What is Anglo­Welsh Literature and why Should Anyone Care?

( This article was originally contributed to  Manuel  Marino's   Arts   Weblog.   Reviews   of   some   of   the  authors and works mentioned in the article can be  found on the Americymru Book Reviews pages.) As a Welsh ex­pat currently residing in the USA I  have   noticed   a   profound   disparity   between   the  notion   of   Wales   that   many   Americans   of   Welsh  descent entertain and the reality that I left behind  seven years ago. Nowhere is this more evident than  in the literary field. The triumphs of yesteryear are  rightly   held   in   high   regard   but   modern   literary  trends and authors are sadly neglected. The legacy of Dylan and R.S. Thomas is , of course, sacred to  us all, but Wales has moved on and a new genertaion of writers reflect that fact.In recent decades we  have witnessed a flowering of literary culture in Wales and stereotypical Welsh writing so famously  satirized by Harri Webb in his poem "Synopsis of the Great Welsh Novel" has been left far behind. We  have   seen   the   emergence   of   Welsh   noir   (   Niall   Griffiths,   Malcolm   Pryce,   John   Williams   )   which  continues to be popular and other major talents such as Lloyd jones, Rachel Trezise, Trezza Azzopardi,  Rhys Hughes, Gee Williams and Owen Sheers have made their presence felt. But  what  is  Anglo­Welsh literature and why should anyone care? I  would argue that at its  best  it  provides a unique perspective (in the English speaking world at least) on modern ideas of national,  cultural and personal identity. As Gwyn Williams once famously said:­ "The Welsh as a people have   lived by making and remaking themselves in generation after generation, usually against the odds,   usually   within   a   British   context."  Both   Welsh­language   and   Anglo­Welsh   literature   have   played   a  prominent role in that process. It is not a literature of rage. At the risk of offending a portion of my  audience I will say that English colonial rule has for the most part been far too benign to produce a  majority violent reaction but it is a literature of self­assertion and defiance, albeit sometimes confused  and unfocused. These themes are explored in a number of fascinating works by contemporary Welsh writers. Owen  Sheers' magnificent debut novel 'Resistance' is set in an alternate universe in which the Nazis invade  and conquer Britain during World war II. It focuses in large part on the struggle to reinvent oneself,  adapt and survive in the face of extreme adversity. The book ends with both protagonists facing a stark  choice which is really no choice at all. In order to survive they must turn their backs on everything they  have known and attempt to find personal salvation in a future that is as uncertain as it is dangerous.The 

novel hints at the special relationship which the Welsh people have with their landscape. The hills of  Wales are indeed magnificent but they pale into insignificance, at least in topographical terms, when  compared with the European Alps or the North American Cascades. Their special gravity and power  lies   in   the   fact   that   every  nook  and  cranny,  every  fold   and  crevice,  is  invested   with  some   human  significance. The sum of history and legend which the landscape reveals is almost an externalization of  Welsh identity itself. It is against this backdrop that Sarah, the heroine of this novel, must strive to  uproot herself and accept the evolutionary challenge.  A far more extreme adaptation and 'remaking' (or failure to adapt) can be found in the pages of 'Niall  Griffiths'   stark   and   brutal   novel.."Sheepshagger".   Here   we   see   what   happens   when   ancient   tribal  resentments, personal greivance and drug­addled inarticulacy combine to prevent 'personal growth'.  The desperate and bestial acts of violence committed by the novels anti­hero are the products of a sense  of   loss   and  a  seething  resentment directed against  those   who  have deprived  him.  He  is  unable   to  articulate his impotent rage by any other means. He asserts himself as a serial­killer. It should be  pointed out  that this exploration of the darker side of the Welsh 'psyche', whilst magnificent, also  contains passages of graphic violence which would make Brett Easton Ellis blush. The fact that the Welsh are a naturally restless people and constantly searching for a lost identity or  fashioning a new one is perhaps more happily exemplified in Lloyd Jones extraordinary "Mr Vogel".  This novel which is by turns baffling and inspiring recounts an epic journey around Wales made by a  delusional alcoholic. To say that the narrative is not straightforward would be an understatement but  what this novel lacks in simplicity it makes up for in many other ways. We are never quite sure what the  nature of the quest is but the journey is perhaps its own justification. Toward the end of the book, when  his epic perambulation is almost complete, Mr. Vogel finds himself in a mental hospital where he offers  the following observation to one of his fellow patients:­  "When was  Wales? Wales has never been, it has always been." he rambled on to his next victim,   Myrddin the schizophrenic, who fortunately) was asleep. "I'll tell you something for nothing." he said,   "true Wales is never more than a field away, and true Wales is always a field away, like Rhiannons   horse in the Mabinogi. Got it?"  Jones' work is a tribute to the transformative and redemptive power of the imagination and its ability to  refashion national, cultural and personal identity. None of the above should be taken to suggest that Anglo­Welsh literature concerns itself solely with  these themes or that other literary traditions neglect them. I would contend however that owing to  Wales   unique   history,a   history   in   which   its   cultural   identity   has   constantly   been   threatened   with 

absorption by that of its much more powerful neighbour,they are much more acutely focused in the  Anglo­Welsh literary tradition. Books Referenced in the Text:­ “When Was Wales” Gwyn Williams Penguin Books 1985 “Resistance” Owen Sheers Faber and Faber 2007 “Sheepshagger” Niall Griffiths Vintage 2002 “Mr. Vogel” Lloyd Jones Seren 2004 

Sign up to vote on this title
UsefulNot useful