ultimei ancore pe care o prinsese de perete lng acoperi.
nc dou secunde, estim ea, i va trece de centrul
oscilaiei i se va roti iar spre acoperiul pe care Karoly i
pistolul ei o ateptau.
Nu avea dect acele dou secunde ca s gseasc un
mod de a o scoate din lupt pe fosta ei prieten.
Pcliciul-zburtor uimit nici nu avu timp s
cotcodceasc atunci cnd Shada l nfc din cuib.
Reuii s apuce i un ou cu mna cealalt; iar apoi se
legna napoi ctre acoperi.
i perioada de graie de dou secunde expir. Chiar
cnd ls pasrea peste umr, n poziie de aruncare,
Karoly apru deasupra ei pe marginea acoperiului,
grbindu-se ctre locul din care Shada srise, urmrind
cu privirea i cu pistolul laterala cldirii. O zri pe
Shada i pierdu echilibrul pentru o fraciune de
secund cnd ncerc s i opreasc micarea nainte i
s schimbe inta...
229

i cu un icnet de epuizare, Shada i arunc


pcliciul-zburtor n fa.
Karoly nu avu timp s se gndeasc, nici mcar s se
opreasc i s evalueze. n faa ei apru dintr-o dat un
vrtej zpcit de pene n timp ce pasrea ncerca s i
recapete echilibrul; i n absena gndirii, reflexele ei
Mistryl puternic condiionate preluar conducerea. Sri
napoi, micarea afectndu-i i mai mult echilibrul precar,
ndrept eava armei ctre proiectilul care se apropia i
trase.
Raza laser nimeri drept n mijlocul pcliciuluizburtor i brusc aripile care fluturau se transformar
ntr-o rafal de flcri, scntei i fum acru. Karoly se feri
de mingea de foc, ntorcndu-i capul n partea...
Tocmai la timp pentru a prinde drept ntre ochi oul de
pclici-zburtor aruncat de Shada.
Scoase un sunet cnd oul i se sparse n ochi,
ridicndu-i mna liber n ncercarea de a ndeprta acea
substan gelatinoas care o orbea, n timp ce Shada i
debloc iar mosorul corzii de siguran i sri pe acoperi.
Fugi civa metri n dreapta pentru a iei din raza de
tragere a pistolului care nc flutura n direcia ei i se
apropie.
Ajunse la Karoly tocmai cnd aceasta i recptase
vederea, zburndu-i cu o lovitur pistolul din mn cnd
ea ncerc s l ndrepte spre Shada. Pistolul se lovi de
marginea acoperiului, n spatele lui Karoly, i czu n
ntunericul de dedesubt.
Shassa, uier Karoly vechiul blestem, srind n
dreapta n afara razei de aciune a Shadei i scond de
undeva un cuit strlucitor.
Shada...
mi fac datoria, zise Shada fcnd un pas lateral
spre dreapta pentru a se deprta de cuit. nc mai poi s
te dai din calea mea.
Karoly uier altceva i fand n fa. Shada mai fcu
un pas lateral n dreapta, fent ctre Karoly, mai fcu
230

repede un pas lateral i apoi schimb direcia napoi ctre


luminator.
Dar Karoly anticipase micarea. Clipind i scondui mai mult ou din ochi, fcu un pas n aceeai direcie,
fluturnd amenintor cuitul. Shada se apr apropiinduse periculos de mult de marginea acoperiului i fcnd
rapid doi pai mari pe ea, n ncercarea de a ajunge n
partea stng a lui Karoly, departe de cuit. Karoly se roti,
ca rspuns, avnd cuitul pregtit.
Nu m obliga s fac asta, Shada, mri ea.
Mri. i totui, Shada a crezut c a putut distinge o
not ascuns de rugminte.
n regul, Karoly, spuse ea ncet. N-o s te fac.
Blocnd iar mosorul corzii de siguran, sri pentru ultima
dat n spate de pe marginea acoperiului...
Iar coarda de siguran, pe care manevrele ei de lupt
atent alese o desfuraser n cercuri n spatele lui Karoly,
se ntinse brusc i prinse gambele femeii mai tinere
deasupra ghetelor joase. Lovind inutil cu cuitul, n timp
ce picioarele i fugeau de sub ea, czu pe spate cu o
bufnitur care sun dureros.
ntr-o clip, Shada fu deasupra ei, un picior apsnd
pe ncheietura pumnului cu care inea cuitul, n timp ce
ndeprta cealalt mn, iar apoi o lovi cu degetele epene
n punctul moale de sub coaste. Cu un geamt chinuit,
Karoly se ncovoie din cauza loviturii i se rostogoli pe o
parte. Shada lovi din nou, de data aceasta n spatele
urechii, iar Karoly se relax i rmase nemicat.
Respirnd greu, Shada se ntinse i lu cuitul din
mna inert a lui Karoly, tind coarda de siguran nainte
de a se ncurca i ea n aceasta. Lupta nu durase mult i
fusese destul de tcut, dar erau anse ca acel client al lui
Karoly s fi auzit zgomote i s vin s vad ce se
ntmpla. Dac putea s fac n aa fel, nct s se
ntlneasc cu el la jumtatea drumului...
Singurul ei avertisment fu o micare pe care o zri cu
coada ochiului. Era de ajuns. Chiar cnd plonj n lateral,
231

o raz de laser sfri prin aer chiar n locul n care


sttuse. Se rostogoli n genunchi, mturnd cu privirea
partea mai ridicat a acoperiului i localizndu-i
atacatorul: o siluet ntins pe burt, cu un poncho i o
glug negre, urmrind-o cu botul proeminent al putii cu
laser cu lunet.
Ridicndu-i brusc mna, Shada arunc cuitul lui
Karoly ctre el.
Lunetistul se rostogoli instantaneu ntr-o parte,
strecurndu-i capul la adpostul relativ al armei i al
braelor, puca scuipndu-i acum focul mortal cu
repetiie, n timp ce se ndrepta spre ea. Dar n acest caz,
vechile reflexe de vntor de recompense l trdaser.
Cuitul lovi exact inta dorit: nu lunetistul care se ferea,
ci focul de laser intermitent al armei. Se roti exact prin
faa evii, razele prinznd lama i sprgnd-o ntr-o ploaie
de achii topite i de lumin reflectat.
i pentru urmtoarele dou secunde, lunetistul va fi
complet orb.
Doar de dou secunde avea Shada nevoie. Veni pn
la acoperi, srind peste focul laser mprtiat care acum o
urmrea orbete, i duse iute degetele n prul mpletit
pentru un ac zenji lcuit. l scoase elibernd o cascad de
bucle; i cnd picioarele atinser iar acoperiul, l arunc.
i cu un cnit nfundat, puca amui.
Ajunse ntr-o clip lng lunetist, smulgnd arma din
mna mortului i fugind pe acoperi. Dac lunetistul era
doar de rezerv i nu pentru atacul principal, atunci se
putea s fi dat gre. Alunecnd pentru a se opri lng
luminator, se ghemui pe marginea lui i se uit n jos, n
camera cu tavan nalt de sub ea.
Nu dduse gre. Trei metri mai jos, era o mas bogat
decorat, cu Mazzic i Griv ntr-o parte i kubazul cu nc
un brbat cu nfiare dur, n cealalt. Cele dou pri
deja schimbaser genile, i tocmai i verificau noile
posesiuni. Kubazul i nchise geanta dup ceea ce pru s
fie o examinare rapid, stnd bos n spatele mesei, cu o
232

atitudine evident de ateptare. Lui Mazzic i lu nc un


minut pentru a fi la fel de mulumit de partea lui din
schimb, apoi nchise i el geanta. Ddu politicos din cap
ctre kubaz i fcu un pas n spate, deprtndu-se de
mas, micndu-i gura n ceea ce erau, probabil, frazele
lui obinuite de la revedere. Kubazul rmase pe loc... iar
cnd Mazzic i Griv mai fcur un pas napoi, atitudinea
lui de ateptare ls loc uneia de uimire. Botul lung
tremur de nehotrre, dorind n mod clar s se uite n
sus, dar la fel de clar nevrnd s dezvluie surpriza de
final pe care nc o atepta.
Totui, dac nu dorea dect o surpriz, Shada i
putea face pe plac. Aintind puca cu lunet ctre baza
botului lung al extraterestrului, btu uor cu eava n
luminator.
Toi patru se uitar n sus. Expresia kubazului era
imposibil de descifrat, dar cea a nsoitorului su fu mai
mult dect gritoare. Csc gura uimit nevenindu-i s
cread, iar mna i cobor pe blasterul cu laser din tocul
de la old. Shada i mut inta pe fruntea lui; ncet, el
ridic mna goal la piept. Cu colul ochiului, ea l
vzu pe Mazzic fcndu-i un semn scurt de salut, iar apoi
el i Griv ieir din raza ei vizual.
Shada rmase cu arma aintit asupra kubazului i a
prietenului su pn numr la treizeci. Apoi, folosind
acelai salut pe care Mazzic i-l oferise ei, se deprt de
luminator.
S-a terminat? ntreb Karoly din spatele ei.
Shada se ntoarse. Femeia mai tnr sttea n
picioare lng asasinul mort de la marginea acoperiului
superior, cu faa mpietrit.
Da, rspunse Shada. Clientul tu s-a hotrt s nu
mai fac afacerea.
Karoly se uit la trupul de la picioarele ei.
Celor Unsprezece nu o s le plac treaba asta.

233

Sunt obinuit ca oamenii s nu m plac, oft


Shada, lsnd puca cu lunet n jos. O s trec i peste
asta.
Nu e de glum, Shada, mri Karoly. Ai primit un
ordin direct. Rmi cu Mazzic acum, i vor trimite un
pluton pe capul tu pn la sfritul sptmnii.
Nu rmn cu Mazzic, zise Shada. Dup cum i-am
spus, mi voi da demisia n noaptea asta.
i crezi c aa vei rezolva asta cu cei Unsprezece? o
lu Karoly n rs.
Cred c asta depinde doar de cei care i mai aduc
aminte cine suntem, zise Shada, simind cum o tristee
profund o inunda. O tristee care prea s se fi adunat n
jurul inimii ei de mult, mult timp.
Mistryl, crora m-am alturat acum douzeci i doi
de ani, erau un clan respectat format din rzboinice care
luptau s pstreze ce mai rmsese din poporul nostru.
Rzboinicii cu onoare nu se implic cu bun tiin n
crim. Sper ca mcar civa dintre cei Unsprezece s i
mai aminteasc asta.
Poate c cei Unsprezerce s-au schimbat. Karoly se
uit peste acoperiurile ntunecate ale oraului. Poate c
Mistryl s-au schimbat.
Poate c da, zise Shada. Dar eu nu. i studie
prietena. i nici tu.
Karoly se uit la ea.
Zu. A vrea s tiu de unde ce am spus eu, de ai
tras tu concluzia asta.
Nu din ce ai spus, i zise Shada. Ci din ce ai fcut.
Dup ce te-am dezarmat de blaster, cnd ai scos cuitul la
mine.
Pentru c am scos cuitul te-am convins c sunt de
partea ta?
Da, rspunse Shada. Blasterul meu e tot la tine.
Karoly i ls mna ntr-o parte.
Da, cred c da. neleg c l vrei napoi.
Shada ddu din umeri.
234

S-ar putea s fie mai greu s explici ce s-a


ntmplat aici dac l-ai mai avea cnd te-ai ntoarce pe
Emberlene.
Corect, recunoscu Karoly. Fcu o micare din
ncheietur, iar blasterul pluti ntr-un arc larg i ajunse n
mna care l atepta, a Shadei.
Vorbind de Emberlene, a sta departe de ea dac
a fi n locul tu. De fapt, a sta departe de orice alt
Mistryl, punct. n urmtorii zece ani, dac reueti.
Nu va trebui s m ascund att de mult, zise
Shada punnd blasterul n toc. Se pare c galaxia va fierbe
iar din cauza acestei probleme cu Caamasul. Cei
Unsprezece vor avea n curnd lucruri mai importante
dect mine la care s se gndeasc.
Karoly scuip ceva.
Caamas. Caamas i Alderaan, ba chiar i planeta
Honoghr, a noghrilor de balt. Aproape c mi vine s rd
uneori, cnd m gndesc ce lumi sunt deplnse.
Nu are rost s fii cinic, zise Shada.
Dar ce are? rspunse Karoly. Cel puin, a fi cinic
dovedete c nu ai murit nc.
Poate, spuse Shada. Dac te mulumeti cu att.
S neleg c ai gsit ceva mai bun?
Nu tiu, rspunse Shada. Trebuie s existe ceva,
totui. Art spre o construcie rectangular mic,
asemntoare cu un adpost, n partea opus a
luminatorului.
Aia e ieirea?
Una dintre ele, zise Karoly. Dac nu te deranjeaz
s riti s dai peste kubaz i prietenii lui pe drumul de
plecare.
Shada zmbi subire.
O s-mi fac loc.
Aproape fr s vrea, Karoly i rspunse la surs.
Sunt sigur c o vor face. Zmbetul se terse. Dar
nelege, Shada. Orice am fcut aici, am fcut-o pentru
235

c... ei, motivele sunt complicate. Dar dac cei Unsprezece


m trimit dup tine...
neleg, ddu Shada din cap. Voi ncerca s nu te
mai pun n aceast situaie din nou.
Nu te gndi la mine, zise Karoly. Ai grij de tine. i
aplec uor capul. tii cumva ce o s faci?
Shada se uit la stele.
De fapt, zise ea ncet, da.
***
Domnule, v rog s nu v micai, spuse robotul
DM cu vocea lui profund, degetele mecanice mnuind
sonda cu o precizie microscopic n timp ce el o potrivea.
Cred c aceasta este ultima ncercare.
Bine, zise Luke, inspirnd profund i pstrndu-i
rbdarea. edea aici de aproape jumtate de or deja, dar
aproape se terminase.
Robotul strecur sonda n urechea dreapt a lui
Luke, provocnd o senzaie care oscila ntre mncrime i
gdilat. Luke se abinu; iar apoi, cu un sunet puternic de
suciune, se termin.
Mulumesc, domnule, zise DM, cobornd sonda n
containerul de recoltare i descrcnd n acesta ultimele
cteva picturi de bacta.
mi cer din nou iertare pentru timpul pierdut i
neplcerea pe care v-am provocat-o.
E n regul, l asigur Luke, lsndu-se s alunece
de pe mas i frecndu-se cu vrful unui deget pentru a
alunga ultima rmi de mncrime/gdilat. tiu c e
uor de spus c nu va mai fi alt criz de bacta ca cea din
timpul rzboiului. Nu e ntotdeauna la fel de uor s i
crezi.
M aflam cu aceast unitate atunci, spuse grav
DM. Nu ne puteam permite s cumprm bacta de pe
piaa neagr, nici dac ni s-ar fi oferit. Am vzut murind
muli care ar fi putut fi salvai.
236

Luke ddu din cap. i ca rezultat, n ultimii


doisprezece ani, medicii aflai aici i fcuser neabtut
datoria de a conserva fiecare pictur de bacta, mergnd
pn la a o scoate din urechile pacienilor, la nevoie.
N-a putea spune c ultima parte a fost prea
plcut, zise el. Pe de alt parte, nu mi-ar fi convenit s
vin aici i s descopr c nu avei destul bacta pentru a
m trata.
Poate c este doar din cauza unui vechi obicei,
spuse robotul. Totui, mi se spune c este nelept s i
aminteti trecutul.
ntr-adevr, este, aprob Luke serios, fcnd un
semn cu capul ctre containerul de recoltare pentru bacta.
i chiar i mai nelept s nvei din el.
R2 atepta n camera care le fusese repartizat,
conectat la birou i ciripind ncet pentru el n timp ce
discuta cu calculatorul principal al unitii medicale.
Cupola i se roti cnd Luke intr, ciripitul transformnduse ntr-un fluierat agitat.
Salut, R2, spuse Luke. i faci de lucru?
Roboelul scoase un piuit afirmativ, care se schimb
ntr-o ntrebare.
Oh, sunt bine, l asigur Luke, btndu-l ncet pe o
parte. O parte din achii au ptruns destul de adnc, dar
le-au scos pe toate. O mic baie ntr-o bactacuv, i sunt
ca nou. Medicul a spus s nu zbor cam o or, dar, oricum,
probabil c att va dura doar s scoat nava i s o
pregteasc.
R2 fluier din nou, rotindu-i cupola ntr-un cerc
complet.
Da, vd c au fcut treab bun i cu tine, aprob
Luke. Le-ai cerut s se uite la X-interceptor?
Un alt piuit afirmativ.
Bine, zise Luke. Atunci cred c singura ntrebare
care a mai rmas este unde s mergem acum.
Cupola lui R2 se roti iar, cu faa la el, iar n ciripitul
urmtor era o not clar de bnuial.
237

Nu suntem aici n vacan, R2, i aminti Luke,


trgnd un scaun lng robot, de unde s poat sta cu
ochii pe ecranul calculatorului biroului, pentru traducerile
mai complicate.
Suntem aici s dm de urma clonelor lora i s
descoperim de unde vin. N-o s reuim dac ne ducem
acas pe Yavin sau pe Coruscant.
Se uit pe fereastr la dealurile abrupte care se
nlau lng camera lui, acoperite cu un covor de ierburi
aurii, strlucind n lumina soarelui de dup-amiaz. Da,
scopul misiunii era destul de clar. Din pcate, procedura
necesar pentru a o duce la bun sfrit nu era nici pe
departe. ncercase s se apropie pe ascuns de acea baz
Cavrilhu; tot ce ctigase fusese nc o baie n bactacuv.
i, desigur, ocazia de a o revedea pe Mara.
Se strmb. Se tot ateptase s o ntlneasc nc de
la atacul pirailor pe care el i Han l zdrniciser lng
Iphigin de fapt, nu ar fi fost prea sigur c Han nu avea
vreo legtur cu felul n care apruse Mara la cmpul de
asteroizi de la Kauron. Se ateptase s se ntlneasc cu
ea i, n secret, se temuse de aceast posibilitate.
i totui, privind n urm, ntlnirea nu fusese nici pe
departe att de ncordat pe ct s-ar fi ateptat. Ea fusese
cooperant i politicoas sau, cel puin, pe ct de
politicoas putea fi Mara. Mai important, animozitatea
tcut, dar puternic pe care o simise radiind spre el n
ultimele lor cteva ntlniri scurte nu apruse.
Sau poate c fusese acolo i el nu o observase. Poate
c utilizarea minim a Forei pe care i-o impusese n
aceste zile l mpiedicase s simt att de profund n
mintea ei fr o sondare intenionat.
Se ncrunt la dealuri. n mod clar avea loc o situaie
de cauz i efect mcar de att era sigur. ntrebarea era
care era cauza i care era efectul?
R2 ciripi curios.
ncerc s mi dau seama, i spuse el privind la
traducere. Calmeaz-te, da?
238

Robotul ciripi iar, apoi amui n ateptare. Luke oft


i se aez la loc, privind dealurile. Mara era o enigm,
ns una care va trebui s atepte. Acum, viitorul lui
apropiat era concentrat asupra acestei probleme a clonrii.
Viitorul lui...
Se uit napoi la R2, amintindu-i de timpul pe care l
petrecuser cu Yoda. Antrenamentul de Jedi al lui Luke i
acea prim dat cnd zrise n viitor.
O viziune care aproape c adusese dezastrul. Se
grbise nebunete spre Oraul Norilor pentru a-i salva pe
Han i pe Leia, dar aproape c i omorse pe toi.
Dar nvase attea despre For de atunci. i putuse
s aib i alte viziuni ale viitorului fr s fac ceva
necugetat. n ultima vreme, eforturile lui n aceast
privin fuseser straniu de inutile; dar cum tot trebuia s
stea linitit cam o or, nu strica s ncerce.
R2, eu o s meditez o vreme, i spuse robotului,
lsndu-se s alunece din scaun i aezndu-se cu
picioarele ncruciate pe podea. S vd dac primesc vreo
ndrumare. Nu lsa pe nimeni s m deranjeze, bine?
Robotul bzi afirmativ. Inspirnd profund, Luke
nchise ochii i se ntinse spre For. Gndurile emoiile
ntreaga lui fiin alunecar n modelul potrivit.
i, brusc, ntregul univers explod n faa lui, ntr-un
strlucitor caleidoscop de culoare i micare.
Scoase un sunet de uimire, iar imaginea ntins se
undui o clip, ca aerul ncins din deert, cnd aproape c
pierdu controlul. Nu semna cu nici o alt viziune pe care
o mai avusese. Nu mai vzuse aa ceva. O sut de scene
diferite, o mie de posibiliti diferite culori puternice,
sunete ascuite, bucurie i ngrijorare i team i moarte
toate se nvrtejau la un loc, cu furia i neregularitatea
unei furtuni de nisip de pe Tatooine. Firele posibilitilor
se ntreeseau ori se izbeau unul de altul, uneori uninduse, alteori respingndu-se, ntotdeauna modificate definitiv
de ntlnire. Fee familiare se aflau printre cele
nefamiliare, trecnd prin faa lui sau plpind n spatele
239

altor evenimente care se desfurau la marginile imaginii.


i zri pe Wedge i pe escadrila Vagabond trecnd n
goan, n furia btliei;
i vzu elevii Jedi mprtiindu-se inexplicabil peste
Noua Republic, lsnd academia Yavin aproape prsit;
se vzu pe el nsui stnd pe o platform cu spatele la
peretele unui canion ntunecat, privind n jos la o mare
format din mii de stele minuscule; i vzu pe Han i pe
Leia confruntndu-se cu o gloat imens...
Han ? Leia ? Cu un efort, prinse acel ultim fir,
ncercnd s rmn cu el destul pentru a vedea mai
mult. Pentru o clip reuii, imaginea devenind mai clar:
Leia stnd pe un coridor larg, cu sabia de lumin
strlucindu-i n mini, n timp ce o mas de oameni se
mpingea ntr-o u nalt; Han, stnd pe un balcon din
afar, narmat cu un pistol cu laser, privind la mulime.
Mulimea din interior revrsndu-se pe negndite nainte
un lunetist ascuns pe acoperi aintindu-i arma...
Iar apoi disprur, pierzndu-se n vrtejul de sunete
i de imagini. Pentru o clip, Luke ncerc s se alture
curentului, gustul fricii amestecndu-se cu celelalte
senzaii ale viziunii, n timp ce ncerca s i prind din
urm i s vad ce avea s se ntmple cu ei. Dar
dispruser i, cu un sentiment care venea din afara lui,
tiu c doar att avea s vad din acea imagine.
Strecurndu-se din curent, se ntoarse la singurul punct
fix din furtun, soliditatea propriei fiine. Aflase tot ce
putea, iar acum era timpul s plece. Se retrase, gama
larg de imagini ncepnd, la rndul ei, s se dea napoi i
s se ntunece.
Iar apoi, brusc, o viziune final i apru n faa: Mara
nconjurat de pietre coloase, plutind pe ap, cu ochii
nchii, cu braele i picioarele inerte. Ca i cum ar fi fost
moart.
Stai! se auzi el strignd. Dar era prea trziu. Imaginea
Marei dispru o dat cu restul viziunii...
240

i lund brusc o gur de aer, se trezi n camera lui,


privind pe geam la dealuri.
Dealuri care nu mai erau aurii, ci erau conturate de
strlucirea mai subtil a luminii stelelor.
Uau, mormi el, frecndu-se la ochi. Ar fi fost gata
s jure c viziunea durase doar cteva minute.
Lng el, R2 piui, evident uurat.
Da, a durat mai mult dect m ateptam i eu,
aprob Luke. Scuze.
Robotul ciripi curios. Ridicndu-se n picioare,
nfiorndu-se din cauza senzaiei neptoare din muchii
lsai prea mult n aceeai poziie, Luke se uit la
ntrebarea care se derula pe ecranul calculatorului.
Nu tiu, trebui el s recunoasc. Am vzut o
grmad de lucruri. Dar nu am vzut nimic care s par a
avea de a face cu cutarea noastr.
Ceea ce ar fi putut nsemna, i ddu el seama dintr-o
dat, c vntoarea de clone nu mai era ceea ce trebuia s
fac.
Dar atunci, ce trebuia s fac? ntotdeauna n
micare este viitorul, i spusese Yoda dup acea prim
viziune pe Dagobah. Atunci Luke se ntrebase ce nsemna
acea remarc; viziunea lui despre Han i Leia n Oraul
Norilor pruse att de simpl i de clar. Dar dac Yoda
vzuse, n schimb, ceva mai aproape de aceast ultim
viziune, cu toate ntorsturile i complicaiile ei, atunci
totul avea sens.
Sau chiar vzuse ceva asemntor? Se putea ca ceea
ce trise Luke aici s fie ceva complet diferit? Un
eveniment special rezervat ocaziilor speciale?
Era o posibilitate interesant. Dar deocamdat era o
problem pe care o putea lsa de-o parte. Ceea ce conta
era c primise ndrumarea pe care o cutase i c trebuia
s acioneze conform ei.
Tot ceea ce avea de fcut era s i dea seama exact
care era acea ndrumare.
241

Mergnd la fereastr, se uit la stele. Vei ti, i mai


spusese Yoda, cnd vei fi calm, n pace. Inspirnd
profund, Luke ncepu s i calmeze mintea.
Ciripitul ncet al lui R2 ncepuse s capete o not de
ngrijorare cnd el se ntoarse.
n regul, i zise el robotului. Am vzut o lume cu
un canion larg i adnc, care avea cldiri construite pe
pereii laterali i o mulime de lumini pe fund. Caut n
calculatorul principal i vezi care ar putea fi.
R2 ciripi o confirmare i se conect la calculator.
Luke se aez alturi de el i privi cum pe ecran aprur
numele i descrierea unei planete.
Nu, nu era Belsavis, spuse el. Suprafaa nu era
acoperit cu gheari i nu existau domuri. De asemenea,
era i mult mai plcut.
Se ncrunt, readucndu-i imaginea n minte.
Erau poduri arcuite peste tot canionul pe care l-am
vzut. Erau... am vzut un grup format din nou astfel de
poduri, dispuse n forma unui diamant: unul ncepnd la
un nivel, nc dou, unul lng altul cobornd de la al
doilea nivel, trei la urmtorul, apoi dou i nc unul.
R2 fluier i mai cut. nc ase sisteme se derular
pe ecran...
Stai o clip, spuse Luke. D napoi unul... sistemul
Cejansij. Vezi dac sunt ceva imagini n fiier...
Ecranul opri, apoi se transform ntr-o succesiune de
imagini de pe orbit, din aer i de la sol. Luke le privi
derulndu-se... iar pn cnd seria se termin, tiu c
acela era locul.
sta e, spuse el. Canionada de pe Cejansij. Acolo
mergem.
Robotul piui cu nesiguran, ntrebarea derulndu-se
n josul ecranului.
Nu tiu de ce, rspunse Luke. tiu doar c trebuie
s merg acolo.
Urm un alt piuit, acesta prnd cam nencreztor.
242

S fiu sincer, nici eu nu neleg, recunoscu Luke.


Am vzut multe lucruri n acea viziune, lucruri care se
ntmpl sau poate sunt pe punctul de a se ntmpla. Miam vzut elevii prsind academia de ce, nu tiu. I-am
vzut pe Leia i pe Han avnd ceva probleme...
Robotul ciripi nelinitit i o alt ntrebare apru.
Nu, nu tiu dac 3PO era cu ei, i spuse Luke.
Ideea este c exist o grmad de locuri n care am putea
merge i unde a putea schimba lucrurile. Prea multe
locuri.
Art la imaginea marelui canion.
Dar Canionada este singurul loc n care chiar mam vzut pe mine nsumi. Singurul loc din viziune n care
am simit pacea.
Se uit iar la dealuri.
Deci acolo vom merge.
Pentru o clip fu linite. Apoi R2 ciripi iar.
Ai dreptate, aprob Luke zmbind. Dac vrem s
mergem, s nu mai zbovim i s plecm.
n plus, i spuse el cnd se ndreptau spre terminalul
de andocare, Leia este o Jedi, la rndul ei. tie s i
poarte de grij. Iar Han are i el un lung trecut de a
nfrnge sorii. escadrila Vagabond se putea descurca fr
el, i oriunde s-ar fi dus elevii lui Jedi, cu siguran aveau
un motiv bun s o fac. Orice ar fi nsemnat aceast
cltorie pe Cejansij, cu toii se puteau descurca fr el o
vreme.
Patruzeci de minute mai trziu, nc o dat n spaiu,
trase maneta motorului de hiperpropulsie i trimise Xinterceptorul ntr-un salt ctre viteza luminic. ncercnd
din greu s nu se gndeasc la viziunea pe care o avusese
despre Mara.

243

13
Ceok Oroucya, prim-ministru al Clanurilor Bothane
Reunite, era urban, politicos i total graios. Dar sub
aceast poleial, din cte putea spune Leia, prea, de
asemenea, sincer surprins de vizita ei.
Iar sub acea surprindere, bnuia ea, se afla o mare
ngrijorare.
Trebuie s mi nelegei poziia, doamn consilier
Organa Solo, spuse el pentru a treia oar n timp ce i
conducea pe Leia, Han i 3PO pe lng consola de recepie
i n atriumul somptuos pe trei etaje care ocupa treimea
din fa a Sediului Central al Clanurilor Reunite.
Vizita dumneavoastr neanunat, pe aici, este
extrem de neobinuit. Cererea dumneavoastr... blana i
tremur n ciuda eforturilor evidente de a o controla... este
i mai mult.
Ai primit scrisoarea de la Gavrisom, interveni Han
nepat. Ai primit scrisoarea de la Feylya. Ce mai dorii?
Secretarul i arunc o privire piezi lui Han i, n
ciuda seriozitii situaiei, Leia trebui s se foreze pentru
a nu zmbi. Han ncerca s fie ct mai intimidant: se inea
drept i bos, privind ncruntat i fr s clipeasc, cu
mna odihnindu-i-se pe blasterul din tocul de la old.
ncheieturile degetelor se albiser puin din cauza puterii
cu care strngea arma, o subtilitate pe care ea i-o sugerase
pe drumul de venire aici de pe Coruscant i care, n mod
clar, nu era neobservat de spectatori.
Ar fi fost i mai intimidant dac Barkhimkh i
Sakhisakh ar fi stat lng el. Dar bothanilor nu prea le
plceau noghri, iar Leia hotrse c aceast situaie era
deja destul de complicat, fr s mai fie nevoie de
244

tensiuni n plus. Cei doi noghri erau ascuni undeva, pe


afar, gata s vin repede la chemarea prin comunicator,
dac ar fi fost nevoie.
Dar ea se atepta s nu fie. ntre greutatea ei oficial
i ameninarea consecinelor mai fizice din partea lui Han,
Oroucya era deja inut n ah. Cu ceva nororc, asta ar fi
trebuit s le ofere o ans de a ajunge la dosarele
financiare nainte ca cineva s reueasc s le ascund
sau s le modifice.
Personal, nu am nevoie de mai mult, cpitane Solo,
zise primul-ministru. Problema este c doar unul dintre
conductorii Clanurilor Reunite v poate da autorizaia de
a vedea dosarele pe care le dorii, i nici unul nu se afl n
aceast parte a planetei acum.
Han fcu nc un pas spre el.
Ai primit scrisoarea de la preedintele Gavrisom...
Te rog. Leia ridic o mn. Domnule prim-ministru
Oroucya, neleg situaia n care v aflai. Cred c mai
exist un fel de a pune problema. neleg corect c din
poziia lui de reprezentant al Noii Republici, consilierul
Feylya ar avea acces la dosarele pe care le cutm?
Ochii bothanului se mutar repede de la unul la altul,
bnuind, n mod clar c era vorba de o capcan.
Cred c da, rspunse el precaut. Ar trebui s
verific regulamentul.
Leia se uit la Han i ridic uor din sprncene.
Uite, zise Han ntinzndu-i secretarului un
datacard. Am nsemnat articolul.
Oroucya ncepu s ia cardul, ezit, apoi i ls iar
mna n jos.
V cred pe cuvnt, spuse el. Dar nu vd ce
relevan are. Domnul consilier Fay lya nu este aici i o
simpl scrisoare nu poate extinde asemenea privilegii
asupra altei persoane.
Adevrat, zise Leia dnd din cap. Totui, aceste
privilegii se extind asupra posesiunilor personale ale
consilierului Feylya, nu?
245

Oroucya se ncrunt.
Ce vrei s spunei?
M refer la posesiuni cum ar fi calculatoarele lui
personale, spuse Leia. Sau roboii si.
Bothanul se uit la 3PO i, de aceast dat, blana i se
lipi vizibil de corp.
Ale lui...? Dar...
Han l btu cu datacardul pe umr.
i acest articol este nsemnat.
Iar aici este dosarul de proprietate al lui Feylya,
adug Leia scond alt datacard.
Mecanic, Oroucya lu cele dou datacarduri,
privindu-l pe robotul auriu care sttea tcut i distant, cu
o arogan linitit.
Cel puin, asta spera Leia c vedea el. De fapt, 3PO
era distant i tcut pentru simplul motiv c era prea
ruinat i mhnit pentru a mai scoate vreun cuvnt. Era
destul de ru, se plnsese el la nesfit pe drumul de
venire, c Luke l dduse pe el lui Jabba huttul n timpul
salvrii lui Han de pe Tatooine. Dar s fie repede vndut
unui diplomat bothan fr nici un avertisment era total
dezonorant.
Pentru el nu conta c vnzarea nu exista dect pe
datacard i c nu era adevrat. Din punctul lui de vedere,
nelciunea doar nrutea lucrurile.
Dar Oroucya nu tia asta.
neleg, zise bothanul cu o voce cam plat,
uitndu-se nc la 3PO. Eu... se ntrerupse.
Camera dosarelor este la etajul trei, da? rupse Han
tcerea.
Dac dorii s ateptai aici, adug Leia, sunt
sigur c putem s gsim singuri ceea ce cutm.
Blana lui Oroucya pru s se pleoteasc.
Nu, trebuie s v nsoesc, murmur el. Urmaim, v rog.
i conduse prin atrium ctre o scar de ceremonii
larg, care se arcuia graios ntre primele dou etaje,
246

prnd a fi singurul drum de la departamentele mai mult


sau mai puin publice de la primul nivel la birourile
private i la slile de edin de deasupra. n captul scrii
era un balcon larg, creat, de asemenea, cu gndul la
ceremonii.
Ceremonie sau nu, bothanii nu se zgrciser la
securitate. Dou grzi narmate stteau la picioarele scrii,
iar Leia putea vedea stlpii unei bariere statice camuflai
n ambele balustrade, cteva trepte mai sus.
De asemenea, ea se ntreba cte dintre ferestrele
fumurii de birouri care se ascundeau printre copacii
scunzi i tufele crtoare de borscii i kafvris de la cele
dou etaje de sus ascundeau grzi care urmreau scara i
atriumul.
Dar nici o gard, ascuns sau nu, nu interveni cnd
Oroucya conduse grupul pe scri, apoi pe un coridor ctre
o alt scar, mai obinuit, care ducea la al treilea etaj i,
n cele din urm, la o u pe care scria simplu ARHIVE.
Acolo secretarul se opri; dar dac voia s se mai
gndeasc, ei nu aveau de gnd s l lase. Trecnd pe
lng el, Han deschise ua i intr.
n camer mai erau cinci bothani, aezai la diferite
console de datte. Cu toii priveau la u cnd Leia pii
nuntru lng Han, avnd expresii i poziii care ar fi
putut exprima surpriz sau vin.
Asta e bun, spuse Leia artnd spre o consol
liber de lng u. ncepe, 3PO.
n tcere, 3PO se apropie de consol.
Mulumesc, domnule secretar Oroucya, adug
Leia ctre nsoitorul lor. V chemm dac mai avem
nevoie de ajutor.
V sunt la dispoziie cu orice avei nevoie, zise
Oroucya.
ntorcndu-se, prsi camera, nchiznd ua n urma
lui.
Lng Leia, Han scoase un sunet nepoliticos.
247

Ai fi zis c Feylya a pomenit n scrisoare c suntem


de partea lor, mormi el.
Sunt sigur c a fcut-o, aprob Leia. Dar ei sunt
bothani. Vd ameninri peste tot.
Han se strmb.
Mai ales din partea altor bothani.
Aa funcioneaz politica lor intern, i aminti Leia
strngndu-l de bra. Haide, s trecem peste asta.
***
Ordinul specificase o mulime numeroas, iar Navett
l asigurase pe maiorul Tierce c echipa lui o putea oferi.
Dar acum, privind la marginile mulimii pe care o putea
vedea din punctul lui de observaie de pe acoperi o
mulime care deja inundase tot locul liber din Piaa
Negustorilor chiar i el era impresionat. De data aceasta
Klif se ntrecuse pe sine nsui.
Navett? se auzi vocea lui Pensin din casca
minuscul din urechea stng a lui Navett. Se pare c
sunt gata s se mite.
Bine, rspunse Navett, ducnd microfonul ataat
un pic mai aproape de gur. Era un comunicator militar
luat din casca unui soldat din trupele de oc i probabil ar
fi avut probleme dac era prins cu el. Dar construcia lui l
fcea mai secret i mai comod dect modelele civile
standard, ca nite cilindri, i avea o mai bun criptare n
timp real.
Ai face bine s treci n poziie. Din ce e format
gloata acum?
E un adevrat amestec de data asta, zise Pensin.
Avem o grmad de cltori de toate felurile din zona
portului, dar sunt i muli cumprtori i negustori. Orice
ras de la om la ishori i rodian. i o mulime de froffli le
vd crestele alea idioate de pr ridicndu-se deasupra
restului lumii.
Bun. Pe lng nfierbntarea general a speciei n
sine, guvernul froffli era unul dintre puinele care deja
248

ceruser public sanciuni pentru bothani. O specie bazat


pe rzbunare, iar faptul c bothanii i petrecuser ultimii
cincisprezece ani tocnd sistematic industria de armament
uor a frofflilor cu siguran nu mbuntise situaia.
Ai grij s nu fii n drumul lor cnd i ncep
atacul.
Stai linitit, spuse Pensin sec. Hopa... n regul, au
pornit. Urmtoarea oprire, Cldirea Clanurilor Reunite.
Eti pregtit?
Totul e gata, rspunse Navett mngind patul
putii laser cu lunet Nightstinger care era aezat lng
el pe acoperi.
S-i dm drumul.
, zise Han ncruntndu-se concentrat. Auzi?
Leia ridic privirea de la consola de datte.
N-am auzit nimic.
Parc ar fi tunat, spuse Han ncordndu-i auzul.
Sau o mulime sau... iar se aude.
E o mulime, zise Leia, cu o expresie Jedi pe fa.
i se aude tot mai tare.
Han se uit la ceilali bothani din camer. Nici unul
dintre ei nu prea s fi bgat de seam.
Trebuie s fie destul de mare dac o auzim de aici.
Expresia Jedi devenea tot mai puternic.
Nu mi place asta, Han, spuse ea. Ceva nu e n
regul aici.
Poate c e una dintre demonstraiile care au tot
avut loc n ultima vreme, zise Han apropiindu-se de u.
Stai aici m duc s vd ce se ntmpl.
S-ar fi putut ca bothanii din ncpere s nu i fi dat
seama ce se ntmpla, dar restul cldirii nelesese deja.
Coridorul era plin de bothani grbii, unii ducnd cutii cu
datacarduri sau alte aparaturi, alii doar n grab. Trecnd
pe lng o deschidere care ddea n atrium, vzu ceea ce
prea s fie ntreg personalul de la primul etaj urcnd
repede pe scara de ceremonii, cei mai muli ducnd i ei
cutii i aparate.
249

O mn de bothani se mpotrivea curentului,


cobornd pe scri. Cu toii purtau blastere.
Atriumul, se hotr Han, nu prea a fi cel mai bun loc
n care s te afli acum. Din fericire, nu avea s fie nevoit
s coboare acolo. Etajele al doilea i al treilea aveau
balcoane de observaie care ddeau pe faada cldirii, de
unde ar fi putut evalua situaia. Croindu-i drum printre
bothanii grbii, se ndrept n acea direcie. Cu un pic de
ncercare i greeal pentru a afla ce birou era legat de
balcon, deschise ua glisant din geam fumuriu i privi
afar.
Era mai ru dect se temuse. Mulimea era imens,
umplnd toat strada n timp ce oamenii i extrateretrii
continuau s se reverse ctre cldire. Iei pe balcon pentru
a vedea mai bine; i cnd fcu acest lucru, o siluet aflat
aproape n fruntea mulimii strig i gesticul nebunete,
artnd n sus. Automat, mna lui Han se ndrept ctre
blaster...
Ceteni ai Noii Republici, strig o voce profund
de bothan de undeva din apropiere. Cu respect, fac apel la
calm.
Mulimea rspunse cu i mai mult zgomot, care nu
aducea deloc a calm sau a respect. Han i ntinse gtul i
se uit la balconul de la al doilea etaj, de sub el. Iat-l: un
mascul bothan n vrst, cu un aspect distins, purtnd
sigiliul i nsemnul complicate ale unui ef de clan.
Nu sunt efi de clan n partea asta a lui Bothawui,
ha? mormi Han, ridicndu-se. Nu era un expert, dar cu
siguran nu prea o mulime pe care un discurs dulce de
bothan s o calmeze.
Ceea ce sugera c cel mai bun lucru ar fi fost s se
ntoarc nuntru, la Leia. Pentru orice eventualitate.
Aruncnd mulimii o ultim privire, ncepu s se ntoarc.
Partea din fa a mulimii ajunsese acum la Cldirea
Clanurilor Reunite, oamenii din spate mpingndu-se,
nghesuindu-se i umplnd locurile goale din laterale.
Sprijinind patul putii laser de umr, Navett privi
250

experimentat prin macro-luneta aezat n lungul evii.


Aproape gata...
Iar atunci, exact cum tiuse c vor face, bothanii
trimiser pe balconul de jos un reprezentant care s
vorbeasc gloatei. Personajul i ridic braele pentru a
face linite fr vreun efect vizibil, firete iar Navet
tocmai ncepea s i stabileasc inta cnd o alt siluet
apru, dar pe balconul superior.
Un om? ncruntndu-se, Navett i mut inta mai
sus i apropie mai mult.
i simi cum i se cscar ochii de nencredere. Han
Solo era Han Solo. Erou al Rebeliunii, agent de legtur
pentru transporturile Noii Republici i, pe deasupra, un
mare aductor de belele. i iat-l acolo, stnd n balcon,
chiar n faa lui.
Navett considerase ntotdeauna c ducea o via
fermecat; dar, uneori, nici chiar lui nu-i venea s cread
ct noroc avea.
Navett? auzi n ureche vocea agitat a lui Pensin.
n balconul de sus...
l vd, spuse Navett, chinuindu-se s par degajat
i profesionist. Han Solo n persoan. Era prea bine ca s
fie adevrat.
Deci de care ne ocupm?
Navett zmbi subire.
De amndoi, desigur. Ai o rezerv, nu?
Ei, da...
Deci i facem pe amndoi, i zise Navett. i ncepem
cu Solo. Numr.
Bine, spuse Pensin. Cinci secunde, patru, trei...
Han plecase doar de cteva secunde cnd ua se
deschise iar, cu putere.
Doamn consilier Organa Solo, spuse primulministru Oroucya respirnd greu. Avem nevoie disperat
de ajutorul dumneavoastr. O gloat se apropie de aceast
cldire.
Da, tiu, zise Leia. Ce vrei s fac?
251

S ne aprai, bineneles, se rsti bothanul,


artnd cu mna la sabia de lumin care se vedea
atrnnd pe sub haina ei larg. Nu suntei o Jedi?
Leia i nbui un oftat. nc mai existau muli care
nu voiau s vad un Jedi n alt rol dect n cel de aprtor
narmat sau de lupttor.
Poate c a putea ncerca s vorbesc cu ei, suger
ea cu cumptare.
Akar ef de clan Raylskar deja s-a dus s fac
asta, zise Oroucya, cu blana unduindu-se de o nerbdare
iritat. V rog... ar putea da buzna n orice clip.
n regul, zise Leia ridicndu-se n picioare. Se
terminase cu nu exist nici un ef de clan n aceast
parte a planetei; dar nu era momentul potrivit pentru
asta.
3PO, ar fi bine s vii i tu.
Eu? robotul csc gura dndu-se napoi speriat,
aa cum doar 3PO putea face. Dar... stpn Leia...
S-ar putea s am nevoie de tine s mi traduci, l
ntrerupse Leia. S mergem.
Au fost nevoii s se mpotriveasc curentului general
de bothani care urcau pe scara principal n timp ce ei
coborau.
Stpn Leia.. se pare c este o ngrijorare
considerabil printre locuitorii de aici, strig 3PO peste
zgomotul pailor grbii i al tunetului mulimii de afar.
A putea sugera s ne regndim strategia?
N-o s se ntmple nimic, l asigur Leia
prinzndu-l de o mn ca s nu se piard unul de altul.
De obicei, tot ce au fcut mai ru aceti demonstrani a
fost s arunce cu fructe stricate i cu pietre.
Dac i pot convinge c cererile lor sunt analizate,
poate c i pot face s se mprtie fr s fac nici att.
Ajunser la captul scrii, croindu-i drum printre
cele trei iruri de bothani care blocau partea de jos, i se
grbir ctre uile din fa.
252

M gndeam doar c am putea dori s reevalum,


continu 3PO, viteza vorbirii crescndu-i o dat cu
nervozitatea, care i cretea cam cu fiecare pas.
Exist dou balcoane de unde putem vorbi, pn la
urm, i chiar i un produs stricat bine plasat poate fi
periculos pentru mecanismele interne ale unui robot...
Taci, l ntrerupse Leia, oprindu-se la civa metri
de u. Brusc ceva se simea diferit afar; o urm de
intenie malefic la marginea furiei i a resentimentului
clocotinde ale mulimii. i ntinse Fora, ncercnd s o
identifice...
i apoi, spre groaza ei, un sunet mult prea familiar se
auzi prin bubuitul mulimii, ca trosnetul unui fulger
printr-un tunet din deprtare.
Sunetul unui foc de blaster.
Nu a fost nici un avertisment. Absolut nici unul. ntro clip Han se uita la mulime, ntrebndu-se dac ar fi
trebuit s o cheme pe Leia i s i sugereze s vin s
vorbeasc cu ei; iar n cealalt se ntmpl, scond un
sunet ca o cizm n noroiul ud cnd veni de nicieri i lovi
peretele lng umrul lui drept. Se ntoarse pe jumtate
pentru a se uita, zri o bucat de lut gri care prea moale,
cu un mic tub conectat la un cristal multifaetat nfipt n
mijloc...
i brusc pru s explodeze ntr-o lumin orbitoare de
foc de arm laser.
Se ntoarse repede napoi, ferindu-i faa de explozie
n timp ce simi o mpunstur de durere, ca un ac, n
umrul stng. De undeva de sub el se auzi un ipt i
chiar n timp ce se arunca la adpostul minim al
balustradei balconului, auzi sunetul i zri sclipirea
luminii reflectate de la un alt foc de arm. Trgndu-i
blasterul din toc, clipind pe lng punctul mov nceoat
care i plutea n faa ochilor, ncerc s vad de unde
venea atacul.
Oriunde ar fi fost pucaul, nu prea grbit s-i
dezvluie poziia trgnd iar. Dar primele dou focuri de
253

blaster fcuser deja destul ru. Dedesubt i zece metri


mai n fa, mulimea deschisese un cerc n jurul unui
mishtak care se zvrcolea n agonie la pmnt. La civa
metri n spatele lui, n mijlocul altui cerc, un leresen zcea
nemicat.
Cele dou focuri de arm provocaser o tcere
mormntal n mulime. Han remarc o micare cu coada
ochiului: cineva se mica pe un acoperi la o cldire
distan. Se ridic pe jumtate, ndreptndu-i pistolul...
Uite-l! strig cineva.
Han se uit iar n jos. Cineva din mulime arta n
sus; dar arta spre Han.
Stai aa... ncepu Han.
Uite-l! strig iar brbatul. Uite criminalul!
i, ca la un semn, mulimea reveni brusc la via.
Urlnd ca o sut de rancori nnebunii, se mpinser
nainte sub balcon.
i cu o izbitur care zgudui ntreaga cldire,
deschiser uile.
Han! strig Leia cnd al doilea foc de laser rsun.
Dac el fusese inta...
Nu, i ddu ea seama cu un val de uurare. nc i
putea simi prezena, atent i ncordat. Dar cineva de
afar fusese lovit; putea simi valurile de durere.
ntinzndu-i Fora, ncerc s l localizeze.
Iar apoi, dintr-o dat, un urlet ngrozitor veni de la
mulimea de afar...
i n faa ei, uile se ddur de perete i un zid solid
de fiine se revrs n atrium.
Oh, vai! suspin 3PO. Stpn Leia...
Treci n spatele meu! zise Leia repede, fcnd un
pas mare n lateral i apucndu-i sabia, n timp ce
arunca o privire rapid la scara de ceremonii din cealalt
parte a atriumului. Cu un efort serios ar fi trebuit s poat
ajunge acolo naintea mulimii.
Dar 3PO nu era aa de rapid. i dac l abandona
gloatei...
254

Treci n spatele meu, i comand ea din nou


robotului, aprinznd sabia. Venise aici s vorbeasc i ar fi
fcut bine s nceap. Cei mai aproape din mulime se
speriar cnd sabia de lumin prinse via, muli dintre ei,
probabil, observnd-o pe Leia doar atunci.
Ceteni ai Noii Republici, strig ea ridicnd sabia
deasupra capului. Sunt consilier al Noii Republici i
Cavaler Jedi, Organa Solo. V cer s v oprii.
Oamenii aflai cel mai aproape de Leia ezitar s mai
atace, muli dintre ei aproape oprindu-se cu greu. Sau,
mai bine zis, ncercnd s fac aa. Restul mulimii din
spatele lor, fr s tie de prezena Leiei, nc mpingea
nainte. nghesuindu-i pe cei din fa sau cro- indu-i
drum cu fora pe lng i peste ei, continuau s se reverse
n cldire.
Dar cel puin avntul mulimii fusese ncetinit, iar
Leia avea nceputurile unei audiene atente. Acum, dac
i-ar fi putut proiecta vocea ctre ct mai muli i dac
ar putea gsi cuvintele potrivite pe care s le spun cu
acea voce...
Inspir adnc, trecnd prin tehnicile ei Jedi de
mbuntire a puterii i deschise gura...
i, n acel moment, se auzi un strigt dinspre grzile
bothane adunate la piciorul scrii i ase raze laser
explodar n mulime.
i totul se transform direct ntr-un iad haotic.
Leia crezuse c mulimea se aflase la cel mai nalt
nivel al zgomotului. Greise. ipetele celor rnii erau
aproape acoperite de urletul de furie i de groaz care era
att de puternic, nct o dureau urechile. Partea din fa a
mulimii se mprtie, multe dintre fiine ncercnd s se
ascund pe dup copacii scunzi i tufiuri sau s o
tuleasc nebunete la adpostul birourilor de pe laturile
atriumului. Alii doar nghear pe loc, nevrnd s dea bir
cu fugiii, dar, la fel de mult, nevrnd s intre n razele
laser.
255

Bothanii traser iar, provocnd i mai multe ipete;


dar de data aceasta, focurile de arm primir rspuns.
Dintr-o duzin de locuri din mulime pistoalele detunar i
ase grzi se prvlir la pmnt.
Asta e! strig o voce din mulime peste urletul
general. Cu toii... pe ei!
Ateptai! strig Leia. Stop!
Dar era prea trziu. Mulimea, nnebunit de furie, se
rostogolea nainte ca un val subit, blasterele trgnd la
ntmplare, n timp ce atriumul devenea un cmp de
lupt. Chiar i cei a cror naintare fusese ncetinit de
vederea sabiei de lumin a Leiei nu mai ascultau i, de
fapt, cei mai muli deja o prsiser sau fuseser trai de
mulime. De dou ori a fost nevoit s ridice sabia
deasupra capului, cci mpingerile i ghionturile aproape
c aruncau pe cte cineva n lam. Prin tot zgomotul l
auzi slab pe 3PO vicrindu-se, dar pn cnd reuii s se
ntoarc, acesta dispruse. Un khil sri peste ea, fluiernd
agitat prin hullepi lui i fluturnd un blaster ctre scri,
complet indiferent fa de lama sabiei ctre care se
ndrepta...
i, recunoscnd ntunecat nfrngerea, Leia stinse
arma, folosind Fora pentru a-l mpiedica pe khil s se
izbeasc de ea. Nu mai putea face nimic aici. Cei care nc
trgeau erau la jumtatea gloatei, nu se putea ajunge la ei,
i nici una dintre fiinele de lng ea nu fcuse nimic care
s merite moartea sau mutilarea, aceasta fiind singura
pedeaps pe care sabia ei de lumin o putea aplica. Erau
prea multe mini aici ca ea s le poat calma prea multe
trupuri agitate pentru a le putea da n lturi cu Fora i
tot ce i mai rmsese de fcut era s ncerce s se
fereasc s nu fie clcat n picioare.
Iar apoi, prin tot haosul care o nconjura, simi o
urm slab de ceva diferit. Cineva care nu era departe de
ea; cineva care era speriat n tcere pentru sigurana ei.
Han.
256

Se for s vad, dar fr lama luminoas a sabiei


care s o in la distan, mulimea se apropiase i o
apsa acum prea puternic pentru ca Leia s mai poat
privi altundeva dect n sus. Pentru o clip cercet
ferestrele tcute care ddeau spre atrium n timp ce se
lupta s i pstreze echilibrul, ns dac Han era acolo,
nu l putu observa.
Dar era ceva acolo, acum aproape direct deasupra
capului ei: o mldi groas de borscii ieind n afar din
zidul atriumului. Trecnd prin mulime n acea direcie,
folosind Fora pentru a-i da pe oameni n lturi cnd era
necesar, se aez sub ea. Apoi, tot prin intermediul Forei,
i ndoi genunchii i sri.
Mldia nu era la mai mult de doi metri deasupra ei,
un salt uor pentru un Jedi. Reuii, cu jumtate de metru
mai mult, apucnd mldia i folosind-o pentru a se trage
ctre partea principal a plantei de unde se cr pe un
drum sinuos pe zid. Din noul ei punct de observaie l
putea vedea acum pe Han: ghemuit lng parapetul
balconului de ceremonii, cu pistolul aintit spre scri,
cutnd nelinitit din priviri vreo urm a nevestei lui.
Flancndu-l, prnd gata s sar n mijlocul gloatei dac
i cnd ar fi fost nevoie, erau Barkhimkh i Sakhisakh.
Cum i cnd reuiser cei doi noghri s se furieze n
cldire, Leia nu tia. Dar, deocamdat, nu conta. Grzile
bothane de la picioarele scrii erau doborte, mpucate i
clcate n picioare i ntreaga greutate a mulimii prea s
se mping n bariera static aflat cu cteva trepte mai
sus.
Dar nu i va ine prea mult pe loc. Chiar i de la
aceast distan putea vedea scnteile slabe care
nsemnau c bariera era pe punctul de a ceda... i cnd se
va ntmpla, va fi un dezastru pentru toat lumea. Dac
Han i orice gard bothan ascuns ar fi deschis focul
cnd mulimea nvlea pe scri, rezultatul ar fi fost
mcelrirea a zeci, ori poate chiar sute, de persoane.
257

Dar dac nu deschideau focul, ar fi avut loc un mcel


la fel de nendurtor al bothanilor care scpaser la cele
dou etaje superioare, n orice caz, un numr mare de
persoane erau pe punctul de a muri.
Doar dac...
Unul dintre noghri o vzuse acum, atrgndu-le
celorlali atenia n direcia ei. Han se ridic pe jumtate,
buzele micndu-i-se n strigte pe care ea nu le putea
auzi. Sunt bine, gndi ea cu disperare ctre el, riscnd s
scape strnsoarea pentru a-i face semn cu mna. Dac el
sau noghri ar fi intrat n acel haos, probabil c ar fii fost
sfiai de vii.
Dar nu el nelese. Aplecndu-se la loc, le fcu semn
noghrilor s se ntoarc, privind-o n ochi peste atrium. n
regul, prea s spun expresia lui, dac nu vrei s venim
s te lum, ce vrei?
Uite, gndi ea ctre el, riscnd iar s i piard
strnsoarea i desfcndu-i sabia de lumin. O clip se
lupt cu mldiele stufoase care ncercau s imobilizeze
arma, apoi o eliber i o ridic. ndoindu-i braul peste
umr, o arunc peste atrium prinznd-o, cu ajutorul
Forei, la mijlocul distanei i ghidnd-o pe restul
drumului pentru a cdea n mna lui Han. Cteva clipe el
se juc cu arma, ncruntndu-se la ea. Ea i fcu semne i
i trimise gndurile ctre el...
i brusc el nelese. Dnd din cap pentru a-i arta
asta, aprinse arma i o ndrept cu vrful n jos.
i ncepu s despart scara de balcon.
Activitatea nu scp neobservat. Unii din mulime
urlar, i cteva raze laser nir, trecnd doar la civa
centimetri de Han, care se feri. Noghri-ul de lng Han al
doilea dintre ei, observ Leia puin cam surprins, reuise
s dispar trase i el, iar cellalt pistol amui.
Ceva se frec de ceafa Leiei. Ea se ntoarse,
reamintindu-i de erpii de ieder mortali de pe Wayland...
Dar nu era un arpe de ieder, de fapt nu era nici un
fel de creatur. Era o bucat de frnghie-sintetic,
258

atrnnd de la una dintre ferestrele aflate chiar deasupra


ei.
i din spatele ei se vedea faa lui Barkhimkh privind-o
ngrijorat.
Apucnd frnghia, ncepu s se caere. Aproape
ajunsese la fereastr cnd, n spatele ei, scara se prbui
la pmnt.
***
Domnule amiral Pellaeon?
Cu o tresrire, Pellaeon se trezi, visul nelinititor
disprnd n bezna camerei lui.
Da? rspunse el.
Maior Tschel, domnule, se auzi vocea ofierului de
punte. Este o transmisiune pentru dumneavoastr. Are
codul dumneavoastr personal de criptare.
Am neles, zise Pellaeon ridicndu-se cu osteneal
din pat i mergnd la consola calculatorului.
Transfer-o aici, domnule maior, ordon el,
lsndu-se s cad n scaun.
Da, domnule.
Lumina comunicatorului se aprinse, confirmnd
legtura, iar Pellaeon ncepu s tasteze codul de decriptare
potrivit. A cltori prin tot Imperiul ncercnd s se roage,
s se certe sau s lingueasc pentru ca iniiativa lui de
pace s fie acceptat era destul de obositor; dar s fie
nevoit apoi s mai suporte i comarurile nu fcea dect
s nruteasc situaia. Episodul din aceast noapte l
avusese pe Marele Amiral Thrawn, reprondu-i cu o voce
calm, dar amar c lsase s se piard tot ceea ce el
crease...
Calculatorul scoase un sunet de acceptare a codului
i o imagine ct un bnu apru pe platforma pentru
hologram.
Domnule amiral Pellaeon, sunt colonelul Dreyf, se
identific personajul. Am un raport preliminar despre
cercetrile asupra Lordului Graemon i a finanelor lui.
259

Foarte bine, spuse Pellaeon, dintr-o dat complet


treaz. Continu.
S fiu direct domnule, omul e un arpe, zise Dreyf
fr ca mcar s ncerce s i ascund ngrijorarea. Pare
s i fi bgat cte un deget n fiecare borcan cu miere de
pe Muunilinst pn pe Coruscant i napoi. Deja am
descoperit cincisprezece linii separate ctre interesele
financiare i comerciale ale Noii Republici, i nc n-am
trecut de ce este la suprafa.
Pellaeon ddu din cap posomort. Da, se potrivea
modelului ateptat. Pentru ca Moff Disra s poat opera n
acest fel, trebuia ca Graemon s aib omologi la fel de
dubioi de cealalt parte a granielor politice ale Noii
Republici.
Dar legturi cu bandele cunoscute de pirai?
Nimic anume cu Graemon, nc, rspunse Dreyf.
Dar avem o conexiune destul de puternic ntre generalul
Kyte i cineva care are sigur legturi cu piraii Cavrilhu.
Kyte a trimis un mesaj acestei persoane de contact imediat
dup ntlnirea dumneavoastr cu structura de aprare de
pe Muunilinst din urm cu unsprezece zile. O urmrim.
neleg. Deci Kyte fcea, ntr-adevr, parte din asta.
n ciuda tuturor dovezilor, Pellaeon sperase s se nele.
Ca ofieri ai Flotei s fie implicai n activiti trdtoare
era de dou ori mai dureros.
Ai reuit s urmreti contactele lui Graemon n
cealalt direcie?
Nu nc, rspunse Dreyf. Nu este n vrful
piramidei, ns mcar de asta sunt sigur.
Nu, nu este, aprob Pellaeon. Totui, orice
conexiune ar fi existat ntre el i Disra va fi fost bine
ascuns. Prea bine ascuns, poate, pentru ca Dreyf i
resursele lui limitate s o poat dezgropa.
ine-te de asta, continu el. Vreau faptele i vreau
dovada.
Da, domnule, spuse Dreyf. Dac mi permitei s
sugerez ceva, domnule amiral, toate aceste legturi de
260

afaceri cu Noua Republic ar trebui s fie de ajuns pentru


a-l dobor pe Lordul Graemon, dac doar asta dorii.
Nu am nici un interes s dobor vreo persoan
anume, zise Pellaeon fr s fie total sincer. Comerul cu
Noua Republic s-ar putea s fie, teoretic, ilegal, dar tii la
fel de bine ca mine c avem prea mare nevoie de resurse
pentru ca s se mai oboseasc cineva s apere legea.
n plus, adug n sinea lui, dac i cnd iniiativa lui
de pace va reuii, tot acel izolaionism oficial va trebui s
fie schimbat, oricum. Da, firete, Dreyf nici nu bnuia c
se pregtea aa ceva.
Ceea ce vreau i tot ce vreau este s aflu cine
sunt cei care au manipulat fondurile i personalul
imperiale i s i opresc, complet el cu voce tare. Clar?
Absolut, domnule amiral, spuse Dreyf. Stai linitit,
domnule; indiferent ct de adnc s-au ngropat, i scoatem
noi de acolo.
Sunt sigur c o vei face, colonele, l asigur
Pellaeon. Mai era ceva?
De fapt, domnule, da, zise Dreyf consultnd un
datapad. Tocmai am primit vorb de la unul dintre
oamenii mei de pe Bothawui care urmrea una dintre
conexiunile Lordului Graemon acolo. Spune c a avut loc o
revolt urt la Cldirea Clanurilor Reunite din Drev
starn, se pare c din cauza acestui Document Caamas.
Pellaeon se ncrunt.
Mai ai i alte detalii?
Doar acela c exist n mod sigur victime,
rspunse Dreyf. Nu tiu numrul lor, nc. Se pare c
tocmai a avut loc tirea nici nu a ajuns la diferitele
servicii nc. Probabil c le va lua o vreme s lmureasc
lucrurile, dar m-am gndit c v-ar plcea s aflai.
Da, mulumesc, spuse Pellaeon. Altceva?
Nu, domnule, nu acum.
Foarte bine, zise Pellaeon dnd din cap. ine-m la
curent, colonele. Terminat.
261

Rmase aezat la consola calculatorului pentru


cteva minute, privind fix la ecranul gol n timp ce rumega
acea ultim informaie. Noua Republic este instabil;
pn la urm, nu va avea alt variant dect s se
autodistrug. De cte ori, se ntreb el, i fusese aruncat
aceast fraz n cele trei sptmni de cnd i ncepuse
campania de convingere a conductorilor Imperiului c era
timpul s accepte nfrngerea? De o sut de ori, parc,
poate mai mult; i de fiecare dat se opusese, repetnd iar
i iar aceeai list de argumente, pn la punctul n care
exprimarea lor precis i finisat i venea acum automat n
minte i pe buze.
i totui...
Citise rapoartele despre revoltele care tot rsriser
din cauza acestor dezvluiri i controverse despre Caamas;
trecuse prin rezumatele de la Contrainformaii despre
dezbaterile tot mai nfierbntate care aveau loc n Senatul
Noii Republici i n diversele adunri de sector; citise
analizele de risc privind starea de rzboi crescnd dintre
rivali strvechi de pe tot ntinsul galaxiei.
Greise el i toi ceilali avuseser dreptate? Chiar era
Noua Republic n pragul autodistrugerii?
i dac era, n numele Imperiului, de ce ncerca el s
fac pace cu ei?
Cu un oftat se ridic din scaun i se ntoarse la pat.
Nu, acum nu prea logic; dar totui, nimic nu prea logic
n nemicarea solitar a nopii adnci. Ar fi avut motive
bune i corecte s nceap s mearg pe aceast cale, tia,
i nu putea dect presupune c aceste motive ar mai fi
prut valide cnd le-ar fi analizat la lumina zilei. i dac
aceast
controvers
privind
Documentul
Caamas
mpiedica procesul...
Pellaeon se ncrunt n bezn, amintirea unui
comentariu fcut odat de Thrawn plpindu-i n minte.
Cerceteaz cu grij toate obstacolele, l dojenise Marele
Amiral Thrawn. Cu puin ingeniozitate, adesea pot fi
transformate n prghii.
262

Dac Documentul Caamas dezbina Noua Republic...


ce ar fi putut ea oferi n schimb, dac Imperiul i-ar fi
ajutat s rezolve controversa?
ntinzndu-se peste pat, i lu datapadul i tast
pentru a accesa lista ntlnirilor pe care urma s le aib.
ntoarcerea pe Bastion ieea din discuie; pe lng
ntreruperea pe care ar fi creat-o n programul su, orice
ncercare de a scoate o copie a Documentului Caamas din
Biblioteca Imperial i-ar fi fost, fr ndoial, transmis
direct lui Disra i nu avea nici un interes s l avertizeze pe
Moff de inteniile lui.
Dar mai exista un sett complet de dosare imperiale n
baza Ubictorat de pe Yaga Minor. i, la patru ntlniri de
acum, Himera avea s ajung acolo.
nchiznd datapadul, Pellaeon l puse napoi pe
noptier i se ntinse la loc. Da, asta avea s fac. S
ncerce s gseasc o copie complet a Documentului
Caamas i s o ofere Noii Republici n schimbul concesiilor
politice.
Presupunnd, firete, c acea ntlnire chiar avusese
loc.
Pentru o clip se gndi s verifice pe punte dac
exista vreun mesaj de la maiorul Vermel. Dar ofierii de
comunicaii aveau deja ordine precise s l anune imediat
ce sosea vreo astfel de transmisiune. A le aminti aceleai
instruciuni de dou ori ntr-o zi nu i-ar fi fcut dect s
se ntrebe ce se ntmpla.
Pe lng asta, trecuser doar unsprezece zile de cnd
nava lui Vermel s-ar fi putut s fi ajuns pe Morishim.
Situaia politic de pe Coruscant fiind aa cum era,
generalul Bel Iblis ar fi putut foarte bine s aib nevoie de
att de mult timp doar pentru a convinge ierarhia Noii
Republici s accepte o astfel de ntlnire.
Nu, Vermel va suna n cele din urm. Iar ntre timp
Pellaeon mai avea de trecut prin patru ntlniri cu ofieri
superiori ai Flotei, foarte probabil ostili, nainte de a se
putea ndrepta spre Yaga Minor.
263

Prima dintre acestea va fi n mai puin de ase ore.


Rotindu-se pe o parte, nchizndu-i ochii, i limpezi
mintea i ncerc s adoarm la loc.
***
Han cltin din cap.
Nu, spuse el tresrind uor cnd Leia i puse cu
grij salvie pe umrul stng. Nu am tras. Nu n mulime,
nu nicieri.
Cei cu care am vorbit susin c ai fcut-o, insist
Oroucya. Susin c un foc de pistol a venit din balconul
dumneavoastr.
A tras i eful de clan Raylskar? ntreb
Sakhisakh. Supravieuitorii spun i asta.
n privina asta greesc, rspunse Oroucya, vocea
lui fnoas aflndu-se ntr-un contrast ciudat cu
prudena cu care l privea pe noghri. eful de clan
Raylskar nu purta pistol.
Bine, eu nu am tras cu al meu, insist Han.
Blana bothanului se undui.
Dac acesta este ultimul dumneavoastr cuvnt,
trebuie s l cred, oft el. De fapt, nu conteaz.
Han se strmb. Nu, probabil c nu conta. Cu
douzeci i apte de participani la revolt mori i poate
nc patruzeci rnii i cu primul etaj al Cldirii
Clanurilor Reunite distrus complet nu prea mai conta
cine ncepuse.
Dect pentru reporteri, desigur. Cei mai muli dintre
ei ddeau vina pe el.
Ua se deschise i dou grzi bothane pir
nuntru, ducnd cteva buci ndoite de metal.
Acesta este restul, domnule prim-ministru, spuse
unul dintre ei oferindu-i prada lui Oroucya. Ne-am
ncheiat cutarea i nu mai avem ce gsi.
Se ncrunt la fragmente. De aproape o or tot
strnseser piese din 3PO, din toate colioarele i
264

crpturile de la primul etaj. Era ca n Oraul Norilor, doar


c mai ru.
Va fi bine, murmur Leia ctre el. Se pare c nici
una dintre componentele lui importante nu a fost serios
afectat cnd erau jucate n picioare. Cele mai multe
dintre stricciuni sunt de ordin cosmetic.
l putem repara, dac dorii, se oferi Oroucya.
Nu, mersi, zise Han, dorindu-i ca Chewie s fie
aici, nu avnd grij de copii pe Coruscant.
Sau poate c nu. Ultima dat cnd wookiee-ul l
asamblase la loc pe 3PO, robotul nu fusese chiar nespus
de fericit.
Avem oameni pe Coruscant care o pot face.
Firete. Oroucya ezit. Vorbind de Coruscant,
doamn consilier Organa Solo, eful de clan Raylskar a
luat contactul cu guvernul Noii Republici. Preedintele
Gavrisom ar dori s vorbeasc cu dumneavoastr ct de
repede putei.
Han se uit n sus la Leia.
Vrei s mai am nevoie de ngrijire? murmur el att
ct s l aud doar ea.
Leia se strmb, dar cltin din cap.
Nu, mai bine s nu amn, spuse ea dndu-i
bandajul Cu ct mai repede ajunge la el versiunea noastr
a povetii, cu att mai bine. Pot folosi camera voastr de
comunicaii, domnule prim-ministru Oroucya?
Desigur, doamn consilier Organa Solo, rspunse
grav, fcnd un semn ctre u. Urmai-m, v rog.
Ieir urmai de ceilali doi bothani, Sakhisakh se
invit i el destul de direct. ncruntndu-se iar, Han
profit de singurtate pentru a se elibera de cteva cuvinte
alese; i tocmai i pusese bandajul la loc pe umr, cnd
ua se deschise i Barkhimkh intr.
Leia s-a dus n camera de comunicaii, i spuse el
noghriului.

265

tiu, rspunse Barkhimkh naintnd spre Han i


ntinzndu-i mna. Dar am vrut s fii tu primul care vede
asta.
ncruntndu-se, Han lu aparatul contorsionat i
carbonizat din mna noghriului.
Ce-i asta?
Rmiele unei pcleli imperiale, rosti
Barkhimkh, cu o voce plin de dispre. Un cristal
redirecional i un tub detonator umplut cu gaz Tibanna
sunt montate ntr-o bucic de material adeziv i aezate
lng cel care trebuie acuzat de crim. Un inta trage apoi
un foc n cristal, iar acesta redirecioneaz energia n tub.
Care apoi trage ca un pistol obinuit. Han ddu din
cap posomort. Dintr-o dat totul era clar. Un foc la
ntmplare n mulime, i eu sunt acuzat pentru asta.
Da, zise Barkhimkh ntunecat. nc o dat, ai fost
acuzat pentru ceva ce nu este vina ta.
Da, dar de data asta au fcut o treab foarte bun,
spuse Han. Stai o clip, totui. Cum se face c n-a vzut
nimeni focul armei intaului?
Cel mai probabil a folosit o puc cu lunet Xerrol
Nightstinger, rspunse Barkhmikh. Trage cu un glon
invizibil.
Han se ncrunt.
Glumeti. Nu am auzit niciodat de o arm laser
care s poat face asta.
Imperiul nu i-a fcut public existena, spuse
noghriul. i pe lng acest unic avantaj, a fost n mod clar
o arm inferioar. Gazul detonator cost peste o mie pe
bidon, nu poate fi folosit dect n arme special proiectate i
permite doar ntre trei i cinci focuri pe bidon nainte de a
fi schimbat. Nu prea e o arm pentru folosire obinuit.
Da, zise Han. Pe de alt parte, nu este chiar o arm
pe care cineva s o aib la el din ntmplare.
Adevrat, aprob Barkhimkh. Orice ar fi pornit
aceast confruntare, nu este nici o ndoial c cel care a
transformat-o n revolt a fost agent imperial.
266

Problema fiind cum s demonstrm asta, zise Han,


cntrind n palm ce mai rmsese din aparat. Nu cred
c doar asta ar fi de ajuns.
Noghri-ul cltin din cap.
Asta este o arm pentru o singur tragere, creat
pentru a se dezintegra dup folosire. tiu ce a fost doar
din descrierea ta a ce s-a ntmplat.
i deoarece echipele de asasinare noghri folosiser i
ele aparatele uneori? Probabil, dar nu avea nici un rost s
aduc vorba. Chiar i acum, la zece ani dup ce aflaser
adevrul i schimbaser tabra, noghri erau nc sensibili
n privina lungului lor serviciu n slujba Imperiului.
Ei, cel puin noi tim, spuse el. Cine mai e la
conducerea Flotei acum, pn la urm? Am cam pierdut
irul.
Comandantul Suprem este amiralul Pellaeon,
rspunse Barkhimkh. Conduce distrugtorul spaial
imperial Himera.
Han simi cum i zvcnea buza.
Unul dintre oamenii lui Thrawn, nu?
Pellaeon a servit direct sub comanda Marelui
Amiral, confirm noghriul. Muli l-au considerat
principalul protejat al lui Thrawn n timpul acelor luni.
Cu siguran pare s fi nvat bine trucurile
meseriei, mri Han. Va trebui s gsim o cale s l facem
s plteasc.
i ddu aparatul napoi.
Uite ncearc s pstrezi ntreg ce a mai rmas
pn l ducem la nav. i nu le pomeni nimic bothanilor.
M supun, Han clan Solo, spuse noghriul
plecndu-i scurt capul n timp ce strecura aparatul ntr-o
pungu de la old. Vei putea folosi aceast informaie?
Oh, o vom folosi foarte bine, l asigur Han
scuturndu-i cenua de pe mini.
Aproape aizeci de oameni i de extrateretri mori
sau rnii; Noua Republic, n general i el, n particular,
fiind acuzai pentru asta; i Comandantul Suprem
267

Pellaeon i agenii imperiali stnd la originea acestui


lucru.
Crede-m, o s o folosim.
Ochii negri ai noghri-ului se uitar fix la faa lui.
Cum?
Han cltin din cap.
Habar nu am.

14
Liniile stelelor se stinser n atri i ajunser acolo.
Orice ar fi fost acolo.
Vd trei planete n sistemul interior, zise Faughn,
nghiind pe jumtate ultima silab cnd i nbui un
cscat. Rotaia normal a echipajului o scosese din tur
cnd erau pe punctul s ajung la sistemul Nirauan, dar
insistase s fie trezit pentru a asista la ultima parte a
cltoriei.
Privind la steaua roie pal, Mara se ntreba dac
merita.
A doua planet pare locuibil, raport Torve. Are
atmosfer... temperatura pare n regul...
nregistrm micare, zise repede Elkin. Coordonate
cincizeci i trei cu aptesprezece.
Mara se uit repede la aparate. Conform ordinelor ei,
Gheaa nstelat ieise din hiperspaiu n modul de
invizibilitate total a senzorilor i nu exista nici o indicaie
despre vreun fel de sond de mare putere care ar fi fost
necesar pentru a penetra aceast protecie. Totui, avnd
n vedere c se confruntau cu tehnologie extraterestr,
asta ar fi putut s nu nsemne nimic.
268

Unde se duce? l ntreb ea pe Elkin.


Sigur pe a doua planet, rspunse Elkin tastnd la
panoul su. Stai... s vedem dac i pot estima punctul de
sosire.
E acelai fel de nav ca cea care a zburat pe lng
distrugtorul spaial al lui Terrik? ntreb Faughn.
Profilul pare la fel, rspunse Torve. Nu pot s zic
sigur fr s fac o focalizare de senzori.
Punctul de sosire iese acum, raport Elkin. E un
loc n emisfera de nord, latitudinile mai joase.
E ceva n jur? ntreb Faughn.
Nimic evident, spuse Torve. Cel puin, nimic care
s emit un spectru de energie pe care s l pot citi.
Locul sta m ngrijoreaz, mri Elkin, btnd
nelinitit darabana cu degetele pe marginea panoului de
control.
De ce nu exist nimic nici despre planet, nici
despre sistem n fiierele de datte? Are un nume cineva
trebuie s fi fost aici odat.
Oh, a fost cineva aici, bine, aprob Faughn. Dar
probabil c nu pentru mult timp. O vreme, n timpurile
Vechii Republici, puteai, ii linii mari, doar s intri ntr-un
sistem necunoscut, s faci repede o scanare pentru forme
de via i s te nscrii pentru drepturile de dezvoltare i
spunea legea numete i revendic. Aveai sisteme de pe
tot Inelul Exterior puse pe hri i pe listele de bunuri, fr
ca cineva s aib nici cea mai mic idee despre ce era
acolo.
mi aduc aminte c am citit despre asta, zise Mara.
Sectorul Corporaiilor era cel mai ru n a profita de acest
privilegiu, iar noi nu suntem aa de departe de acel loc.
Corect, spuse Faughn. Totui, toate acestea fiind
zise, trebuie s fiu de acord cu sentimentele lui Elkin n
aceast privin. Dac asta e baza militar a cuiva, unde
este aprarea? Unde e baza n sine, de fapt?
Nimeni nu a zis c e militar, i aminti Mara.
Folosesc tehnologie extraterestr doar asta tim.
269

Se uit pe videcran.
i doar asta vom ti ct vreme stm aici.
Nu tiu, spuse Faughn. Am confirmat c acesta
este sistemul. Poate c ar trebui s ne ntoarcem i s
lum nite ntriri.
Din pcate, nu tim c acesta este sistemul, art
Mara. Ar putea fi doar punctul de ntlnire de luna asta.
Dac plecm acum, ar putea s dispar pn ne
ntoarcem.
Cred c da, zise Faughn fr tragere de inim.
Bine... se pare c zona-int se deprteaz de noi. Le-am
putea da cteva ore s treac de orizont i apoi s ne
strecurm cu nava.
Asta presupunnd c nu au o reea de senzori de
avertizare mprtiai pe toat planeta, interveni Torve.
Dac au, nu conteaz c baza principal e n raza vizual
sau nu.
Faughn ddu din umeri.
E un risc calculat.
Dar nu unul pe care s i-l asume ntreaga nav,
zise Mara, desfurnd n minte toate posibilitile.
mpreun cu capsulele ei de salvare, Gheaa nstelat
ducea trei navete: dou transportoare i un vntor stelar
Aprtor al Noii Republici, pentru drumuri n interiorul
sistemului, foarte ilegal, pe care Karrde l obinuse de
undeva.
Cum e sistemul de invizibilitate la senzori de pe
Aprtor? ntreb ea.
Minim, rspunse Faughn. Pe de alt parte, are o
seciune a senzorilor destul de mic i, firete, nu are
deloc emisii de hiper- propulsie. Dac echipamentul lor nu
este prea bun i o iei ncet, ar trebui s ai o ans destul
de mare s te furiezi nuntru.
n regul, spuse Mara, ntinzndu-i Fora. Nu
primea nici o furnictur de la simul ei de pericol. Cel
puin, nu nc.
270

Rmnem cu ideea ta de a lsa zona-int s se


deprteze de noi cteva ore. Poate mbuntim niel
invizibilitatea Aprtorului ct ateptm. Dup aceea... m
duc i arunc o privire.
***
De la distan, planeta pruse ntunecat, mohort
i pustie. De aproape, hotr Mara, nu arta cu mult mai
bine.
Exista vegetaie, desigur, totul de la copaci pitici cu
frunze late, ca nite evantaie, pn la plante care
acopereau pmntul, imposibil de vzut bine la viteza cu
care se apropia. Dar variaia obinuit de culoare care era
enorm pe cele mai multe dintre lumile pe care le vizitase
prea s fi evitat, cumva, Nirauanul. Totul aici prea s fi
fost fcut n tonuri de maro sau de gri, cu pete rare de
rou nchis sau de violet intens pentru a rupe monotonia.
Probabil c era o adaptare natural la lumina roie slab a
soarelui planetei; poate c n partea de infraroii a
spectrului, plantele erau de fapt destul de colorate. Totui,
se ndoia.
ncep s intru printre nite dealuri, acum, spuse ea
aparatului de nregistrare prins la un capt al panoului de
control al Aprtorului. Par destul de stncoase, de fapt
orice fel de pmnt o fi fost pe ele se pare c a fost erodat.
Se uit la ecrane. nc nu sunt indicaii de sonde de
senzori.
i ridic privirea de pe consol, ncruntndu-se la
peisajul din faa ei. Acolo sus... ntre dou dintre cele mai
stncoase dealuri...?
Vd n fa ceva care seamn cu o albie, zise ea.
Nu mai bine o raven adnc. De fapt...
Mngie uor maneta de control a Aprtorului,
riscnd s se apropie mai mult ca s vad mai bine. Prima
ei impresie fusese, ntr-adevr, corect: canionul adnc
din fa ducea direct la zona int.
271

i, de fapt, dac terenul nu o pclea cumva, se prea


c avea loc pe acolo.
Cred c mi-am gsit drumul, spuse ea apsnd o
tast pentru a descrca informaiile de navigaie n
aparatul de nregistrare. Se pare c e o potec drept pn
la ua lor.
Doar dac extrateretrii necunoscui nu rspndiser
senzori prin tot defileul, desigur, caz n care ar fi fost o
potec drept ctre o ambuscad. Nu putea dect s spere
c simul ei de pericol o va avertiza la timp.
Defileul era, ntr-adevr, aa cum pruse de la
distan: destul de drept, cu o lime variind ntre cincizeci
i o sut de metri, cu o adncime medie de aproximativ o
sut de metri, dar ajungnd i pn la trei sute n unele
locuri. Majoritatea defileurilor asemntoare pe care Mara
le vzuse fusese tiat de ruri repezi, dar fundul acestuia
era uscat. Pereii erau formai din stnci gri abrupte, cu
mici tufiuri i plante crtoare tenace prinzndu-se de
ei.
Tot nici un semn de activitate a senzorilor, i zise
ea aparatului de nregistrare cnd ncepu s zboare prin
coridorul ngust. Logica militar standard, tia, le-ar fi
spus oponenilor ei s i porneasc atacul n aceti civa
primi kilometri, ct manevrabilitatea ei era limitat, dar
nainte de a ajunge prea aproape de baza lor. ntinzndu-i
Fora, stnd cu ochii ngrijorai pe cerul de un albastru
ters de deasupra ei, Mara naint.
Dar nu veni nici un atac. Defileul se lrgi, se ngust,
apoi se lrgi iar, ntr-un loc transformndu-se dintr-un
canion n versantul unei stnci, acolo unde peretele din
stnc se sfrmase, deschizndu-se ctre o vale larg,
mpdurit. Poriunea de spaiu deschis a fost scurt; o
clip mai trziu peretele se ridic iar n stnga ei, i
continu s zboare printr-un defileu. Ca i cum ar fi fost
nsufleit de vederea pdurii, vegetaia devenea acum mai
deas i mai variat, cu tufiuri i liane care, adesea,
acopereau complet pereii stncoi.
272

i mai era ceva nou.


Acum vd guri n lateralele defileului, raport ea,
ncercnd s se uite n ele din trecere. Dar mergea prea
repede pentru a vedea altceva dect c erau destul de
adnci i c soarele nu ptrundea pn n captul lor.
La prima vedere, a zice c nu sunt chiar naturale,
continu ea. Ar putea fi o colonie de zburtoare sau de
trtoare-de-liane sau ar putea fi o parte a unei zone de
senzori. Sugerez ca urmtoarea persoan care vine aici s
ia un sett mai bun de senzori pentru... stai o clip.
ncetini, privind ncruntat nainte. Defileul se lrgea
iar; i acolo sus, n dreapta...
Cred c am gsit ua din fa, i spuse ea ncordat
aparatului de nregistrare. Pare a fi gura unei peteri sus
n dreapta, de partea asta a unei curbe la dreapta. O
deschidere destul de mare... cu ceva manevre, navele pe
care le-am vzut ar putea intra. i uguie buzele. Iar acum
am o decizie de luat: s merg cu Aprtorul sau pe jos.
Acum Aprtorul se oprea ncet, iar ea trecu pe
elevatoare repulsoare n timp ce ncerca s se gndeasc.
Decizia evident ar fi fost, desigur, s intre cu Aprtorul.
Dar n acest caz, evident nu nsemna neaprat i detept.
Pn acum nu primiser nici un rspuns de la vnatul lor,
ceea ce nsemna ori c nu o observaser nc, ori c nu o
considerau o ameninare.
i n oricare dintre cazuri, o singur persoan
mergnd pe jos ar fi ajuns, probabil, mai departe dect un
vntor stelar al Noii Republici cu motoarele urlnd i cu
tunurile cu laser la capacitate maxim.
M duc pe jos, spuse ea aparatului de nregistrare,
aeznd Aprtorul pe pmnt lng un grup de tufiuri i
tastnd pentru o scanare biologic a aerului de afar.
nc nu au avut loc aciuni ostile mpotriva mea i
ar fi frumos dac a putea face s rmn aa.
ntinzndu-se ctre micul dulpior de arme de lng
genunchiul ei drept, l deschise.
273

Dar pentru cazul n care nu pot, mi iau LasTechul, blasterul de rezerv i sabia de lumin, adug ea.
Asta ar trebui s mi dea un avantaj n orice s-ar ntmpla.
Puse blasterul LasTech n tocul de la old i prinse
arma mai mic n tocul de pe antebra ascuns de mneca
stng. Lu sabia de lumin...
i se opri, uitndu-se la ea, simindu-i metalul rece
pe piele. Fusese sabia lui Luke Skywalker odat, fcut de
tatl su i druit lui de Obi-Wan Kenobi pe Tatooine. La
rndul su, Luke i-o dduse ei, dup ce contra-ofensiva
puternic a Imperiului condus de Marele Amiral Thrawn
fusese, n cele din urm, oprit.
Atunci, ea i Luke fuseser aliai. Acum...
Cu o grimas, i ag sabia de lumin la curea.
Acum nu mai era sigur ce erau.
Sau, mai bine zis, nu mai era sigur ce era el.
Scanarea biologic scoase un sunet: aerul era
respirabil, fr toxine sau micro-organisme periculoase
care ar fi putut trece de imunizarea ei la scar larg.
Pare n regul aici, spuse ea, lundu-i gndurile
de la Skywalker i aducndu-le napoi la treaba pe care o
avea de fcut. Oprind elevatoarele repulsoare, trecu
sistemele Aprtorului n ateptare i mai verific o dat
ca aparatul de nregistrare s fie reglat s transmit la
Gheaa nstelat.
mi iau cu mine comunicatorul, conectat la
aparatul de nregistrat.
i prinse comunicatorul de guler i deschise cupola.
Aerul de pe Nirauan nvli, rece i proaspt, cu aromele
subtile, dar exotice ale unei lumi noi. Desfcndu-i
centurile, se ridic, lund trusa de supravieuire a
Aprtorului din dulapul ei i agnd-o pe un umr n
timp ce cobora pe pmnt.
Punndu-i bine trusa pe spate, uitndu-se nc o
dat n jur, nchise i ncuie cupola i porni ctre peter.
Vegetaia ca o iarb de sub tlpile ei era scurt i cu
fire late, cu tendina de a se aga de cizmele ei, dar altfel
274

nu i ngreuna micrile. Ascult n timp ce mergea, dar


nu se auzea dect fonetul plantelor i oapta nceat a
adierilor prin defileu. Nici un sunet de animal sau de
zburtoare.
Dar erau acolo, ea tia, uitndu-se n sus la micile
guri care punctau laturile defileului. Animalele erau
acolo. n guri sau n cuiburile din tufiuri ori
ascunzndu-se pe sub lianele care se crau pe pietre. Le
simea prezena.
i cel puin unele dintre ele o urmreau...
S-ar putea s m fi nelat, zise ea n comunicator
scondu-i pistolul. S-ar putea s fie doar o peter acolo.
Cred c o s aflu n curnd.
Precaut, i croi drum ctre grot. La fel de precaut,
se uit pe dup margine.
Era o peter, da. O peter cu perei coluroi,
murdar i cu mucegai, ntinzndu-se ntunecat n
deprtare, cu un strat gros de frunze uscate pe jos, la
intrare, cu pnze de pianjen fluturnd ncet n btaia
adierii i cu un miros de umezeal de la o ap stttoare
de mai departe.
i ls pistolul cu laser n jos, simindu-se nelalocul
ei i puin cam fraier.
Am ajuns, spuse ea n comunicator. i dac sta
este un terminal de aterizare deghizat, au fcut o treab
nemaipomenit.
Iei la gura peterii, punndu-i mna la ochi pentru
a se uita n sus pe versantul muntelui. Nu vedea dect
stnc. Chiar dup peter, dup cum observase, defileul
se curba uor spre dreapta. Mai mult din curiozitate, dect
n sperana c va vedea ceva interesant, merse n cealalt
parte a peterii i se uit dup col.
i i se tie rsuflarea. Drept n fa, poate la zece
kilometri distan, defileul se oprea brusc la baza unui mal
nalt. i, aezat pe vrful malului, neagr pe cerul
albastru ters, era o cldire.
Nu, nu doar o cldire. O fortrea.
275

Mara inspir adnc.


I-am gsit, spuse ea, luptndu-se s rmn calm
n timp ce scotea un macro-binoclu din geanta lui de pe
laterala trusei de supravieuire. Era ceva n nfiarea
acelei structuri care i provoca o furnictur neplcut.
E un fel de fortrea ridicat pe un mal de la
captul defileului.
Activ macro-binoclul i focaliz pe fortrea.
Pare s fie construit din piatr neagr, raport ea,
apropiind imaginea. mi amintete de fortreaa aia
abandonat de pe Hijarna pe care o foloseam uneori ca
punct de ntlnire. Vd... parc dou, poate trei turnuri
din unghiul sta, plus nc ceva care ar putea s fi fost
nc unul rupt de la baz. De fapt...
Se uit n jos, pe mal, acolo unde ncepea defileul,
furnictura devenind i mai neplcut.
De fapt, dac potriveti unghiurile, spuse ea ncet,
poi trage concluzia c ce a drmat turnul acela a fost
aceeai explozie care a spat defileul sta.
i, dac era aa, trebuie s fi fost o explozie
impresionant. Steaua Morii ar fi putut-o face, dar nimic
altceva din arsenalele Imperiului sau al Noii Republici.
Nu conteaz, cred c asta e urmtoarea mea
oprire, se hotr ea, punnd macro-binoclul la loc n
geant. Aruncnd nc o privire fortreei, se ntoarse
pentru a se ndrepta ctre Aprtor. Se uit n peter,
trecu n partea cealalt...
i ncremeni, lipindu-i umrul de piatra rece de
lng gura peterii. Ceva i alertase dintr-o dat simul
pericolului... i n timp ce atepta, auzi iar.
Geamtul ndeprtat, ncet, al unui vehicul zburtor.
Cred c o s am companie, mormi ea n
comunicator, cercetnd iute cerul. Nu se vedea nimic nc,
dar, n mod clar, sunetul se apropia. Cu grij, nc
uitndu-se pe cer, fcu civa pai napoi, n umbrele din
peter.
276

Brusc, simul pericolului i se aprinse; dar chiar cnd


se ntorcea, tiu c era prea trziu. Din adncul peterii,
din dreapta, ceva negru ni, aruncndu-i o rafal de aer
umed n fa cnd zbur pe lng capul ei i se retrase
iute n bezn. Mara se ghemui, cu pistolul urmrind
umbra zburtoare, dar deja nu se mai vedea. Trase o dat
n tavan, explozia de lumin oferindu-i o imagine rapid a
pereilor neregulai i a epilor de piatr care atrnau din
tavan. Zri umbra zburtoare, i ainti arma amenintor
ctre ea...
Abia vzu a doua umbr care czu de undeva de
deasupra ei i i nfc cu ndemnare blasterul din
mn. nbuindu-i un blestem, trase sabia de lumin de
la cingtoare cu mna stng, aprinznd-o i, cu aceeai
micare, aruncnd-o n mna dreapt.
i brusc, ntreaga peter pru s se opreasc cu un
ipt strident.
Era, i ddu Mara seama, o caracterizare bizar a
ceea ce tocmai se ntmplase. Dar, cu toate acesta,
impresia rmnea. Orice ar fi fost creaturile care ddeau
din aripi, o priveau brusc cu ali ochi.
i i vorbeau cu o alt voce.
O alt voce? Mara se ncrunt, ascultnd cu atenie.
Nu greea: ntr-adevr erau sunete noi care murmurau n
peter.
n peter... sau n mintea ei.
Retrgndu-se ntr-o mic ni din perete, i ntinse
Fora ct de tare putu. Aproape-vocile preau s se
ascut, dar rmneau chiar la marginea chinuitoare a
nelegerii.
Minunat, mormi ea pentru sine. O nav
extraterestr i posibil ostil se apropia, i uite-o pe ea,
prins de nite creaturi la fel de extraterestre, care erau
destul de istee ca s i ia blasterul. Creaturi cu care
aproape, dar nu chiar, putea comunica.
Unde sunt Skywalker i trucurile lui cnd ai nevoie
de ei?
277

Parc un cutremur emoional ar fi zguduit petera.


Brusc aproape-vocile ncepur s strige i mai tare la
marginea minii ei.
Skywalker? ntreb Mara. l tii?
Iar aproape-vocile strigar, de data asta cu o urm de
frustrare.
Da, i eu sunt frustrat, se rsti Mara. Hai, vorbii.
Sau ce facei voi. Ce treab are Skywalker cu voi?
Dac i rspunser, nu auzi. De la gura peterii, din
stnga, se auzi oapta unei micri. Se ntoarse, cu sabia
de lumin n poziie de aprare...
i simi cum csc gura de uimire. Micndu-se cu
stngcie la intrarea n peter, era un nor imens de
creaturi negre, semnnd vag cu nite mynock, btnd
nebunete din aripi.
i n centrul acelui nor, susinut de spatele celor de
dedesubt i ridicat de ghearele pe jumtate ascunse ale
celor de deasupra, era nava ei.
Ce naiba? rosti ea, srind nainte.
Prea repede. Piciorul i se prinse ntr-o grmad de
frunze uscate, dezechilibrnd-o. Se nvrti, ncercnd s-i
revin, dar se roti n direcia opus. Cu coada ochiului
vzu apropiindu-se cu vitez o piatr ascuit care ieea
din peretele peterii...
Se trezi treptat, dureros, cu o dr de ceea ce prea a
fi snge uscat pe o parte a capului i cu ochii care preau
c nu voiau s se deschid.
A mai trecut cam o jumtate de minut de ameeal
pn s fie destul de contient, nct s i dea seama c,
de fapt, avea ochii deschii. Doar c era prea ntuneric
pentru a vedea ceva.
Ah-oh, mormi ea, vocea rsunndu-i straniu.
Fusese incontient destul de mult ct s se fi nnoptat?
Sau fusese trt ori dus n adncul peterii?
nc mai avea trusa de supravieuire. Scond
bagheta luminoas de la locul ei, o aprinse.
278

ntr-adevr, fusese mutat mai n adncul peterii. i,


pentru siguran, se i nnoptase afar.
E bine de tiut c mai pot s-i chem, mormi ea
dezgustat, uitndu-se la ceas. Fusese incontient
aproape trei ore, mult mai mult dect s-ar fi ateptat. Fie
se lovise de perete mai tare dect i dduse seama, fie
rpitorii ei o scpaser de cteva ori pn o aduseser aici.
Orice ar fi fost aici.
Pentru o clip plimb raza baghetei luminoase pe
pereii i pe tavanul nalt al peterii din jurul ei,
comparnd ce vedea cu amintirea imaginii scurte de cnd
trsese cu blasterul, mai devreme. Dar nu se potrivea
nimic. Asta nsemna c era cel puin la treizeci de metri
mai departe, estim ea, poate mai mult. Nu era un drum
imposibil, presupunnd c nu se pierdea n labirintul de
coridoare laterale. i presupunnd c Aprtorul ei o
atepta undeva pe drum.
i presupunnd c dac presupunerea unu i doi
erau corecte, ar avea unde s se duc.
Se uit iar la ceas. Trei ore. Aparatul de nregistrare
fusese programat s transmit la Gheaa nstelat dac
oprea comunicatorul sau dac tcea vreme de
cincisprezece minute. Ceea ce nsemna c Faughn primise
nregistrarea cltoriei sale de peste dou ore i jumtate,
inclusiv ultimul ei ipt uimit dinainte de a se lovi la cap i
a leina. ntrebarea era ce se hotrse s fac?
Din nefericire, nu era dect un rspuns probabil.
Faughn nu mai avea alte nave de lupt la bord; nu avea
cum s i vin Marei n ajutor, dect cu Gheaa nstelat.
Avea destul minte s nu rite nava aa, mai ales cnd era
singura care avea informaiile trimise de Mara.
Ceea ce nsemna c Gheaa nstelat plecase de mult.
i, fr hiperpropulsie la Aprtor, nsemna c Mara era
blocat aici.
Cred c m-a putea duce pn la fortrea s vd
dac au vreo camer de nchiriat, mormi ea. Dar nu
prea deloc o idee bun; i chiar cnd o spuse, auzi o not
279

puternic de dezaprobare n aproape- vocile care nc se


micau uor la marginea minii ei.
Stai linitite, nu plec nicieri, mri ea. Era vina
lor c era izolat aici, pn la urm.
Pe de alt parte, n funcie de ce sau cine fusese n
nava pe care o auzise, era posibil i s i fi salvat viaa. n
aceste circumstane, presupunea ea, era un schimb
corect.
Iar sta nici nu era un exil permanent. Cteva zile
cel mult dou sptmni i Karrde va trimite o trup s
o scoat de aici.
ntre timp, trebuia s se gndeasc la supravieuire.
Aeznd bagheta luminoas n echilibru pe o ieitur de
unde s i dea nite lumin de lucru, i desfcu trusa de
supravieuire i ncepu s pregteasc tabra.

15
Lando i ridic privirea de pe datapad ctre brbatul
crunt care edea de partea cealalt a mesei de bar, cu
faa pe jumtate ascuns de halb.
Cred c glumeti, spuse el fluturnd datapadul.
Cincisprezece mii? Pe lun!
Cellalt ridic din umeri.
Accepi sau nu, Calrissian pentru mine nu
conteaz. Dar dac vrei s i angajezi pe cei mai buni,
trebuie s te atepi s te coste.
Oh, haide, mri Lando. Vorbeti cu mine, Reggi.
Amndoi tim c Garda Soskin poate fi numit cu greu cea
mai bun.
280

Poate c aa e, admise Reggi, lund nc o duc


din halb. Dar sunt cei mai buni pe care ai vreo ans s i
angajezi.
Uite, eu vorbesc despre paza transporturilor de
minereu, zise Lando luptndu-se cu senzaia de lein pe
care o tot avusese n ultimele zece zile. Nu s invadm
Alion sau s abordm un distrugtor spaial sau altceva.
Pcat, spuse Reggie, tergndu-i gura cu mneca.
Astea par mai distractive soskinii i-ar putea face o
reducere pentru una dintre ele.
Ce vreau s zic este c nu vorbim despre o treab
care face cincisprezece mii, insist Lando cu ncpnare.
Lum un transport de minereu pe lun de pe Varn, plus
cteva ncrcturi de clieni ai cazinoului pe care i ducem
i i aducem. Asta nu face mai mult de, s zicem, cinci mii
pe lun.
Reggi oft.
Uite, Calrissian... Se opri, uitndu-se n jur prin
bar. Uit-te acolo, continu el artnd spre un grup de
extrateretri aplecai peste o mas, cu capetele lor
cornoase aproape atingndu-se.
i vezi pe acei clatear? Au o nenelegere veche de
ase sute de ani cu nhorasii, pe care cinci generaii diferite
de Jedi au ncercat s o opreasc i nu au reuit. Ai auzit
de asta?
Lando ddu din cap.
Da.
Bine, spuse Reggi. Ei, cu aceast nou politic
neintervenionist care vine de la Coruscant, s-au gndit
c nimnui din afara sectorului lor nu o s-i mai pese de
ce i fac unii altora. Deci, e timpul s se lupte iar.
Acum, clatearii, tia au o armat destul de bun
o vreme au fost muli n slujba Imperiului aa c sunt
destul de n form. Nhorasii au fost mai norocoi sau
poate c nu, depinde cum priveti. Au fost ignorai de
Imperiu, aa c nu prea au cu ce s lupte.
Lando oft. nelegea unde btea.
281

Aa c angajeaz mercenari.
Te-ai prins, prietene, spuse Reggi aprobator. Au
adus Scutul Dhashaan s le apere sistemele chiar l-au
convins pe btrnul Dahrus n persoan s renune la
pensie pentru a se ocupa de logistica i de strategia lor. i
le decarteaz cte treizeci de mii. Pe zi.
Cltin din cap a nencredere.
n mod clar e o pia de desfacere pentru oricine
are soldai i nave, Calrissian. Toi se gndesc s i
rezolve vechile nenelegeri. i cine nu are o nenelegere
sau dou cu cineva?
Dar nhorasii angajeaz pentru un rzboi n toat
regula, zise Lando ncercnd pentru ultima oar. Eu nu
vreau dect pe cineva care s m ajute s-i in pe pirai la
distan de transporturile mele.
Reggi ddu din umeri.
Unele dintre bandele alea de pirai sunt mai rele
dect dac te-ai lua de fora defensiv a unui ntreg
sistem. Firete, depinde de sistem.
Lando se strmb.
Reggi, uite...
i dac iar vrei s aduci vorba de chestia aia de pe
Taanab, n-o face, l ntrerupse cellalt. Ai tot stors favoruri
din bucica aia de istorie de, oh, trebuie s fie vreo
cincisprezece ani. De data asta nu te mai ajut.
E bine s vezi recunotin, zise Lando rece,
ridicndu-se n picioare. Ne mai vedem, Reggi. Noroc n
orice rzboi te hotrti s intri.
Lumina soarelui cilparian de dup-amiaz prea i
mai puternic dup obscuritatea rcoroas din bar. Pentru
un minut, Lando sttu lng intrare, studiind steagurile
companiilor care zburau n sus i n jos pe Strada
Pilotului, ntrebndu-se dac ar fi avut rost s ncerce s
vad ce clieni mai aveau.
Nu. Reggi avea dreptate: orice grup de mercenari care
ar fi meritat s fie angajat cuta deja ceva mai serios dect
282

sarcina de a escorta cargoboturi. i o plat mai mare dect


i putea permite Lando.
Dup aproape dou decade de lupt chinuitoare,
galaxia i gsise, ntr-un final, pacea... i tot ce voiau s
fac cu ea era s se ntoarc la micile rzboaie lipsite de
importan, pe care Noua Ordine a mpratului le
ntrerupsese att de necugetat.
Cltinnd obosit din cap, se ntoarse ctre astroport.
Zgomotul mulimii ajunse la el cu mult nainte de a
intra n raza ei vizual. Era o gloat destul de mare, dup
cum preau s se desfoare lucrurile astea: probabil trei
sute de oameni i de extrateretri, nghesuindu-se
zgomotos n jurul intrrii Terminalului 66. Acest grup era
mai bine organizat dect majoritatea, totui, cu pancarte i
cu strigte care cereau dreptate pentru Caamas.
n starea n care se afla, Lando s-ar fi bucurat de
ansa de a-i croi drum cu fora printre ei, poate ar fi avut
i ocazia de a mai scpa de ceva din resentimentele care
fierbeau n el. Dar azi universul nu avea de gnd s
coopereze cu el nici mcar att; Doamna Norocoas era la
dou terminale mai ncolo, n 68. Mormind pentru el ceva
despre oamenii care nu au nimic mai bun de fcut dect
s protesteze pentru ceva ce se ntmplase nainte ca muli
dintre ei s se fi nscut, trecu, mergnd apsat, pe lng
mulime i se ndrept ctre terminalul su. Din punctul
lui de vedere, cu ct pleca mai repede de pe Cilpar, cu att
mai bine.
Trecuse cu mai bine de zece metri de mulime, cnd
un fapt rtcit reuii s treac de scutul lui de
autocomptimire
ursuz.
Aceste
proteste
aveau
ntotdeauna ca int bothanii: negustori, diplomai sau
afaceri bothane. Dar la Astroportul Mos Tommro nu exista
nici un bothan foloseau un alt port.
Deci ce cutau protestatarii aici?
Pstrndu-i precaut atenia asupra mulimii, se
retrase ntr-o alee pentru a nu fi vzut de ei i i scoase
comunicatorul. l regl s treac prin sistemul de
283

comunicaii al Doamnei Norocoase i apel centrul de


control al astroportului.
Sunt Lando Calrissian din Terminalul 68, se
identific el vocii plictisite care i rspunse. A vrea o list
a navelor din Terminalul 66.
Nu vei avea nevoie de aa ceva, spuse o voce
calm de pe aleea din spatele lui.
Lando se ntoarse repede, mna zvcnindu-i pe lng
marginea mantiei cu o uurin exersat i ateriznd pe
mnerul blasterului din toc. La civa metri de el,
mpodobii cu toate nsemnele diplomatice, stteau doi
diamali cu fee tbcite i coame albe.
Da? ntreb el precaut. V pot fi de ajutor?
Da, cred c putei, spuse cel mai nalt dintre cei doi
extrateretri. Permitei-mi s m prezint. Sunt Porolo
Miatamia, Senator al Noii Republici. mi putei confirma c
auzul nu m-a nelat i c suntei generalul Lando
Calrissian?
Fost general, da, ddu Lando din cap, lund mna
de pe blaster i nchiznd comunicatorul. Mulimea de
protestatari de la Terminalul 66 ncepea s aib un rost
acum.
mi putei confirma, n schimb, c aceasta nu este
o ntlnire ntmpltoare? Miatamia zmbi subire, n
singurul fel n care Lando vzuse vreun diamal s surd
vreodat.
Avei dreptate, l asigur senatorul. Ordonana mea
v-a zrit la cinci strzi distan, cnd v apropiai. O
ureche n form de evantai se aplec pentru a-l arta pe
diamalul de lng el. V-am urmrit pn n acest loc,
cutnd un mod de a v confirma identitatea.
Ai confirmat-o, spuse Lando. Una dintre cele mai
iritante caracteristici sociale diamale enervant pentru
el, oricum era aceast tendin a lor de a bate apa n
piu pn nu se mai putea pe lng un subiect nainte de
a trece la el.
V pot face vreun serviciu?
284

Urechea lui Miatamia zvcni n direcia mulimii.


Nava mea se afl n Terminalul de Andocare 66,
spuse el. Exist... persoane... care dezaprob poziia
guvernului meu n problema bothan.
Da, am auzit, rspunse Lando. Deci acum era
problema bothan, nu problema Caamas. Interesant.
Guvernul dumneavoastr vrea s ierte i s uite, ceva de
genul sta.
Senatorul l privi cu atenie.
Adic ai prefera s abatei o rzbunare stupid
asupra inocenilor?
Lando i desfcu minile.
Hei, asta e politic. Eu sunt doar un om de afaceri
care ncearc s scoat i el niel profit.
Miatamial mai privi o clip. Apoi una dintre urechile
lui zvcni.
Dup cum s-ar putea, spuse el criptic. n orice caz,
protestatarii i-au atins scopul. Prin urmare, am apelat la
autoritile astroportuare pentru a-i ndeprta, astfel nct
s m pot ntoarce la nav.
Lando ddu din cap. Dup revolta mortal de pe
Bothawui din urm cu o sptmn, putea nelege
reinerea senatorului de a ncerca s i croiasc drum
prin mulime.
S ghicesc. Nu au vrut s ridice un deget.
Nu este nevoie s ghicii: pot afirma cu trie c
acesta a fost rspunsul lor, zise Miatamia. Tocmai plecam
din birourile lor cnd v-am observat i am ncercat s v
identificm.
neleg, spuse Lando. Pot s v fac vreun serviciu?
Cealalt ureche a lui Miatamia zvcni.
Doream s v cer s v folosii poziia i influena
n cadrul Noii Republici pentru a interveni n numele meu.
Influena lui n cadrul Noii Republici. Da.
A vrea s v pot ajuta, zise el. Din nefericire, m
tem c influena mea este limitat n aceste vremuri la un
285

numr mic de prieteni i asociai. Dintre care nici unul nu


se afl acum pe Cilpar.
neleg. Miatamia tcu o clip. n aceast situaie,
poate c ai dori s vorbii mulimii. Ca erou al Rebeliunii,
ai avea o influen linititoare.
Lando pufni pentru el.
M ndoiesc foarte mult c activitile mele din
trecut mi-ar fi de prea mult ajutor cu ei, domnule senator.
n aceste zile exist o tendin urt ca oamenii s uite ce
s-a ntmplat atunci.
Deci refuzai s m ajutai?
Nu este un refuz, rspunse Lando, ncercnd din
greu s i pstreze rbdarea. Era o problem de limbaj,
firete; cu tot aspectul lor de un calm logic, diamalii aveau
tendina s utilizeze cuvintele n moduri neobinuite.
Acesta era un motiv pentru care multora nu le plcea s
aib de a face cu ei.
Eu doar art c nu am cum s v ajut.
Iar apoi, brusc, i veni o idee.
Cel puin, nu am cum s v ajut s ajungei la
nava dumneavoastr, continu el nainte ca Miatamia s
poat rspunde. Dac tot ce v trebuie acum este s
ajungei pe Coruscant sau napoi acas, atunci este o alt
treab.
Ambele urechi zvcnir n acelai timp.
Explicai.
Nava mea este andocat n Terminalul 68, spuse
el. A fi onorat s v duc oriunde dorii n Noua Republic.
Ali membri ai echipajului sunt nc afar, art
ordonana. inui departe de nav de ctre mulime. Le
oferii i lor transport?
M gndeam mai ales la dumneavoastr i la
domnul senator Miatamia, rspunse Lando privindu-l.
Nava mea are un spaiu cam redus.
i ntoarse iar ochii ctre Miatamia.
Dar mi se pare c mulimea nu este interesat de
echipajul dumneavoastr, ci doar de atenia domnului
286

senator. O dat ce dumneavoastr nu vei mai fi aici


pentru a le oferi aceast atenie, nu o s mai aib motiv s
piard vremea pe aici.
Vorbii despre raiune, spuse Miatamia. Acum
vorbii despre cost.
Nici un cost, domnule senator, l asigur Lando
fluturnd o mn n semn de invitaie ctre terminalul
su. A fi onorat s am la bordul navei mele o persoan
att de distins.
Cellalt nu se mic.
Vorbii despre cost, v rog. ntotdeauna exist un
pre.
Se sfrise cu a gsi un mod subtil de a aborda acest
subiect la bordul Doamnei Norocoase.
Nu exist nici un pre, repet Lando. Totui,
operaiunea mea minier subacvatic are probleme cu
atacurile pirailor. M gndeam c poate a putea stabili
un acord cu armata diamal pentru a oferi siguran n
plus transporturilor mele.
Sarcina primar a armatei diamale este s
protejeze interesele diamale, zise Miatamia. Totui, ar
putea exista loc pentru o discuie.
Mulumesc, domnule senator, spuse Lando. Tot ce
cer este o discuie corect. Mergem?
Drumul scurt peste strad pn la ua terminalului
de andocare a fost doar un pic mai ru dect se ateptase
Lando. Cei doi diamali au refuzat s fug sau chiar s se
grbeasc o problem de demnitate, se prea i erau la
jumtatea drumului cnd mulimea care atepta la dou
terminale mai ncolo i-a zrit. Din fericire, neavnd reineri
fa de a se grbi puin la nevoie, Lando ajunsese deja n
cealalt parte, deschiznd ua terminalului nainte ca
gloata s i nceap revrsarea ntrziat ctre ei.
Diamalii ajunser nuntru la timp, cu doar cteva mici
pete de suc de fructe de la loviturile ratate, drept amintire.
Sunt barbari, spuse ordonana pe un ton de
ghea, cnd Lando nchise ua n spatele lor. Nici o fiin
287

nu ar trebui s aib dreptul s ncerce o astfel de


dezonorare a alteia.
Pace, zise Miatamiala pe acelai ton, n timp ce-i
scutura cu vrfurile degetelor cteva picturi de pe
mnec. Puine alte fiine au nelepciunea sau capacitatea
pentru exprimarea cuviincioas caracteristic poporului
diamal. n loc s i consideri barbari care trebuie evitai,
sau chiar rufctori care trebuie pedepsii, trebuie s i
vezi ca pe nite copii care nu au nevoie dect de instruire
pentru un comportament civilizat.
Se uit la Lando.
Nu suntei de acord?
Cred c astfel de discuii ar trebui amnate,
domnule senator, rspunse Lando nedorind s se lase
trt n conversaie. Cel puin pn cnd prsim n
siguran Cilparul.
Vorbii cu nelepciune, spuse Miatamia, urechile
zvcnindu-i iar. V rog: conducei.
***
Tierce i ridic privirea de pe ecran... i doar din
expresia lui, Disra tiu c dduse peste ceva beton.
Ai o int? ntreb el.
ntr-adevr, am, rspunse Tierce. Senatorul Porolo
Miatamia, reprezentat diamal n Noua Republic. Roti
ecranul pentru a vedea i cellalt. i nici n-o s ghiceti cu
cine a aranjat s cltoreasc.
Disra cercet raportul, simind cum ochii i se mreau
puin.
Cred c glumesc. Lando Calrissian?
Nu e o glum, l asigur Tierce. i nici o greeal.
Agentul care raporteaz a verificat de dou ori
nregistrrile de decolare de la Astroportul Mos Tommro.
Calrissian, senatorul i ordonana lui au plecat cu toii n
yahtul lui Calrissian.
Chiar aa, murmur Disra.
288

Nu era de mirare c Tierce prea att de mndru de


sine. Diamalii erau avocai i mai puternici ai atitudinii
iart-i-uit dect mon calamarii sau durosii. Alegerea
ideal pentru mica pies de teatru la care se gndea
Tierce.
i a avea i un prieten apropiat al lui Han Solo fcea
ca lucrurile s fie perfecte.
Care e destinaia lor... ah, uite-o. Coruscant.
Da. Tierce deschisese o hart stelar i marca pe
ea rutele posibile.
Presupunnd c Lando Calrissian se ndreapt
direct ctre Coruscant, nu ar trebui s avem probleme n
a-i intercepta oriunde dorim pe drum. Singura problem
este dac Flim i cu mine ne putem ntlni cu
Nendurtorul nainte s prind yahtul.
N-ar da bine dac ar trebui s te atepte pe tine, l
avertiz Disra. Asta ar trebui s par unul dintre trucurile
de omniscien obinuit a lui Thrawn.
Fii bun i nu-mi ine prelegeri despre subtilitile
propriilor mele planuri, spuse Tierce cu rceal, mutnd
rutele pe harta stelar. Va fi un pic cam strns, dar cred
c o s ne ias.
Da, rspunse Disra n timp ce se uita i el la cifre.
Tot nu sunt nnebunit dup planul sta, Tierce. Nu avem
nici o idee cum va reaciona Noua Republic.
Desigur c tim, spuse Tierce cu rbdare. Deja iam explicat totul.
Mi-ai zis ce crezi, l corect Disra. i doar asta
sunt. Nite preri.
Dac nu vrei s riti, nu ar fi trebuit s te apuci de
planul sta, spuse Tierce cu o voce mai rece cu cteva
grade. Dac i-ai pierdut curajul, mai ai timp s te retragi.
Disra se uit amenintor la el.
Nu e vorba de curajul meu, domnule maior, mri
el. E vorba de a nu ne asuma riscuri inutile pentru a ne
atinge obiectivul.
289

Tierce i ntmpin privirea cu una la fel de


amenintoare.
Acesta este necesar, excelen, zise el. Crede-m.
Aa, deci ne mai trebuie i un crucitor interdictiv. Ridic
uor din sprncene. i trebuie s ne cam grbim.
Fcnd un efort, Disra i nghii restul argumentului.
Tierce nu i prezentase acest plan dect dup ce se
ntorsese de pe Yaga Minor i nc nu era sigur cum l
convinsese gardianul. Dar dac tot o faceau, ar fi fost al
naibii de bine s o fac corect.
Bine, mri el. D-te din scaunul meu i o s dau
ordinele.

16
Ei, domnule general, spuse amiralul Pellaeon
lsndu-se pe spate n scaun, n timp ce accepta un
phrel de brandy Kareas de la cellalt, cum mai stau
lucrurile pe Yaga Minor?
Cam la fel ca ntotdeauna, domnule amiral,
rspunse marele general Hestiv, fcnd un semn ctre
planeta ndeprtat din centrul videcranului n timp ce i
turna i el puin brandy n pahar i se aeza la loc la
biroul su nesat de datacarduri.
Foarte linitite.
neleg c de curnd au existat nite frmntri
printre segmentele populaiei yagai, zise Pellaeon.
Complet neglijabile, spuse Hestiv, dnd din mn
nepstor. De fapt, cum majoritatea populaiei este
complet loial, se ocup singuri, de cele mai multe ori, de
cei civa disideni. Singura dat cnd trebuie cu adevrat
290

s ridicm un deget este pentru a-i proteja pe disideni de


loialitii prea zeloi.
Ceea ce v permite s v situai pe o poziie moral
superioar.
Exact, spuse Hestiv. ine locul unei schimbri
adevrate a imaginii pe care o avem de obicei printre
extrateretri.
Da, murmur Pellaeon, sorbind din butur. Pcat
c nu s-a ocupat i mpratul nsui mai mult de astfel de
relaii publice, cu douzeci de ani n urm.
Pcat c nu s-a gsit nimeni care s nu fie orbit de
putere s l dea jos ct mai era vreme, replic Hestiv, cu o
urm de amrciune n voce. Trebuie s fi fost sute de
administratori competeni sau de ofieri ai Flotei care ar fi
putut menine Imperiul n via.
Pellaeon simi un nod n gt.
A existat unul, cel puin, spuse el ncet.
Lui Hestiv i tremur buza.
Da... Marele Amiral Thrawn. ntotdeauna am
regretat faptul c nu am avut ansa s l ntlnesc.
Pentru o clip, cei doi tcur. Apoi Hestiv i drese
glasul.
Dar nu cred c avem nimic de ctigat dac ne
gndim la cum ar fi fost, spuse el. Acesta este trecutul,
acum suntem n prezent; i presupun, domnule amiral, c
ai venit s discutm viitorul.
Pellaeon mai sorbi o dat din butur.
Da, zise el, privindu-l cu atenie pe cellalt. Ca s o
spun direct, rzboiul mpotriva Noii Republici s-a terminat
i noi am pierdut. Opinia mea profesional este c a venit
vremea s vorbim despre pace.
Muchii din jurul ochilor lui Hestiv se ncordar.
Adic s ne predm.
Eu voi negocia termenii, spuse Pellaeon. Dac fac o
treab bun, cred c ar trebui s reuim s pstrm cam
tot ce avem.
Hestiv pufni.
291

Ct o mai fi.
nc mai controlm peste o mie de sisteme locuite,
i aminti Pellaeon cu blndee. Ai prefera s permitem Noii
Republici s reduc i mai mult acest numr pn cnd
acceptm noi inevitabilul?
Noua Republic nu este n poziia n care s reduc
prea multe acum, rspunse Hestiv. Mi se pare c sunt
pregtii s se ia de gt ntre ei, nu cu noi.
Cu siguran au probleme, zise Pellaeon. Dar dac
ateptai s se prbueasc ntr-un rzboi civil total din
cauza Caamasului sau a orice altceva, cred c nu suntei
realist.
V cer scuze, domnule amiral, dar, cu tot
respectul, nu sunt de acord, spuse Hestiv. Mai ales dac
ne apucm i noi s i mpingem niel, cu chibzuin.
Pellaeon i nbui un oftat. nc un argument pe
care l auzise iar i iar n timpul cltoriei lui.
Deci, ai prefera s i ncurajm s se autodistrug,
spuse el. S ne golim antierele navale, dac este nevoie;
s ne secm baza Ubictorat de toate forele i resursele. S
lsm tot acest sistem complet neprotejat.
Dac este necesar s mergem att de departe, da,
rspunse Hestiv. Aceasta este o baz militar, domnule
amiral. Aa trebuie s i fie folosite resursele.
Corect, zise Pellaeon dnd din cap. i ce credei c
se va ntmpla cnd i vor da seama c noi i-am aat?
Nu vd de ce ar afla, coment Hestiv. Nu trebuie s
ne folosim distrugtoarele spaiale sau vntorii TIE sau
orice altceva mai este evident imperial.
Nu. Pellaeon cltin din cap. Putem menine o
vreme o astfel de arad, poate chiar destul de mult. Dar
ntr-un final, vor descoperi. i atunci se vor uni din nou,
cel puin pn ne vor distruge.
Hestiv privi pe fereastr la sfera albastru-verzuie din
deprtare.

292

Cel puin aa am muri n lupt, spuse el cu o


dificultate evident, n felul dumneavoastr... nu exist
onoare atunci cnd te predai, domnule amiral.
Dar nu exist onoare nici n a irosi vieile pentru
nimic, replic Pellaeon.
Hestiv zmbi ironic.
tiu. Dar cel puin dac eti mort nu mai trebuie
s trieti cu ruinea.
Exist nobili n Flot care ar numi asta o atitudine
de rzboinic nobil, spuse Pellaeon. Personal, a numi-o
prostie. Dac suntem distrui dac murim cu toii
conceptele i idealurile Noii Ordini vor muri cu noi. Dar
dac ne predm, putem pstra vii acele idealuri. Aa, dac
i cnd Noua Republic se va autodistruge, ne vom putea
ridica iar. Poate c atunci galaxia va fi, n cele din urm,
gata s ne accepte.
Hestiv se strmb.
Poate.
Nu exist dezonoare n a te retrage dintr-o situaie
n care nu poi ctiga, domnule general, spuse Pellaeon
ncet. L-am vzut pe Marele Amiral Thrawn fcnd-o de
mai multe ori, direct i fr jen, n loc s i iroseasc
oamenii i navele. Ceea ce propun eu s facem nu
nseamn nici mai mult, nici mai puin.
Hestiv i agit nelinitit butura n pahar.
Presupun c deja v-ai consultat cu Moff-ii n
aceast privin.
Da, rspunse Pellaeon. La final, au fost cu toii de
acord.
Cu greu, bnuiesc.
Nici unul dintre noi nu este chiar bucuros de
aceast situaie, zise Pellaeon. Pur i simplu recunoatem
c este ceva ce trebuie fcut.
Hestiv inspir adnc i expir.
Cred c avei dreptate. A fi vrut s nu avei. i
ridic paharul i bu totul dintr-o nghiitur. Foarte bine,
domnule amiral. Avei sprijinul meu, ceea ce presupun c
293

este motivul adevrat pentru care ai venit pe Yaga Minor.


Mai pot face i altceva pentru dumneavoastr?
De fapt, da, domnule general, rspunse Pellaeon
scond un datacard i ntinzndu-l peste birou. Mai nti,
a dori s trecei aceast list de nume prin sistemul de
calculatoare al bazei Ubictorat.
Desigur, spuse Hestiv, punnd datacardul n
locaul lui i tastnd la terminalul su. Cutai ceva
anume?
Informaii nemodificate, i zise Pellaeon. Exist
oameni pe care i bnuiesc c au legturi financiare
secrete cu Moff Disra, dar nu am reuit s dm de urma
acestor conexiuni.
Iar Disra nu v-ar lsa s cutai n dosarele de pe
Bastion? suger Hestiv cu un zmbet ironic.
Sunt sigur c ne-ar fi lsat, rspunse Pellaeon. Dar
nu a avea ncredere n ce spun acele dosare.
Ei, n acestea putei avea ncredere, l asigur
Hestiv, tastnd la panoul su. Nimeni nu intr n dosarele
mele fr autorizaia corect, confirmat i reconfirmat.
Maiorul acela de pe Nimicitorul Tierce a aflat asta cu
siguran cnd a ncercat...
Maiorul Tierce? l ntrerupse Pellaeon. Maiorul
Grodin Tierce?
Da, acela, rspunse Hestiv ncruntndu-se. Venise
aici din partea cpitanului Trazzen, doar c nu am putut
stabili contactul cu Nimicitorul pentru a confirma
autorizarea, aa c nu i-am permis accesul n sistem. De
ce, este ceva n neregul?
Da, scrni Pellaeon din dini. Maiorul Tierce nu
este ataat pe Nimicitorul. Este ordonana lui Moff Disra.
Figura lui Hestiv mpietri.
Deci aa.
Pellaeon fcu un semn ctre terminal.
Exist vreo modalitate prin care s vedei n ce
dosare ar fi putut intra?
Tocmai v-am spus c nu a fcut-o.
294

O, a intrat, fii sigur, zise Pellaeon ncruntat.


Printr-un terminal pe care nu l supraveghea nimeni sau
poate c i-a adus el unul i a intrat pe la un punct de
intersecie. Dar, cu siguran, nu a plecat de aici fr s
fac ce avea de fcut.
Hestiv tasta la panou.
Avei dreptate, firete. Voi comanda o verificare; i
dac tot am ajuns aici, s i mai vedem o dat identitatea.
Cercetarea dur aproape o or; i, la final, aflar ceea
ce Pellaeon ncepuse s bnuiasc.
Nimic.
E lipsit de sens, mri Hestiv, uitndu-se la ecran.
tim c a fost aici, i probabil c nu de plcere. Dar nu
exist nici mcar un semn de acces sau de falsificare. Deci
ce naiba a fcut?
Ai verificat toate dosarele? ntreb Pellaeon rotind
ecranul i aruncnd un ochi pe list.
Desigur, rspunse Hestiv pe un ton puin cam
argos. Totul, de la fiierele de ntreinere de baz pn
la...
Nu, zise Pellaeon, privind fix ecranul n timp ce un
gnd nfiortor i veni brusc. Nu ai verificat totul. Nu
aveai cum.
mi cer iertare domnule amiral...
Deoarece exist dosare la care nu avei acces, l
ntrerupse Pellaeon, derulnd lista. Mai precis, seciunea
Dosarelor Secrete.
Hestiv ridic din sprncene.
Nu se poate s vorbii serios, spuse el. Sugerai c
un maior inferior ar fi putut accesa propriile dosare
sigilate ale mpratului?
Sunt de acord c pare incredibil, zise Pellaeon. Dar
nu mai avem alte variante.
Dar un maior?
Este ordonana unui Moff foarte alunecos, i aminti
Pellaeon. N-a crede c Disra nu a fost n stare s
gseasc o cale de a intra n Dosarele Secrete. De fapt,
295

avnd n vedere ambiia i lipsa lui de etic, mi s-ar prea


mai surprinztor dac nu a fcut-o.
Eu tot nu cred, zise Hestiv abtut. Dar dup cum
spuneai, nu mai avem alte variante. Ridic o sprncean.
Nu cred c dumneavoastr putei ptrunde n aceste
dosare pentru a verifica?
Pellaeon cltin din cap.
Codurile i procedurile s-au pierdut cu mult
nainte ca eu s fi ajuns la poziia din care mi s-ar fi artat
cum s le folosesc.
Pcat, spuse Hestiv. Dac nu putem intra, nu
avem cum s ne dm seama ce cuta aici.
Asta este marea ntrebare, nu? l aprob Pellaeon,
frecndu-i gnditor brbia. Nu avea cum s caute ceva
dosarele de pe Bastion sunt duplicate ale celor de aici.
Ceea ce implic faptul c scopul lui era s adauge, s
tearg sau s modifice.
Hestiv mormi ceva pentru sine.
Ceea ce implic faptul c numele pe care le
cercetai ar putea avea o istorie mai bogat n cadrul
Imperiului dect ai crezut.
Poate, aprob Pellaeon sobru cnd un alt gnd
neplcut l lovi. Dar mai exist o posibilitate. Dac a dori
informaii despre atacul care a distrus Caamasul, unde ar
trebui s m uit?
Hestiv ddu ncet din umeri.
Ar trebui s existe copii ale tuturor tirilor i
rapoartelor oficiale n dosarele obinuite, att de atunci ct
i de mai trziu.
i dac Palpatine a fost implicat personal, aa cum
spun zvonurile?
Hestiv rsufl zgomotos.
Orice lucru de genul sta ar trebui s fie n
seciunea Dosarelor Speciale, nu? Credei c asta cuta
Tierce de fapt?

296

Sau cuta asta plus lista de aliai ai lui Disra, zise


Pellaeon. De vreme ce tot a intrat n dosare, de ce nu pe
amndou?
De ce nu, ntr-adevr, rspunse Hestiv btnd
gnditor cu degetul n birou. ntrebarea este de ce ar fi
vrut Disra dosarele Caamas?
Orice ar fi, m ndoiesc c are altceva n centru
dect visele de mrire ale lui Disra, spuse Pellaeon amar.
i doar din acest motiv, vreau s tiu ce este. Cred,
domnule general, c noi doi ar trebui s ncepem s
cutm n secret pe cineva care s poat accesa aceste
dosare.
Voi ncepe imediat s fac cercetri, promise Hestiv.
Unde v pot contacta dac reuesc?
Nu voi putea fi contactat o vreme, rspunse
Pellaeon ridicndu-se. Voi lua legtura cu dumneavoastr
cnd m voi ntoarce. V mulumesc pentru ajutor.
Pentru puin, domnule amiral, zise Hestiv. i mult
noroc n... n tot.
i era i timpul, tiu Pellaeon n timp ce se ndrepta
pe coridor de la biroul lui Hestiv ctre cala de andocare
unde se afla naveta lui. antierele navale de pe Yaga Minor
erau ultima escal n turul lui pe la slabele uniti
defensive ale Imperiului, iar el obinuse tot ajutorul pe
care l putea primi de la militarii superiori.
Acum era timpul pentru cltoria solitar spre
Pesitiin.
Se strmb. Trecuser trei sptmni. Maiorul
Vermel ar fi trebuit s fi ajuns la Morishim pentru a
ncerca s ia legtura cu generalul Bel Iblis. Trei
sptmni de cnd el i corveta corellian dispruser fr
urm. Concluzia care nu mai putea fi evitat era c fusese
interceptat undeva pe drum fie de nite pirai, fie de forele
prea zeloase ale Noii Republici, fie de disideni imperiali.
Fusese un ofier bun, chiar un prieten, iar Pellaeon i
va plnge pierderea i i va simi lipsa. Dar deocamdat
297

ntrebarea cea mai important era dac reuise s


transmit mesajul nainte de a fi capturat.
Pellaeon nu avea de unde s tie. Va trebui s se
duc la Pesitiin i s atepte ca Bel Iblis s fac la fel.
i dac cellalt nu o fcea... ei, va trebui s se ocupe
de asta cnd i dac va fi nevoie.

17
Numele ei oficial era Promenada Marelui Inel; i chiar
i pe o lume care se mndrea cu realizrile ei inginereti
aa cum o fcea Cejansij n mod clar, era ntr-adevr o
realizare remarcabil. Cu o lime de treizeci de metri n
locul cel mai larg, prins de zidul estic al Canionadei cam
la dou treimi din nlime, se ntindea pe ntreaga
lungime peste zece kilometri a canionului. Tejghele i
chiocuri erau montate pe tot zidul canionului, zonele
comerciale fiind rspndite printre cercurile de discuii,
grdinile de meditaie slab conturate sau grupurile de
sculpturi. n alte locuri, peretele fusese lsat complet gol,
pentru a permite observarea liber a micilor cascade care
se scurgeau ncet ctre fundul canionului.
Privelitea mult mai interesant era, totui, de
cealalt parte a Promenadei. Dincolo de parapetul lucrat
complicat n plas de metal, nalt pn la piept, puteai s
te uii n jos, chiar n Canionad, la oraul oraul care
fusese ridicat pe fund i pe laturi. La intervale regulate,
parapetul se deschidea n arcade care se curbau graios
peste canion ctre pasarelele mai mici i mai utilitare din
partea opus. Arcadele erau aranjate n forma unui
diamant, n grupuri de cte nou: trei se uneau cu
298

Promenada, cte dou, cu pasarelele de deasupra i de


dedesubt, cte una de pasarelele de deasupra i de
dedesubtul acestora.
O realizare impresionant, care era i mai important
prin faptul c ntreaga structur veche de trei sute de ani
era inut foarte bine n loc fr ajutorul vreunui lift
repulsor. Mergnd pe Promenad, privind n partea
cealalt prin ntunericul care se lsa la luminile
mprtiate prin canion i n jos, Luke se ntreba dac
exista cineva n aceste timpuri moderne care s aib
iscusina i ncrederea de sine pentru a se angaja n ceva
de asemenea magnitudine.
Rulnd alturi de Luke, R2 piuia nelinitit.
Nu te ngrijora, R2, n-o s m apropii prea mult de
margine, l calm Luke pe robot, micndu-i umerii pe
sub mantia cu glug. Oricum, nu e periculos broura
zicea c exist raze tractoare de urgen reglate s prind
pe oricine cade.
R2 ciripi o confirmare, nefiind prea convins. Apoi,
rotindu-i cupola pentru a privi suspicios n urm, piui o
ntrebare.
Da, i spuse Luke serios. nc ne urmrete.
ncepuse s i urmreasc, de fapt, la puin timp
dup ce ajunseser pe Promenad: un extraterestru solid
i mare, care se tot ferea de ceilali trectori cu o graie
nebnuit. Luke nu era sigur cnd el i R2 fuseser
observai i identificai; poate n timp ce coborau cu
turboliftul de pe astroport, poate nu nainte de a ajunge pe
Promenad.
De fapt, era foarte probabil s nu fi fost identificai
deloc. Urmritorul lor putea s fie doar un ho local care
spera s l uureze pe un strin neajutorat de robotul lui
astromec.
Dac era aa, avea s aib o surpriz.
R2 piui iar.
Rbdare, i spuse Luke, privind n jur. Ajunseser
la captul unui grup de magazine prinse de perete i
299

intrau ntr-o zon larg n care nu se afla dect o cascad


i dou zone de discuie acum libere. Un loc linitit, calm
i pe ct de intim vzuse Luke aici. Un loc ideal pentru a
purta o conversaie neateptat.
Sau de a pregti o ambuscad.
S ne oprim aici o clip, i zise lui R2, trecnd
nspre marginea exterioar a Promenadei. Erau cam n
mijlocul zonei linitite acum, cascada curgnd ncet n
spatele lor. Alegnd o parte a parapetului, Luke se opri i
se sprijini cu coatele pe ea, ntinzndu-i n acelai timp
Fora. Acum era o schimbare subtil n emoiile
urmritorului lor: o schimbare care l fcea pe Luke s
cread c cellalt luase o hotrre.
Vine, mormi Luke ctre R2. Cred c e singur, dar
tot ar putea s ne dea de furc. S te dai din drum, da?
Robotul confirm cu un piuit nervos, rulnd un
metru n spate, ca rspuns. Punndu-i iar coatele pe
balustrad, Luke se uit n Canionad, un fior uor
trecndu-i pe spate n timp ce asculta la paii ncei care
se apropiau din lateral. Din cte i ddea seama, acesta
era exact locul n care se vzuse n acea viziune...
Paii se oprir.
M iertai, zise o voce blnd. Suntei Maestrul
Jedi Luke Skywalker?
Luke se ntoarse, vznd pentru prima dat mai bine
fiina care i urmrise. Era dintr-o specie necunoscut:
nalt i lat n umeri, cu plci cornoase ntunecate pe
jumtate ascunse de o mantie din blan tuns. Avea capul
mare, cu ochi negri i ateni i cu mici epi acolo unde s-ar
afla gura unui om.
Eu sunt Skywalker, da, confirm Luke. i tu?
Eu sunt Moshene Tre, rspunse extraterestrul. Un
yala al tribului Casta al poporului rellarin de pe Rellnas
Minor.
ntinse o mn ct a unui wookiee ctre gulerul
mantiei i i ntoarse marginea. Prins pe interior era un ac
deosebit cu filigran auriu.
300

De asemenea, sunt i observator al Noii Republici.


Sunt onorat s v ntlnesc, domnule.
i eu pe dumneavoastr, zise Luke dnd din cap n
semn de salut n vreme ce ultimele rmie ale ncordrii
lui se risipeau. Observatorii erau o parte semi-oficial,
experimental a Noii Republici, creat n ultima rund de
reorganizare a politicii guvernamentale. Micndu-se liberi
prin sectoarele desemnate, treaba lor era s raporteze orice
vedeau sau auzeau direct Consiliului Suprem i Senatului,
acordnd o atenie deosebit activitilor guvernamentale
nepotrivite pe care autoritile locale sau de sector ar fi
preferat s le pstreze ascunse.
La nceput existaser temeri c observatorii s-ar
putea transforma n acel fel de fore de securitate secrete
pe care Imperiul le folosise cu un efect att de devastator
n timpul regimului su de teroare. Pn acum, totui,
asta nu pruse s se ntmple. Diferitele guverne care se
angajaser s sprijine observatorii i aleseser candidaii
cu grij, ncercnd s i angajeze pe cei cu o etic ct mai
puternic i apoi trasndu-le clar limitele mandatului.
Faptul c observatorii erau trimii n sectoare la mare
distan de casele lor i de orice rivaliti locale sau ntre
specii ajuta fr ndoial la ncurajarea sponsorilor lor s
aleag candidai care s fie ct mai impariali i mai
incoruptibili.
Luke tia c un sistem asemntor fusese folosit i n
Vechea Republic, cu Cavalerii Jedi n locul observatorilor.
Poate c odat absolvenii academiei lui vor fi destul de
numeroi i vor trezi destul ncredere pentru a prelua
iar aceast sarcin.
Cum v pot ajuta? ntreb el.
V rog s mi iertai impertinena de a fi mers n
umbra dumneavoastr, continu Tre. Dar am simit o
greutate n a v vorbi i trebuia s fiu sigur de identitatea
dumneavoastr nainte de a v aborda.
neleg, spuse Luke. Nu-i nimic. Cum v pot ajuta?
301

Rellarin-ul veni la parapet, lng Luke i art cu o


mn mare n jos.
A dori s vedei ce se ntmpl n Canionad la
noapte. S vedei i s nelegei.
Luke se ntoarse spre balustrad i se uit n jos. Nu
vedea dect o strad normal i luminile vehiculelor dintrun ora modern.
Unde ar trebui s m uit? ntreb el.
Acolo, rspunse Tre, artnd spre o zon mare n
form de diamant de lng centrul Canionadei, chiar n
partea opus locului n care stteau ei. Dei era
nconjurat de iluminatul stradal normal, zona n sine era
aproape n ntregime ntunecat, cu doar o mn de
luminie minuscule vzndu-se n centru.
Pare un parc, risc Luke, invocnd mintal harta
Canionadei la care se uitase pe drumul spre astroport.
Grdina Senintii, poate?
Este corect, rspunse Tre. Vedei luminile din
centru?
Da, zise Luke. Sunt...
Se opri, ncruntndu-se. n ultimele cteva secunde,
ct el i Tre vorbiser, numrul luminilor prea s se fi
dublat. nc erau strnse la un loc... iar apoi, chiar n timp
ce se uita, un nou cerc de lumini se altur grupului.
Sunt lumini de pace, spuse Tre. La noapte,
popoarele de pe Cejansij se vor aduna cu toatele n
sprijinul dreptii.
Da, zise Luke. nelegea prea bine ce avea s
urmeze. Dreptate.
Percep din tonul dumneavoastr c nc nu
nelegei, spuse Tre, cu un repro blnd n voce. Consiliul
Suprem i Senatul consider toate aceste demonstraii
drept revolte ale celor violeni sau ignorani sau drept
comploturi puse la cale de Imperiu. Dar nu este
ntotdeauna aa.

302

Nu cred c Senatul vede lucrurile chiar aa de


simplist, zise Luke. Totui, trebuia s admit c Tre avea
dreptate.
Deci demonstraia de jos se va ncadra ntr-o a
treia categorie. Care este aceasta?
Dup cum am spus: susinerea dreptii, rspunse
rellarinul. Luminile albe pe care le vedei sunt n memoria
popoarelor de pe Caamas. Curnd... da, iat. nelegei?
Luke ddu din cap. n jurul grupului de lumini albe
un cerc subire de lumini albastre apruse. n timp ce
privea, se adugar mai multe, formnd un inel crescnd
de albastru n jurul albului.
Le vd.
Semnific pomenirea victimelor Mcelului Vraash,
i spuse Tre. Pmntul pe care atacatorii l-au ctigat prin
aciunea lor le-a adus mult bogie; ns nici guvernul
pas sic i nici Noua Republic nu au insistat ca ceva din
aceast bogie s fie dat familiilor supravieuitorilor, aa
cum cer att legea strveche ct i datina acelei lumi.
Unul dintre elevii mei Jedi era de pe Vraash, zise
Luke, inima btndu-i mai repede la acea amintire. A avut
mult furie de nfrnt pn cnd antrenamentul lui a
putut ncepe.
Mnia lor este de neles, spuse Tre. ns n cei
adunai dedesubt nu se afl o asemenea furie. Art din
nou ctre cercul de lumini care tot cretea. Nu n felul n
care definesc oamenii furia. Sunt linitii i panici, nu
amenin pe nimeni. Dar nu i vor uita pe cei care au fcut
ru, i nici nu i vor lsa pe cei de la putere s uite.
Da, murmur Luke. ntr-adevr, exist lucruri care
nu trebuie uitate niciodat.
Pentru cteva minute, sttur n tcere i privir.
Cerul de lumini albastre continu s creasc; i apoi, cnd
centrul alb ls loc albastrului, albastrul fu nlocuit de
galben. La rndul su, galbenului i s-a alturat i a fost
ncercuit de rou, apoi de un verde slab, de violet i, n
final, de un inel exterior de alb.
303

S-au adunat cu toii, spuse Tre; cnd seria de inele


concentrice se ncheie. Aceia sunt cei care n aceast
noapte i-au donat timpul pentru comemorare. Ceilali i
vor dona timpul n alte nopi, i cnd alii se uit n jos la
lumini, i amintesc i ei. i toi de pe Cejansij vor ctiga
noi puteri n decizia lor de a trimite petiii celor puternici
pn cnd toate aceste rele vor fi ndreptate.
Luke cltin din cap.
Doar c nici unul dintre aceste rele nu poate fi
ndreptat, un Yala Tre; zise el. Nici Caamas, nici altul.
Cejansijii neleg asta, rspunse rellarinul. tiu c
morii nu pot fi adui napoi la via i nici lumile
devastate nu pot fi fcute la loc. Ei doar caut acea
dreptate care st n puterea fiinelor muritoare.
i ce dreptate caut ei pentru Caamas? insist
Luke. Pedepsirea ntregii rase bothane pentru crima
ctorva?
Muli ar spune c aceasta nu ar fi dreptate
adevrat, aprob Tre. Dar alii nu mprtesc aceeai
opinie, iar vocile lor trebuie s fie auzite i ele. Art ctre
cercurile de lumini. Dar privii acum. Demonstreaz c
dreptatea nu poate fi limitat doar la un singur popor sau
eveniment. Dreptatea trebuie s existe pentru toi.
Luke se ncrunt. Cercurile regulate se rupeau,
culorile diferite ncepeau s se amestece pe la margini.
Primul lui gnd a fost c demonstraia se ncheiase i c
participanii ncepeau s plece. Dar grupul de lumini nu
prea s devin mai mare. Culorile continuau s se verse
una ntr-alta, cercurile devenind un amestec mai omogen
de culori...
i brusc nelese. Participanii i prseau propriile
cercuri de pomenire i se ntreeseau cu persoanele din
celelalte cercuri. Era o demonstraie pentru unitate, n
tcere, ns profund mictoare.
Unii dintre cei aflai acum n Grdin chiar cred c
ntreaga ras bothan ar trebui declarat vinovat pentru
crima de pe Caamas, spuse Tre ncet. Cel puin n privina
304

despgubirilor ctre caamas-ii supravieuitori. Ali


cejansiji resping aceast prere, dar sunt de acord cu
faptul c, ascunznd ceea ce tia despre implicarea n acea
crim, conducerea bothan a renunat la orice drept de a
se declara inocent. Exist, de asemenea, ceteni de pe
alte lumi, venii n vizit, care in lumini mpreun cu ei i
ale cror opinii sunt probabil la fel de variate.
Se pare c i aici este ca peste tot n galaxie, spuse
Luke.
Adevrat, rspunse Tre. Ceea ce voiam s art,
Maestre Skywalker, este c aceste diferene nu sunt
rezultatul comploturilor inamicilor i nici mcar ale
luptelor de poziie ntre rivali politici. Sunt diferenele de
opinie adevrate i cinstite dintre multele fiine care
formeaz Noua Republic. A le considera neimportante sau
negndite nseamn a insulta onoarea i integritatea
acelor fiine i culturi.
tiu, zise Luke. Sunt sigur c i Senatul o face.
Problema este cum s reconciliezi toate aceste diferene.
Nu doar n privina Caamas- ului, dar i n o mie de alte
probleme.
Nu tiu cum vei reuii, spuse Tre. tiu doar c
trebuie s se ntmple i c trebuie s se ntmple repede.
Deja am auzit despre izbucniri de furie adevrat din
cauza lipsei de aciune a Senatului n aceast problem.
Exist chiar i situaii mai nelinititoare: sugestii optite
despre cum Noii Republici nu i mai pas de ce face o lume
mpotriva vecinilor sau adversarilor ei. Chiar acum, unii se
pregtesc s i plteasc vechi polie, n timp ce alii
caut noi aliane pentru a se apra.
Luke oft.
Am pierdut irul situaiilor n care guvernul Noii
Republici a fost acuzat c intervine prea mult ntr-o criz
sau alta n ultimii ani. Acum ncearc s lase sectoarele i
sistemele s se guverneze mai mult singure; aa c,
desigur, sunt acuzai c nu fac nimic.
305

V surprinde? ntreb Tre. Singurul truism din


toate politicile este acela c voci puternice se vor ridica
mpotriva oricrei decizii va fi luat.
Da, rspunse Luke, privind luminiele plpitoare
de jos.
Muli dintre cei care demonstreaz acum se vor
ntlni mai trziu la barul GndurileSuntLibertate, zise
Tre. Este n partea opus a Grdinii, n colul vestic al
diamantului. Dac dorii s v ntlnii cu ei, vor fi
ncntai s v spun ideile lor.
Sunt sigur c da, rosti Luke, ascunzndu-i cu
grij o grimas. V mulumesc pentru timpul pe care mi lai acordat pentru a-mi arta acest lucru.
Este datoria mea s ofer informaii conductorilor
Noii Republici, spuse grav rellarinul. Este un jurmnt pe
care l respect cu sfinenie.
i uni vrfurile degetelor i i plec capul.
V mulumesc, la rndul meu, pentru timpul i
atenia acordate, Maestre Skywalker, i v poftesc s
vizitai GndurileSuntLibertate n aceast noapte. Vei afla
multe acolo. nclinndu-i iar capul, se ntoarse i plec pe
Promenad.
n spatele lui Luke, R2 fluier ncet, iar el se ntoarse
i l vzu pe roboel ridicat n vrful unui picior mecanic n
timp ce se uita la luminile Canionadei de dedesubt.
E impresionant, bine, aprob Luke serios. De asta
e aa de greu s te descurci. Att de multe chiar sunt
diferene sincere de opinie.
R2 ciripi din nou, rotindu-i domul pentru a arta
ctre arcada din stnga lor: direcia n care ar fi mers
pentru a traversa Canionada i a cobor la barul despre
care vorbise Tre.
Cred c ar trebui s mergem s aruncm o privire,
spuse Luke fr tragere de inim. Dei m ndoiesc c o s
aflm ceva nouti de acolo. Vor fi doar mai multe preri.
Se deprt de parapet i ncepu s mearg ctre
intrarea pe arcad.
306

Dac vrei informaii adevrate, trebuie s te duci la


cineva ca Talon Karrde, continu el n timp ce R2 rula
lng el ca un animal de companie bine dresat. De fapt,
m gndeam c poate ar trebui s ncercm s lum
legtura cu el.
R2 scoase un sunet nepoliticos.
Sper c asta e pentru atitudinea pe care
Coruscantul o are acum fa de el, l avertiz Luke, i nu
pentru Karrde nsui. A fcut o mulime pentru Noua
Republic.
Robotul scoase un piuit ambiguu, urmat de o imitaie
foarte bun a sunetului unei grmezi de monede care se
lovesc ntre ele.
Da, tiu, a fost pltit pentru ajutorul lui,
recunoscu Luke. i-ai putea aminti c banii au fost
motivul pentru care Han s-a implicat prima dat n
Rebeliune, de asemenea, i c s-a dovedit c el e de treab.
Ajunser la intrarea pe arcad i pir pe podul cu
parapet i cu acoperiul ca o umbrel. Ca i Promenada
Inelului, arcadele Canionadei erau exemple remarcabile de
miestrie inginereasc, curbndu-se uor i graios peste
un defileu de o jumtate de kilometru fr a beneficia de
sprijinul suporturilor sau al cablurilor. n partea dreapt,
pasarela era acoperit cu o suprafa nederapant simpl,
creat, n mod clar, pentru cei care se plimbau sau care
doreau s se opreasc i s zboveasc admirnd
panorama Canionadei de dedesubt. Partea stng, n
schimb, era dotat cu dou benzi rulante, pentru cltorul
serios care doar voia s ajung dintr-o parte n alta.
Ar fi fost o plimbare plcut, se gndi Luke cu o urm
de regret, dar n ultima vreme se prea c nu mai avea
timp pentru astfel de plceri simple.
Ce este mai important e c ntotdeauna Karrde a
fost primul care s ne dea informaiile de care aveam
nevoie, adug el ctre R2, ndemnndu-l pe robot pe
banda rulant i aezndu-se n spatele lui. Chiar dac
recunoate sau nu, e de partea noastr.
307

R2 i roti cupola ctre Luke, scoase un fel de mrit


care ar fi nsemnat Cred c da, apoi se roti iar cu faa
nainte. Banda rulant prindea vitez, observ Luke cu
interes, accelernd constant pe msur ce se apropiau de
centrul arcadei. Probabil c nu accelera toat banda, cci
ar fi devenit o provocare pentru oricine ar fi vrut s se suie
n spatele lui. Era compus dintr-un fel de material
pseudo-fluid, bnuia el, i folosea o variant de curgere
laminar pentru a crea viteze variabile pe lungimea ei.
nc o minunie inginereasc de adugat pe list.
Ajunser n vrful arcadei, iar el tocmai se gndea s
i cear lui R2 s analizeze banda rulant, cnd simi o
tulburare n For. Nu era mare; ceva mai mult dect un
spasm n deprtare. Dar era destul.
Undeva foarte aproape, cineva se pregtea de crim.
Cobor de pe banda rulant, luptndu-se o clip cu
schimbarea brusc de vitez pentru a-i recpta
echilibrul. R2, care l pierduse pe neateptate, ip
surprins apoi ip iar cnd Luke i folosi Fora pentru al ridica n aer cu totul.
Taci, l cert Luke aeznd robotul pe o seciune
staionar a pasarelei. Privind n jur, i ntinse iar Fora.
Intenia criminal era nc acolo, undeva n apropiere.
Dar deii mai era o mn de trectori, nimic din ce vedea
nu prea s se potriveasc senzaiei.
Cel puin, nu pe aceast arcad.
Se ntoarse, uitndu-se n sus pe sub acoperiul
arcadei i prin plasa parapetului celei care trecea paralel
cu a lui, cu un nivel mai sus. i iat-le acolo, poate la zece
metri mai departe de locul n care se afla el; dou siluete
nvelite n mantii i cu feele ascunse, sprijinite cu spatele
de balustrad, silueta mai scund, ct un copil, agnduse de cea mai nalt. Dincolo de ei, Luke putea distinge
formele ntunecate a trei atacatori care se apropiau ncet i
ncreztori de ei. n mna unuia dintre acetia, zri
sclipirea unei lame.
308

Nu avea timp de pierdut i era doar o singur cale pe


care Luke putea ajunge la ei la vreme. Era nevoie de un
salt nalt, dar nu unul pe care un Jedi folosindu-i Fora
s nu l poat face. Singurul lucru nesigur era dac razele
tractoare de siguran ale Canionadei vor reaciona destul
de repede pentru a-l prinde din zbor i a-l da, neajutorat,
ntr-o parte.
Nu putea afla dect ntr-un singur fel.
Ateapt aici, R2, murmur el.
ntinzndu-se ctre For, sri peste banda rulant
pe parapetul arcadei. Pentru vreo dou secunde rmase
ghemuit, recptndu-i echilibrul, msurnd nc o dat
distana pn la cealalt arcad. Apoi, inspirnd profund,
i folosi iari Fora i sri.
Razele tractoare de urgen nu erau, firete, att de
sensibile pe ct crezuse el i ajunse n partea cealalt fr
mai mult de un ghiont din partea lor. Prinzndu-se de
parapetul celeilalte arcade, i vr picioarele prin spaiul
dintre acoperi i balustrad i ateriz pe partea care nu
se mica a pasarelei, ghemuindu-se niel.
Cuprinse dintr-o privire imaginea care i se nfi.
Cele dou viitoare victime, dup cum vzuse deja, stteau
n faa lui i spre dreapta, cu spatele lipit de parapet.
Gluga celei mai nalte alunecase, dezvluind faa brzdat
i prul alb ale unei femei n vrst. Figura copilului care
se aga de ea cel mai probabil un nepot sau chiar un
strnepot, avnd n vedere vrsta femeii era nc n
umbr. Dar Luke nu avea nevoie s vad o expresie; felul
n care copilul strngea pulpana femeii era toat dovada
de care ar fi avut nevoie oricine pentru a recunoate
teroarea tcut.
O teroare care avea un motiv bun. De pe arcada de
mai jos, Luke vzuse trei brbai cu cuite care se
apropiau de ei. Acum, din noul punct de observaie, vedea
c acetia erau doar cercul interior al unui grup mai mare.
nc ali nou brbai stteau la civa pai mai departe,
formnd un semicerc n jurul przii lor. Toi cei nou
309

aveau feele dure ale oamenilor ale cror viei fuseser


formate din violen i cruzime; cu toii aveau pistoalele
scoase i pregtite.
i, deocamdat, toate cele nou fee i cinci dintre
pistoale erau ndreptate spre Luke.
De ajuns, strig Luke ndreptndu-se. Lsai
armele jos.
Am o idee mai bun, se rsti unul dintre brbai,
cu o voce la fel de amenintoare ca i nfiarea. Ce-ar fi
s te ntorci i s pleci. Ct mai poi.
Nu cred, rspunse Luke, ncercnd s par mai
ncreztor dect era. Cu cinci ase, acum blastere
ndreptate spre el, avea s fie o ntrecere pentru a vedea
dac i putea scoate sabia de lumin destul de repede,
nct s resping focurile care ar fi venit spre el n clipa n
care ar fi fcut vreo micare spre arm.
Dar banda rulant era la doi pai n stnga lui. Cte o
parte mergea n fiecare direcie; ambele se micau destul
de repede...
Pierdem vremea, rosti un alt brbat. Arde-l i hai
s...
i n acea clip, n mijlocul propoziiei, copilul se
mic.
Era att de tcut i de lin, nct la nceput Luke nu i
ddu seama ce se ntmpla. Copilul i desfcu
strnsoarea speriat i se roti ctre cel mai apropiat dintre
atacanii narmai cu cuite, cu un bra leg- nndu-se
ctre acesta ca o palm dat stilizat peste piept, care i
ratase inta cu puin. Micarea braului pru s l arunce
pe copil ca pe o piatr ricoat ctre al doilea atacator;
iari micarea de plmuire, i acum se legna ctre al
treilea brbat...
i cu un bolborosit, primul brbat se prbui
grmad la pmnt.
Cineva njur cu o rutate surprins, pistoalele
ndreptate spre Luke tremurnd n timp ce zpceala
brusc ptrundea n ceea ce cu dou secunde n urm
310

pruse o situaie absolut sigur. Capetele se ntoarser


ctre copil i bunica lui...
i apoi al doilea brbat czu, al treilea ncepu s fac
acelai lucru, cuitul lui fiind acum, inexplicabil, n mna
copilului. ns doar pentru puin timp; o clip mai trziu,
cu o scurt micare din ncheietur, cuitul zbur pe o
distan scurt i se nfipse n pieptul unuia dintre ceilali
atacatori.
i n acelai timp gluga czu destul de mult pentru a
dezveli, n cele din urm, faa copilului.
Nu era un copil. Era un noghri.
Aceasta a fost ultima imagine clar a extraterestrului
pe care au vzut-o. Pentru unii, aceasta a fost singura
imagine clar a orice pe care l vor mai vedea. Chiar cnd
Luke i apuca sabia, noghriul deveni o pat neclar de
micare: plonjnd, rostogolindu-se, tind cu lamele pe
care acum le avea n ambele mini, evitnd cu o uurin
fireasc focurile de arm trase la ntmplare. O grenad
zdrngni pe pasarel la picioarele femeii i dispru cnd
Luke o lu cu Fora i o arunc n sus prin spaiul dintre
parapet i acoperi.
Pn cnd explod deasupra lor, fr s fac ru,
lupta se terminase.
Maestre Skywalker, spuse noghriul, dnd din cap
din mijlocul carnagiului n timp ce i ascundea la loc cele
dou lame de asasin. Sunt onorat de prezena
dumneavoastr i v sunt recunosctor pentru ajutor.
Att ct a fost, zise Luke cltinnd din cap uimit.
Vzuse noghri antrenndu-se sau exersnd i crezuse c
le cunotea limitele abilitilor de lupt. Nu fusese nici
mcar pe aproape.
Totui, cred c te-ai fi descurcat i fr mine.
mi cer iertare, dar nu este adevrat, l contrazise
noghriul, pind peste cadavre i apropiindu-se de el.
Diversiunea dumneavoastr a venit la momentul cel mai
potrivit, oferindu-mi aproape patru secunde n plus, pe
care altfel nu le-a fi avut.
311

Ca s nu mai vorbim de grenad, adug femeia n


vrst. Se lsase pe vine lng unul dintre mori i l cuta
prin buzunare cu degete exersate. Dac nu ar fi fost
reacia ta rapid, am fi putut muri cu toii. Mulumesc.
Cu plcere, rspunse Luke, privind-o cu ndoial
crescnd cum termina de cutat i se muta la urmtorul
corp. Un rzboinic noghri i o femeie cu experiena unui
ho de buzunare nu era exact la ce se gndise el cnd le
srise n ajutor.
Pot ntreba cine eti?
Nu cine te temi probabil c sunt, rspunse femeia,
oprindu-se din cutare pentru a-i arunca un zmbet scurt.
Este ceva destul de cinstit i foarte respectabil. M
numesc Moranda Savich; Plakhmirakh, aici de fa, este,
actualmente, garda mea de corp. Lucrm pentru o veche
cunotin de a ta: Talon Karrde.
Zu, spuse Luke. Destul de ciudat, tocmai m
gndeam s ncerc s l contactez.
Ei, ai venit unde trebuia, zise Moranda ridicnduse. Tocmai a sosit pe Cejansij.
Glumeti, spuse Luke ncruntndu-se. Ce face
aici?
Cine tie ce face Karrde oriunde? replic filosofic
Moranda. De ce nu vii cu noi s l ntrebi chiar tu?
Luke se uit n jos, prin parapet, la luminile oraului
de dedesubt, nc o dat, reuise s fie la locul potrivit n
momentul potrivit. Fora era ntr-adevr cu el.
Mulumesc, i spuse el Morandei. Cred c o s vin.
efule?
Karrde i ridic privirea de pe mas, pentru a
descoperi capul lui Dankin ieind pe dup ua deschis a
biroului.
Da, ce este?
Savich i noghriul ei sunt aici, zise Dankin. Are
informaiile pe care le voiai.
Bine, spuse Karrde ncruntndu-se uor.
312

Cnd echipajul de pe puntea Slbaticului Karrde se


pregtea s i joace o fars lui Hsishi cu ntreprinderea
Rtcitoare a lui Booster Terrik, Dankin avusese un rnjet
pe jumtate ascuns. Avea acelai rnjet acum.
i? ntreb Karrde.
Rnjetul iei cu totul din ascunztoare.
i i-au adus i o surpriz.
Zu, spuse Karrde lsnd temperatura vocii lui s
scad cu cteva grade. Sper c i aminteti ct de mult
mi plac surprizele.
Asta o s i plac, efule, l asigur Dankin dnduse ntr-o parte i fcnd un semn. Plakhmirakh i
Moranda Savich aprur de dup cadrul uii i intrar n
birou, femeia innd n mn un cilindru de datte. i n
spatele lor venea...
Ei, s fiu kessel, zise Karrde ridicndu-sen
picioare. ntr-adevr, o surpriz plcut. Salut, Skywalker.
Karrde. Luke ddu din cap n semn de rspuns.
Sunt surprins s te gsesc aici.
Sentimentul este reciproc, aprob Karrde. Eti
singur?
E i R2 cu mine, spuse Luke fcnd semn cu capul
peste umr. A vzut un robot de reparaii G2-T9 care lucra
lng terminalul tu de transport i s-a oprit s stea de
vorb cu el.
Sper s-i plac, zise Karrde lund cilindrul de la
Moranda i uitndu-se la nsemnele lui. E ultimul G2 pe
care l mai cumpr. Ceva probleme, Moranda?
Am fost atacai pe drumul de ntoarcere, i spuse
ea. Doisprezece brbai, foarte bine pregtii, fr indicii
despre cel pentru care lucrau.
Probabil unul dintre hutti, zise Karrde ntorcnd
cilindrul n palm. Nu au fost chiar bucuroi s piard
asta.
Se poate, spuse Moranda. Oricine ar fi fost,
Plakhmirakh s-a ocupat de ei.
313

Cu ajutorul Maestrului Skywalker, adug


noghriul cu vocea lui dogit. A sosit exact la momentul
potrivit.
Maetrii Jedi se pricep la de-astea, zise Karrde sec,
dndu-i cilindrul napoi Morandei. Bine. Du-i-l lui Odonnl,
apoi mergi i te relaxeaz n sala echipajului pn l
verific el i i face plata. Te-ar interesa s mai primeti o
nsrcinare?
Doar dac e mai amuzant dect munca de curier,
rspunse Moranda. n afar de atac, a fost cam
plictisitoare. Fcu semn cu minile ctre Luke i
Plakhmirakh. i cu tia doi n preajm, nici partea asta
nu a fost prea palpitant.
O s mi dau mai mult silin data viitoare,
promise Karrde. De fapt, am o anumit treab n care
talentele tale s-ar putea dovedi folositoare. Vino napoi aici
dup ce eti pltit i mai vorbim, da?
n regul, zise Moranda dnd din cap. Plakhmirakh
fcu o plecciune noghri scurt i amndoi prsir
biroul.
Karrde ridic o sprncean ctre Skywalker.
i mulumesc de ajutor. Cred c acum este rndul
meu s i fiu dator.

Nu
prea,
spuse
cellalt.
Plakhmirakh
supraestimeaz cu mult sprijinul meu.
Da, de obicei nu prea au nevoie de ajutor, nu? l
aprob Karrde. Sunt foarte mulumit de serviciile lor. n
afar de a-i mpiedica pe cei din slujba huttilor, ce te
aduce pe Cejansij?
Luke ddu din umeri.
Fora, de fapt, rspunse el. Am ncercat s obin o
viziune a viitorului i m-am vzut pe mine aici. Aa c
iat-m.
Ah, spuse Karrde. Nu este un mod de a-mi face
programul cu care m-a descurca.
Nici eu nu sunt prea obinuit cu asta, zise Luke.
Pe de alt parte, tocmai m gndeam s ncerc s iau
314

legtura cu tine, i iat-te, aa c se pare c a mers. Ce


faci aici, totui, dac mi permii s te ntreb?
Nu e un secret, l asigur Karrde. Cel puin nu fa
de tine. Am cercetat posibilitatea ca agitatori din afar s
fie implicai n protestele care au tot izbucnit prin Noua
Republic. Cum Cejansij are un trecut bogat n
demonstraii panice, m-am gndit c ar fi inta evident
pentru o aciune subversiv.
Are logic, medit Luke. Dei poate c e prea
evident.
Depinde ct de subtili se hotrsc s fie agitatorii
notri necunoscui, spuse Karrde. Am crezut c tot merita
s verific. Ziceai c vrei s vorbeti cu mine?
Da, rspunse Skywalker. M ntrebam dac ai
avansat n vntoarea noastr de clone.
Nimic, recunoscu Karrde. Nici una dintre sursele
mele de informaii nu a auzit nici mcar o oapt despre
activiti ale clonelor. Dac exist, oricine le folosete o
face n foarte mare secret.
Hmm, murmur Skywalker. Dar piraii Cavrilhu?
Karrde cltin din cap.
Se pare c s-au ascuns. Ridic o sprncean. Nu
c i-a acuza. S fii gonit din cea mai sigur baz a ta de
un Maestru Jedi trebuie s fie o experien cam
tulburtoare.
Tu ai fost gonit de pe Myrkr de Marele General
Thrawn i nu te-ai speriat, i aminti Skywalker.
Karrde se for s zmbeasc. Amintirile acelor
vremuri nc i provocau tresriri neplcute.
Poate c sunt eu mai tare. Sau poate c nu se vede
aa de bine cnd m sperii.
Pe birou, interfonul piui, iar el se ntinse pentru a-l
deschide.
Da?
Era Dankin, cu o expresie ntunecat, brusc i
necaracteristic.
315

Mesaj urgent de la Gheaa nstelat, zise el aspru.


Faughn spune c Mara a fost capturat.
Karrde simi cum i se strnse stomacul i se ls s
cad n scaun.
Faughn mai e n legtur cu noi?
n mare parte, rspunse Dankin. Semnalul e cam
ciudat prea multe relee pe parcurs dar se aude destul
de clar. Comunicatorul 5.
Karrde deschise acel canal, aproape fr s-i dea
seama c Luke ocolise biroul i venise lng el.
Aici Karrde. Faughn?
Da, domnule, se auzi vocea lui Faughn tremurnd
uor din cauza numrului prea mare de relee din
hiperspaiu. Am ajuns la sistemul Nirauan i am observat
o nav spaial neidentificat ateriznd pe a doua planet.
Jade a luat Aprtorul i s-a dus dup ea. Am primit o
transmisiune de la aparatul ei de nregistrare care arta c
avea probleme. Capturat, poate mai ru.
Karrde simea cum i bubuia pulsul n urechi.
Dankin, avem o copie a nregistrrii?
Imediat, spuse vocea lui Dankin.
D-i drumul.
O ascult n timp ce se derula: zborul i aterizarea,
cum descoperise Mara petera i fortreaa, exclamaia ei
de uimire i bufnitura final care i fcea ru.
Pune-o pe Hsishi s fac o analiz imediat, ordon
Karrde. Acea bufnitur semnase prea mult cu zgomotul
unui trup cznd la pmnt...
Vreau tot ce poi s scoi din nregistrare.
Deja ne ocupm de asta.
Am fcut i noi o analiz, zise Faughn. n mod
sigur se aud respiraia i ritmul btilor inimii unui om
dup ce ea amuete, deci cel puin n acel moment era n
via. n peter sunt cincizeci sau mai multe creaturi
zburtoare am reuit s deosebim cel puin attea
perechi de aripi btnd deii s-ar putea s nu fi vorbit cu
ele. Oh, i din vitezele diferite ale sunetului prin aer i os,
316

se pare c bufnitura a venit de la ceva care a izbit-o ntr-o


parte a capului.
Karrde se strmb.
Un atac.
Sau un accident, zise Faughn. tim c se mica
tocmai nainte s se ntmple i c era ntr-o peter. Ar fi
putut intra ntr-un perete sau aa ceva.
Putem ncerca o analiz a ecoului, suger Dankin.
S vedem ct de aproape era de perete cnd a fost lovit.
Da. Karrde se ntoarse spre Skywalker, care sttea
n picioare lng el, ntr-o tcere ntunecat, prnd s se
uite n gol cu o privire nelinitit.
tii ceva de asta? l ntreb el pe Jedi. Despre
planet sau despre cei cu care vorbea?
Luke cltin din cap ncet, privirea lui prnd i mai
ngrijorat.
Nu, dar am avut o viziune a Marei, tot atunci cnd
m-am vzut i pe mine aici. i unde era... s-ar fi putut s
fie o peter.
N-am vrut s-o las acolo, spuse Faughn. Dar nici nu
am vrut s risc s disprem cu toii fr s afle cineva ce
s-a ntmplat. Mai ales avnd n vedere i acele nave i
fortreaa.
Nu, ai fcut ce trebuia, o asigur Karrde.
ntrebarea este cum o scoatem de acolo. Se uit la
Skywalker. Sau, mai bine zis, pe cine trimitem s o fac.
Probabil c Luke nelesese provocarea din vocea lui.
Ochii i se ntoarser de la orice se holbau i l privir pe
Karrde.
Vrei s zici s m duc eu?
Cineva de acolo pare s te cunoasc, art Karrde.
Cel puin, aa a crezut Mara. S-ar putea s fii singurul cu
care el sau ei, sau ce o fi s vrea s vorbeasc.
Nu pot s plec, zise Luke, vorbele ieindu-i din
gur aproape mecanic, avnd atenia ndreptat, vizibil, n
alt parte. Am datorii aici.
317

Ai o datorie i fa de Mara, replic Karrde. De fapt,


ai o datorie fa de restul Noii Republici. Ai vzut una
dintre navele alea tii c avem de a face cu o cultur
necunoscut. Dac fortreaa pe care ea a vzut-o e fcut
din acelai material ca cea de pe Hijarna, ei o s poat s
stea acolo i s resping orice atac din partea noastr. i...
Bine, spuse Skywalker. M duc.
Karrde clipi, uor luat prin surprindere de iueala
deciziei. Se ateptase s fie nevoit s i continue
demonstraia nc cel puin cteva minute i probabil s
pun la btaie i ceva concret nainte ca cellalt s fie de
acord.
Dar, de asemnea, tia c nu e bine s pui la ndoial
o decizie pentru care deja insiti.
Bine, zise el. Spune-mi ce echipament i provizii ai
nevoie, i i facem rost. O s ai nevoie i de o nav mai
mare. Dankin, ce avem la dispoziie?
N-avem timp, spuse Luke nainte ca Dankin s
poat rspunde. X-interceptorul meu e n Rectangulul de
Andocare 16. Dac poi s i trimii lui R2 o copie a datelor
de navigaie, realimentm i am plecat.
Nu poi s iei un pasager n X-interceptor, obiect
Faughn. Dac e rnit...
Atunci lum nava ei i abandonm X-interceptorul,
o ntrerupse Skywalker. Ne pierdem vremea.
N-o s ajungi prea departe cu Aprtorul, i aminti
Karrde, tastnd pentru a-i verifica o bnuial. Las-m
s i propun un compromis: pleci cu X-interceptorul, iar
eu trimit Btaia Dimineii s duc Focul lui Jade, s v
ntlnii lng Duroon. Robotul ei nu va fi activat, dar tu i
R2 ar trebui s v descurcai fr probleme.
Skywalker cltin din cap.
Nu vreau s ncerc s m strecor pe Nirauan ntr-o
nav att de. mare.
Atunci las Focul ascuns undeva n sistemul
exterior i intr cu vntorul tu stelar, i suger Faughn.
318

Cala de andocare ar trebui s fie destul de ncptoare


pentru un X-interceptor.
Luke ezit o fraciune de secund, apoi ddu din cap.
n regul.
Bine, zise Karrde. Dankin, ia legtura cu controlul
astroportului i f o alimentare cu combustibil pentru Xinterceptorul lui. E numrul unu pe lista de prioriti i
pentru asta poi s mituieti sau s amenini pe cine vrei
tu ca s o obii. Apoi f cea mai complet trus de
supravieuire care s ncap n cala X-interceptorului. Doi
metri cubi i 110 kilograme, din cte mi amintesc.
Am neles, rspunse Dankin. Ce fel de ntriri
trimitem dup el?
Tot ce putem, i spuse Karrde, tastnd pentru a
obine o list cu toate resursele disponibile. Flota
organizaiei lui era impresionant de mare; ns aa cum
era rspndit prin toat Noua Republic, ar fi durat prea
mult timp s formeze o for de atac...
Nu vreau nici un fel de ntriri, i ntrerupse Luke
socotelile. S aduci acolo Focul lui Jade este destul de
riscant; cu ct sunt mai multe nave n sistem, cu att sunt
mai mari ansele de a fi observat una. Va fi mai bine s
ncerc s m strecor de unul singur.
Dar nu poi s iei singur, spuse Faughn.
Pot, zise Luke ncet. Trebuie s pot.
Nu poi, insist Faughn. Karrde? Explic-i tu.
Pentru un moment lung, Karrde l studie pe brbatul
mai tnr, mintea ducndu-l napoi la prima lor ntlnire,
la bordul Slbaticului Karrde, cu att de mult timp n
urm. Chiar i atunci Skywalker nu fusese ceea ce el ar fi
numit nechibzuit; dar privindu-l acum, Karrde era uimit
de maturitatea neateptat pe care i-o aternuser pe fa
zece ani.
E alegerea lui, Faughn, spuse el. Dac zice c
poate, atunci poate.
Luke ddu din cap.
Mulumesc, zise el.
319

Cred c toate mulumirile trebuie s mearg


invers, art Karrde, ncercnd s zmbeasc. n regul:
combustibil, provizii i Focul lui Jade la Duroon. Mai ai
nevoie s facem ceva?
Doar ce fceai pn acum, rspunse Luke.
Continuai s vedei cu revoltele alea i dac gsii ceva,
trimitei-i informaiile Leiei.
S-a fcut, zise Karrde. Altceva?
Da, spuse Skywalker, o umbr trecndu-i pe fa.
i poi trimite vorb Leiei pe Coruscant, s-i zici unde
sunt?
M duc eu nsumi, promise Karrde, ridicndu-se
iar n picioare. Plecm imediat dup tine.
Mulumesc, spuse Luke. Se ntoarse i se ndrept
ctre ua biroului...
Ziceai c ai vzut-o pe Mara ntr-o viziune, strig
Karrde dup el. Ce fcea?
Skywalker se opri n pragul uii.
Era ntr-un loc stncos, plutind n ap, rspunse el
fr s se ntoarc. i prea moart.
Karrde ddu ncet din cap.
neleg.
Rmase n picioare, privind fix la ua deschis, mult
vreme dup plecarea lui Luke.

18
Destul de nedrept, alarma de lupt sun chiar n
mijlocul desertului.
Pentru o fraciune de secund, Wedge se gndi s i
bage ultimele trei mbucturi de prjitur cu pudr citros
320

n gur deodat, dar se hotr c a fugi ctre calele de


andocare cu gura plin ar fi fost lipsit de demnitate i, plin
de regrete, abandon prjitura pe masa popotei.
Brigzile de vntori stelari s se prezinte, striga
coordonatorul de lupt al Pribeagului, n timp ce Wedge i
punea casca i se lsa s cad n cabina X-interceptorului.
Escadrila Vagabond, unde eti?
Chiar aici, Perris, rspunse Wedge privind njur ca
s se asigure c i restul escadrilei era, ntr-adevr, n
cal.
Ce se ntmpl?
Nu tiu sigur, mri Perris. Tot ce tiu sigur este
c tocmai am primit un apel de panic din sistemul
Sifkric. Generalul Bel Iblis a vorbit cu ei cam cinci minute
i, dintr-o dat, ne pregtim s zburm. n regul, avei
verde plecai cnd vrei.
Recepionat. Bine, Vagabonzi, s mergem.
Douzeci de secunde mai trziu, erau n spaiu,
mergnd nainte pe lng flancul Pribeagului, ctre poziia
de avangard.
Nu cred c e alarm fals, suger Vagabond ase
pe frecvena privat.
Ei, dac e, generalul mi datoreaz alt desert,
interveni Vagabond Doisprezece. A urmrit cineva
problemele politice din sectorul sta?
Eu, puin, spuse Vagabond Nou ntunecat. Socrul
meu are nite interese aici. Zece la unu sunt frezhlixii; se
tot ceart cu sifkriii nc de cnd am gonit Imperiul din
zon.
Poate c s-au hotrt s-o termine odat, suger
Vagabond Doi.
Cu generalul Bel Iblis i forele speciale ale Noii
Republici lng ei? interveni nencreztor Vagabond ase.
Ce au n loc de creier, brnz de groat?
Ctre toate navele, sunt generalul Bel Iblis, se auzi
vocea ofierului pe frecvena de comand, ntrerupnd
conversaia. Tocmai am fost informai c o for puternic
321

frezhlix se ndreapt ctre planeta-mam sifkrie, Sifkric.


Cum sistemul este doar la cteva minute distan, am fost
rugai s aruncm o privire.
Minunat, se gndi Wedge amar n timp ce se uita n
urm la fora special a Noii Republici. Un cuirasat din
flota Katana, dou fregate de escort Nebulon-B i trei
escadrile de vntori stelari; i ei ar fi trebuit s fac fa
unei trupe destul de mari, nct s atace o ntreag
planet?
Parc Bel Iblis i-ar fi citit gndurile.
Evident, nu avem de gnd s ne angajm ntr-o
lupt frontal cu ei, continu el. De fapt, va trebui s fim
foarte ateni s nu ne nclcm atribuiile legale aici. Asta-i
tot ce pot spune pn ajungem acolo i evalum situaia.
Colonele Perris?
Toate navele, nscriei-v, comand Perris.
Pregtii-v s facei saltul la viteza luminic la semnalul
meu.
Ce vrea s spun cu atribuii legale? ntreb
Vagabond ase n timp ce flota ncepea s se pregteasc.
Cred c oricine l-a sunat pe Bel Iblis nu era cineva
care ar fi putut cere oficial ajutorul Noii Republici, i
explic Wedge. Vreun mic birocrat, poate doar un
controlor de trafic spaial zpcit. Dac nu avem o cerere
oficial...
Escadril Vagabond, pleac, ordon Perris.
Recepionat, zise Wedge.
Trase de maneta de hiperpropulsie, i miji ochii cnd
liniile de stele sclipir, i au pornit.
Era un zbor de dousprezece minute pn la sistemul
Sifkric. Singur n pustietatea spaiului, i petrecu aceste
minute fcnd o verificare final a sistemelor Xinterceptorului i a armamentului i ntrebndu-se cum va
rezolva legendarul general Garm Bel Iblis asta.
Cronometrul ajunse la zero. inndu-se bine, Wedge
mpinse maneta la loc. Liniile de stele sclipir iar...
Clipi. n numele spaiului, ce...?
322

Pe canalul privat al Vagabonzilor, cineva pufni.


Cred c e o glum, spuse Vagabond Doi. Asta e
flot de invazie?
Wedge se uit la informaiile tactice, cltinnd din cap
ntr-o aprobare tcut. Dou care de lupt Kruk vechi de
patruzeci de ani, cinci fregate de clas Lancer, probabil la
jumtate din acea vrst, i cam treizeci de nave de
urmrire jomper moderne ale vmii.
Cam asta e cu marea ameninare, coment
Vagabond Opt dispreuitor. Probabil c putem s le gonim
de aici de unii singuri.
tiu i eu, zise Vagabond Unsprezece. Cineva pare
foarte ngrijorat de ele. Uit-te la inelul planetar din
deprtare cred c sunt douzeci de cargoboturi care fug
s se ascund.
i nc o sut care nu o s reueasc, art
Vagabond apte. Acolo, la babord flota frezhlix le-a tiat
calea.
M-am prins, spuse Vagabond Nou. Ce nenorocii
istei. Trebuie s fie transportul anual de plante
pommwomm.
Fora de atac frehlix, v vorbete generalul Bel
Iblis, Noua Republic, anun vocea lui Bel Iblis. V rog s
v dezvluii inteniile.
Eu sunt Plarx, replic o voce cu un accent
puternic. Vorbesc n numele poporului frezhlix. Inteniile
noastre nu privesc Noua Republic. Aceasta este o
problem privat ntre noi i sifkrie-i.
M tem c nu pot accepta asta, rspunse Bel Iblis.
Orice agresiune mpotriva unui membru al Noii Republici
ne privete.
Aceasta nu este o agresiune, generale Bel Iblis,
replic frezhul. Suntem o delegaie venit s discute votul
sifkrie n Iniiativa Drashtine.
Urm o pauz, fr ndoial Bel Iblis punnd pe
cineva s caute s vad ce era exact cu Iniiativa
Drashtine.
323

Corran, ce sunt plantele alea pommwomm de care


ziceai? ntreb Wedge.
Sunt un tip de tufe de lume fierbinte care cresc pe
planeta central a sistemului, spuse Vagabond Nou. Poi
s scoi din ele cam opt leacuri exotice i de dou ori pe
att mirodenii. Problema este c trebuie s fie procesate n
treizeci de ore de la cules, altfel devin nefolositoare.
Deci asta fac frezhlixii, mri Vagabond apte. Nu
trebuie s invadeze pe nimeni sau s formeze un inel de
blocad de lung durat. Tot ce trebuie s fac este s in
pe loc cteva ore cargoboturile alea, i sifkrie-ii o s
rmn fr o grmad de bani.
Zi cam douzeci la sut din profitul anual brut,
interveni Vagabond Nou. Aici e un rzboi economic
serios. Nu-i de mirare c erau att de speriai cnd ne-au
chemat.
Canalul principal pri i prinse iar via.
Reprezentant Plarx, sunt generalul Bel Iblis. Am
revzut Iniiativa Drashtine i nu vd nici o justificare
pentru acest fel de confruntare.
Atunci nu ai revzut-o cu atenie, se rsti frezhul.
Guvernul sifkrie a dat votul decisiv care l-a mpiedicat pe
senatorul nostru s se alture condamnrii crescnde a
guvernului i a poporului bothan.
Votul a fost dat legal...
Votul a fost greit! se rsti Plarx. A le permite
bothanilor s scape de pedeapsa cuvenit nu va face dect
s ncurajeze noi atrociti precum Caamas n viitor.
Guvernul sifkrie trebuie s fie avertizat de aceasta i s i
se ofere posibilitatea de a-i schimba votul.
O scuz destul de potrivit, mormi Vagabond Doi.
Are i el dreptate, totui, spuse Vagabond Cinci. E
acoperit bine de politic local i de antaj, dar are i el
dreptate.
i neleg sentimentele n aceast problem, zise
Bel Iblis. Dar n acelai timp, nu putem sta deoparte i s
324

v permitem s intervenii n acest fel n comerul


interstelar.
Neadevrat, spuse frezhul. V ncurajez s revedei
reglementrile Noii Republici privind astfel de probleme,
generale Bel Iblis.
Urm o alt pauz.
Are dreptate, zise Vagabond Doisprezece
posomort. Asta e o situaie intra-sistem, nu interstelar.
Nu ne putem mica pn cnd i doar dac primim o
invitaie oficial s o facem.
Ceea ce nseamn c acum e n terenul de ocbal al
guvernului, mormi Vagabond Cinci. Ce zici Corran? Se
pot mica destul de repede ca s salveze plantele?
Nu tiu, rspunse Vagabond Nou. Dar a face
pariu c frezhlix-ii au ales un moment pentru mecheria
asta cnd vreun oficial-cheie sifkrie nu este pe planet
sau nu poate fi contactat.
Se auzi un clic pe canalul privat.
Escadril Vagabond, sunt generalul Bel Iblis.
Colonele Horn?
Da, domnule? rspunse Vagabond Nou.
Am fost lsat s neleg c Booster Terrik are nite
interese n acest sector. Este adevrat?
Urm o pauz foarte scurt.
Da, domnule general, aa este.
Aceste interese ar putea include, ocazional, i
transporturi legale? S zicem, cnd nevoia i taxele sunt
destul de mari, ca n timpul transportului anual de plante
pommwomm?
Pauza fu mai lung de data aceasta.
Chiar nu tiu, domnule, spuse Vagabond Nou,
prnd zpcit.
Cred c e logic c s-ar putea s fie aa, continu
Bel Iblis. Avnd n vedere aceast presupunere, crezi c
unul dintre cargoboturile care sunt inute n loc i-ar putea
aparine?
325

i brusc, Wedge nelese. Legendarul general Bell Iblis


avea s rezolve i asta, foarte bine. Poate.
Avem numele navelor, domnule general? ntreb el.
Acum trimit datele, rspunse Bel Iblis. Colonele
Horn, uit-te pe ele, te rog.
Am neles, domnule, zise Vagabond Nou, cu o
voce care nu mai era zpcit. Deci se prinsese i el.
Da. Cargobotul nscris ca Marinarul Turntor n
partea cealalt a grupului? Cred c ar putea fi Pozna
Saltimbancului, una dintre navele lui Booster.
neleg, spuse Bel Iblis, vocea lui devenind dintr-o
dat plin de o ncrctur oficial. i recunosc legturile
familiale cu cpitanul Terrik, colonele, i mi dau seama c
va fi dureros pentru tine. Dar eti ofier al Flotei Noii
Republici; i nu putem nclca, i nici nu vom schimba,
pentru nimeni regulile mpotriva contrabandei.
nelegem, domnule, zise Wedge, ridicndu-i tonul
la acelai nivel de seriozitate. Cer permisiunea de a verifica
nava suspect.
Permisiune acceptat, escadril Vagabond,
rspunse Bel Iblis. Avei grij s nu atacai din greeal
forele frezhlix.
Am neles, domnule, zise Wedge. Escadril
Vagabond, n formaie n jurul meu.
Accelernd, i deprt X-interceptorul de Pribeag.
Se pare c drumul cel mai drept ctre Marinarul
Turntor este fix prin mijlocul forelor de blocad frezhlix,
coment Vagabond Opt.
i, firete, nu vrem s le dm timp s arunce
mrfurile de contraband ct i ocolim, aprob Vagabond
Nou.
Cred c va trebui s trecem prin blocad, atunci,
ncheie Vagabond Doi. Fii doar ateni s nu atacai din
greeal.
Foarte ateni, spuse Wedge. Haide.

326

Au ajuns la jumtatea drumului ctre forele frezhlix,


nainte ca acel colonel extraterestru s i dea dintr-o dat
seama ce se ntmpla.
Generale Bel Iblis, ce fac vntorii ti stelari?
ntreb el. Nu avei nici o justificare legal s mi atacai
navele.
Navele tale nu sunt atacate, reprezentant Plarx, l
asigur Bel Iblis. Am identificat unul dintre cargoboturile
care ateapt n spatele tu ca fiind un contrabandist care
zboar sub un nume fals. n virtutea legii Noii Republici,
avem dreptul i datoria s abordm orice astfel de nav
i,s i confiscm transportul.
Dup aceea, rmase totdeauna neclar pentru Wedge
ce crezuse colonelul frezhlix c avea s urmeze. Dac se
gndise c Bel Iblis plnuia s transfere n Pribeag
mrfurile perisabile din toate cele aproape o sut de
cargoboturi sau doar s declare toate cargoboturile ca fiind
suspecte i s insiste s fie escortate pe planet. Dar
oricare variant ar fi fost, trsese concluzia greit i
momeala cu ambele mini.
Nu! strig Plarx. Nu au voie s se apropie. Auzi? Nu
se vor apropia.
Nu ne poi opri, interveni Wedge. D-te din drum;
venim.
Nul strig frezhul. Urm o bolboroseal de
uierturi i limbaj gutural, apoi comunicatorul se nchise
brusc. Wedge inspir profund, pregtindu-se...
i dintr-o dat, carele de lupt frezhlix deschiser
focul.
Eschiv! zise repede Wedge, aplecndu-i Xinterceptorul mult la tribord n timp ce razele laser treceau
pe lng el, una dintre ele aproape distrugndu-i
motoarele superioare de la babord. Se auzi o alt
mritur de uierturi i sunete guturale, i alt salv de
laser trecu pe lng ei.
Vagabonzi, regruparea, anun el. Ne ntoarcem la
flot.
327

ntorcndu-i botul, ferindu-se de un ultim foc


inamic, se ndrept ctre Pribeag.
Dar cuirasatul nu mai era acolo. El i restul flotei Noii
Republici, regrupndu-se n formaia de lupt favorit a
generalului, naintau cu hotrre ctre fora de blocad
frezhlix.
Ceva care suna ca un crit uiertor se auzi din
comunicator.
For a Noii Republici! se rsti colonelul frezhlix.
Ce facei? Nu avei dreptul s m atacai.
Dimpotriv, reprezentant Plarx, spuse Bel Iblis, cu
o voce dintr-o dat tioas. Am toate drepturile. Tocmai ai
deschis focul asupra navelor Noii Republici. Pred-te
imediat sau pregtete-te s fii distrus.
Protestez! gfi Plarx. Navele voastre ne-au
provocat s ne aprm.
Ultima ans, reprezentant, zise Bel Iblis. Predaiv sau suportai consecinele. Se auzi un mrit de sunete
guturale; i n timp ce Vagabonzii ajungeau la Pribeag i l
ocoleau iar pentru a-i ocupa poziiile n formaia de lupt,
Wedge vzu c navele frezhlix i abandonaser blocada i
i ntorceau tunurile pentru a respinge forele Noii
Republici care se apropiau. Trector, Wedge se ntreb
dac Bel Iblis va fi destul de elegant pentru a se limita
doar la a-i menine poziia i a se apra acum, c
sprsese blocada sau dac va insista s i fac pe frezhlix
s plteasc pentru agresiunea lor.
Plarx lu el decizia. ntr-o explozie impresionant de
raze de laser, cele dou care de lupt Kruk deschiser
focul, iar navele de urmrire jomper srir nainte pentru
a se ntlni cu X-interceptoarele care se apropiau.
Fore ale Noii Republici, spuse Bel Iblis cu rceal.
Atacai de voie.
Guvernul frezhlix mi-a trimis un protest tios fa
de aciunile tale din urm cu cteva ore, se auzi vocea
aspr a amiralului Ackbar din difuzorul comunicatorului
328

Pribeagului. Susin c ai lansat un atac neprovocat asupra


unei delegaii panice.
Stnd n picioare la o distan politicoas de scaunul
generalului, Wedge i atrase atenia lui Corran i i ddu
ochii peste cap ntr-un gest tcut de dezgust. Cellalt l
aprob printr-o grimas.
Din contr, i spuse Bel Iblis lui Ackbar. Erau
implicai ntr-o nclcare evident a dreptului de liber
micare economic. n plus, ei au atacat primii.
Frezhlixii zic altceva, mormi Ackbar. Cic ai
depit autoritatea Noii Republici.
Sunt sigur c aa zic, spuse Bel Iblis. Dorii s m
supun unei anchete?
Nu fi absurd, generale, rspunse Ackbar; i pentru
prima dat de cnd ncepuse conversaia, i se pru lui
Wedge c vocea mon calamarului se relaxase puin.
Avem nevoie de toi comandanii buni pe care i
gsim. i nu m ndoiesc c frezhlixii au meritat ce le-ai
fcut. Zici c era o nav de contrabanditi printre celelalte
cargoboturi?
Bel Iblis i arunc o privire lui Corran, care ddu din
cap.
Da, domnule, fr tgad, confirm generalul. Una
dintre cele ale lui Booster Terrik. Autoritile sifkrie au
reinut nava i caut mrfurile de contraband.
mi nchipui discuia care va avea loc la bordul
ntreprinderii Rtcitoare n viitorul apropiat, zise Ackbar
cu o voce cam ciudat. Mon calamarii aveau o ur veche
pentru contraband i contrabanditi i, fr ndoial,
amiralul gsea ceva amuzant i poetic n ceea ce se
ntmplase.
Dei justificarea aciunii tale va fi anulat dac la
bord nu erau mrfuri de contraband.
Regulamentele sunt la fel indiferent de rezultatele
cutrii, i aminti Bel Iblis. Sau sugerai c preedintele
Gavrisom s-ar putea s nu vad problema la fel?
329

Preedintele este legat de anumite necesiti


politice i diplomatice, zise Ackbar. Totui, sunt sigur c i
va citi raportul despre acest incident nainte de a emite
vreo judecat. Cu toate acestea, i sugerez s i ntrerupi
patrularea i s te ntorci...
Brusc semnalul iui i se ntrerupse.
Consola de comunicaii, ce se ntmpl? ntreb
Bel Iblis.
Problema nu e de la noi, domnule general, raport
o voce nou. Se pare c semnalul de HoloNet a fost
ntrerupt.
Bel Iblis le arunc o privire lui Wedge i lui Corran.
Probleme pe Coruscant? l ntreb el pe ofierul de
comunicaii.
Nu tiu domnule, verific i celelalte relee... nu,
domnule, nu e de la Coruscant. Se pare c releul de la
Mengjini a czut.
Domnule, primim o alert general pe reeaua
secundar, interveni o alt voce. Releul de la Mengjini se
pare c a fost atacat de un mic grup de, citez, elemente
disidente, am ncheiat citatul.
Recepionat, zise Bel Iblis. Navigaia, stabilete un
curs rapid ctre Mengjini. Comunicaiile, transmitei alerta
tuturor forelor i bazelor Noii Republici din zon. Spuneile c ne ducem acolo i c cerem ntriri.
Primi confirmrile i se ntoarse iar ctre Wedge i
Corran.
Se pare c rapoartele voastre vor trebui s mai
atepte, zise el. napoi la escadrila voastr i pregtii-v
de zbor.
Nu-i a bun, sufl Corran n timp ce el i Wedge
fugeau pe coridorul inferior al Pribeagului, ctre calele de
andocare. Cnd se apuc s se ia de comunicaiile pe
distane mari, tii c devine serios.
Nu avem nici o dovad c e grupul la, Rzbunare,
art Wedge evitnd un dresselian aplecat peste un panou
de acces deschis.
330

Poate c nu, replic cellalt. Dar eu nu am zis


nimic de Rzbunare. Te-ai gndit singur la ei.
Wedge se strmb.
Aa am fcut, nu?
Da, chiar aa, spuse Corran. i te mai gndeti i
c lund n calcul revoltele ucigae, atacurile
interplanetare sub acoperire i, acum, distrugerea
comunicaiilor la mare distan, chestia asta nu mai
nseamn demult doar civa fanatici care protesteaz
mpotriva implicrii bothane pe Caamas.
Da, aprob Wedge serios. De abia atept s vd ce
mai urmeaz.

19
Uit-te i plngi, spuse Lando, punnd crile de
sabacc pe mas. Douzeci i trei o formaie de sabacc
pur.
Interesant, murmur senatorul Miatamia, cu faa
lui tbcit de diamal mpietrit, n timp ce i studia
crile din mn.
Presupun c referina la plns nu este o parte
literal a jocului aa cum l jucai voi. O formaie de
sabacc pur, zici?
Da, confirm Lando avnd o senzaie neplcut
furnicndu-l la ceaf. Senatorul fcuse aceeai pauz
dramatic n timpul minii de pot de la sabacc n exact
cinci jocuri complete din opt, ct jucaser de cnd
Doamna Norocoas plecase iute de pe Cilpar. Cinci jocuri
pe care ntmplarea fcuse s le ctige senatorul.
331

Din pcate, spuse Miatamia aezndu-i crile


aproape cu delicatee pe mas. Eu am o matrice a
idiotului. Cred c asta ctig?
Da, ctig, rspunse Lando cltinnd din cap
dezgustat. Acum erau ase din nou. Nu pot s cred c nu
ai jucat jocul sta la profesioniti, mormi el, ncepnd s
adune crile.
Diamalul pocni din degete n aer.
Doar nu crezi c diamalii i-au creat uriaul
imperiu financiar i de afaceri doar din bun-sim i munc
grea, nu?
Lando se opri, cu jumtate din cri nc pe mas,
privindu-l suspicios pe senator. Chiar voia s spun c...
Nu, firete c nu. Ridicol.
A fost o glum. Corect?
Desigur, zise Miatamia pocnind iar din degete.
Bunul-sim i munca grea sunt tot ce are nevoie orice
fiin sau specie pentru a avea succes. Norocul este doar o
iluzie, pe care ignoranii o cred, iar protii o urmresc.
Cu un efort, Lando i stpni o tresrire de iritare.
Zilele lui de juctor profesionist erau de mult apuse, dar
dispreul evident al diamalului tot l supra niel.
Deci, n alte cuvinte, dac eti destul de iste, nu se
poate ntmpla nimic ce nu poi anticipa?
Firete c neprevzutul poate avea loc, spuse
Miatamia. Dar cei care sunt pregtii i pot gsi
ntotdeauna drumul.
De unii singuri? insist Lando. N-au niciodat
nevoie de ajutor?
S-ar putea, rspunse diamalul imperturbabil. Dar
a anticipa nevoia de ajutor nu este dect nc o parte a
bunului-sim.
Ah, zise Lando dnd din cap. Deci, cu alte cuvinte,
faptul c mi recunosc nevoia de siguran n plus pentru
transporturile mele de minereu nseamn c am mult bunsim.
332

S-ar putea, aprob Miatamia. Ar putea nsemna i


c...
i brusc, cu un prit puternic de energie eliberat
venind din direcia motorului de hiperpropulsie al
Doamnei Norocoase, cerul ptat de deasupra lor se
transform n linii de stele.
Lando era deja n vrful scrii circulare cnd liniile de
stele se mprir n atri.
Ce-i asta? ntreb Miatamia din spatele lui.
Avarie de hiperpropulsie, strig Lando peste umr,
n timp ce aproape c era aruncat de pe scar. Dac unul
dintre cuplaje cedase, trebuia s redirecioneze energia
nainte s intre n suprasarcin de instabilitate i s strice
totul de pe circuit. Gndindu-se la o reparaie major n
mijlocul pustietii care se profila n spatele lui o
reparaie care nu l-ar fi fcut mai drag oaspetelui diamal
travers n fug zona de mas, sprint pe lng cabine i
se opri cu o alunecare n faa panoului de control al
motoarelor.
i se ncrunt. Nu exista nici una dintre luminile roii
care ar fi indicat avarii ale sistemelor principale i nici
mcar nu clipeau liniile roii de stare care ar fi artat
defeciunea sistemelor secundare. De fapt, conform
ecranelor, cderea de hiperpropulsie era doar rspunsul
automat normal la apropierea de o planet. Exista o not
nregistrat la timp care spunea c din compararea
cursului cu calculatorul de navigaie reieea c
deocamdat nu ar fi trebuit s existe planete n zon...
Oh, nu, oft Lando, srind pe scara mic i lovind
butonul uii de la punte. Ua se deschise i el intr.
i iat-o, plutind tcut n bezn direct n faa lui:
forma mult prea familiar a unui distrugtor spaial
imperial.
nghiindu-i un blestem, sri la casc, pornind cu o
lovitur irul de comutatoare pentru mrirea energetic de
urgen. Se ls s cad n scaun, acceler la maximum i
ntoarse din scurt botul yahtului ctre tribord.
333

Sau, mai bine zis, ncerc. Chiar i cu toat puterea


de urgen, Doamna Norocoas nu se mica.
Sau, mai degrab, nu se mica unde ar fi vrut Lando
s mearg.
Suntem ntr-o raz tractoare, spuse vocea rece a
senatorului din spatele lui.
Am observat, rspunse Lando scurt, trecnd la o
micare de sus n jos. Dac operatorul razei tractoare
credea c inta lui ncerca s mearg pe vertical, se putea
s corecteze prea mult i s lase yahtul s scape din
strnsoare.
Dar nu avea aa noroc.
Pune-i centura, i ordon el lui Miatamia, lsnd
unda tractoare s preia ce mai rmsese din micarea
yahtului i se uit repede n jur. Trebuie c imperialii
aveau un crucitor interdictiv pe undeva... da, iat-l, n
deprtare la babord, cu botul ndreptat nspre Doamna
Norocoas.
Dar nu att de precis. De fapt, proiecia conului de
unde gravitaionale de bruiaj a hiperpropulsiei nu era nici
pe departe centrat pe concursul de supremaie care se
desfura acolo. Dac Lando se putea elibera din raza
tractoare, avea o ans destul de mare s ajung la
marginea conului i s scape nainte ca distrugtorul
spaial s l prind iar.
Dac.
Sun-i ordonana prin interfon i spune-i s i
pun centura, i zise el senatorului. Doamna Norocoas
mai avea o ultim carte n mnec, ceva ce una dintre
isprvile lui Luke din urm cu civa ani l inspirase pe
Lando s instaleze. Pornind lansatorul de torpile protonice
de rezerv, tast pentru o torpil de Nivel Trei i trase.
Torpila ni de sub prora yahtului, accelernd brusc
atunci cnd raza tractoare o prinse. Urm o plpire pe
panoul lui Lando cnd una dintre bateriile de turbo-lasere
a distrugtorului spaial ncepu, s o urmreasc...
334

i apoi, la nu mai mult de douzeci de metri n faa


Doamnei Norocoase, torpila explod.
Nu devastator, ci ntr-un nor strlucitor de particule
reflectoare de raze de tractare. Acestea ar fi trebuit,
teoretic, s zpceasc raza, s o ncurce, i s i lase s
scape.
i funciona. Yahtul tremur o clip, apoi zvcni
puternic atunci cnd strnsoarea invizibil se desfcu
dintr-o dat.
ine-te bine! strig Lando ntorcnd din scurt botul
navei. Dac experiena lui Luke n gambitul nvluire-peascuns conta, ar fi avut doar cteva secunde s ajung la
marginea conului de umbr de mas al crucitorului
interdictor nainte ca imperialii s se trezeasc i s
nceap s trag.
Dar chiar cnd Doamna Norocoas ncepea s se
ntoarc, avu loc o explozie de lumin n spatele norului de
particule dintre ei i distrugtorul spaial. Nu avu timp
dect s vad cum particulele strlucitoare reflectoare de
raze de tractare deveneau de un negru nereflectorizant,
tern...
i cu o alt zglitur, yahtul a fost iar prins n raza
tractoare.
i acum? ntreb Miatamia.
Mai putem face un singur lucru, i spuse Lando
simind cum i se strngea stomacul n timp ce nchidea
motoarele subluminice ale Doamnei Norocoase. Ne
predm.
***
ase soldai din trupele de oc i conduceau, tropind
la unison n trei iruri de cte doi. n spatele lor, mergnd
cu pai mai uori care nici mcar nu ncercau s pstreze
ritmul, erau Miatamia i ordonana lui. Lando mergea n
335

spatele celor doi diamal-i, bucurndu-se n secret c se


afla n cea mai puin vizibil poziie.
Nu c acel loc i-ar fi adus vreun ctig. n spatele lui
mai erau ase soldai, care asigurau ariergarda.
n afar de scurtul venii cu noi rostit de
comandantul trupei de oc, nu existase nici un fel de
comunicare ntre prizonieri i cei care i luaser captivi.
Dar Lando fusese la bordul mai multor distrugtoare
spaiale pe vremea lui i nu avea nevoie nici de invitaie,
nici de hart ca s tie c erau dui la un ofier superior.
Poate la centrul nervos al celui de contrainformaii, poate
chiar n complexul de birouri al cpitanului.
Nu reuise s citeasc identificarea navei nainte ca
Doamna Norocoas s fie tras n cala de andocare
cscat i nc nu-i pierduse sperana c aceasta era o
fars groaznic pe care cineva i-o juca folosind unul dintre
distrugtoarele spaiale capturate de Noua Republic. Cu
fiecare pas, cu fiecare ofier imperial sau membru al
echipajului care se ddea respectuos n lturi pentru a
face loc trupei de oc, sperana mai slbea puin.
Pru s dureze o venicie, dar n cele din urm se
oprir la o u pe care scria simplu CAMERA DE
COMAND SECUNDAR.
Suntei ateptai, spuse comandantul din spatele
lui Lando n timp ce soldaii fceau un semicerc de paz n
jurul uii.
Intrai.
Mulumesc, rspunse Miatamia, cu o voce de un
calm imposibil. Ua se deschise i, fr ezitare, cei doi
diamali ptrunser nuntru. Fr tragere de inim, Lando
i urm...
i aproape c se lovi de spatele lui Miatamia cnd cei
doi extrateretri se oprir brusc, tresrind. Lando i
recpt echilibrul, uitndu-se printre cei doi pentru a
vedea ce i surprinsese att de mult.
Camera era decorat sumar, cu doar puin mai mult
dect cele cteva monitoare tactice i un cerc dublu de
336

ecrane repetoare care nconjurau scaunul de comand din


mijlocul ncperii. Stnd n picioare lng scaun, era un
brbat cu fa dur, purtnd nsemne de maior.
i ridicndu-se calm din scaun...
Lando simi cum i sttu inima n loc. Nu. Nu, nu se
putea.
Ba da.
Bun ziua, domnilor, spuse Marele Amiral Thrawn,
fcndu-le un semn. mi cer iertare pentru aceast metod
cam neoficial de a v aduce aici. V rog, poftii nuntru.
Momentul oribil prea s se prelungeasc spre
eternitate, n timp ce Lando se holba cu o groaz uimit la
acea fa. Nu se putea. Marele Amiral Thrawn era mort.
Era mort. Trebuia s fie.
i totui, iat-l aici. Plin de via.
Nimeni nu se micase nc.
V rog, intrai, repet Marele Amiral, de data
aceasta cu o urm de comand n voce.
Miatamia se nfior i nainta, micarea lui prnd s
ntrerup nmrmurirea ordonanei sale. Amorit, Lando i
urm, simind cum soldaii din trupele de oc din spatele
lui intrau i ei.
E destul de aproape, spuse maiorul cu asprime
cnd Miatamia ajunse la trei metri de inelul exterior de
ecrane. Au fost dezarmai?
Nici unul nu avea arme, raport comandantul
trupei de oc. Trei dintre soldai, observ Lando, se
mutaser pentru a alctui o coloan pe flancul lor drept; o
privire scurt peste umr i confirm c ceilali doi i
comandantul lor se desfuraser n lungul peretelui din
spatele lor. O formaie simpl, dar eficient, care le oferea
o supraveghere de aproape, n acelai timp evitnd ca
soldaii s trag unul n altul.
Da, chiar sunt cu ochii pe tine, cpitane Calrissian,
confirm Thrawn. Dup acea neplcere de pe Bilbringi, am
acceptat ceva precauii n plus. Nu c m-a atepta ca
vreunul dintre voi s fac probleme, firete.
337

Desigur, zise Lando, ntorcndu-se pentru a-l privi


din nou. Era un truc, bineneles. Trebuia s fie. Thrawn
era mort. Comandamentul Imperial nsui o spusese.
i totui...
Artai remarcabil de bine, domnule amiral, zise
Miatamia. Trebuie s mi mrturisesc surpriza de a v
vedea aici.
Thrawn zmbi uor.
Reapariia mea a surprins pe muli, domnule
senator Miatamia. i i va surprinde pe i mai muli n
zilele urmtoare. Totui, nu v-am invitat la bord doar
pentru a nchina n cinstea sntii mele. Motivul
adevrat...
Cum ai supravieuit pe antierele navale de la
Bilbringi? izbucni Lando. Rapoartele imperiale spuneau c
suntei mort.
Nu l ntrerupi pe Marele Amiral, se rsti maiorul
fcnd un pas spre el.
Calm, domnule maior, zise Thrawn ncet, oprind
naintarea celuilalt cu un gest aproape apatic. n aceste
condiii un anumit grad de uimire este n ntregime de
neles.
Dar nici nu-i rspundei la ntrebare, spuse
Miatamia.
Lui Lando i se pru c un fior slab de durere
ndeprtat trecu pe faa Marelui Amiral pentru o clip.
Supravieuirea mea se datoreaz unei combinaii
unice de mai muli factori, rspunse el. M vei ierta dac
doresc s nu dezvlui detaliile.
Dar propriile rapoarte imperiale? repet Lando.
Rapoartele imperiale au spus ce le-am permis eu
s spun, zise Thrawn, cu ochii ncepndu-i s scapere de
suprare. A fost necesar ca n vreme ce mi-am revenit s...
Se ntrerupse.
Poate c v-am judecat greit, cpitane, spuse el cu
o voce calm din nou. i pe dumneavoastr, domnule
senator. Am presupus c atunci cnd v vei ntlni cu o
338

fiin rentoars dintre mori vei fi mai interesai de ce are


de zis, nu de detaliile cltoriei sale. Greeala mea. Privi
peste umrul lui Lando. Comandante, i poi nsoi napoi
la nava lor. Domnule maior, cere celor de la
Contrainformaii s confirme poziia curent a domnului
senator ishori, Dxono.
Ne cerem iertare, domnule amiral, zise repede
Miatamia n timp ce soldaii ncepeau s nainteze. Dup
cum ai spus, momentan am fost uimii. Dar acum
ascultm.
Thrawn ridic o mn, iar soldaii se oprir.
Foarte bine, rosti el. Mesajul meu este destul de
simplu, domnule senator. Ai aflat de curnd c un grup
de bothani a fost implicat n genocidul nfptuit asupra
Caamasului. Am venit s v ofer ajutorul n aducerea n
faa justiiei a celor vinovai.
Miatamia i nclin capul ntr-o parte, ca i cum ar fi
ascultat un sunet slab i de departe.
Pardon?
Nu, m-ai auzit foarte bine, l asigur Thrawn,
zmbind nc o dat slab. Vreau s ajut.
Miatamia i roti capul pentru a-i arunca o privire lui
Lando, apoi se ntoarse iar.
Cum?
Identificnd grupurile vinovate, firete, zise Marele
Amiral. Dac preedintele Gavrisom dorete cu adevrat s
rezolve aceast criz, nu trebuie dect s mi cear
sprijinul. O vizit pe Bothawui, o conversaie de cteva
minute cu fiecare ef de clan bothan i voi ti adevrul.
Miatamia i aplec iari capul ntr-o parte.
Conductorii bothani susin c nu tiu cine au fost
cei implicai n crim.
Oh, haide, domnule senator, spuse Thrawn, pe un
ton ntunecat i rece. Chiar v ateptai s zic altceva?
Miatamia pru s cugete la asta.
i dumneavoastr credei c ai putea afla adevrul
doar vorbind cu ei?
339

Ochii roii luminoi sclipir.


Da.
Urm o tcere scurt.
Nu ar fi mai simplu s gsii dosarele imperiale
potrivite i s ni le dai?
Firete c da, rspunse Thrawn. i o astfel de
cutare deja se desfoar. Dar biblioteca dosarelor
imperiale de pe Bastion este destul de mare, iar procesul
ar putea dura sptmni, poate chiar luni, pn cnd s-ar
ncheia. i arcui o sprncean neagr cu reflexe albstrii.
Nu cred c avei att de mult timp de pierdut.
Prei convins c Noua Republic se confrunt cu o
criz serioas, spuse Miatamia. Am fcut fa i altor crize
n trecut.
ncrederea dumneavoastr este admirabil, zise
Thrawn, lsndu-se uor pe spate n scaun. Dar v-a
sftui s transmitei oferta mea conducerii Rebeliunii
nainte de a o respinge unilateral i n grab.
Nu am afirmat c v resping oferta, domnule
amiral, rspunse Miatamia.
Thrawn zmbi.
Nu, firete c nu, spuse el pe un ton mult mai
viclean dect considera Lando confortabil. Nu a dori
nimic mai mult dect s continum aceast discuie,
domnule senator a trecut ceva vreme de cnd am avut
plcerea de a dezbate cu o minte diamala antrenat. Dar
am alte probleme de care trebuie s m ocup, iar
dumneavoastr avei un mesaj de transmis. Comandante,
nsoete-i napoi la nav. La revedere, domnule senator,
domnule cpitan.
O ntrebare, domnule amiral, dac mi permitei,
zise Lando iute n timp ce soldaii veneau n spatele lui.
Mintea ncepea n cele din urm s i se mite; i dac era
un truc, aceasta ar fi fost singura ans de a-l scoate la
iveal.

340

V-am vzut o dat, de la distan, n timp ce v


aflai n compania contrabandistului Talon Karrde. mi
putei spune unde s-a ntmplat i de ce v aflai acolo?
Faa lui Thrawn deveni dur.
Dac acesta este un test, cpitane, v-ai ales
nesbuit subiectul. Am petrecut mult timp n perioada de
recuperare gndindu-m la plata cuvenit care trebuie
obinut de la Talon Karrde pentru multele lui trdri. Nu
mi place s mi se aduc aminte de el, dect pentru a
socoti ct de scurt i va fi viaa care i-a mai rmas. Putei
transmite dumneavoastr acest mesaj.
neleg, murmur Lando, nchizndu-i gura cu
hotrre. Tinereea lui agitat i riscant trecuse de mult,
iar expresia de pe faa lui Thrawn era n mod clar una care
descuraja orice alte ntrebri.
nc o dat, ns, Miatamia nu se ddu btut aa de
uor.
Dar nu rspundei acestei ntrebri, art el.
Ochii roii strlucitori se mutar asupra diamal-ului
i, pentru o singur clip nspimnttoare, Lando crezu
c amiralul avea s cear s fie mpucai chiar atunci i
acolo. Dar, spre uurarea sa, Thrawn nu fcu dect s
zmbeasc.
Mintea diamala, spuse el, cu vocea complet calm
din nou. mi cer iertare, domnule senator.
Se uit iar ctre Lando.
V referii la ntlnirea mea cu Karrde la baza lui
de pe planeta Myrkr, cnd l cutam pe Luke Skywalker.
Dumneavoastr i nc cineva generalul Solo, presupun
ai urmrit aterizarea noastr din pdure.
Lando simi un fior rece pe ira spinrii.
tiai c eram acolo?
tiam c cineva era acolo, spuse Thrawn. Dup
cum sunt sigur c tii, soldaii de elit din trupele de oc
au senzori n plus n cti. Unul dintre ei a prins o reflexie
de la macro-binoclul pe care l foloseai.
i nu ai fcut nimic? ntreb Miatamia.
341

Thrawn ddu uor din umeri.


Atunci am presupus c erau doar civa dintre
oamenii lui Karrde, pui acolo pentru a se asigura c
soldaii mei nu vor deveni, s zicem, prea zeloi. Avnd n
vedere densitatea frunziului, chiar i o mitralier cu laser
ar fi fost inutil mpotriva noastr din acea poziie, aa c
am ordonat ca observatorii s fie lsai n pace.
Gura i se ncord, doar un pic.
Evenimentele care au urmat, firete, au artat c
situaia sttea altfel. V-a fost satisfcut curiozitatea,
domnule cpitan?
Lando reuii s dea din cap.
Da, domnule amiral. Mi-a fost satisfcut.
Bine, spuse Thrawn cu rceal. V mulumesc
pentru timpul acordat, domnilor, i nc o dat mi cer
iertare pentru oprirea neprevzut. Comandante, condu-i
la nav.
Treizeci de minute mai trziu, aezat n scaunul de
navigaie al Doamnei Norocoase, Lando urmrea cum
distrugtorul spaial i crucitorul interdictor i fceau
saltul sincronizat ctre viteza luminic.
Dup cum spuneai, domnule senator, murmur
el. Uneori neprevzutul se ntmpl. M bucur c cei care
sunt pregtii i vor gsi ntotdeauna drumul.
Miatamia nu zise nimic. Poate c, o dat, nu avea
nimic de spus.
Strmbndu-se, Lando tast la panou i roti botul
Doamnei Norocoase napoi pe cursul ctre Coruscant.
Preedintelui Gavrisom nu avea s-i plac asta. Nici un
pic.
i nici celorlali.
***
Nu fuseser programate comunicaii pentru aceast
parte a planului. i totui, iat imaginea holografic mare
ct un bnu a maiorului Tierce plpind uor deasupra
platformei holografice personale a lui Moff Disra.
342

Transmisiunea este securizat, spuse Disra


simind cum lama rece a groazei i spa n stomac n timp
ce privea ecranul de criptare. Dac ceva mersese prost...
Ce e?
Nici o problem, dac asta te frmnt, rspunse
Tierce. ntreaga operaiune a mers ca la carte.
Sunt ncntat sa aud asta, mri Disra. Atunci de
ce riti o comunicare deschis?
tiam c vei fi ngrijorat, spuse Tierce cu blndee.
Am vrut s te ajut s te liniteti.
Disra zmbi sardonic, tiind c expresia era probabil
irosit cu o hologram de aceste dimensiuni.
i mulumesc foarte mult, domnule maior i
sunt att de recunosctor pentru grija ta. Deci marioneta
noastr a jucat bine?
A merge chiar mai departe i a spune c a jucat
superb, zise Tierce. I-a avut la degetul mic de cnd au
intrat i pn au plecat.
Nici o surpriz, deci?
Nu chiar. Calrissian a ncercat s l prind cu o
ntrebare despre cnd Thrawn l-a vizitat pe Talon Karrde
pe Myrkr. Din fericire pentru noi, citise raportul detaliat pe
care l-am scris cnd lucram pentru Thrawn i a tiut
rspunsul.
Din fericire pentru el, adic, zise Disra punnd o
urm de ameninare n voce. Ct de repede te ntorci?
sta este alt motiv pentru care am sunat, rspunse
Tierce. Acum, c suntem aici, m gndesc s mai
rmnem o vreme n spaiul ocupat de Rebeliune.
Disra se ncrunt, lama rece ncepnd iar s sape.
De ce?
A vrea s mi mai bag nasul niel, spuse cellalt
cu o micare nepstoare din mn. S trimit semnale de
activare pentru unele dintre grupurile n adormire pe care
nu le-am contactat nc tot mai sunt cteva crora nu leam putut trimite transmisiuni din cauza distanei sau a
343

poziiei. Cel mai mult, vreau s vd care va fi reacia


Coruscantului la reapariia lui Thrawn.
Probabil c o s trimit cincizeci de crucitoare
stelare s te atace, se rsti Disra. Asta e o nebunie, Tierce.
i nici nu face parte din plan.
Planurile militare sufer ntotdeauna schimbri,
excelen, rspunse Tierce calm.
Nu la asta m gndeam pentru Flim, mri Disra.
tii asta.
Iar tu tii c atunci cnd m-am alturat am zis c
am putea face mai bine dect ce te gndeai, replic Tierce.
Disra scrni slbatic din dini.
O s strici totul. i voi o s murii pe parcurs.
Din contr, zise Tierce i, chiar i n imaginea ct
un bnu, Disra i putu vedea zmbetul de suficien. O s
aduc iar Imperiul pe drumul lui spre glorie...
Tierce...
Trebuie s plec, excelen, zise Tierce. Nu ar trebui
s meninem transmisiunea prea mult, chiar i cu o
criptare bun. Nu-i face griji, nu am de gnd s duc
Nendurtorul pe Coruscant sau altceva la fel de prostesc.
Vreau doar s mai stau un pic aici. Poi spune c am o
bnuial.
Din experiena mea, a te baza pe bnuieli este un
mod sigur de a-i pune la ncercare norocul, mri Disra.
Dar Tierce l nvinsese, o tiau amndoi. n afar de a
trimite dup el ce mai rmsese din Flota Sectorului
Braxant, n acest moment Disra nu prea avea ce face
pentru a-l mpiedica.
Ct ai de gnd s rmi?
Tierce ddu din umeri.
Cteva sptmni. Poate mai mult. Depinde.
De ce?
De a primi sau nu reacia pe care o atept. Fii sigur
c o s te anun cnd i dac se ntmpl.

344

Bine, zise Disra amar. Cnd i dac Flota Noii


Republici apare la Bastion, fii sigur c o s te anun i eu
pe tine.
Tierce zmbi.
Mulumesc, excelen. tiam c vei nelege. La
revedere.
Imaginea plpi i dispru. Disra se ls pe spate n
scaun, uitndu-se la platforma pentru hologram.
Lucrurile i scpau din mn. i scpau ru din mn.
Destul l lsase liber pe Tierce; era timpul s l mai
struneasc pe Gardian.
i s i aduc aminte cine era stpnul i cine era
servitorul.
Deocamdat, Disra nu tia prea bine cum s o fac.
Dar se va gndi la ceva.

20
Senatorul diamal i termin prezentarea i se aez
iar pe banca martorilor lng Lando... i, pentru Leia,
Marea Sal de Congres deveni dintr-o dat foarte rece.
Imposibilul se ntmplase. Marele Amiral Thrawn se
ntorsese.
Eu nu vd unde este problema, strig senatoarea
likashan, tonul nalt al vocii ei fcnd sistemul de sunet
al ncperii s ipe. Suntem muli; cei din Imperiu sunt
puini. S ne adunm i s ne micm mpotriva lui. i de
aceast dat, s nu ne oprim pn cnd nu i distrugem
complet.
Dac tu crezi c asta mai este o variant, eti
nebun, replic senatorul sronk. Am vzut neputincioi ce
345

a fcut acest Mare Amiral Thrawn aprrii lumii mele cu


zece cicluri standard n urm, total pe neateptate, i asta
doar cu apte cuirasate din flota Katana. Nu i-ar fi
anunat ntoarcerea dac nu ar fi fost deja pregtit s
primeasc lovitura atacului nostru ateptat.
Nu le-au mai rmas mai mult de o mie de lumi,
interveni dispreuitor un senator pe care Leia nu l putu
identifica. Cu doar o sut de distrugtoare spaiale i
cteva mii de nave mai mici. Vrei s spui c o for att de
prpdit poate face fa tunetului copitelor noastre
puternice?
Nu l tii pe Thrawn sta...
V rog, i ntrerupse preedintele Gavrisom. Pe toi.
Noi, cei din Consiliu, v nelegem cu siguran grijile i
temerile. Totui, n acest moment v-a ndemna s
cntrim aceste tiri fr a sri la concluzii pripite sau la
aciuni premature.
Un atac de prevenire nu ar fi o aciune prematur,
insist o voce nepat. Sunt de acord cu senatoarea
likashan c trebuie s ne micm imediat mpotriva
rmielor Imperiului.
Da, ip likasha. Marele General Thrawn aproape
c ne-a nvins o dat; nu-i putem lsa timpul de care are
nevoie ca s ne atace iar.
Deja a avut tot timpul care i trebuia, replic
sronkul. N-ai auzit ce am zis? Nu ar fi ieit la iveal dac
nu era pregtit pentru noi.
Dar situaia nu este la fel ca acum zece ani, i
aminti Leia, ncercnd s i pstreze vocea calm i s nu
lase sentimentul crescnd de groaz din ncpere s i
alimenteze propriile temeri. Atunci, Thrawn nc mai avea
la dispoziie aproape un sfert din vechiul Imperiu. Dup
cum s-a spus deja, acum resursele lui sunt aproape
inexistente.
Deci hai s-i lum i restul, strig o voce. S l
distrugem acum!
346

Nu l putem distruge, zise Gavrisom. Chiar dac


vrem, ceea ce nu sunt convins c ar fi rspunsul potrivit la
oferta lui.
De ce nu? ntreb likashana. Noua Republic are
mai multe nave de rzboi dect Imperiul.
Senatorul maerdocian url ceva pe limba lui.
Vrei s spui c te-ai gndit serios s l lai s
interogheze oficiali ai Noii Republici? opti traducerea n
urechea Leiei. Asta nseamn nebunie.
Nu ne vrea pe toi, art senatorul kianthar. Doar
pe bothani.
Se auzi alt urlet.
Crezi cu adevrat c se va termina cu bothanii?
ntreb traducerea. Dac da, te ndrepi spre nebunie.
Gavrisom aps o tast de la panoul su, nchiznd
sistemul audio al ncperii. ipetele se stinser cu greu,
iar el porni din nou sistemul.
V rog, spuse el cu blndee. S ne pstrm
atenia asupra acestei dezbateri. Cu siguran, nu
intenionm s permitem unui oficial imperial s
interogheze conductorii vreunei lumi membre a Noii
Republici.Totui, n acest moment, este la fel de nechibzuit
s sugerm un atac concertat mpotriva Imperiului. Dei
este adevrat c exist, teoretic, o stare de rzboi ntre noi,
ostilitile recente au fost puine i, n mare parte,
accidentale. Mai precis, chiar dac forele noastre le
depesc pe ale lor, ele sunt acum mprtiate prin toat
galaxia.
i scutur coama ntr-un gest de repro blnd.
ncercnd, dup cum tii cu toii, s aducem o
doz de stabilitate Noii Republici mpotriva agitaiilor a
sute de ameninri cu rzboaie interne.
Ct de convenabil, uier senatorul garoosh
sarcastic. Cel puin pe tru Imperiu.
Probabil c ei strnesc toate rzboaiele, suger
cineva cu o ngrijorare evident. Ar fi chiar n stilul lui
347

Thrawn. S pun paie pe focurile urii prosteti i ale


nonsensului genocidal primitiv...
Lunga noastr lupt nu poate fi numit
prosteasc, mormi senatoarea forshul. Ct despre
genocid, mi se pare foarte semnificativ c opresorii notri,
prosslee, sunt pregtii s scuze aciunile bothanilor
mpotriva poporului caamas. Este datoria tuturor fiinelor
care judec drept s recunoasc o astfel de atitudine ca un
pericol, nu doar pentru poporul meu, dar i pentru ntreg
sectorul Yminis...
Gavrisom atinse iar butonul de oprire i vocea
forshulei se transform ntr-una deprtat i de neneles,
bubuind din partea ei a ncperii.
i mulumesc doamnei senator din sectorul Yminis
pentru comentarii, spuse preedintele. De asemenea, a
dori s i amintesc c nu este momentul pentru astfel de
discursuri.
Domnule preedinte Gavrisom, eu a dori s
vorbesc, zise o voce cunoscut clocotind cu o mnie
familiar, reuind s strbat ncperea chiar i cu
sistemul de sunet nchis.
Leia se uit n acea direcie. Ghic Dxono, senatorul
ishori, se ridicase n picioare, ntregul trup tremurndu-i
de furia care la specia lui nsoea ntotdeauna gndirea
profund.
Putei vorbi, i spuse Gavrisom pornind iar
sistemul de sunet. V-a avertiza c aa cum aceast
ncpere nu dorete s aud o tirad mpotriva poporului
prosslee, nici nu dorim s auzim una mpotriva neamului
diamal.
Nu vreau o tirad, ltr Dxono. Doresc doar s
amintesc acestei camere c avem doar cuvntul
senatorului diamal c l-a vzut ntr-adevr pe acest
Thrawn. De asemenea, a dori s reamintesc senatorilor c
i-a ncheiat mrturia cu doar cteva clipe n urm,
ndemnndu-ne s uitm problema bothan fr a-i
348

pedepsi pe cei vinovai pentru a ne putea confrunta cu


aceast aa-zis nou ameninare.
Reapariia Marelui Amiral Thrawn poate fi numit
cu greu o aa-zis ameninare, domnule senator Dxono,
l contrazise Miatamia cu un calm tipic diamal. Doar
pentru c ultima dat a fost oprit nainte de a ajunge la
vreo lume ishori nu v garanteaz sigurana dac i se va
permite libertatea de a avansa iar.
Nu m acuzai c m gndesc doar la lumile mele,
replic Dxono. Ishori caut sigurana tuturor popoarelor
din Noua Republic. Dar, n acelai timp, noi cerem i
dreptate pentru aceste popoare.
Diamala susin toate formele de justiie, zise
Miatamia. Doar c nu considerm rzbunarea oarb ca
fiind justiie.
Doar un observator orb ar considera cererile
noastre ca fiind rzbunare, mri Dxono. Dar nu aceasta
este problema, adug el repede, cnd vrful aripii lui
Gavrisom se ndrept ctre butonul de oprire. Problema
este c ai fcut o afirmaie n faa acestei camere care
confer, convenabil, greutate taberei dumneavoastr
politice, dar care nu este sprijinit de vreo surs
independent.
Nu l considerai pe fostul general Lando Calrissian
ca fiind o surs independent? ntreb Miatamia.
Conform propriei dumneavoastr mrturii, a venit
s v cear ajutor militar diamal, ltr Dxono. Avnd n
vedere acestea, chiar v ateptai s nu considerm
vorbele lui ca fiind prtinitoare?
n numele cpitanului Calrissian, resping
implicaiile acestei afirmaii, domnule senator, zise Leia,
trezindu-se n picioare. A fost un prieten i un aliat de
ncredere pentru Noua Republic i, nainte, pentru
Aliana Rebel. Dac Lando spune c l-a vzut pe Thrawn,
atunci l-a vzut.
Odat era prieten i aliat, replic Dxono. Odat era
i contrabandist i parior, experimentat la nelat i minit
349

pentru a obine ce dorea. Acum este om de afaceri,


conducnd o operaiune de extracii miniere suboceanice,
ale crei profituri depind de obinerea ajutorului diamal.
Aa c spunei-ne, doamn consilier Organa Solo: din care
dintre cele dou trecuturi ale lui se trage el?
Leia se uit la Lando, care edea tcut i cu o fa
ntunecat n spatele lui Gavrisom.
l cunosc pe Lando de aisprezece ani, spuse ea
ncet. Voi garanta personal pentru caracterul su.
Bine, zise Dxono pufnind. Putei s garantai
pentru el ct dorii, doamn consilier. S presupunem
atunci, pentru motive de argumentaie, c a vzut o
persoan pe distrugtorul spaial. Dar a fost Thrawn sau
altceva?
Leia se ncrunt, ncercnd s i citeasc gndurile
peste ncpere. Dar tot ce putu obine era furia din jur,
care acoperea orice altceva.
Sugerai c Imperiul a nscenat ntlnirea?
S-ar putea foarte bine s fi fost un fals, zise
ishoriul uitndu-se amenintor la Miatamia. Dar nu
arunc neaprat vina asupra Imperiului. tim cu toii c
exist numeroase distrugtoare spaiale pe teritoriul Noii
Republici unele chiar n minile unor persoane private,
dac este s dm crezare zvonurilor. i, dup cum am
artat deja, mesajul despre care se spune c a fost trimis
de ctre acest aa-zis Thrawn sprijin convenabil poziia
diamal n problema bothan. Coinciden? Sau
manipulare bine gndit?
Abilitatea de a-i manipula inamicii era unul dintre
cele mai mari talente ale lui Thrawn, interveni Feylya.
Un talent nu doar al lui, se rsti Dxono. Bothanii,
de exemplu, sunt i ei maetri ai acestei arte. La fel i
diamalii.
Brbatul care purta uniforma Marelui Amiral
Thrawn tia despre vizita mea pe Myrkr din urm cu zece
ani, spuse Lando. Singurele persoane care se mai aflau
350

acolo atunci erau Thrawn i escorta lui de soldai din


trupele de oc.
Nu este adevrat, replic Dxono. Conform
afirmaiei dumneavoastr, generalul Solo era i el acolo.
Leia simi brusc un val de furie.
Sugerai...?
La fel cum a fost i, continu Dxono, ntrerupndo pe Leia cu o privire ntunecat, contrabandistul Talon
Karrde.
Leia i arunc o privire lui Lando.
Karrde nu ar lua parte la aa ceva, insist ea.
Sau da? ntreb Dxono. Spre deosebire de
cpitanul Calrissian, acest Karrde nici mcar nu i-a
afirmat vreodat loialitatea fa de Noua Republic. Este
un contrabandist i un negustor de informaii, un om a
crui singur grij i loialitate este s profite i s ctige.
Ishoriul se nl un pic, mpungnd acuzator cu un
deget spre Leia.
i, mai mult, un om ale crui legturi principale pe
Coruscant au fost cu persoane precum cpitanul
Calrissian i dumneata nsi, doamn consilier Organa
Solo. Deci spunei-ne acum: unde v aflai exact n
problema bothan?
ntrebarea o lu pe Leia total prin surprindere.
Cum adic? ntreb ea ncercnd s trag de timp.
tii ce vreau s zic, mri Dxono. Spunei-ne de
ce parte v aflai, doamn consilier Organa Solo. Credei
c bothanilor ar trebui s li se cear dreptate i reparaii
complete? Sau, ca i domnul senator diamal, preferai s
lsai ngrozitoarea lor crim nepedepsit? Poate chiar
destul de mult pentru a crea o situaie care ar fora
aceast camer s ia aceast decizie?
tii de ce parte se afl, strig alte voce furioas.
Oare nu ea i tovarul ei de via, Han Solo, au tras
asupra unui protest panic la Cldirea Clanurilor de pe
Bothawui?
351

Aceasta nu a fost dovedit, domnule senator


Shibatthi, interveni Gavrisom aspru, srindu-i Leiei n
ajutor. Iar acuzaiile dumneavoastr sunt la fel de
nedorite, domnule senator Dxono. Dup cum am spus
deja, nu este nici locul, nici momentul pentru nc o
dezbatere despre problema Caamas. Luai loc amndoi,
mulumesc.
Dar rul fusese deja fcut, i ddu seama Leian timp
ce se aeza. Cu o singur lovitur de maestru, Dxono nu
doar aruncase o ndoial puternic asupra povetii lui
Miatamia, dar reuise i s submineze propria ei
credibilitate. De acum nainte, orice ncercare ar fi fcut de
a-i apra pe Lando sau pe senatorul diamal nu ar fi
nsemnat dect s alimenteze suspiciunile care fuseser
aruncate asupra ei.
Lupte interioare, suspiciuni, dezbinare. Da, era ntradevr stilul lui Thrawn.
Acesta pare un moment bun s trecem la raportul
Amiralitii despre situaia militar general n Noua
Republic, continu Gavrisom. Domnule Amiral Drayson?
Amiralul pii pe podium lng preedinte; i, cnd a
fcut-o, Leiei i fu atras atenia de o mic plpire de
lumin. Indicatorul verde al comunicatorului de pe braul
scaunului clipea.
Se ncrunt, aruncnd pe ascuns o privire n camer.
Nimeni n afar de familie i de cele mai apropiate ajutoare
nu ar fi trebuit s aib aceast frecven de comunicaii i
cu toii aveau instruciuni clare s nu o foloseasc dect n
caz de urgen. Dar n aceast situaie trebuia, de
asemenea, s comande indicatorului s plpie de cte trei
ori i, deocamdat, acesta doar clipea regulat.
Reinndu-i izbucnirea de suprare, activ cmpul
de intimitate al scaunului. Vocea lui Drayson se reduse la
o zecime, n timp ce ea roti ecranul comunicatorului din
poziia lui obinuit, de pe braul scaunului. Dac era
Anakin care s o ntrebe dac are voie s mai deschid un
352

pachet de biscuii, i promise ea ncruntat cnd aps


butonul de pornire, avea s fie pedepsit o sptmn.
Leia Organa Solo.
Dar nu era Anakin.
Salut, Leia, zise Karrde dnd politicos din cap.
Sper c nu sun ntr-un moment prea nepotrivit.
Din reflex, Leia trase ecranul ct de aproape de ea se
putea. Dintre toate situaiile nepotrivite n care s sune...
De fapt, este nepotrivit, i spuse ea tios. M aflu n
mijlocul unei edine a Senatului.
Atunci o s fiu scurt, zise el, ochii ngustndu-i-se
uor. Era prea detept i o cunotea prea bine ca s nu i
dea seama c era mult mai mult de att.
Am s i transmit un mesaj personal, unul pe care
a prefera s nu l pun nici mcar pe un canal criptat. Din
nefericire, unul dintre directorii de linie de la Controlul
Spaial al Coruscantului crede c nu ar trebui s mi se
permit s aterizez.
Leia se ncrunt, acuzaiile lui Dxono rsunndu-i n
minte. Dar cum de s-ar fi putut rspndi vorba att de
repede?
Ai numele lui?
Doar numrul de identificare birocratic: KTR44875, rspunse Karrde. Nu ar fi vrut s mi-l dea nici pe
sta, apropos; a trebuit s l iau de pe plcua lui de
identificare. E un ishori, dac te ajut.
Leia se strmb. Asta explica felul n care se
rspndise vorba.
M ajut, i zise ea lui Karrde. Senatorul ishori
tocmai a terminat a te acuza pe tine i pe Lando de
conspiraie mpreun cu diamala pentru a-i face scpai pe
bothani n problema Caamas. A ncercat s m implice i
pe mine, pentru siguran.
neleg, zise Karrde uguindu-i buzele. i, desigur,
iat-m, sunndu-te pentru ajutor. mi cer iertare pentru
momentul prost ales.
353

Nu este vina ta, rspunse Leia uitndu-se peste


marginea ecranului la camer i la sutele ei de fee umane
i extraterestre care priveau ctre ea. Nu avea s i lase s
dicteze ce prieteni i asociai s aib.
Spune-i acestui director de linie ishori c eu i dau
permisiunea de aterizare voi transmite ordinul de ndat
ce voi termina convorbirea cu tine. Eti n Slbaticul
Karrde?
Da, rspunse Karrde. Dar a putea cobor ntr-o
navet dac tu crezi c ar fi mai politic.
Leia pufni.
Sentimentele rnite sunt ultima mea grij acum.
tii unde este pista de aterizare Championne de Vest? E
cam la dou sute de kilometri la sud de Palatul Imperial,
lng Munii Manarai.
O vd pe hart, confirm Karrde, privind-o cu
atenie. E ceva nou sau dezbaterea despre Caamas a luat o
ntorstur mai urt?
nc nu tiu, zise Leia. S-ar putea s fie oricare
dintre astea, depinde pe cine asculi. Avem un apartament
la etajul treizeci al
Turnului Orowood, cam la douzeci de kilometri de
pista de aterizare. O s i sun pe ngrijitorii noghri s te
lase s intri; o s ajungem acolo de ndat ce pot s plec n
noaptea asta.
Pare confortabil, spuse el nc privind-o gnditor.
Ca s nu mai vorbim c e i retras.
Este, l aprob Leia nfiorndu-se uor. Nu era greu
s i ghiceasc gndurile: c n ciuda protestelor ei, nu
dorea s rite s fie vzut cu el pe lng Palatul Imperial.
O s nelegi de ce vreau s ne ntlnim acolo cnd
o s i povestesc ce s-a ntmplat.
Firete, zise el calm. Ar fi vreo problem dac a
folosi comunicatorul i echipamentul de obinere a datelor
din apartamentul tu pn vii? Doar ca s m distrez,
desigur?
Leia surse.
354

i s vezi ce poi s dezgropi din arhivele


guvernamentale?
El ddu din umeri.
S-ar putea s aflu ceva nou. Nu se tie niciodat.
Sunt sigur c pentru tine este mai greu s afli
ceva ce nu tii dect pentru noi ceilali, zise Leia sec. n
regul, o s le explic noghrilor cnd i sun.
Mulumesc. Ne vedem mai trziu. La revedere.
La revedere.
Oftnd,
opri
comunicatorul.
Lupte
interne,
suspiciuni, dezbinare. Da, era stilul lui Thrawn, bine. Nu
putea dect s se ntrebe ce le pregtise mai departe.
Pornind iar comunicatorul, tast pentru legtura cu
Controlul Spaial al Coruscantului.
***
Una peste alta, se gndea Carib Devist n timp ce
privea cmpurile de grne colorate care se unduiau peste
Valea Dorchess, fusese o zi bun.
Chiar fusese. Soarele puternic al verii care ardea
nentrerupt pe Pakrik Minor n timpul sezonului de
cretere se ascunsese timid n spatele norilor aproape
toat ziua, oferind uurare de cldura obinuit. Norii nu
plecaser dect spre sear, tocmai la timp ca soarele s
dispar pentru o or i jumtate n spatele lumii-sor mult
mai populate a lui Pakrik Minor, Pakrik Major. Pn cnd
reapruse, cldura n plus era aproape binevenit.
Mai erau nite probleme pe cmpuri, desigur, dar
asta era o parte a vieii de fermier. Carib i fraii lui
fuseser nevoii s goneasc nc o colonie de viermi care
ncercaser s i fac slaul printre rdcinile mpletite
ale grnelor i trebuise s se ocupe de un focar de manalb care ar fi putut distruge toat recolta n cteva zile
dac nu ar fi fost ndeprtat. Dar fusese, iar viermii
fuseser gonii i nici unul dintre roboi nu se stricase,
nici mcar nu ncepuse s scrie, iar recoltele erau chiar
naintea programului.
355

Nu, fusese o zi bun; i n timp ce Carib i sprijinea


picioarele la nlime, ndreptndu-le ctre apusul de soare
minunat i sorbea dintr-un binemeritat pahar cu ap
mineral Ralla, se hotr c era ntr-adevr bine s fii n
via.
O micare din dreapta i atrase atenia: fratele lui,
Sabmin, venea ctre cas n speederul lui de teren, uzat.
Probabil c Lacy i invitase pe Sabmin i pe familia lui la
cin ntotdeauna uita s i spun astfel de lucruri.
Dar nu. Sabmin era singur... i cnd speederul de
teren se apropie, Carib putu deslui expresia de pe faa
fratelui su...
Cnd Sabmin opri speederul de teren ntr-un nor de
praf, Carib deja atepta la captul potecii.
Ce e? ntreb el fr nici o introducere.
S-a ntmplat, rspunse Sabmin optind rguit.
Am fost la peter i... ei, s-a ntmplat.
Carib se uit n spate, la poteca ce ducea ctre cas.
Lacy se vedea la fereastra buctriei, scond cu grij
friptura din cuptorul focal.
Hai cu mine, zise el.
Merse nainte pe potec, pn la marginea ogorului.
Ai confirmat c mesajul era legitim? ntreb el.
Primul lucru, spuse Sabmin sobru. Avea toate
codurile imperiale.
Carib se nfior. Trecuse mult timp de cnd cuvntul
imperial fusese folosit n aceast parte a lui Pakrik
Minor.
Atunci, cred c e vremea, zise el cu o senzaie
stranie n stomac. Dup zece ani de ateptare linitit,
erau iar chemai la arme.
Celorlali le-ai spus ceva?
Nu, am venit direct aici, rspunse Sabmin. Dar mai
e ceva. Se uit n jur, ca i cum s-ar fi temut c cineva
asculta dintre irurile ordonate de grne.
Ordinul de activare a sosit n numele Marelui
Amiral Thrawn.
356

Carib csc gura.


E imposibil, uier el. Thrawn e mort.
Aa zice toat lumea, l aprob Sabmin cu
seriozitate. Tot ce tiu este c numele lui e pe ordin.
Ajunseser la primul ir de grne.
Ar putea fi o minciun, spuse Carib, ntorcndu-se
ntr-o parte pentru a se putea strecura printre rnduri,
mirosind aroma familiar, de mosc acru, care l nconjur
cnd vesta lui din piele tbcit se frec de frunze.
Sau un truc.
Nu prea ar avea cum s fie un truc, art Sabmin.
Chiar dac ar folosi nregistrri holografice vechi, tot n-ar
putea pcli pe nimeni prea mult timp.
Adevrat, zise Carib, oprindu-se lng o plant
aproape coapt i atingnd cu un deget firul care se
strecura timid printr-o deschidere din nvelitoarea ei.
Marele Amiral Thrawn, care oprise cinci ani de declin
continuu i dusese Imperiul att de aproape de victorie.
i dai seama, firete, c asta ar putea schimba
totul.
Nu vd cum, spuse Sabmin. Pn la urm, noi am
fost plantai aici n scopul precis de a fi gata s producem
distrugeri dac i cnd am fi chemai. Mngie iar firul de
gru.
Ei, planta a prins rdcini, ogorul a dat rod... i
acum ne cheam la cules.
Da, zise Carib, lsndu-i mna ntr-o parte. O
recolt de teroare i de moarte subit i de distrugere,
aproape sigur ndreptate ctre fructul care era Pakrik
Major, care le atrna deasupra capetelor. Pakrik Major, i
conferina anual de sector care tocmai ncepuse n
capital. O lovitur mult ntrziat mpotriva trdtorilor
din Rebeliune, din partea Imperiului.
Dar nu asta vreau s zic, i spuse lui Sabmin. Ideea
mea e c dac Thrawn s-a ntors cu adevrat la comand,
atunci orice ni s-ar comanda s facem nu va fi doar un
simplu gest mre, dar fr rost, de sfidare sinuciga.
357

Dac Thrawn s-a ntors, atunci Imperiul s-ar putea s


ctige.
Sabmin fluier ncet.
Ai dreptate, murmur el. Nici mcar nu m-am
gndit la asta.
Ei, atunci ai face bine s te gndeti, l avertiz
Carib. i ar fi bine s ne asigurm c o fac i ceilali. Ai
idee cnd a fost fcut ultima revizie la navele TIE?
Nu cu mai mult de o lun n urm, rspunse
Sabmin. Cred c Dobrow a fcut-o. Vrei s vorbeti cu el la
noapte?
Vreau s vorbesc cu toi la noapte, spuse Carib
ieind dintre irurile de grne i ndreptndu-se spre cas.
La mine, peste dou ore.
ncercm, zise Sabmin, mergnd probabil
incontient n pas militar n urma lui. Tabric i Hovarb sar putea s nu reueasc s ajung, totui trei din
gorntii lor au nceput s fete n dup-amiaza asta.
Gorntii se descurc i singuri, spuse Carib scurt.
Asta e important.
Sabmin se ncrunt la el.
Oh, haide, Carib, nu exagerezi niel? E un ordin de
activare, nu un plan complet de atac.
Dac Thrawn e la comand, nu va trece mult ntre
cele dou, mri Carib. Orice are de gnd, i va face
programul la secund.
Merser n tcere pn la vehiculul lui Sabmin.
Bine, o s le zic, spuse Sabmin n timp ce se suia
n el. O s vin.
Carib oft.
Hai s ne ntlnim mai bine la tine, suger el. E la
doar trei minute de mers cu speederul de teren fa de
hambarul lor. Se pot ntoarce repede dac e nevoie.
Sabmin zmbi strns.
Mulumesc, Carib. Ne vedem acolo.

358

21
Uite-l pe Lando, zise Leia artnd pe cupol cnd
Han ndrept nava lor Incom T-81 ctre platforma de
aerospeeder de la nivelul trei al Turnului Orowood. Acolo,
lng intrare, n spatele aero-vehiculului rou.
Da, l vd, mormi Han, oprind elevatoarele
repulsoare. Tot cred c e o idee proast, Leia.
tiu, zise Leia uitndu-se o clip dincolo de zona
de aterizare luminat la perimetrul cu tufiuri, ntunecat,
de dup ea. Nu se vedea nimeni, nici cu ochii, nici cu
simurile ei Jedi.
i nu pot spune c nu sunt deloc de acord cu tine.
Dar a insistat s vin.
Ar fi bine s speri c Dxono nu a auzit de asta i
c nu a trimis pe cineva s l urmreasc, mri Han
deschiznd cupola. ip cineva ntlnire secret i o
ncasm cu toii.
tiu, rspunse Leia, cobornd din aerospeeder i
privind n jur.
Erau cteva lumini de aerospeeder gonind pe cer, iar
diferitele drumuri care strbteau terenul din jurul
Turnului i purtau i ele cantitatea obinuit de speedere
de teren. Nici unul dintre vehicule nu prea s se ndrepte
n mod special spre ei.
Dar erau ferestrele ntunecate ale unuia dintre cele
cinci baruri ale Turnului, care se uitau la ei de la al
patrulea etaj, ca s nu mai vorbim de toate ferestrele
apartamentelor care se nlau pe cerul nopii. Dac una
dintre ele ascundea pe cineva cu un macro-binoclu...
n mod clar, Han se gndise deja la acelai lucru.
359

Mai bine intrm, mormi el lund-o de bra. Haide,


3PO, mic-te.
Da, domnule, zise iute robotul cu carcas aurie,
ridicndu-se stngaci din spatele aerospeederului i
pind n urma lor. Era prima dat cnd 3PO spunea ceva,
i ddu Leia seama brusc, de cnd prsiser Palatul
Imperial. Oare se molipsise de la Han i ncerca s fie
discret? Sau se gndise la propriile lui amintiri despre
ultima ncercare a lui Thrawn de a lua puterea?
Lando iei din ascunztoarea lui cnd se apropiar.
Han, Leia, ddu el din cap spre ei. Zmbetul lui
obinuit de ntmpinare era suspect de absent, remarc
Leia. Unde e Karrde?
Deja a ajuns, i spuse Leia n timp ce Han tasta la
ncuietoarea de la intrare. Noghri l-au lsat s intre.
Bine.
Strngndu-i umerii pe sub mantie, Lando arunc o
ultim privire n bezn n timp ce o urm pe Leia nuntru.
nalt de treizeci i opt de etaje, Turnul Orowood
fusese gndit iniial ca fiind nucleul unei colonii extinse i
elaborate de alderaanieni care nu fuseser pe planet
atunci cnd prima Stea a Morii le distrusese lumea. Dar,
deii arhitecii proiectaser srguincios fiecare faet a
Turnului pentru a se potrivi stilului alderaanian, mulimile
de pe Coruscant i dezvoltarea aproape total a terenului
erau prea strine pentru felul de via a majoritii
refugiailor ca acetia s se simt comfortabil s locuiasc
acolo.
Dei restul proiectului fusese abandonat, existaser
sperane c destui alderaanieni vor rmne pe Coruscant
pentru a ocupa Turnul, mai ales avnd n vedere
privelitea spectaculoas a Munilor Manarai. Dar acest
ultim vis primise lovitura de moarte din partea scurtului,
dar ngrozitorului asediu al Marelui General Thrawn
asupra planetei. Cnd asediul a fost n cele din urm
ridicat, practic toi alderaanienii au prsit Coruscantul,
ducndu-se pe Noul Alderaan sau mprtiindu-se printre
360

stele. Dup cum unii dintre ei i explicaser Leiei, fuseser


destul de norocoi s scape de distrugerea unei lumi i nu
doreau s se stabileasc pe o int i mai tentant.
i astfel, experimentul mre intrase ntr-o
obscuritate vag, alturndu-se grupului de alte centre
rezideniale adunate la poalele munilor, multe dintre ele
fiind case de vacan sau de rezerv pentru industriai
bogai i oficiali ai guvernului. Erau oameni de pe alte
planete i extrateretri, dintre care majoritatea nici mcar
nu auzise de legendarele pduri de oro de pe Alderaan, cu
att mai puin s mearg vreodat prin ele.
Pe parcursul anilor, durerea acelei ironii aproape c
se stinsese din inima Leiei. Aproape.
Turboliftul funciona cu eficiena tcut, tipic unei
construcii alderaaniene, lsndu-i n decorul grdinii
luxuriante care forma sala etajului treizeci. Nu se vedea
nimeni printre ferigi i cascadele din pietre; dar totui, nici
nu trebuia s fie cineva.
Barkhimkh? l chem Leia ncet.
Sunt aici, Lady Vader, miorli vocea lui Barkhimkh
din cellalt capt al slii. Se auzi un fonet de frunze i
rzboinicul noghri iei la vedere lng arcada coridorului
care ducea la apartamentul lor.
Totul este linitit.
Mulumesc, zise Leia.
Ai grij s rmn aa, adug Han n timp ce
traversau sala.
Barkhimkh i nclin capul.
M supun, Han clan Solo.
Karrde era tolnit ntr-un scaun-contur automodelant plash n cercul de conversaie a apartamentului,
cu un datapad ntr-o mn i un pahar cu lichid de
chihlimbar n cealalt, cnd Han deschise ua.
Ah iat-v, spuse contrabandistul, nchiznd
datapadul i ridicndu-se din scaun cnd ei intrar.
Tocmai m gndeam s i cer lui Sakhisakh s ncerce s
v contacteze.
361

Am plecat mai trziu dect m ateptam, explic


Leia. mi pare ru.
Nu-i nevoie s i ceri scuze, o asigur Karrde.
Copiii nu sunt cu voi?
Tocmai au plecat azi diminea cu Chewie n vizit
la familia lui, pe Kashyyk, i rspunse Leia. Cu tot ce s-a
ntmplat n ultima vreme, m-am gndit c ar fi mai bine
pentru ei.
Cu o gard de noghri i o planet plin de
wookieeii, nici nu vd alt loc mai sigur pentru ei, aprob
Karrde. Salut, Calrissian. M bucur s te vd iar.
Da, zise Lando. Dei s-ar putea s nu te mai
bucuri aa cnd o s-i spunem de ce eti aici.
Expresia lui Karrde nu se schimb, dar Leia putu
simi o ncordare a emoiilor lui.
Zu, spuse el degajat. S renunm la formaliti,
atunci. Luai loc i povestii-mi totul.
mi pare ru, spuse sistemul de interceptare de la
cellalt capt al comunicatorului, cu vocea lui mecanic
nnebunitor de politicoas. Comunicaiile cu reedina pe
care o cutai au fost restricionate. Nu v pot conecta fr
codul de autorizare potrivit.
Spune-i doamnei Consilier Organa Solo c este o
urgen, zise Shada punnd n voce cel mai intimidant ton
oficial al ei, n timp ce privea pe fereastra barului la nava
Incom T-81 a familiei Solo, care sttea pe platforma de
aterizare a celui de al treilea nivel al Turnului Orowood.
Sun sub autorizarea amiralului Drayson de la
Contrainformaiile Noii Republici.
Sistemul de interceptare rmase neimpresionat.
mi pare ru, dar nu v pot face legtura fr codul
de autorizare potrivit, repet el.
Strmbndu-se,
Shada
nchise
comunicatorul.
Fusese ultimul gambit verbal din repertoriul ei i nu i
adusese nimic, n afar de acelai rspuns evaziv. Acelai
lucru de fiecare dat cnd ncercase i ncepea s se
plictiseasc de asta.
362

Mai nti, ncercase n modul oficial, politicos: sunnd


la biroul doamnei consilier Organa Solo de la Palatul
Imperial i cnd sistemele de acolo nu o lsaser s
vorbeasc ncercnd chiar s intre n uriaa cldire
guvernamental. Dar fr o poziie oficial, o treab sau
legturi la care s apeleze, se lovise la fiecare pas de perei
de oel transparent groi de un metru. ncercase apoi s
sune la reedina principal a familiei Solo, de lng palat,
dar cu aceleai rezultate. i acum ncercase s ajung la ei
n apartamentul de la Muntele Manarai, iar fr succes.
i, cu fiecare refuz, viziunea ei evident idealizat
despre Noua Republic se sfrmase nc puin. Sperase
c aveau s i ofere mai mult dect viaa ei alturi de
Mistryl, creia tocmai i ntorsese spatele, ncepea s i se
par tot mai mult c greise.
Dar acum nu mai avea ce face dect s continue ce
ncepuse. Mcar pentru motivul c nu mai avea unde s se
duc n alt parte.
Deci, n regul. ncercase cu politeea i nu ajunsese
nicieri. Acum va ncerca n felul Mistryl.
Complexul comercial de la cel de-al doilea nivel al
Turnului era destul de ntins i i lu mai puin de cinci
minute s strng cele trei obiecte de care avea nevoie. Un
minut dup aceea, narmat cu o msur de panglic alb
din brocart, un datapad ieftin i o sticl de whiskey dodbri
la fel de ieftin, dar extraordinar de puternic, se afla n
turboliftul care mergea n sus.
Drumul avea s fie scurt, tia asta, dar deja avea
toate detaliile n minte i se apuc de lucru fr micri
inutile. Scond dopul sticlei, i turn un pic din butura
puternic pe gulerul rochiei ei lungi pn la glezne, puin
cam jerpelit, apoi sorbi o nghiitur. Se nfiora din cauza
furnicturii, se clti cu ea i vrs restul sticlei n
ghivecele cu flori decorative care nconjurau partea
superioar a liftului. Scuip ce avea n gur napoi n
sticl, bucuroas s scape de asta, apoi i ndrept
atenia spre panglic. Legtura de pr pentru nunt
363

tradiional pe Coruscant era complicat, dar tia o


variant rapid i simpl, care semna destul cu cea
adevrat pentru a pcli pe oricine, n afara unui privitor
experimentat.
Cnd uile se deschiser pe puntea de observaie de
pe acoperiul Turnului, era gata s i joace rolul.
Strngnd sticla ntr-o mn i datapadul n cealalt, iei
din lift i arunc n jur o privire nepstoare i calculat
nesigur. Nu se vedea nimeni printre mesele prsite,
scaune i tufiurile decorative. Dar totui, grupul de grzi
personale care o nconjurau pe consiliera Organa Solo
rareori putea fi vzut. Apucnd mai bine sticla, porni cu
un mers mpleticit ctre marginea acoperiului.
Paznicul despre care tia c trebuia s fie acolo nu i
fcu apariia pn cnd ea ajunse la parapetul dantelat,
nalt pn la brbie, montat ntr-o baz solid care
ajungea pn la genunchi.
Foarte bine, Ravis, mormi ca pentru sine cu o
voce dezndjduit i nedesluit, n timp ce lsa
datapadul i sticla s cad lng parapet.
Nu m vrei, ha? Bine. Po s ies din viaa ta, dac
asta vrei. Po s ies de tot...
Se opri cu un singur suspin ters. nfigndu-i
degetele n gurile dantelriei, se aps de balustrad i i
ntoarse capul ntr-o parte pentru a se uita n jos, cu
simurile treze. Nu se auzi dect un singur sunet slab din
spatele ei, apoi nimic.
Deci aveau nevoie de mai mult nainte de a face vreo
micare. Bine; le putea face pe plac. Scondu-i degetele
din balustrad, continund s suspine ncet, pentru ea, i
recuper datapadul i l aez pe un scaun din apropiere,
n aa fel nct s fie vizibil. Cu degete uor nesigure, i
trase legtura de nunt din pr, o srut teatral i o aez
n faa datapadului. Mai pierdu o clip s aranjeze cu grij
cele dou obiecte; apoi, ndreptndu-i umerii, inspir
adnc i se ntoarse pe marginea acoperiului. Apucnd
364

iar mpletitura, se sui pe baza parapetului i nclec pe


acesta.
Sau, mai bine zis, ncerc. Chiar n timp ce ridica
piciorul, auzi iar un sunet slab i o mn o prinse brusc
de centur, trgnd-o n spate i fornd-o s i lase
piciorul napoi pentru a-i pstra echilibrul.
Nu face asta, miorli ncet o voce ca de pisic,
dogit, din spatele ei.
Las m, gemu Shada, desprinzndu-i mna
stng de pe dantelrie i plesnindu-i braul fr efect.
Las m. Nu-i pas de mine... aa a zis. Nu m mai
vrea. Las m.
Nu aceasta e soluia, spuse noghriul, trgnd-o cu
blndee, dar ferm. Hai nuntru i o s stm de vorb.
Gata cu voba, mormi Shada, ntorcndu-se pe
jumtate pentru a se uita la el, asigurndu-se c acesta i
putea mirosi respiraia amestecat cu whiskey i
aruncnd o privire rapid pe acoperi. Nu se mai vedea
nimeni.
Te rog... las m, se rug ea, apucnd iar dantelria
cu mna stng i trgndu-se n sus pentru a se opune
forei lui.
Te rog.
Nu, repet noghri-ul trgnd napoi cu mai mare
putere dect ea i-ar fi nchipuit c putea avea o creatur
att de mic. Degetele i se ncordar...
i fr avertisment, ea ddu drumul, nvrtindu-se pe
jumtate n timp ce cdea direct spre el.
Nogri-ul era rapid, da. Cnd se rotise destul pentru al putea vedea, el deja se mutase un pas n lateral pentru
a se da din calea ei. Braul lui liber se ridic, gata s o
prind pe dup umeri i s i ntrerup cderea...
i cnd czu n mbriarea vnoas, mna ei l lovi
cu putere ntr-o parte a gtului. Fr un sunet, picioarele i
se tiar i se prbuir amndoi pe acoperi.
Pentru cteva clipe Shada rmase acolo, nc
suspinnd ca i cum ar fi fost beat, cutnd din ochi vreo
365

urm de ntriri pe acoperi. Dar se prea c noghriul era


singur aici.
Ceea ce nu nsemna c nu anunase pe nimeni
nainte de a se grbi s o salveze pe beiva dezndjduit,
hotrt s se autodistrug. Dac o fcuse, nu avea prea
mult timp. Dac nu o fcuse, tot nu ar fi avut mai mult.
Scondu-i rochia care ascundea combinezonul ei de
lupt, atent la ua turboliftului, se apuc de treab.
Karrde nvrti paharul n mn, cu ochii pe ce mai
rmsese din butura lui, care acum fcea un vrtej pe o
latur, ca rspuns la micarea sa.
Eti sigur de asta, spuse el.
Sunt sigur, zise Lando fr ndoial. Am cutat
prin tot ce avem din arhivele imperiale i am gsit toate
nregistrrile cu Thrawn. Nu era mult, dar n mod clar
arta i suna ca cel pe care l-am vzut.
Ceea ce nu nseamn c nu ar putea fi un truc,
interveni Han, aruncndu-i pe ascuns o privire Leiei. Dac
atitudinea lui Karrde era jucat dac n mod secret se
afla n spatele acestei ntlniri a lui Lando cu Thrawn
atunci ar fi trebuit ca pn acum ea s aib dovada din
mintea lui.
Dar pe faa ei era aceeai expresie ntunecat care se
afla acolo de cnd i ncepuse Lando povestirea; i chiar
n timp ce o privea, ochii ei se uitar n ai lui i ea cltin
din cap aproape vizibil, ca rspuns la ntrebarea lui
nerostit.
Han crezuse c erau destul de subtili. Se prea c nu.
neleg c exist o bnuial n privina mea,
continu Karrde, nc studiindu-i paharul. i nu doar din
partea ishorilor i a aliailor acestora. Am trecut testul?
Han se uit iar la Leia, la timp pentru a vedea cum i
tremura buza.
mi pare ru, spuse ea. Dac are vreo importan,
eu nu am ndoieli.
Mulumesc, zmbi Karrde uor ctre Han i Lando.
Nu v voi face pe nici unul dintre voi s v simii prost
366

ntrebndu-v dac ai mprtit ncrederea doamnei


consilier.
Nu mi place s iau nimic de-a gata, i zise Han. Nu
e ca i cum i-ai fi jurat credina fa de Noua Republic
sau aa ceva.
Karrde nclin din cap.
Ai dreptate, desigur. mi cer iertare.
i mut privirea asupra lui Lando.
n regul, atunci. S ncepem cu presupunerea
despre care sperm cu toii c este adevrat: anume, c
ai fost victima unui truc iste. Prima ntrebare: cum a fost
fcut?
Nu ar trebui s fie att de greu, spuse Han. Ceva
chirurgie facial pentru a-l face pe tipul sta s arate ca
Thrawn, apoi mai pui nite culoare n pr, pe piele i la
ochi.
Chirurgia facial de obicei las semne vizibile,
art Lando. tiu dup ce s m uit i nu era nimic. n
plus, cum rmne cu vocea?
Ce-i cu vocea? ntreb Han. Vocile pot fi imitate i
ele, tii asta. Am fcut-o i noi cu 3PO o dat, i
aminteti?
Dac vocea era att de asemntoare, ar fi putut fi
un robot care imit oamenii, suger Karrde. Ca cel pe care
l avea Prinul Xizor din Soarele Negru.
Lando cltin din cap.
Nu era doar vocea, Karrde. Sau faa, sau orice
altceva vizibil. Era... nu tiu. Era o prezen acolo, o
putere i o ncredere ascunse pe care nu cred c le poate
imita vreun robot. Era el. Trebuie s fi fost.
Se poate s fi fost o clon, atunci? insist Karrde.
Thrawn ar fi putut scoate cu uurin una sau mai multe
cuve de clonare din Muntele Tantiss nainte de a fi distrus.
M-am ntrebat i eu asta, zise Leia. Ar explica i de
unde au aprut clonele pe care le-a simit Luke la Iphigin.
O clon a lui Thrawn ar fi destul de periculoas,
aprob Lando ncordat. Dar privete invers problema. Nu
367

s-ar fi putut la fel de bine ca pe puntea Himerei, la


Bilbringi, s fi fost o clon? Dac Thrawn a anticipat tot ce
avea s se ntmple totul i a fcut pregtirile
necesare?
Karrde mai nvrti puin butura n pahar.
Atunci de ce a stat de-o parte i a lsat Imperiul s
se prbueasc, cnd conducerea lui l-ar fi putut salva?
ntreb el. Nu. Dac a fost ntr-adevr n via, trebuie s
fi fost scos din joc de rana lui i s-a dus undeva s se
vindece.
Cam asta ne-a sugerat lui Miatamia i mie, aprob
Lando. A lsat s se neleag c a fost undeva s se
recupereze.
Doar dac nu cumva chiar asta a vrut el s credei,
l avertiz Leia. Poate c a lipsit doar pentru ca s fac
altceva n loc.
n loc s protejeze Imperiul? obiect Han. Nu are
sens.
Brusc, Karrde i puse paharul pe msua joas de
lng scaun.
n regul, atunci, zise el. S presupunem cazul cel
mai ru, c l-ai vzut cu adevrat pe Thrawn i c s-a
ntors i e nsetat de snge. De ce s apar dintr-o dat
acum? i de ce doar pentru tine i senatorul Miatamia n
loc s o fac n faa ntregului Coruscant?
Probabil pentru a crea exact situaia n care ne
aflm acum, spuse Leia. Nivelul tensiunilor din Senat a
ajuns pn la tavan, cu un grad imens de animozitate i
de suspiciune ndreptat spre diamal-i. i, prin extensie,
ctre oricine se afl de aceast parte a problemei Caamas.
Cu o bnuial c Gavrisom s-ar putea s nu vrea
s rezolve aceast criz provocat, doar pentru a agita
lucrurile nc puin, adug Lando. Am auzit c unii
dintre senatori deja se plng c a bgat ambele copite n
problema despgubirilor pentru caamasi.
Han se strmb. Criza financiar a bothanilor...
Face tot ce poate, i spuse el lui Lando.
368

Poate, zise Calrissian ncruntat. Dar m gndesc


c sunt o grmad de alte moduri n care Thrawn ar fi
putut agita guvernul dac doar asta ar fi vrut.
Ce s mai fi vrut? ntreb Karrde. Cu siguran nu
ar fi destul de nebun s se ia de ntreaga Nou Republic.
Nu cu resursele din doar opt sectoare la dispoziie.
Poate c a gsit o nou super-arm pe care
mpratul a ascuns-o pe undeva, suger Lando
amenintor. O alt Stea a Morii de data asta una
terminat sau poate un alt Soare Zdrobitor. Sau ceva i
mai periculos.
Karrde cltin din cap.
E tras de pr. Dac exista aa ceva, cu siguran
am fi aflat pn acum.
Mai trebuie spus ceva, zise Leia. Ai vorbit despre a
se confrunta cu ntreaga Nou Republic; dar asta doar
dac am putea aduna toat Noua Republic s se lupte cu
el. Cnd problema Caamas ne dezbin att de mult i
cnd Imperiul este att de slab, nct cei mai muli oameni
nici nu l vd ca pe un Imperiu asta nu mai e un lucru
sigur.
Dac a fost vreodat, spuse Han cu amrciune.
Niciodat nu a fost mai mult dect o mic prticic din
galaxie care s lupte mpotriva Imperiului.
i niciodat mai mult dect o mic prticic din
Imperiu care s lupte mpotriva noastr, art Lando,
uitndu-se la Karrde. Nu cred c atunci ne-am dat seama
ct de mult din energia lor se pierdea n a preveni ca toate
aceste rzbunri i rivaliti planetare s le explodeze n
fa. Acum suntem n aceeai situaie; i, dup mine, nu
avem resursele s ne confruntm cu orice ar fi planificat
Thrawn.
Asta, desigur, depinde de ce a planificat, spuse
Karrde. Se uita cu atenie la Karrde, observ Han brusc.
La fel de atent pe ct l privea i Lando.
Deci care ar trebui s fie urmtoarea voastr
micare?
369

Urmtoarea noastr micare, rspunse Lando


accentund cuvntul, este s scpm de afurisita asta de
problem Caamas ca s ne putem concentra pe Thrawn. i
asta nseamn s aflm exact care sunt bothanii vinovai.
Asta ar putea fi o problem, spuse Karrde cu o
voce de un calm studiat. Din cte tiu, imperialilor le-au
mai rmas doar dou seturi complete de dosare: unul la
baza Ubictorat de pe Yaga Minor, cellalt n actuala
capital a Imperiului, pe Bastion.
Nu cred c se ntmpl s tii unde este Bastion,
spuse Leia.
M tem c nu, rspunse Karrde, uitndu-se la ea,
apoi ntorcndu-i atenia spre Lando. Numele adevrat al
Bastionului este un secret pe care imperialii au reuit s l
pstreze.
Nu vorbeam neaprat de imperiali, zise Lando. M
gndeam c poate are altcineva dosarele pe care le
cutm.
Han clipi ctre Lando. Brusc insistena acestuia de a
li se altura n aceast sear la discuia cu Karrde cpta
un nou neles.
Vrei s zici Karrde...?
Nu am dosarele, Calrissian, spuse Karrde. Dac lea fi avut, vi le-a fi oferit cu mult timp n urm.
tiu asta, rspunse Lando cu vocea ncrcat de
nelesuri. M refeream la o cu totul alt surs.
Care, de asemenea, probabil c nu le are, zise
Karrde cu rceal.
Expresia lui Lando nu se schimb.
Dar le-ar putea avea.
Pentru dou secunde, cei doi continuar s se uite
unul la altul. Han se ncrunt spre Leia i vzu aceeai
uimire pe figura ei.
E ceva ce ar trebui s tim i noi? ntreb el
precaut.
Nu, rspunse Lando. Sau poate ar trebui s zic nu
nc.
370

Leia, Calrissian i cu mine trebuie s discutm


ceva, spuse Karrde ridicndu-se brusc n picioare. Exist
vreun loc n care s avem puin intimitate?
Putei folosi dormitorul copiilor, rspunse Leia
artnd pe hol. Ultima u pe stnga.
Mulumesc. Karrde l ndemn pe Lando spre hol.
Dup tine, Calrissian.
***
Shada adugase nc o ancor la coarda de siguran
cam la doi metri deasupra ei, presupunnd c dac i
cnd noghriul primea ntriri pe acoperi ar fi putut s
taie frnghia, pur i simplu, fr s se mai oboseasc s o
trag sus mai nti pentru formalitatea de a o interoga.
Acum, legnndu-se la o sut de metri deasupra
pmntului, i strecur luneta pentru ntuneric pe dup
marginea ferestrei ntunecate de lng ea i trase cu
ochiul.
Era o camer de copil o camer de copii, se corect
ea, observnd al doilea pat mpins lng perete. Nu era
ocupat; i cum nici unul dintre cei trei copii Solo nu
ieise cu prinii din aerospeeder, era o presupunere
corect c ncperea va rmne aa.
Punnd luneta n buzunarul combinezonului, scoase
unul dintre stiletele moleculare Zana M6W-9 i i extinse
lama subire i invizibil. Ca o sabie de lumin, un stilet
molecular putea tia aproape orice. Spre deosebire de o
sabie de lumin, totui, lama unui Zne era incredibil de
delicat. O lovitur rapid mpotriva unui atacator avea
aproape ntotdeauna ca rezultat ruperea lamei dar i un
atacator mort, firete i chiar i cea mai precaut tiere
era puin probabil s nu strice arma.
Din fericire, sarcina pe care o avea de ndeplinit nu
avea s fie destul de grea pentru a fora norocul. La cele
mai multe cldiri de pe Coruscant ar fi trebuit s taie toat
fereastra pentru a ptrunde nuntru, dar creatorii
Turnului ncorporaser panourile rotative tradiionale
371

alderaaniene pentru a permite fluxul de aer. Tot ce avea de


fcut pentru a intra era s strecoare lama stiletului printre
panouri i s taie zvorul.
Dup aceea, desigur, trebuia s gseasc i s
dezactiveze alarmele puse de noghri.
Sarcina se dovedi a fi mai uoar dect se ateptase.
Fereastra avea o singur alarm, potrivit s urmreasc
aerospeederele care se apropiau. Se prea c noghrilor nu
le trecuse prin cap c cineva ar putea fi destul de nebun
s coboare de pe acoperi aa cum fcuse ea. Dei
bineneles, dac era s fie corect, chiar puseser o paz
acolo.
Dou minute mai trziu era nuntrul camerei
ntunecate, nchiznd fereastra n urma ei i ascultnd cu
atenie. Se auzeau zgomotele mecanice ncete, normale
pentru orice locuin modern, mpreun cu sunetele
nfundate ale unei conversaii din alt parte a
apartamentului. Cuvintele erau imposibil de desluit prin
ua nchis, dar putea distinge cel puin patru voci.
Sttu chiar lng u, ncruntndu-se din cauza
nehotrrii brute, i vzuse pe Solo, pe Organa Solo i pe
robotul lor sosind n T-81 i l observase pe Calrissian
ateptndu-i; dar a cui era a patra voce? Vreun prieten
oarecare, venit n vizit? Nu prea. Un asociat de afaceri deal lui Calrissian? Poate, doar c el sttuse singur ascuns
n umbr nainte s vin familia Solo.
Un lucru era clar: avnd n vedere ct de secretos se
comportaser tustrei afar, aceasta era, n mod clar, o
ntlnire pentru care depuseser mari eforturi s o
pstreze ascuns. O ntlnire despre care se ndoia c
vreunuia dintre ei i-ar fi plcut s fie ntrerupt de o
strin.
Dintr-o dat se ncord. Conversaia se oprise, iar
locul ei fusese luat de un sunet nou.
Zgomot de pai. ndreptndu-se spre ea.
Travers camera din patru pai rapizi, ngenunchind
lng patul de pe peretele opus. Era n form de nav
372

spaial, avnd compartimente de depozitare n spaiul de


sub saltea. Dar nu voia s se ascund sub el, oricum.
Prinznd mnerele sertarelor, trase.
Trebuie s fi fost o grmad de prostii n acestea:
chiar i cu muchii ei antrenai la Mistryl, patul se mic
abia douzeci i cinci de centimetri de la perete. Dar va fi
de ajuns; oricum, paii oprindu-se deja n faa uii, trebuia
s fie de ajuns. Srind n picioare, pe jumtate plonjnd,
pe jumtate rostogolindu-se peste pat, se strecur n
linite n spaiul ngust.
Reuii la timp. Chiar cnd umrul i oldul ei
atingeau podeaua rece, ua dormitorului se deschise i
dou perechi de pai intrar. Panoul luminos se aprinse,
iar ua se nchise la loc.
Aveam o nelegere, Calrissian, spuse o voce
neidentificat de brbat. Neidentificat, dar n mod clar
familiar. Shada cut n memorie...
Pe care nu am nclcat-o, zise Calrissian, pe un ton
un pic defensiv.
Zu? ntreb cealalt voce cu rceal. Ai fi putut la
fel de bine s le spui c avem un secret. Crezi c vreunuia
dintre ei i trebuie mai mult de att ca s i adune
lopelele i s nceap s sape?
... i atunci, brusc, amintirea i rspunse. Era eful
contrabanditilor, Talon Karrde.
Sincer, Karrde, cred c au treburi mai importante
acum, spuse Calrissian cu asprime. i, ca s fiu cinstit,
nu am neles niciodat de ce ai fost att de obsedat de
ascunderea acestui lucru, de la nceput. Deci Jorj Cardas
a fost odat un concurent de-al tu...
Vorbete mai ncet, mri Karrde. Nu vreau s
aud i ceilali numele. i Cardas nu a fost un concurent.
A fost cu totul altceva.
Bine, zise Calrissian. Oricum. Idea e c nu ne
permitem luxul de a mai face jocuri prosteti. Nu cu...
Jocuri prosteti? l ntrerupse Karrde. Calrissian,
habar nu ai despre ce vorbeti.
373

tiu exact despre ce vorbesc, replic Calrissian.


Vorbesc despre geniul care a fost att de aproape de a
nfrnge ntreaga Nou Republic n urm cu zece ani.
Orice a pus Thrawn la cale, trebuie c se bazeaz pe
problema Caamas ca s ne dezbine.
Shadei i se opri respiraia n gt. Orice pusese
Thrawn la cale? Dar Thrawn era mort.
Nu?
i mulumesc pentru prezentarea istoric, spuse
Karrde. Am fost acolo, dac i aminteti. Hai s nu ne
purtm ca i cum toat Noua Republic ar fi n pragul
disperrii i al prbuirii, totui, da?
Eti sigur c nu suntem? rspunse Calrissian.
Dup atta timp, chiar crezi c Thrawn s-ar fi artat dac
nu era gata s loveasc?
Dac vrea s loveasc, coment Karrde. Exist
multe alte lucruri pe care le-ar fi putut plnui n afara
unui atac fi.
Oh, asta m linitete, mri Calrissian. i e un
motiv n plus s rezolvm problema Caamas ct mai iute
posibil. Dac exist mcar o jumtate de ans s ne
poat ajuta Cardas, cineva trebuie s mearg s
vorbeasc cu el.
i sugerezi c acel cineva a fi eu?
Tu eti cel care l tia, art Calrissian.
Asta s-ar putea s nu fie o calitate, spuse Karrde.
De fapt, ar putea fi chiar invers.
Se auzi sunetul ncet al unui oftat uor exasperat.
Uite, Karrde, nu tiu ce s-a ntmplat ntre tine i
Cardas. Ce tiu este c acum ne confruntm cu Marele
Amiral Thrawn. i nu doar noi i tu te confruni cu el.
Nu uita, a spus n mod clar c o s vin dup tine.
Vorbe goale, murmur Karrde.
Nu mi aduc aminte cnd a transmis ultima dat
Thrawn vorbe goale, zise Calrissian. Tot ce a spus a fost
nsoit de aciune. Dar cum tot ai spus de vorbe goale, de
ce i-e aa de fric, pn la urm?
374

Se auzi sunetul pailor apropiindu-se de fereastr.


Nu l-ai cunoscut pe Cardas, Lando, rspunse
Karrde ncet. Dac ai fi fcut-o, ai fi neles. n felul lui a
fost mai nemilos chiar i dect Jabba Huttul.
Dar ne-ai rugat pe Mara i pe mine s l vnm.
Nu i-am cerut ie s faci nimic, zise Karrde. Dac
i aminteti, am ncercat s te conving s mi vinzi pe loc
acea telecomand.
i ai i ncercat s mi spui c era o simpl
curiozitate nefolositoare din perioada ante-Rzboiul
Clonelor, i aminti Calrissian sec. tiai foarte bine c nu o
s cred aa o poveste. Oricum, asta nu conteaz. I-am dat
de urm i ne-am ntors ntregi.
Nu ai dat dect de urma unui sistem probabil, zise
Karrde. Tu mi ceri s m duc n ce fortrea i-o fi
construit acolo i s m confrunt cu el.
Dac Thrawn nu este oprit, el va fi cel care, n
final, se va duce acas la Cardas, unde s-a retras el,
spuse Calrissian. Dac are vreun pic de minte, o s i
mulumeasc de avertisment.
Cardas nu a mulumit n viaa lui nimnui pentru
nimic, zise Karrde tios. i, cu siguran, nu s-a retras.
Trebuie c plnuiete sau c pune ceva la cale asta-i
firea lui. i nu va dori s fie gsit. Cu att mai puin de
mine.
Calrissian uier printre dini.
Bine, rosti el. Vrei s te bagi ntr-o gaur de arpe
i s atepi acolo s vin Thrawn s te scoat, n-ai dect.
D-mi o copie a rutei Marei ctre sistemul Exocron i m
duc s-l gsesc eu.
Nu fi absurd, spuse Karrde. Tu i Doamna
Norocoas n-ai rezista nici dou zile n Pustiul Kathol.
Cine zice c m duc eu? replic Calrissian. M
gndeam s l rog pe generalul Bel Iblis s m nsoeasc
cu Pribeagul.
Asta ar fi absolut cel mai ru lucru pe care l-ai
putea face, spuse Karrde, ncepnd s se simt n vocea
375

lui o urm de exasperare. Du tu o nav spaial de rzboi


n sistemul Exocron, i Cardas fie se va ascunde complet,
fie o va distruge. Nu l tii aa cum l tiu eu.
Nu, aprob Calrissian ncet. Nu l tiu.
Urm o tcere lung. O tcere lung, de ateptare.
N-ar fi trebuit niciodat s renuni la originile tale
de juctor, Calrissian, spuse Karrde n cele din urm. Eti
prea bun la asta. Bine. M duc.
Mulumesc, zise Calrissian. Nu o s regrei.
Nu face promisiuni pe care nu le poi respecta, l
avertiz Karrde, recptndu-i obinuitul umor plcut
din voce. Cred c ar trebui s le dm vetile i celorlali.
Ua se deschise cu o oapt i panourile luminoase se
stinser, iar cnd camera deveni din nou ntunecat,
Shada se ridic din ascunziul ei. Rostogolindu-se napoi
peste pat i n picioare, travers ncperea i se strecur
afar chiar nainte ca ua s se nchid iar.
Cei doi brbai, Calrissian fiind n frunte, se
ndreptau pe hol ctre marginea a ceea ce prea a fi un
cerc de conversaie n stil alderaanian, nici unul dintre ei
netiind de prezena ei n spatele lor. Micndu-se, l urm
n tcere pe Karrde.
Bine, m dau btut, spuse Han cu o expresie
uimit pe fa. Ce a fost asta?
Leia cltin din cap.
Nu tiu, recunoscu ea, derulnd n minte ultimele
replici dintre Lando i Karrde n timp ce se uita n lungul
coridorului pe care cei doi dispruser spre dormitorul
bieilor.
Vreun secret de care nu au vrut s aflm.
Da, asta mi-am dat i eu seama, zise Han. Ce
voiam s ntreb este: care-i secretul?
Leia i arunc una dintre privirile rbdtoare din care
avea un vast repertoriu, unul creat de o via ntreag de
serviciu diplomatic i ridicat la o adevrat miestrie de
zece ani de avut grij de trei copii neastmprai.
376

tii c nu pot s m apuc i s dezgrop lucruri din


minile lor, i aminti ea. Nu e etic nici mcar cu dumanii,
cu att mai puin cu prietenii.
Voi, Jedi, nu suntei amuzani uneori, spuse Han.
Tonul lui era glume, dar din ochii i din starea lui i
ddea seama c era nc nelinitit de situaie.
Nu ne ocupm cu a ne distra, art ea.
Nu ai putea doar s, oh, te ntinzi i s prinzi ceva
din ce discut acolo?
Leia zmbi ironic.
A vrea s nu faci asta, l cert ea.
El i folosi propriul repertoriu de priviri inocente.
Ce s fac?
S sugerezi s fac ceva care nu este etic tocmai
cnd ncerc s m conving c nu ar face ru nimnui,
rspunse ea. Este foarte deranjant.
Mai ales cnd vine de la un tip care nu ar trebui s
aib o contiin nici mcar pe departe la fel de bun ca a
ta? suger el direct.
Leia i ddu ochii peste cap.
Jur, Han, cred c mi poi citi gndurile fr
simuri Jedi mai bine dect pot eu s le citesc pe ale tale
cu tot cu simurile astea.
El ddu din mn.
Secret profesional. Unul dintre lucrurile pe care le
nvei ca rufctor.
Desigur, zise Leia uitndu-se iar n direcia holului.
M ntreb ct de lipsit de etic ar fi s l trimit pe 3PO s ia
notie...
Lady Vader, interveni o voce.
Leia tresri; ca de obicei, nu auzise i nici nu simise
apropierea noghriului.
Ce este, Gharakh?
Poate c probleme, mri Gharakh. Santinela de pe
acoperi nu rspunde la comunicator.
Cu coada ochiului, Leia l vzu pe Han aplecndu-se
uor n scaun pentru a-i slbi blasterul din toc.
377

Ai trimis o echip s-l verifice?


Sunt pe drum, rspunse noghriul. Dar pn cnd
vom ti altfel, trebuie s credem c un intrus ncearc s
ptrund. Unde sunt ceilali?
n captul holului, zise Leia. Chiar cnd arta,
simi schimbarea subtil de presiune n timp ce ua
dormitorului din deprtare se deschidea.
Ei trebuie s fie, adug ea, n vreme ce sunetul
pailor o confirma.
V-a ruga s rmnei n aceast ncpere pentru
moment, spuse Gharakh.
n timp ce vorbea, Lando apru pe dup col, urmat
de Karrde...
Dac este un intrus, va trebui s l cutm.
... urmat de o femeie zvelt i nalt, mbrcat ntrun combinezon de lupt gri nchis.
Nu v obosii, spuse ea ncet. Sunt aici.

22
Reaciile lor, cci acestea urmar, au fost rapide i
eficiente. n acelai timp, Shada trebuia s recunoasc, au
fost straniu de comice de privit.
ocul vocii neateptate din spatele lui l fcu pe
Calrissian s sar o jumtate de metru n sus, mna
ncurcndu-i-se pentru o clip n mantie nainte de a
putea
scoate
blasterul.
Arma
noghriului,
deloc
surprinztor, era deja la vedere i aintit asupra ei, iar
cea a lui Solo nu era nici ea prea mult n urm. Karrde nu
a srit att de mult ct Calrissian; dar n loc de a scoate o
arm, fcu doar un pas mare n lturi pentru a le oferi lui
378

Solo i noghriului linie de tragere liber. O micare istea,


dar nu mai mult dect s-ar fi ateptat Shada de la cineva
cu reputaia lui.
Consiliera Organa Solo, spre deosebire de ceilali, nu
s-a micat deloc.
i nici Shada. Rmase unde era, cu minile
atrnndu-i goale pe lng corp, ntrebndu-se n trecere
dac ludatele, i poate supra- apreciatele, reflexe de lupt
noghri vor face mai mult sau mai puin probabil ca
paznicul s exagereze i s trag n ea.
Aproape spera c o va face. Din multe motive, ar fi
fost cea mai simpl cale de a termina lucrurile.
Dar noghriul nu trase. Nici Solo sau Calrissian; i cu
un soi de regret vag, Shada tiu c nu avea s dispar n
felul uor.
Organa Solo sparse tcerea sfrmicioas.
Cine eti? ntreb ea cu o voce la fel de calm ca i
figura.
M numesc Shada Dukal, rspunse ea. Nu sunt
aici s v fac ru nici unuia dintre voi.
Organa Solo ddu din cap.
tiu.
Solo i arunc repede o privire piezi.
Simul meu de pericol ar fi reacionat altfel, i
spuse Organa Solo. Cu mult nainte s soseasc n aceast
camer.
Ce i-ai fcut grzii de pe acoperi? se rsti noghriul.
L-am nvat s nu mai fie milos fr precauie,
zise Shada. Nu e rnit, poate doar n mndrie.
Se auzi un miorlit slab ntr-o limb extraterestr
dintr-un comunicator prins la gulerul noghriului.
Gharakh? murmur consiliera Organa Solo.
Este ntreg, spuse noghriul. Pistolul lui nc era
ndreptat spre Shada, ns ochii preau o fraciune mai
puin amenintori. Acum l elibereaz din legturi.
379

Se auzi un sunet slab de micare pe coridorul din


spatele Shadei. ncepu s i ntoarc capul...
Stai pe loc, comand o voce de noghri din spatele
ei. Ridic-i minile.
Shada fcu aa cum i se spusese, inndu-i braele
n lturi n timp ce minile extraterestrului treceau iute pe
corpul ei, ntrebndu-se unde fusese ascuns acest grup.
S se furieze n spatele ei n ceea ce prea un coridor cu
un singur capt...
Zmbi pentru sine. Firete: veniser de pe acoperi,
urmnd calea ei pe coarda de siguran i intrnd pe
fereastra dormitorului.
i o fcuser cu o vitez i cu o eficien care
rivalizau tot ce ar fi putut oferi mai bun o Mistryl. Poate c
noghri nu erau att de supraapreciai pe ct crezuse.
Un minut mai trziu, minile care o cutau
disprur, lund cu ele geanta de la old i hamul de
crare.
Stai jos, ordon noghriul care era lng Organa
Solo, fcnd un semn ctre scaunele din cercul de
conversaie.
ine-i minile la vedere.
Nu ai ncredere n cuttorii ti? ntreb Shada n
timp ce se aeza pe scaunul indicat. Sau n stpna ta, de
fapt? Doamna consilier Organa Solo deja i-a spus c nu
am venit s fac ru cuiva.
Ochii noghriului prur s arunce flcri...
De ce eti aici? ntreb cu calm Organa Solo
nainte ca extraterestrul s poat vorbi.
Am vrut s vorbesc cu dumneavoastr, i rspunse
Shada aezndu-i minile pe braele scaunului. Acesta a
fost singurul mod n care am putut s o fac.
Se ateptase la un refuz mnios ori, cel puin, la un
pufnet batjocoritor. Dar femeia cealalt abia dac i ridic
uor sprncenele.
Solo a fost mai puin dezamgitor.
380

Ce nseamn asta? ntreb el. Pistolul lui, observ


Shada, l inea n poal, nu mai era ndreptat spre ea. Dar
tot l strgea n mn.
nseamn c dac nu eti cineva cu putere sau cu
bani, coridoarele celor mari i tari i sunt nchise,
rspunse Shada, nepsndu-i n mod special dac prea
nverunat sau nu.
Am ncercat s sun n ultimele trei zile i nimeni
nu a vrut s mi fac legtura. Cam asta e mreaa i
minunata Nou Republic, prietena tuturor oamenilor
obinuii.
i ce, n-ai auzit de a lsa un mesaj? mri Solo.
Un mesaj care s spun ce? replic Shada. C un
nimeni fr recomandri sau statut ar fi dorit s discute
cu un mre i glorios consilier suprem? Ar fi fost aruncat
cu prima ocazie.
Acum vorbeti cu mine, zise Organa Solo cu
blndee. Ce doreti s spui?
Shada se concentr asupra ei, cuvintele repetate cu
grij prnd s i se blocheze n gt. Cuvinte care ar fi rupt
ultimele ei legturi cu Mistryl, cu poporul i cu viaa ei.
Vreau s m altur vou, spuse ea cu o voce care i
se pru spart i ndeprtat. Vreau s m altur Noii
Republici.
Pentru un moment dureros de lung, singurul sunet
din ncpere a fost bubuitul propriei inimi n gt. Cel care
a rupt tcerea a fost, previzibil, Solo.
Ce vrei? ntreb el.
Vreau s m altur Noii Republici, repet Shada. A
doua oar nu era mai simplu dect prima dat. Am un
numr de abiliti pe care le vei gsi folositoare: lupt i
supraveghere, escort i securitate...
De ce ne ntrebi pe noi despre asta? o ntrerupse
Solo, prnd ncurcat. Noua Republic are centre de
recrutare pe tot Coruscantul.
Nu cred c apreciezi corect situaia, Solo, rosti
Karrde nainte ca ea s poat rspunde. Shada nu a venit
381

de pe strad... sau, mai degrab, nu s-a cobort de pe


acoperi. Este garda de corp principal a prietenului
nostru contrabandist, Mazzic.
O tresrire de surpriz trecu pe feele celorlali.
Fost gard de corp, l corect Shada. Mi-am dat
demisia acum trei sptmni.
Karrde ridic o sprncean.
A fost ideea ta?
Shada i simi gtul uscat.
n parte.
Nu vd ce diferen ar avea de unde vine, insist
Solo. Totui, nici unul dintre noi nu se ocup de angajri.
Han are dreptate, Shada, spuse Organa Solo,
studiindu-i faa cu o intensitate neplcut. Oare tehnicile
acelea Jedi scoseser legtura secret cu Mistryl din
mintea ei?
Chiar nu avem ce face pentru tine.
Nu cer de poman, replic Shada. Sincer, avei mai
mult nevoie de mine dect am eu nevoie de voi. Mai ales
c Thrawn e liber iar...
Ce tii tu despre Thrawn? ntreb Solo tios.
Am fost n camera din spate pn acum, rspunse
Shada. Se uit la Karrde i i surprinse ncordarea brusc
a expresiei.
Calrissian a sugerat c s-ar fi ntors.
i ntoarse privirea la Organa Solo.
De asemenea, tiu despre Documentul Caamas, i
spuse celeilalte femei. i tiu c singurul mod de a iei din
beleaua n care suntei este s punei mna pe o copie
intact a lui.
Cu coada ochiului l zri pe Calrissian aruncndu-i o
privire plin de neles lui Karrde, una pe care eful
contrabanditilor o ignor precaut.
Cu siguran ne-ar fi de ajutor, confirm Organa
Solo. Dar ce legtur are cu tine?
Vei avea nevoie de ajutor, rspunse Shada. Eu vi-l
pot furniza.
382

De una singur? murmur Karrde.


Da, de una singur, replic Shada. M-ai vzut n
aciune. tii ce pot face.
Se uit iar la Solo.
La fel i oamenii ti, deii s-ar putea s nu tii, zise
ea. Cu nousprezece ani n urm, pe Tatooine, am ajutat
s primeti informaiile tehnice ale unei componente
prototip pentru super-laserul celei de a doua Stele a
Morii.
Un alt val de surpriz strbtu ncperea. Unul care,
spre surprinderea Shadei, nu pru s l ating pe Solo.
Zu, spuse el. Explic-ne cum.
mpreun cu o prieten am furat componenta
dintr-o baz de cercetare imperial, rspunse ea,
ncercnd s-i citeasc pe fa. Dintr-o dat, cel care o
respinsese cel mai mult prea s fie de partea ei. Avea
numele de cod Hammertong. Am zburat pe Tatooine cu
nava la bordul creia era montat...
Ce fel de nav? o ntrerupse Solo.
Un crucitor de atac loronar, rspunse ea.
Puternic modificat interiorul a fost golit ca s ncap
chestia aia. Am ngropat nava pe jumtate ntr-o dun i
am mers la taverna Mos Eisley s gsim un pilot de
cargobot cu o nav care s poat transporta un segment
pentru noi.
Fcu un semn spre Solo.
mpreun cu partenera mea te-am vzut
mpucndu-l pe Greedo acolo, continu ea. Voiam s
ncercm s te angajm, dar am fost ridicate de imperiali
nainte s ajungem la tine.
De ce? ntreb Solo. Adic, de ce v-au luat?
Karoly i cu mine eram deghizate ca Brea i Senni
Tonnika. Camu... auzisem c semnm bine cu ei, se
corect ea ct de elegant reuii. Acum nu era momentul s
pomeneasc de dosarele de camuflaj ale Mistryl.
Nu am tiut c un Moff dduse un ordin de
reinere pe numele lor. Oricum, un simpatizant rebel ne-a
383

eliberat din celula poliiei i ne-a fcut rost de un


cargobot. Am luat un segment din componenta superlaserului i lui i-am dat un robot care avea ncrcate n el
informaiile tehnice.
Cum l chema pe simpatizant? ntreb Solo.
Shada trebui s caute n minte.
Winward, zise ea. Riij Winward.
Solo ddu ncet din cap.
Deci tu ai fost, hm?
Organa clipi spre el.
tiai de asta?
Am citit raportul lui Winward, i spuse Solo. Era n
informarea pe care ne-a dat-o Madine nainte s ne
ndreptm spre Endor.
Nevasta lui cltin din cap.
Trebuie c nu am vzut-o.
Ei, sunt cteva mici diferene, zise Solo sec.
Conform lui Winward, i-au promis propriul lui segment de
super-lasern schimbul eliberrii.
Venea o furtun de nisip, protest Shada. Nu mai
aveam timp s mai tiem un segment i s l ncrcm.
i nu i-au dat datele tehnice, adug Solo. A cam
trebuit s le mprumute robotul ca s le obin.
Shada i simi faa roie.
Da, ai dreptate, recunoscu ea. Asta uitasem.
ncnttor, murmur Calrissian pentru el.
Shada i arunc o privire amenintoare.
Dac mai conteaz, partenerii mei se gndeau c
ar fi trebuit s l omorm n loc s afle toat lumea ce
fcusem, replic ea. Eu i-am oprit.
Urm un alt moment de tcere. O tcere neplcut,
ncordat, dur. Shada i ainti privirea asupra Organei
Solo, ncercnd s i citeasc gndurile pe fa. Ca cea mai
nalt putere politic a grupului, ea va lua decizia final...
Am o idee, rosti Calrissian. A zis c Talon tie ce
poate s fac. Atunci de ce nu o trimitem cu el?
384

Shada se uit la Karrde, refuzul ei impulsiv


rmnndu-i n gt. i irosise ultimii doisprezece ani cu
un grup de contrabanditi i nu venise pe Coruscant doar
ca s se nhiteze cu altul.
Dar era ceva n expresia lui Karrde.
i unde se duce Karrde? ntreb Solo nclinndu-i
capul ctre eful contrabanditilor.
O misiune special, rspunse Karrde. Ochii lui
erau nc ndreptai spre Shada, cu aceeai expresie pe
fa. Ceva ce Calrissian m-a rugat s fac.
Primim i noi un indiciu? ntreb Organa Solo, cu
un mic surs jucndu-i-se pe buze.
Karrde nu i rspunse la surs.
Este posibil s existe o copie a Documentului
Caamas complet, pe care s nu o aib imperialii, i spuse
el. M duc s vd dac pot s o obin.
Solo i Organa Solo schimbar priviri surprinse.
De ce nu ne-ai zis pn acum? ntreb Organa
Solo, amuzamentul rbdtor disprndu-i de pe fa.
Pentru c pn acum asta nu era treaba mea, zise
Karrde cu rceal. Certurile politice nu au nici o legtur
cu mine, dect n msura n care agitaiile i suprrile
planetare tind s aduc vreun beneficiu comercianilor de
informaii.
Se uit la Calrissian.
Dar acum a intervenit un nou factor. Unul de care
am fost convins c nu mai poate fi ignorat.
Organa Solo i strnse umerii ca i cum, dintr-o
dat, o pal de vnt rece i-ar fi trecut pe spate.
Thrawn.
Karrde ddu serios din cap.
Thrawn. Se uit la Shada. i, da, a fi foarte
mulumit s am ajutorul Shadei. Dac dorete, desigur.
Shada se strmb, simind gustul amar al ironiei. Cu
nousprezece ani mai trziu, ntr-un final, lua decizia
dureroas de a schimba devotamentul de la poporul ei la
Noua Republic... doar ca s afle c Noua Republic nu o
385

voia. i c singurul care o accepta era la fel de renegat de


mreaa i minunata lor societate ca i ea.
Sigur, i spuse ea lui Karrde. De ce nu?
Crede-m, Shada, aa i gsete Karrde cei mai
buni oameni, zise Calrissian sec. Cnd ajungi la bordul
Slbaticului Karrde, ntreab-o pe Mara Jade cum a fost
angajat.
Ceva trecu repede pe faa lui Karrde.
Mara nu va fi cu noi, spuse el. Acesta este unul
dintre motivele pentru care am vrut s vorbesc cu voi n
noaptea asta, Leia. Mara a avut un fel de... accident.
Zmbetul ironic al lui Calrissian dispru, iar ceilali
se ndreptar n scaune.
Ce fel de accident? ntreb Organa Solo.
Unul neclar, rspunse Karrde strmbndu-se. Ea
i Gheaa nstelat au luat urma uneia dintre navele
neidentificate pe care fratele tu le-a vzut n sistemul
Kauron...
Stai aa, l ntrerupse Solo. Ce-i cu navele astea
neidentificate?
El i Mara au vzut-o furindu-se pe lng baza
pirailor Cavrilhu, zise Karrde. Nu i-a trimis un raport?
Da, ns era unul foarte sumar, rspunse Organa
Solo. Spunea doar c nu a aflat nimic de la pirai i c ne
va da toate detaliile cnd se va ntoarce pe Coruscant. Nu
era nimic despre vreo nav neidentificat.
Probabil c nu a vrut s spun nimic pe un canal
deschis, zise Karrde. Am o copie a rapoartelor lui i al
Marei despre ce au vzut, plus datele pe care le-am luat
cnd o alt nav a zburat pe lng ntreprinderea
Rtcitoare. V dau copiile nainte s plec.
Las navele o clip, interveni nerbdtor
Calrissian. Ce s-a ntmplat cu Mara?
Gheaa nstelat a urmrit nava pe o mic lume
din sectorul Gradilis, zise Karrde. Mara s-a dus s arunce
o privire i a zrit o fortrea, a intrat ntr-o peter
pentru o conversaie unilateral cu nite fiine
386

necunoscute, a menionat numele lui Skywalker ca


rspuns la ceva ce ele au spus ori au fcut, apoi a amuit
brusc.
Faa lui Calrissian devenise de piatr.
Adic a fost...?
Nu, nu a fost omort, se grbi Karrde s l
asigure. Cel puin nu atunci se aude cum respir n
nregistrarea care a fost transmis Gheii nstelate.
i fiinele astea l tiau pe Luke? ntreb Organa
Solo ncrun- tndu-se. De grij sau de groaz, Shada nu
tia.
l tiau sau tiau despre el, i zise Karrde. Nu am
avut destul context s ne dm seama.
Trebuie s dm de el imediat, i spuse Solo nevestei
lui. Vezi dac ne poate explica ceva.
Karrde i drese glasul jenat.
De fapt, deja am discutat cu el. N-a putut nici el s
fac lumin.
Organa Solo l privi suspicioas.
i? ntreb ea.
Asta era cellalt lucru pe care voiam s vi-l spun,
zise Karrde, aerul lui degajat cednd un pic. S-a dus s o
gseasc.
Expresia Organei Solo nu se schimb, dar brusc n
acea parte a ncperii temperatura pru s scad cu
cteva grade.
Ce a fcut? ntreb ea pe un ton amenintor.
Mara e n pericol, Leia, spuse Karrde. Luke era
singurul care putea ajunge acolo destul de repede ct s
conteze. Singurul care are o ans rezonabil s se
descurce cu orice ar fi creaturile peste care a dat Mara. i
cu oricine sau orice ar fi n fortreaa aia. Asta nu o
privete doar pe Mara; privete ntreaga Nou Republic.
i ce, crezi nebunia asta cu bothanii, nu? mri
Solo. Acum era n picioare, privindu-l amenintor pe
Karrde din cellalt capt al cercului de conversaie.
387

Avem o sut de mici rzboaie care dau n clocot,


jumtate dintre ele folosind Caamas ca scuz pentru a
rezolva probleme vechi. Deja am golit corpurile diplomatice
ale Noii Republici i academia Jedi ncercnd s gsim
destui mediatori ca s facem fa i tot nu sunt de ajuns.
Avem nevoie de Luke aici.
Nu l-am obligat s se duc dup ea, replic Talon
Karrde, fr s i rspund la privire. A cntrit toi
factorii i a luat singur decizia.
Doar c nu tia c Thrawn s-a ntors, zise Solo.
Nu?
Las, Han, spuse Organa Solo ncet, ntinzndu-se
pentru a atinge mna soului ei. Ce a fost a fost. Karrde
are dreptate: a fost o decizie pe care trebuia s o ia Luke. A
luat-o, iar noi va trebui s ne descurcm fr el pn se
ntoarce.
Dac v ajut, putei considera c serviciul meu
este n schimbul celui fcut de el, zise Karrde, cu buzele
nc ncordate. mi pare ru c am adus veti att de
proaste. Chiar am crezut c o s fii mai nelegtori.
Solo inspir profund i expir cu asprime.
Da, spuse el. Bine... cnd pleci?
Imediat, rspunse Karrde ndreptndu-se spre
Shada i oferindu-i o mn. Presupunnd c noua mea
asistent nu are alte comisioane de care trebuie s se
ocupe mai nti.
Sunt gata oricnd, i zise Shada, ignornd mna
ntins i ridicndu-se n picioare fr ajutor.
Presupunnd c grzile de corp ale doamnei consilier
Organa Solo au terminat de scotocit prin geanta mea i
echipamentul de crare.
Te ateapt lng u, rosti grav noghriul de lng
Organa Solo.
Bine, spuse Karrde dnd din cap ctre Organa Solo
n timp ce se ndrepta spre ieire. i mulumesc pentru
ospitalitate, Leia. Te voi contacta cnd i dac voi gsi
ceva.
388

Karrde, nc dou lucruri nainte s pleci, zise


Organa Solo. Trei, de fapt. Mai nti: ai nevoie de un robot
traductor pentru cltorie?
E o idee bun, recunnoscu Karrde. Organizaia are
civa, firete, dar nici unul nu este la bordul Slbaticului
Karrde deocamdat. Nu-mi va fi greu s iau unul pe drum,
totui.
Vei pierde timp, spuse Organa Solo. Dac vrei, i-l
putem mprumuta pe 3PO.
Solo scoase un sunet din gt.
Peste mecanismele lui stricate, desigur.
Este o ofert foarte generoas. Karrde ridic o
sprncean. Nu are nimic de a face cu faptul c vei obine
de la el un raport obiectiv al cltoriei, nu?
Firete c nu, zise Organa Solo, arcuindu-i i ea
sprncenele puin. Sunt jignit c te-ai gndit la aa ceva.
Iart-m, spuse Karrde. n acest caz, accept, cu
mulumiri.
Dup cum sugereaz Han, vom avea nevoie de
cteva minute s discutm cu el nainte, zise Organa Solo.
i-l aducem la astroport cnd venim s lum rapoartele
despre navele spaiale de la tine. n al doilea rnd: nu am
putut s i spun pn acum, dar n aceste condiii este
ceva ce trebuie s tii. Unul dintre datacardurile pe care
deva- ronianul acela le-a gsit la Muntele Tantiss avea
eticheta Mna lui Thrawn.
Karrde ddu din cap.
Da, am auzit.
Organa Solo i ridic sprncenele.
Cum ai...? Nu conteaz; nu vreau s aflu.
Sursa mea i cu mine i mulumim pentru
discreie, zise Karrde. Mai este ceva ce trebuie tu s tii,
totui. nainte ca Mara s plece n urmrirea acelei nave
necunoscute, am primit o transmisiune de la ea, adresat
clar ntreprinderii Rtcitoare. Nu am reuit nc s
descifrm mesajul, dar coninea sigur numele lui Thrawn.
Numele complet, nu doar porecla, Thrawn.
389

Solo se ncrunt.
Nici nu tiam c l mai chema i altfel.
Majoritatea oamenilor nu tiu, aprob Karrde. Dar
Mara tia. La fel i cine o fi fost la bordul acelei nave.
Ce crezi c nseamn? ntreb Organa Solo.
Nu tiu, zise Karrde. Poate c o s avem nite
rspunsuri cnd se vor ntoarce Skywalker i Mara.
Oricum, v voi da i o copie a nregistrrii steia. Vorbeai
de trei lucruri?
Organa zmbi. Un zmbet care era umbrit de
ncordare, dar tot zmbet.
Fora fie cu tine, spuse ea ncet.
Aproape involuntar, se gndi Shada, Karrde i surse
i el.
i cu tine, zise el. Ochii i se mutar asupra lui Solo
i Calrissian. Cu voi toi, adug el. La revedere.
Frumos discurs ai inut acolo, coment Shada n
timp ce Karrde ridica aerospeederul de pe platforma
Turnului Orowood i i ntorcea botul ctre pista de
aterizare Championne de Vest, unde atepta Slbaticul
Karrde.
Puin cam prea exersat, poate, dar nu a fost deloc
ru.
Eti prea blnd, spuse Karrde uitndu-se la ea cu
coada ochiului. Privea drept n fa la peisajul nocturn al
Coruscantului,
strlucirea
panoului
de
control
luminndu-i slab faa. ntr-o lumin mai bun, se hotr
el, probabil c expresia ei tot nu ar fi putut fi descifrat.
Pot s te ntreb ce parte i s-a prut a fi un
discurs?
Aia despre motivele pentru care Skywalker a
trebuit s fie cel care s se duc s o salveze pe Mara
Jade, rspunse ea. Doar nu te ateptai s primeasc
vestea cu strigte de bucurie, nu?
Karrde ddu din umeri.

390

Nu m ateptam nici s fie att de suprai, zise el.


Desigur, ca s fim coreci, nu am tiut de Thrawn pn n
seara asta.
Shada cltin din cap.
E greu de crezut c a supravieuit.
De acord, spuse Karrde. Pe de alt parte, este la fel
de greu de crezut c Imperiul ar face o mecherie
periculoas ca asta doar ca s blufeze. Ori Thrawn chiar sa ntors, ori cineva, de undeva, are un 23 Pur n mnec.
Shada pru s cntreasc asta.
S presupunem c acest Thrawn este doar o clon,
zise ea. Ar fi la fel de abil ca originalul?
Cred c ar depinde de ct de mult din abilitile lui
tactice au fost nnscute i ct au fost nvate, socoti
Karrde. i dac au folosit sau nu o matrice de nvare
rapid luat chiar din mintea lui Thrawn i ct de bun a
fost modelul. Chiar nu tiu.
Pentru c dac au o clon a lui Thrawn, de ce nu
ar avea cincizeci? continu Shada. i dac au cincizeci de
clone ale lui Thrawn, de ce nu au i o sut de clone ale
acelui nebun de Jedi ntunecat, Joruus Cbaoth?
Karrde se nfior. Ultima posibilitate nici nu i trecuse
prin minte.
De ce nu, ntr-adevr?
Shada prelu ntrebarea lui retoric i o tcere
ntunecat se ls n aerospeeder. Karrde zbura mecanic,
fr s observe luminile magnifice ale Coruscantului care
se ntindeau peste tot.
Sau, mai bine zis, vznd distrugerea acelor lumini
suprapus peste peisaj. Thrawn ameninase cu asemenea
distrugere ultima oar cnd atacase planeta. De data
aceasta, s-ar putea chiar s o fac.
Coborau ctre masa linititoare a Slbaticului Karrde
cnd Shada vorbi iar.
Deci cine este acest Jorj Cardas pe care l cutm?
Fcnd un efort, Karrde goni viziunea unui cerc de
distrugtoare spaiale care se strngea n jurul lui.
391

Este cineva care se ocupa de aceleai afaceri ca i


mine, i rspunse el. Probabil c nc o mai face, de fapt.
Dar nu un competitor? ntreb ea.
Tu chiar c ai fost atent acolo, i fcu el un
compliment. Apropos, de curiozitate, unde te-ai ascuns n
dormitor? Nu am vzut nici un loc n care cineva mai mare
dect un noghri s se poat bga.
Eram pe podea, ntre patul din spate i perete, zise
ea. O astfel de crptur pare ntotdeauna mai mic dect
este. Dac acest Cardas nu era un competitor, ce era?
Karrde i zmbi.
i insistent. mi place asta la oamenii mei.
ncntat s aud, spuse ea. Dac nu era
competitor, ce era?
n fa, ua hangarului Slbaticului Karrde se
deschidea pentru a-i primi.
ntreab-m pe drumul de intrare n sistemul
Exocron, rspunse el. Presupunnd c ajungem pn
acolo.
Shada pufni ca pentru ea.
Deci ce, mi ceri s mi risc viaa bazndu-m doar
pe cuvntul tu?
Nu eti obligat s vii, zise Karrde cu blndee.
Dac vrei s pleci acum, eti liber.
Shada nu se uit la el.
Mulumesc de permisiune. Rmn.
Aerospeederul ateriz cu un tronc nfundat n lcaul
su din hangarul Slbaticului Karrde.
Cum doreti, i spuse Karrde n timp ce oprea
motoarele. De curiozitate, de ce l-ai prsit pe Mazzic, mai
exact?
Shada i scoase umerii din centuri.
ntreab-m pe drumul de ieire din sistemul
Excron, zise ea sardonic. Presupunnd c ajungem pn
acolo.
Fr s atepte un rspuns, deschise ua i sri cu
picioarele nainte pe punte.
392

Sunt sigur c unii dintre noi o vor face, murmur


Karrde, privind-o cum nainta printre celelalte vehicule
ctre ieire.
Singura ntrebare era care dintre ei.

SFRIT

393

Universul Star Wars


Anexe
NCEPUTURI
La nceput s-a numit Vechea Republic.
Nu a existat nici un document care s consemneze
ntemeierea Vechii Republici i nici nu era necesar
vreunul. ntemeietorii s-au estompat n pulberea istoriei.
Ei au cldit singura comunitate galactic cunoscut
vreodat care ntotdeauna i-a servit cetenii bine i cu
credin. Noi lumi i s-au alturat odat cu trecerea
secolelor pentru a mprti conducerea sa benefic.
Planete ce se aflau ele nsele n primejdie datorit
dezastrelor naturale sau izbucnirii unor revolte au putut
s se ndrepte spre vecinii lor pentru a primi ajutor. Toate
rasele, toate speciile inteligente, toate popoarele erau egale
394

n faa legii i i triau viaa cu drepturi care le garantau


deopotriv ans i libertate.
Vechea Republic s-a format pe temelia celor mai
importante lumi ce existau la nceput, majoritatea fiind din
centrul galaxiei... n vremea aceea au aprut i primii
Cavaleri Jedi. A fost o lung perioad de pace i
expansiune galactic determinat de inventarea i
progresul cltoriilor n hiperspaiu.
Pzitorii acestei Republici au fost Cavalerii Jedi, un
Ordin viteaz i nenfricat, numrnd sute i mii de membri
ce a slujit la aprarea i protecia popoarelor Republicii.
nelepciunea, bravura i puterea lor au devenit legend.
Trgndu-i tria comun de la For, Cavalerii Jedi au
meninut pacea pe tot cuprinsul Galaxiei generaii dup
generaii i au transmis mai departe crezul lor celor ce
s-au dovedit deopotriv capabili i demni de cavalerism.
Prin strnsa ei coeziune Vechea Republic a devenit
invulnerabil fa de orice atac dinafar. Nici o alt putere
galactic cunoscut nu a ndrznit o asemenea micare
pentru c ea ar fi nsemnat un eec sigur. Cetenii Vechii
Republici au putut dormi linitii n paturile lor, aflai n
siguran nuntrul zidurilor lor politice.
Atacul a venit, totui. Dar, la fel ca n multe societi
democratice, el nu a venit din partea unei fore din afar,
ci din interior.
Decderea a nceput pe msur ce tot mai multe
lumi s-au alturat Vechii Republici. Oficialii locali au
devenit susceptibili la influen i mit, plecndu-se cel
mai adesea n faa dorinelor celor implicai n afaceri de
comer interstelar. Senatul, slbit de attea secole de pace
i mulumire de sine, a devenit periculos de neglijent.
Rsturnarea politic era inimaginabil, dar inevitabil.

395

SITH
Un mare contigent dintre Cavalerii Jedi care
fuseser ademenii de partea ntunecat a Forei au fost
expulzai din Vechea Republic. Dup ce au pribegit o
vreme, ei au dat peste fiinele umanoide cunoscute sub
numele de Sith i au adus aceast specie n stare de
sclavie. Cei din partea ntunecat au ajuns s fie
cunoscui sub denumirea de Stpni ai Sith-ilor. Pentru
urmtoarele cteva mii de ani imperiul lor avea s
prospere i s creasc. n acest timp cavalerii Jedi
deczui ncepur de asemeni s fac experimente asupra
supuilor lor, convertind muli Sith n fanaticii rzboinici
Massassi.
Naga Sadow a condus Imperiul Sith. El a vzut
ocazia de a extinde Imperiul Sith i a invadat Vechea
Republic, ns armatele sale au fost nfrnte de forele
combinate ale flotei Vechii Republici i ale Cavalerilor Jedi.
Sadow cu o armat compus din rzboinici Massassi a
fugit spre marginile ndeprtate ale universului,
oprindu-se n cele din urm pe cea de-a patra lun a
planetei Yavin. Aici dictatorul militar a nceput s fac
experimente asupra celor ce l-au urmat, transformndu-i
n fiare monstruoase. Aceasta a avut drept consecin
Rzboiul Fiarelor de pe Sistemul Onderon.
Maestrul Jedi Arca, Strjerul recent descoperitului
Sistem Onderon trimite ucenicii si Jedi pentru a pune
capt violentului Rzboi al Fiarelor. Sub conducerea lui
Ulic Qel-Droma, aceti Jedi ncearc s aduc pacea pe
Onderon, dar ei sunt permanent mpiedicai de puterile
rului ale Reginei Amanoa, o urma a lui Naga Sadow. n
cele din urm conflictul vechi de secole se ncheie odat cu
sosirea Maestrului Arca, moartea Reginei Amanoa i
396

cstoria Stpnului Fiarelor Oron Kira cu Prinesa Galia.


ntretimp, Cavalerul Jedi Exar Kun ce fusese instruit de
Maestrul Jedi Vodo-Siosk Baas gsete nvtura
interzis a vechilor Sith. El imit cile demult deczuilor
Sith i le folosete pentru a crea o proprie filosofie a
Codului Jedi. Cu aceste cunotine Kun pune la cale o
vast i puternic frie i i arog titlul de prim Stpn
ntunecat al Sith. Kun i ali Stpni Sith preiau controlul
asupra Galaxiei i renvie vechiul Imperiu Sith. Lor li se
opun n mod violent sute de Cavaleri Jedi. Rzboiul Sith
care urmeaz este un conflict teribil n care multe
personaje istorice importante sunt ucise, inclusiv Maestrul
Jedi Arca. Toi Cavalerii Jedi se adun laolalt pe
luna-jungl ntr-un front unit contra cetii fortificate Sith
construite de Exar Kun. Cavalerii Jedi aliai printr-o
masiv lovitur nimicitoare distrug pe supravieuitorii
Massassi. La scurt vreme dup aceea Exar Kun este i el
ucis de Cavalerii Jedi. Spiritul su este surghiunit pe un
trm al ntunericului venic pe Yavin 4.
Stpnii Sith sunt nfrni i nu se mai aude nimic
despre ei pn peste cteva secole, pe timpul rzboiului
comerului, pe Planeta Naboo.

IMPERIUL
Un senator ambiios i lipsit de scrupule numit
Palpatine s-a ridicat extrem de repede la putere, ajutat de
ctre unii membri obscuri ai Senatului care ncepuser s
rvneasc la mai mult influen i autoritate. Promind
c va face curenie n Galaxie i va readuce Republica la
strlucirea ei de odinioar, Palpatine a fost ales Preedinte
al Republicii i s-a nconjurat cu acei oficiali lacomi i avizi
de putere care l-au sprijinit n ascensiunea sa.
397

Ceea ce ei nu tiau era c Palpatine i trgea


puterea i carisma de la partea ntunecat a Forei. El
avea ns ambiii mult mai mari dect i-ar fi ngduit
funcia de Preedinte, iar aceia care i-au netezit drumul
spre naltele sfere ale puterii politice se vor trezi curnd
nlturai, ntemniai ori strivii de mna grea a lui
Palpatine, n timp ce acesta i urmrea fr cruare elul
final. Din ordinul lui Palpatine, noul imperiu a nceput o
curs a narmrii cum nu a mai existat alta n istoria
galactic. Imense nave cu o incredibil putere de foc au
srit de pe planeta de proiectare n existena real parc
peste noapte. Progresul tehnologic ce a rezultat a
determinat apariia unei noi tiine a rzboiului.
Sistemele din centrul galaxiei au fost primele care au
czut, guvernele lor planetare fiind nlturate prin for, n
timp ce legea marial se extindea de la o lume la alta.
Sigur pe poziia sa, nconjurat de un nucleu militar
ce-i tia de fric, Palpatine s-a autodeclarat mprat.
Pentru prima oar n nenumrate secole, lumile Vechii
Republici s-au trezit conduse de un singur om. Toate
drepturile personale au ajuns la cheremul capriciilor
mpratului, iar cele dinti revolte mpotriva lui Palpatine
au fost nbuite aproape nainte de a izbucni. Cavalerii
Jedi au fost vnai n mod sistematic i executai sumar.
Ei s-au vzut abandonai, trdai sau ucii chiar de ctre
aceia pe care i apraser vreme ndelungat. Senatul
marionet ce fusese pstrat n funciune era permanent
dezbinat, iar conducerea direct a fost ncredinat
guvernatorilor regionali numii de Palpatine. Crearea unei
arme teribile, una capabil s distrug o planet ntreag
cu un singur lovitur, a inut liderii ngrozii ai fiecrei
lumi sub ameninarea anihilrii. Steaua Morii a fost
ultimul cuvnt al lui Palpatine - asigurarea final a puterii
sale asupra miliardelor de fiinte pe care le conducea.

398

ALIANA REBEL
Cnd imperiul lui Palpatine a ajuns la putere, un
grup de ceteni de pe ntreg cuprinsul galaxiei au nceput
s se organizeze ncet i discret ntr-o For Rebel. Rebelii
aveau un singur scop: distrugerea Imperiului i
ntoarcerea la sistemul democratic din trecut.
La nceput fr s tie, acest grup curajos a avut
aliai n Senat. Acei senatori planetari au neles pericolul
extrem reprezentat de ascensiunea rapid la putere a lui
Palpatine i au pus la cale n secret rsturnarea lui
printr-o micare de preemiune care ar fi concentrat valul
rezistenei ntr-o for care s asigure libertatea tuturor
locuitorilor Vechii Republici.
Senatorul Bail Organa din Alderaan i senatoarea
Mon Mohtma din Chandrila au pus la cale n secret un
plan care, se spera, va mpiedica drumul su spre
Preedinia Senatului. Tentativa lor a euat deoarece
ridicarea la putere deplin a lui Palpatine s-a produs
literalmente peste noapte odat ce baza sa de politicieni
corupi a fost instalat.
La o ntlnire n reedina lui Organa n Casa
Cantham din Oraul Imperial, Mohtma a ndemnat la
revolt general mpotriva lui Palpatine i a forelor sale
crescnde. Organa s-a opus, temndu-se c o asemenea
micare ar fi putut distruge nu numai pe Palpatine, dar i
ntregul sistem de guvernare pe care ei luptau s-l salveze.
Organa dedicase ntreaga sa via democraiei Vechii
Republici i sistemului senatorial i socotea c odat pus
n micare pentru a-l opri pe Palpatine anarhia nu va mai
putea fi controlat.
Apoi o mic planet din Sectorul Sern, lng Lumile
Centrale, a fost prima care a simit urgia militar a lui
399

Palpatine. Masacrul de la Ghorman a avut loc atunci cnd


guvernatorul planetar Ghormanez a refuzat s se ncline n
faa lui Palpatine. Cetenii acestei lumi, sfidnd o sporire
Imperial a impozitelor au organizat un protest panic pe
principalul port spaial al planetei, blocnd pistele de
aterizare folosite de navele lui Palpatine. Zeci de persoane
au fost ucise i alte sute grav rnite cnd o nav militar
condus de Cpitanul (ulterior Marele Moff) Tarkin a
aterizat intenionat peste protestatari cnd venise s
adune noile taxe. Acest eveniment a marcat moartea
Vechii Republici i n acel moment multe alte lumi au
neles c sistemul democratic pe care l cunoteau s-a
prbuit complet.
Bail Organa, ngrozit de o asemenea monstruozitate,
a nceput s o ajute pe senatoarea Mohtma s deturneze
fonduri i arme n minile sufletelor curajoase care s-au
unit n curnd, formnd celule de rezisten organizat.
nc i mai important, poate, Organa i mica sa grupare de
simpatizani ai rebelilor din Senat au pus la dispoziia
liderilor rebeli informaii strict secrete, permindu-le s
plnuiasc lovituri prin surprindere mpotriva navelor i
trupelor Imperiale.
Multele grupuri izolate de rezisten mprtiate n
toat galaxia i-au pricinuit puine griji lui Palpatine.
Conductorii lor erau sraci, iar forele lor dezorganizate.
Ei aveau puin e arme i desigur nimic din ceea ce ar fi
putut face fa forelor Imperiale nsrcinate cu eliminarea
lor. Multe uniti de rezisten au fost dispersate sau chiar
nimicite, iar planeta lor a fost pus sub legea marial.
Implicarea senatoarei Mothma n Rebeliune a fost
descoperit de poliia secret Imperial, dar nainte ca ea
s fie prins, o informaie dintr-o surs amical la urechea
lui Organa i-a permis s prseasc capitala Imperial.
Astfel ea a evitat capturarea i dedicndu-se cu totul
distrugerii Imperiului a devenit eful Statului Major al
Alianei Rebele.
400

Lucrnd la organizarea unei Aliane a Planetelor


Rebele, primul su succes a venit la o conferin secret
inut n sistemul Corellian. ntruct Mohtma a artat
numeroilor lideri ai grupurilor de rezisten dispersate
cum o conducere central ar duce la mbuntirea
comunicaiilor, la un acces mai mare la fonduri,
aprovizionare i armament cele trei grupuri principale de
rezisten au czut de acord s se uneasc ntr-un grup
coerent. Acest Tratat Corellian a pus bazele Alianei care n
scurt vreme i-a sporit puterea graie nou-formatei
uniti.
Declaraia Rebeliunii, ratificat la aceeai conferin,
l-a sfidat n mod fi pe Palpatine i chiar i s-a adresat
personal. Ea prevedea, ntre altele:
Ai dezorganizat Senatul, vocea Poporului;
Ai instituit o politic flagrant de rasism i genocid
mpotriva popoarelor non-umane din galaxie.
Ai nlturat conductorii alei ai planetelor,
nlocuindu-i cu Moff-i i Guvernatori dup bunul tu plac;
Ai mrit impozitele fr consimmntul celor
impozitai;
Ai ucis i ntemniat milioane de persoane fr a
beneficia de un proces;
Ai extins armata dincolo de limitele necesare i
prudente, doar pentru unicul scop de a-i oprima pe supui;
Noi, Aliana Rebel, n numele i cu autoritatea
fiinelor libere din galaxie declarm n mod public i solemn
inteniile noastre:
S luptm i s ne opunem ie i forelor tale prin
orice mijloace care ne vor sta la ndemn;
S refuzm orice lege Imperial contrar drepturilor
fiinelor libere;
S provocm distrugerea ta i distrugerea Imperiului
Galactic;
S eliberm pentru totdeauna toate fiinele din
galaxie;
401

Pentru ndeplinirea acestor eluri noi punem chezie


proprietile, onoarea i vieile noastre
Lumile de pe ntinderea galaxiei s-au unit n lupta
contra tiraniei lui Palpatine i a Imperiului su.
Divergenele care existaser cndva ntre rase i specii au
fost aruncate peste bord, deoarece dorina comun de
libertate a devenit centrul de greutate al vieilor lor.
Piloi spaiali au strbtut distane interstelare,
adeseori n mici nave de lupt, cu riscul de a fi detectai i
ntemniai de Imperiali, n scopul de a se altura
Rebeliunii.

402

403