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Capítulo 6: Emoción

LAS EMOCIONES COMO PAUTAS DE RESPUESTA
La mayoría de nosotros utilizamos la palabra “emoción” para describir
sentimientos, no pautas de conducta. Sin embargo, los sentimientos, son una
elaboración cognitiva, compleja, de pautas de conducta y respuestas fisiológicas: lo
que ha sido esencial para la supervivencia a lo largo de la filogenia han sido esos
patrones de respuestas. Los sentimientos, que suponen, como hemos dicho, una
elaboración cognitiva de estas respuestas, -“estoy triste”- , y que alcanzan en el ser
humano diversidad de matices y riqueza expresiva, aparecieron mucho después.
Los componentes de esas respuestas que llamamos emociones son:
comportamentales (el perro que para defender su territorio gruñe y muestra los
dientes) neurovegetativos (se activa el sistema nervioso simpático, aumenta la presión
sanguínea y la frecuencia cardíaca) y hormonales (las catecolaminas y los esteroides
refuerzan la activación simpática del can)
Vamos a examinar detenidamente estos componentes de la emoción
centrándonos en dos emociones que han resultado ser básicas para la supervivencia:
miedo y agresión
MIEDO
Estudios en animales
Uno de los núcleos cerebrales que menos ha cambiado a lo largo de la filogenia es
la amígdala. La amígdala juega un papel esencial en la integración de estímulos básicos
para la supervivencia: comida, enemigos, anticipación del dolor o de consecuencias
desagradables, posibilidades de encontrar pareja, cuidado de las crías (como ya vimos
en el capítulo anterior)…en
todos estos asuntos esenciales
la amígdala es importante.
En el complejo amigdalino
existen
muchos
núcleos
especializados.
Para
comprender
la
emoción del miedo vamos a
centrarnos en tres de ellos:

El núcleo lateral (LA): Recibe aferencias de la corteza cerebral, el tálamo y el
hipocampo y envía información al núcleo basal (NB), al cuerpo estriado ventral y al
núcleo dorsomedial del tálamo, que a su vez envía aferencias a la corteza prefrontal.
Por su parte el LA y el NB, envían información al núcleo central (CE) que proyecta
al hipotalamo, mesencefalo, puente y bulbo. Con tan intrincado cableado, lo mejor
será hacer unos esquemas para ir comprendiendo poco a poco:
Aquí tenemos una “visión general” de los circuitos de la emoción

Y aquí una más específica:
CORTEZA
PREFRONTAL
Corteza cerebral,
tálamo,
hipocampo
NUCLEO
LATERAL
NUCLEO BASAL
cuerpo estriado
núcleo dorsomedial
del tálamo
NUCLEO
CENTRAL

hipotálamo,
tronco encéfalico

Es interesante el experimento de LeDoux condicionando la respuesta de miedo (paralización) en ratas. La actividad de este núcleo aumenta cuando se presentan estímulos aversivos y las respuestas fisiológicas y hormonales de miedo disminuyen cuando se lesiona (por ejemplo. si un estímulo es lo suficientemente relevante como para provocar tal respuesta más nos vale “acordarnos” cuando nos encontremos con él la próxima vez. El tipo más básico de aprendizaje emocional es la respuesta emocional condicionada. el tipo de aprendizaje de los perritos de Pavlov: al estímulo neutro le sigue contiguamente otro que provoca la respuesta incondicionada). los monos con la amígdala lesionada no sienten miedo al ver una serpiente. Aquí podéis ver un repaso de sus investigaciones: http://www. La manera en que se pone en marcha la maquinaria del miedo ante estos estímulos en tan rápida que causa asombro y admiración lo magníficamente preparados que estamos para reaccionar ante posibles amenazas a la supervivencia En cualquier caso. la cual se aprende por condicionamiento clásico (ya sabemos. Cuando. pero aprende a inhibir la respuesta. .2. pero a veces. le sigue un estímulo aversivo -descarga-? No. Es lo que sucede por ejemplo si en el experimento de LeDoux dejamos de asociar el tono con la descarga eléctrica.El núcleo central es la región más importante para la expresión de respuestas emocionales provocadas por estímulos aversivos. endocrinas e incluso motoras del miedo echadle un vistazo a la figura 6. las envíe a las zonas del hipotálamo y del tronco cerebral responsables de la activación hormonal y neurovegetativa. dejarán de responder con miedo: es lo que llamamos proceso de extinción. miedo que les vendría muy bien sentir). Indudablemente una respuesta rápida y certera ante situaciones de peligro es de vital importancia. Esta inhibición esta mediada por la corteza prefrontal medial (las lesiones en esta área perjudican la extinción). la situación de peligro no es “real”. Como todos hemos podido comprobar cuando oímos un ruido potente e inesperado (no digamos ya si vemos acercarse a nosotros un animal enorme con intención de engullirnos) unos cuantos estímulos activan automáticamente el CE provocando la reacción de miedo.dailymotion. el recuerdo de esa asociación permanece. las ratitas vean que tras el sonido no viene la descarga. la ratita “no olvida”. todo esto lo veremos con más detenimiento en el capítulo sobre aprendizaje y memoria. Si queréis ver hasta qué punto este núcleo está mediando en las respuestas fisiológicas. ya que la asociación entre estímulos no se produce y por tanto la respuesta de miedo no ha lugar. Por el contrario la estimulación prolongada de estas áreas produce enfermedades inducidas por el estrés (o más bien por sus hormonas asociadas) como úlceras gástricas. ¿Significa esto que la ratita olvida que al EC -tono-.com/video/xbbrnj_viascerebrales-del-miedo-joseph-le_school Parece que los cambios físicos responsables del condicionamiento clásico tienen lugar en el LA que envía conexiones al núcleo central para que este a su vez. tras los suficientes ensayos.

Las lesiones en la amígdala interfieren en la memoria emocional. segregaremos adrenalina etc…). pero los pacientes con la amígdala lesionada muestranexactamente la misma intensidad de sobresalto. soltar la batidora. De hecho este es uno de los terrenos más explorados por la neurociencia y se han efectuado multitud de estudios. en Japón. Simplemente por observar a una persona en situación de peligro o dolor. Los seres humanos podemos aprender por trasmisión social. Por el contrario. se realizó un programa de extinción de respuesta (color sin descarga) y se encontró que también en el caso de los seres humanos. . presión arterial y frecuencia cardíaca aumentada etc… Días después. la corteza prefrontal medial juega un papel decisivo en la extinción de la respuesta emocional condicionada. En uno de ellos. La amígdala de los participantes se activó incluso ante las instrucciones verbales por parte del investigador de que podría darse una descarga eléctrica en determinado momento (en realidad los participantes no recibieron descarga alguna) Con participantes que si recibieron una pequeña descarga eléctrica (supongo que con consentimiento informado) que se asoció a la visión en pantalla de un determinado color. Por ejemplo. pupilas dilatadas. como demuestra el estudio de Rmf de Olsson. estas se graban en la memoria (como demuestran contundentemente trastornos como las fobias o el TEP). sin necesidad de enfrentarnos directamente al estímulo doloroso o aversivo. y además algunas inespecíficas: segregación de adrenalina. Nearing y Phels (2007) que hallaron esta activación de la amígdala cuando los participantes simplemente observaron que se aplicaban descargas dolorosas a otras personas ante determinados estímulos. la respuesta incondicionada de sobresalto ante un ruido muy potente es mayor si se asocia ese ruido a fotografías terroríficas. Cuando nos enfrentamos a situaciones con gran carga emocional. Sin embargo sí que lo sintieron al estimularles la amígdala. tienen dificultades para adquirir respuestas emocionales condicionadas. a pesar de que no nos dé calambre esta vez: como las ratillas de LeDoux. ante la estimulación del hipotálamo (aunque presentaran respuestas neurovegetativas normalmente relacionadas con la ansiedad). hemos aprendido una respuesta emocional condicionada. con personas a las que se estaba evaluando para la extirpación quirúrgica de parte del cerebro como tratamiento para crisis de epilepsia muy grave. Pacientes con lesión en la amígdala que habían vivido el devastador terremoto de Kobe.Estudios en humanos Imaginemos que estamos preparando un pastel para dar una sorpresa de cumpleaños a nuestra madre: de repente la batidora hace un chisporroteo y nos suelta un calambrazo. La amígdala también interviene en nuestro caso en las respuestas emocionales. se activa nuestra amígdala. Ante este hecho daríamos una respuesta específica. los participantes dijeron no sentir miedo. las personas con la amígdala lesionada. estamos haciendo mayonesa y la batidora suelta un chisporroteo: aunque hayamos llevado la batidora a reparar es seguro que la soltaremos bruscamente (y se nos acelerará el corazón.

como la que ponen en las pelis de terror justo antes de que aparezca el asesino psicópata. padecían de Alzheimer. En otro experimento unos investigadores narraron una historia con detalles de fuerte carga emocional a un grupo de participantes control (que recordaron mucho mejor los detalles dramáticos) y a un grupo de pacientes con la amígdala lesionada (que no recordaron mejor estos detalles) Otros estudios de neuroimagen funcional han hallado que la amígdala se activa ante escenas visuales con contenido emocional (se activa la amígdala derecha) y ante palabras con carga emocional (se produce activación bilateral de la amígdala) Para terminar con el aluvión de estudios sobre la amígdala y emoción (existen muchísimos más que los presentados aquí) decir que los pacientes con lesión de amígdala no son capaces de reconocer música atemorizante. su experiencia previa. defender a las crías…) se relacionan con la reproducción. golpear el suelo. También hay conductas agresivas relacionadas con la defensa del territorio. AGRESIÓN Y CONTROL DE IMPULSOS La mayor parte de las conductas agresivas que presentan los animales están programadas genéticamente y tienen que ver con la supervivencia. que serán diferentes en función de la especie: enseñar los dientes.tenían menos recuerdos del mismo cuanto más lesionada estuviera la amígdala. que tenia lesionada la corteza de asociación y era incapaz de distinguir adecuadamente los aspectos melódicos y rítmicos de la música. El animal amenazado puede responder con conductas defensivas o bien de sumisión. la jerarquía social etc… La mayor parte de las veces un animal prefiere proferir amenazas. mientras los controles con la amígdala intacta guardaban recuerdos de la terrible experiencia. Todos los sujetos. que el animal se muestra “furioso”) la depredación es mas “a sangre fría”. para entendernos. Estudios en animales El que un animal decida o no atacar depende de muchos factores: el estímulo al que ha de responder. El cazador no muestra en general una activación simpática elevada: atacar a la presa es simplemente un medio para conseguir un fin. su valoración “estratégica” de la respuesta más adecuada… Estudios de estimulación electroquímica en gatos han hallado que las regiones más importantes para las conductas de depredación e ira defensiva son la SGPA ventral y dorsal respectivamente: ambas regiones reciben influencias inhibidoras y excitadoras del hipotálamo y la amígdala: . Mientras que este tipo de conductas activan el sistema nerviosos simpático (digamos. podía decir perfectamente que emoción le producía una pieza musical (tenía la amígdala intacta) IRA.R. Algunas de estas conductas (luchar con otro macho para conseguir pareja. tanto del grupo experimental como del grupo control. sisear…ya que si ataca directamente puede resultar herido. Sin embargo la paciente I.

el 46% de los macacos con niveles bajos de este neurotransmisor murieron. el maltrato e incluso la violación. reducen la irritabilidad y la agresividad. Por el contrario se ha criado selectivamente a zorros plateados con altos niveles de serotonina. parece que los fármacos agonistas de la serotonina. en un grupo de macacos de la India. Encontraron que monos jóvenes con baja presencia de 5-HIAA mostraban mayores “conductas de alto riesgo”. Asimismo. tienen más tendencia a la tristeza y a la ansiedad y su amígdala muestra mayores niveles de activación ante la simple observación de caras con expresiones emocionales. un metabolito de la serotonina cuya presencia en el líquido cefalorraquídeo indica la presencia de este neurotransmisor. la agresividad podría ser hereditaria (al menos en parte) ya que los sujetos con conducta antisocial que presentaban niveles más bajos de serotonina. que se muestran dóciles y mansos con sus criadores humanos. como demostró un estudio de Rmf. la mayoría a consecuencia de peleas con otros machos. mientras que todos los macacos con niveles altos de serotonina sobrevivieron. En cierto sentido. El gen transportador de la serotonina tiene dos alelos.Aquí vemos un esquema representando estos circuitos: las flechas bancas significan inhibición y las negras excitación Núcleo medial Núcleo central SPGA DORSAL: IRA DEFENSIVA Núcleo basal SPGA VENTRAL: DEPREDACIÓN Hipotálamo medial Hipotálamo lateral Serotonina Una cantidad abrumadora de datos sugiere que la serotonina inhibe la agresión. tales como pelear con machos superiores en fuerza o efectuar saltos peligrosos. uno corto y otro largo. Las personas portadoras de al menos un alelo corto de este gen. La serotonina también está implicada en otras reacciones emocionales como la ansiedad o las tendencias depresivas. Un grupo de investigadores midieron la cantidad de 5-HIAA. tenían también familiares cercanos con historial de comportamiento similar. como el archifamoso prozac. se han asociado con niveles bajos de serotonina. Estudios en seres humanos En humanos la conducta antisocial. .

Como es lógico estas respuestas implican a muchas partes del cerebro (aunque parece que el hemisferio derecho juega un papel más importante que el izquierdo en los juicios emocionales) En cualquier caso. Veamos esto con más detalle: ¿Qué está sucediendo en el entorno? Corteza temporal. aquí os dejo el enlace: http://www. area tegmental ventral. hipotálamo lateral. una región es fundamental en el control emocional: la corteza prefrontal ventromedial (que incluye la corteza orbitofrontal medial y la corteza cingulada anterior subgenual) El papel que juega la CPFvm en el control de la conducta es tan importante que su lesión ocasiona unas consecuencias tremendas.dailymotion.Corteza prefrontal dorsomedial Por muy furiosos que estemos. incapacidad para tomar decisiones. de todas formas. Es posible que respondan con buen juicio sobre lo que otras personas “deberían” hacer en determinadas situaciones sociales pero es muy probable que en su propia vida tengan problemas por su irresponsabilidad. tálamo. memoria: Corteza Prefrontal dorsolateral CORTEZA PREFRONTAL VENTRO MEDIAL ¿Cómo responder? fisiológicamente Corteza cingulada anterior. El caso del minero Phineas Cage es muy conocido.) hipocampo. dificultades laborales y familiares etc… Parece ser que la CPFvm ejerce una conexión entre los mecanismos emocionales automáticos y los implicados en el control de conductas complejas. La conducta social es compleja e implica multitud de percepciones análisis. Corteza temporal (retroal. amígdala . la mayor parte de nosotros no vamos por ahí dando palizas a la gente. sistema olfativo. amígdala ¿Cómo responder? estrategias. deducciones y juicios. está capacidad solo es teórica.com/video/ x92wcl_phineas-gagehistoria_school#rel-page-2 Aunque los pacientes con lesión en la corteza prefrontal conservan la capacidad de hacer juicios sociales. si queréis refrescarlo.

Con estos dilemas ocurre algo muy interesante. demuestran tener un juicio moral utilitario. en este caso. Afortunadamente. Por desgracia. tú puedes accionar un botón que encaminará al tranvía por una vía diferente. hay otra persona atada a ésta. Hasta hace poco se consideraba que las decisiones morales derivaban de una toma de consciencia de las situaciones totalmente racional. la mayor parte de la gente prefiere no hacer nada Muy pocos de nosotros estriamos dispuestos a sacrificar ¡EMPUJANDOLO! al pobre gordito. La pregunta es: ¿aprieto el botón para salvar a los cinco matando a uno o no hago nada? La mayoría de los que consideran este problema creen que está permitido accionar el interruptor. tomar decisiones. inestabilidad emocional…y también presentan dificultades para planificar. un tranvía descontrolado se dirige hacia cinco personas. tener actitudes socialmente adecuadas o mantener la estabilidad laboral y financiera. En su camino se hallan cinco personas atadas a la vía por un maníaco. Tú estás situado en un puente sobre la vía y podrías detener el paso del tren lanzando un gran peso delante del mismo. Si presentamos a pacientes con la CPFvm lesionada el dilema del gordito. siendo mejor que no hacer nada Compliquemos el dilema un poquito más: Como antes.Los estudios realizados indican que pacientes con lesión en la CPFvm puntúan más alto en irritabilidad. incluidas la amígdala y la CPFvm. je. tales como si se prefiere coger un tren o un autobús para ir a un sitio determinado. Mientras que no hay correlación entre la capacidad cognitiva y esta serie de actitudes ante la vida. Mientras esto sucede. de este modo. je…) las cuentas salen: matar a uno para salvar a cinco. que no se activan cuando los investigadores proponen otro tipo de dilemas. si que existen datos que indican que una deficiente regulación emocional subyace a estas dificultades vitales. ¿Qué debes hacer? En este caso. acabando con su vida para salvar otras cinco. . son las regiones implicadas en las respuestas emocionales. estaría moralmente justificado. Parece que esto no es así y que las emociones tienen mucho que decir a la hora de dictaminar juicios morales. aunque si miramos únicamente los números (como hacen nuestros banqueros. Consideremos los siguientes dilemas morales: Un tranvía corre fuera de control por una vía. la única manera de parar el tren es empujar al hombre gordo desde el puente hacia la vía. ansiedad. En otras palabras: tirarían al gordito para salvar a los otros cinco. a tu lado sólo se halla un hombre muy gordo. Las regiones que se activan cuando se pregunta a la gente por la respuesta. y que. solo que esta vez no hay vía alternativa a través de la cual desviar el tren.

Consideremos el siguiente circuito: Cuando los dilemas morales activan la CCA (4). que como venimos diciendo integra información emocional y racional. del tipo ¿me quedo con el dinero encontrado en una billetera? tampoco hay diferencias significativas entre ambos grupos. dicha región. evaluar y escoger estrategias. Parece pues que estos asesinos carecían de la capacidad para inhibir (debido a su déficit en la CPFvm) sus terribles impulsos de furia Cuanto más temprana sea la lesión en las estructuras de “control”. En juicios que implican una moral personal del tipo ¿empujo o no empujo al gordo a la vía? sí se encontraron diferencias significativas. a su vez establece conexiones con la CPFdl (2) que participa en funciones cognitivas. y resulta que presentan una disminución de la actividad de la CPFvm y un aumento de la actividad de la amígdala (la amígdala juega un importante papel en la expresión de la ira y en conductas impulsivas y violentas). más deficiente será la capacidad de establecer razonamientos sociales y morales o mostrar empatía y emoción con respecto a las consecuencias de las propias conductas (la corteza prefrontal. En definitiva. se pondera la información emocional y la racional y se llega a una decisión. como recuperar información en la memoria. manejar diferentes opciones. En juicios que implican una moral impersonal. Si alguno de vosotros habéis tenido estomago suficiente para resistir las odiosas imágenes de la saga de terror “Saw” (yo tuve que retirarme en la segunda peli) sabréis que el protagonista tiene un terrible tumor en la corteza frontal (aunque quizá esto sea un “recuerdo” fantasioso que hago yo al hilo de lo visto en este tema.Los sujetos con lesión en la CPFvm no presentan diferencias significativas con los sujetos control en juicios que no implican decisiones morales. Cuando la CPFvm está lesionada no se produce una integración adecuada de la información emocional y la racional y los pacientes no son capaces de ponderar adecuadamente las implicaciones emocionales de sus juicios. el caso es que creo recordar algo así…) Esta absurda disgresión viene a cuento porque resulta que se ha evaluado a asesinos impulsivos y emocionales cuyos crímenes se acompañaban de ensañamiento furioso. se desarrolla por completo entre el final de la infancia y la pre-adolescencia) .

defender a las crías. En las conductas de agresión entre machos.ji. puesto que se ha demostrado que el tratamiento con agonistas de la serotonina. que estaban sujetos a la clausula de confidencialidad. sin ningún motivo conocido para ser “así de malos” y lo suficientemente inteligentes como para mantener ocultos sus crímenes. los “psicópatas sin éxito”. los psicópatas “con éxito” tenían la corteza prefrontal intacta. Anteriormente vimos que un déficit de serotonina aumenta las conductas impulsivas y violentas. En cuanto a los violentos inteligentes con la corteza prefrontal intacta… ¡Solo cabe esperar que no los encontremos en una esquina oscura ji. Bien. Vimos en el capítulo anterior como los efectos organizadores de los andrógenos prenatales provocaban una serie de cambios que propiciaban la conducta sexual típica masculina en la madurez.ji. También hemos visto como la disminución de actividad en la corteza prefrontal fomenta estas mismas conductas. luchar por las hembras…Por eso no ha de extrañarnos que las hormonas relacionadas con la conducta sexual tengan bastante que ver también en las conductas agresivas. la testosterona juega un papel importante. tenían una reducción en torno al 22% del volumen de la materia gris prefrontal. mientras que al grupo de psicópatas lo suficientemente “listos” como para perpetrar delitos sin ser “pillados” los investigadores los llamaron “psicopatas con éxito”. este efecto organizador de los andrógenos en la agresión no es una cuestión de todo o nada.Se ha hallado que personas diagnosticadas con trastorno de la personalidad antisocial tienen de promedio un 11% menos de materia gris en su corteza prefrontal. los prefieren con territorio). Sin embargo. Los psicópatas contaron sus delitos a los investigadores. chicas prácticas. y estos pudieron dividirlos en dos grupos: al grupo de psicópatas que habían sido detenidos y condenados por sus crímenes. los investigadores los denominaron “psicópatas sin éxito”.ji. Parece ser que también fomentan las conductas agresivas entre machos (en las especies en que estas se producen) al llegar a la pubertad.ji…! CONTROL HORMONAL DE LA CONDUCTA AGRESIVA Agresión entre machos Existen numerosas conductas agresivas entre los machos relacionadas con la reproducción : proteger el territorio propio contra la intrusión de otros machos (las hembras. Unos investigadores tuvieron suficiente “coraje” como para entrevistar a un grupo de personas que puntuaban alto en una escala de psicopatía. Esto es una buena noticia. aumenta la actividad de la corteza prefrontal y disminuye las conductas violentas. como demuestra el hecho de que la administración de . Sin embargo. como el prozac. para estos individuos y para sus las victimas de sus ataques de ira. Parece que ambos hechos están relacionados y diversos estudios muestran una reducción del input serotoninérgico en la corteza prefrontal medial de individuos con historial de conductas violentas. De modo que ¡Buenas noticias amigos! parece ser que andan sueltos por ahí psicópatas con la corteza prefrontal intacta.

sin descartar en absoluto la influencia de la socialización. por otra parte) también está mediada por los andrógenos. no será atacado por este. Ya vimos en el tema pasado que una mutación dirigida contra los receptores del órgano vomeronasal suprimía la capacidad de los ratones de reconocer a otros ratones hembras o machos y que incluso intentaban copular con estos últimos. se ven afectadas por un mayor nivel sanguíneo de andrógenos y se muestran más agresivas en la etapa adulta. son más propensas a pelear cuando están cerca de la ovulación. El órgano vomeronasal. No hay duda de que estos supuestos culturales influyen y que educamos diferencialmente a niños y niñas. Los efectos organizadores “facilitan” que durante el desarrollo el animal sea más sensible a las hormonas circulantes. es el encargado asimismo de suprimir las conductas de agresión a las hembras. hallando que las ratas a las que se inyectó testosterona tuvieron conductas mucho más agresivas si se introducía una hembra extraña en su jaula. En etapa embrionaria. y que con menor exposición se consigan activar estas conductas. es también muy importante para la regulación de las conductas agresivas relacionadas con la reproducción. pero no los que tienen a su lado otro feto de hembra. Agresión entre hembras Parece que la agresión entre hembras (menos común.altos niveles de testosterona acaba provocando conductas agresivas incluso en roedores macho castrados poco antes de nacer. Los chicos en la pubertad son más propensos a peleas y fanfarronadas y probablemente la influencia de la testosterona (que afecta tanto a los músculos como al cerebro) tenga algo que ver en esto. que como recordaremos era un área muy importante en la conducta sexual de los machos. los fetos hembra que están al lado de fetos macho. Si se impregna a un ratón macho con la orina de una hembra. bien estradiol o bien progesterona a ratas a las que previamente habían extirpado los ovarios. como los macacos de la India o los babuinos. sin embargo lo que nos interesa estudiar aquí es si además de la socialización influyen “las hormonas” y parece que si lo hacen. y se le introduce en la jaula de otro ratón. que mediaba los efectos de las feromonas y que está implicado en el reconocimiento de machos y hembras y de hembras en celo. y que contiene numerosos receptores de andrógenos.je) Efectos de los andrógenos en la conducta agresiva humana En nuestra especie y en prácticamente la totalidad de las culturas el rol masculino es considerado más agresivo y dominante que el femenino. También justo antes de la menstruación las hembras son más propensas a atacar a otras hembras (¿tendrán el síndrome pre-menstrual? je. En cuanto a las áreas cerebrales que participan en estas conductas el APM.je. Por su parte las hembras de algunas especies de primates. los “ritos de paso”. las pandillas etc… . Unos investigadores hicieron un experimentos en el que se inyectó bien placebo.

la gallina o el huevo? No sabemos si los esteroides provocaron mayores niveles de agresividad o si fueron precisamente los deportistas más competitivos y agresivos los que decidieron tomar estos fármacos En estudios con monos sí que se ha encontrado una importante relación entre testosterona. de nuevo. resultando que disminuían tanto los ataques como el interés sexual de estos criminales. Esta terapia disminuye la conducta agresiva específicamente sexual. sugieren que una mayor exposición prenatal a los andrógenos favorece una mayor tendencia a tener conductas agresivas en la edad adulta. En el pasado se ha probado la castración para intentar suprimir las agresiones en criminales sexuales convictos.Los datos de estudios realizados en niñas con hiperplasia suprarrenal congénita y con gemelas dicigóticas que han compartido el útero con un hermano varón. Parece ser que se produce un efecto sinérgico: es decir que la combinación de alcohol y testosterona fomenta las conductas agresivas más que si cada uno actuaran por separado. De manera que no podemos descartar que sea el alcanzar una posición dominante. mientras que ganarlo incrementa esta hormona y se acompaña de sentimientos de bienestar. especialmente en los monos dominantes. Por ejemplo en un estudio con 4. Parece ser que hay una relación positiva entre el nivel de testosterona y el nivel de agresión. pero no otro tipo de conductas agresivas. pero de hecho aumentaba la agresión entre machos. Lo mismo se puede decir con respecto a los deportistas que consumen esteroides anabolizantes. Por ejemplo se ha encontrado que perder un partido de tenis. . En cualquier caso hay que ser cautos con estos hallazgos y pensar que relación no implica causación y desde luego no podemos estar seguros de la dirección de esta relación. y no se puede descartar que sea precisamente el haber convivido con un hermano de su misma edad lo que esté detrás de este leve aumento de las conductas agresivas. más que las conductas agresivas. “de vencedor” lo que incremente los niveles de testosterona en lugar de al contrario. En otros estudios se ha hallado que la testosterona fomenta las conductas de dominancia y competitividad. ¿Qué fue antes. sino que ocasiones se les administra terapia antiandrogénica. agresividad y alcohol.462 soldados veteranos estadounidenses se encontró que aquellos con niveles más altos de testosterona tenían un mayor historial de conductas antisociales. Un investigador encontró que uno de estos fármacos reducía la agresión y violencia hacia las hembras. Estos estudios pueden ser importantes ya que sabemos que hay un porcentaje de hombres con historial de conductas agresivas a los cuales el alcohol les potencia la agresividad. Si bien es cierto que la agresión sexual no es más que un tipo concreto y específico de conducta agresiva. parece que sus niveles de agresividad son mayores con respecto a los que no los consumen. Actualmente no se castra a los criminales. aunque significativo. de lucha libre o incluso un juego de azar provoca un descenso del nivel de testosterona en sangre. pero. En el caso de las gemelas ese aumento es muy leve.

miedo etc…a una aislada tribu de Nueva Guinea. nos ayuda a dar la respuesta adecuada en una situación de peligro vital. Ekman y sus colaboradores llevaron fotografías de occidentales con cara de tristeza. sin duda es útil para cualquiera) y consumiremos menos recursos. pero muchos lo hacen. Mientras que los sonidos del lenguaje eran diferentes en unos lugares y en otros. según la cual la expresión facial de la emoción se sirve de un repertorio innato. a través sus componentes fisiológicos y comportamentales.COMUNICACIÓN DE LAS EMOCIONES Evidentemente una emoción determinada. Los miembros de la tribu reconocieron perfectamente la expresión de “los hombres blancos” y ellos mismos se prestaron a posar fotográficamente con muy reconocibles expresiones emocionales Ejemplo de las fotografías mostradas por Ekman Otros investigadores han comparado las expresiones emocionales de niños ciegos muy pequeñitos y de niños videntes. No todos los animales son capaces de refinamiento que supone comunicar emociones. como el miedo. como estornudar. Darwin llegó a estas conclusiones observando a niños muy pequeños. Desde luego nosotros lo hacemos ¡y a diferencia de las palabras ellas no mienten! Expresión facial: respuestas emocionales innatas Darwin pensaba que el gruñido enseñando los dientes de un lobo y el ceño fruncido y los labios apretados de un hombre no eran cosas muy diferentes. Pero no es menos cierto que si aprendemos a “leer” las emociones de los demás también obtendremos una información muy adaptativa (saber que el animal que se tiene enfrente está furioso. como sus propios hijos y a personas de diferentes culturas. Los niños ciegos del estudio no podían “imitar” lo . las expresiones faciales de algunas emociones como el miedo o la ira parecían muy similares en todas partes Con el fin de confirmar la hipótesis de Darwin. En ambos casos él suponía que son patrones de respuesta adaptativos determinados biológicamente. propio de la especie.

) BASE NEURAL DE LA COMUNICACIÓN DE EMOCIONES: RECONOCIMIENTO Expresamos emociones estando solos. Las expresiones de ambos grupos de niños eran muy similares. que presentaba “sordera pura para las palabras” (aunque le hablaras en su idioma era como si le hablara en suajili) no tenía ningún problema para identificar la emoción que trasmitía la voz Estos estudios demuestran que la comprensión de las palabras y el reconocimiento emocional del tono de voz son funciones independientes Función de la amígdala Nuestra querida amígdala. Se pidió a personas con el hemisferio derecho lesionado que imaginaran expresiones faciales de otras personas y al preguntarles cosas tales como ¿tiene la persona el ceño fruncido? ¿las comisuras de sus labios están hacia arriba? tenían dificultades para responder. también tiene un papel en el reconocimiento de algunas emociones. Un hombre con lesión en la corteza temporal izquierda.que veían y eran demasiado pequeños para reproducir expresiones a partir de descripciones verbales. Cuando presentamos palabras o frases con contenido emocional. Numerosos estudios sugieren que la amígdala recibe información visual de dos frentes: Información visual integrada corteza de asociación Información visual “emocional” tálamo posterior pulvinar y t. mientras que si emitimos sonidos. se activan ambos lóbulos frontales. de manera que parece comprobado que las expresiones son innatas (al menos las básicas. las personas comprenden la emoción pero solo se activa su corteza prefrontal derecha. Por otra parte. pero mucho más estando con los demás. pero más el izquierdo. casi seguro que nos responderá con una luminosa e irresistible sonrisilla. en especial del miedo. la rodilla o la parte superior de la cola de un caballo? Ya sabemos por otros temas que el hemisferio izquierdo es normalmente el hemisferio “verbal”. En estudios de neuroimagen funcional se ha comprobado que la actividad de la amígdala aumenta cuando se muestran fotografías con expresiones faciales de miedo. Si sonreímos a un pequeño bebito. tonos o gruñidos con contenido emocional. cuadrigéminos AMIGDALA . El aumento es muy ligero (o incluso disminuye la actividad) cuando la expresión facial es de alegría. cosa que no sucedía cuando les preguntaban cosas como ¿Qué está más alejado del suelo. lesiones en la amígdala afectan al reconocimiento visual de las emociones pero no a la capacidad de reconocer estas por el tono de voz. Parece ser que el hemisferio derecho tiene un papel más importante que el izquierdo en la interpretación de las emociones. es difícil que sea innato algo como: compón una sonrisa falsa haciendo ver que te alegras del ascenso de ese compañero que no soportas….

Los ojos son muy importantes para comunicar emociones. En un ingenioso estudio (ver página 217) se mostraron fotografías con filtros especiales que provocaban que o bien la información principal fuera la aportada por el sistema parvocelular (especializado en frecuencias espaciales altas) o bien por el sistema magnocelular (especializado en frecuencias espaciales bajas). . que trasmite la información muy rápidamente. La amígdala se activa antes que la corteza visual. su médico la instruyó para que lo hiciera y… ¡sorpresa! S. aunque no sabemos por qué. si bien en este último caso. Las personas podían reconocer las expresiones de miedo basándose únicamente en las frecuencias captadas por el sistema magnocelular (que como hemos dicho proyecta a la amígdala) sin embargo no eran capaces de reconocer la expresión si las frecuencias eran altas. El sistema magnocelular. veréis que chungo) las interpretaciones son menos rápidas y exactas ¡normal! No sé si os acordaréis del año pasado de los sistemas magnocelular y parvocelular del tálamo especializados en detectar información visual. tenía la amígdala lesionada. no miraba a los ojos de su interlocutor cuando conversaba. especializado en los colores y pequeños detalles proyecta principalmente (aunque no exclusivamente) a un área de la corteza visual de asociación responsable del reconocimiento de caras llamada corteza facial fusiforme. está información llega a la amígdala a través de la vía subcortical mencionada arriba.M. eran capaces de distinguir rostros individuales. especialidad por tanto del sistema parvocelular. lo que viene a confirmar que recibe información del núcleo magnocelular.En la llamada “visión ciega afectiva” el paciente es capaz de reconocer emociones de miedo si se le enseñan fotografías a pesar de “no ver ” . No era capaz de reconocer emociones de miedo y. En un estudio en que se registraron los potenciales eléctricos de la amígdala y la corteza de asociación. más primitivo y especializado en detectar movimiento y diferencias sutiles de luminosidad proyecta a los cuadrigeminos y el pulvinar y estos núcleos proyectan a la amígdala. Sin embargo. se vio que fotografías con caras de terror provocan una mayor respuesta que las que mostraban caras neutras o de agrado. La paciente S. Nuestra hipersensible amígdala no necesita mirar caras para reconocer la emoción: le basta con ver posturas corporales (tanto su cuerpo como su cara nos dan información del estado emocional de una persona) Si intentamos engañar la amígdala mostrando por ejemplo fotografías de cuerpos que expresan miedo pero la cara es de alegría (intentad hacedlo vosotros. era capaz de reconocer la emoción de miedo cuando miraba a los ojos de su interlocutor. el sistema parvocelular. Por su parte. debido a su lesión. entre ellas la emoción de terror.M. Por supuesto no se puede establecer una ley general a partir de un caso único pero sería muy interesante averiguar si todos los pacientes con la amígdala lesionada son capaces de reconocer caras de terror si se les da instrucciones de mirar a los ojos.

Efectivamente las personas reconocen más rápidamente la ira si la mirada se dirige al observador y el miedo si la mirada se dirige hacia cualquier otro lado en cuyo caso el mensaje es: en esa dirección hay algo peligroso. provoque dificultades al representárselas interiormente y por tanto para comprenderlas cuando las ven en otros. nuestro sistema de neuronas especulares audiovisuales se activa aportándonos información que nos ayuda a reconocer la emoción que expresan esos sonidos. ¿Qué tiene que ver la dirección de la mirada con el reconocimiento de la emoción? Pues obviamente no es lo mismo ver un rostro enfadado cuya mirada se dirige hacia mí. Seguro que habéis oído hablar de las neuronas espejo. Imitación en el reconocimiento de la emoción: las neuronas espejo La lesión que más impide el reconocimiento de emociones faciales es la de la corteza somatosensitiva derecha (como vamos viendo el hemisferio derecho es más “emocional”). Es probable que las conexiones entre el STS y la corteza parietal posibiliten que las personas miremos en una dirección determinada cuando vemos que otra mirada se dirige hacia allí. Esto no es tan extraño si pensamos que al ver una expresión nos “imaginamos” inconscientemente a nosotros mismos haciendo esta expresión. nos podemos poner en el lugar del otro. que si la mirada se dirige a algún otro. respondía diferencialmente a la dirección de la mirada en monos.Percepción de la dirección de la mirada Un grupo de investigadores descubrieron que un grupo de neuronas del surco temporal superior (STS). Quizá esta incapacidad para producirlas. . Las neuronas espejo se activan cuando observamos una expresión facial de emoción y ente caso nos aportan realimentación de cómo se sienten los demás. Cuando escuchamos a otras personas hacer sonidos emocionales no verbales. los pacientes presentan parálisis facial y no pueden producir expresiones faciales de emoción. En el síndrome de Moebius. También en un estudio con seres humanos se comprobó que aumentaba la actividad en el STS y en la corteza parietal posterior cuando cambiaba la dirección de la mirada de un dibujo animado proyectado en una pantalla. Existen otro tipo de neuronas llamadas neuronas audiovisuales que responden ante los sonidos y la visión de las acciones realizadas por otros. de ese modo podemos sentir empatía. se activan estas neuronas que posiblemente participan en el aprendizaje imitativo. Cuando un animal realiza un movimiento o cuando observa a otro animal realizándolo. Si se dirige hacia mí es más relevante y porta un mensaje: deja de hacer lo que estás haciendo o corre. una patología congénita que afecta a los nervios craneales abducen y facial.

en la sustancia blanca subcortical del lóbulo frontal o en determinadas regiones del tálamo. Cuando olemos un olor desagradable o probamos algo que sabe mal. El foco comenzaba en la región anterior de la corteza . está la expresión de asco o desagrado. que sonrían presentaran una sonrisa “torcida”. los pacientes debido a una lesión en la zona de la corteza motora primaria donde se representa la cara. Si se les pide. La risa fingida no puede provocar la contracción de ese músculo. tienen dificultades para mover voluntariamente los músculos de su cara. reconocidas por todos nosotros. Si les pedimos que intenten subir las comisuras de los labios y mostrar los dientes tendrán dificultades para hacerlo ¡pero harán esto mismo automáticamente si se están riendo con ganas! En la parálisis facial emocional sucede justamente lo contrario. por el doctor que lo descubrió. También se activa esta zona cuando observamos una acción que consideramos “de mal gusto”. donde se halla la corteza gustativa primaria. En una encuesta on-line de un equipo científico.Desagrado Entre las expresiones que Ekman encontró que eran patrones innatos de la especie. cuya expresión es muy característica. Lógicamente si observamos la cara de asco de alguien que está comiendo un alimento en mal estado. tienen dificultades para expresar emociones en el lado afectado. por ejemplo. Los pacientes. se encontró que las fotografías que más se asociaban a enfermedad eran las que más desagrado provocaban BASE NEURAL DE LA COMUNICACIÓN DE EMOCIONES: EXPRESIÓN No hay nada más “falso” que una sonrisa falsa ¿Os habéis preguntado por qué? Resulta que la sonrisa genuina activa un músculo cercano a los ojos llamado músculo de Duchene. Sin embargo mostrarán una sonrisa perfecta si se les pide que la compongan voluntariamente. incluso cuando la expresión presentada era en realidad neutral. independientemente de nuestra cultura. Se les pidió que identificaran una de las dos emociones en cada caso: miedo o asco. nos privaremos de comerlo. se activa nuestra corteza de la ínsula. En un estudio se presentaron fotografías a los participantes con expresiones de miedo de asco o neutras. Parece que la emoción de desagrado tiene sus orígenes en la prevención de enfermedades. La corteza de la ínsula se activó cuando las personas afirmaron reconocer la expresión de asco. En la parálisis facial intencional. con lesión en la corteza prefrontal de la ínsula. Los actores trabajan duro para “meterse en el personaje” y sentir lo que el personaje siente… si no lo hicieran así no nos creeríamos las emociones que trasmiten. Un estudio de caso revela que un paciente presentaba crisis de epilepsia consistentes en carcajadas vacías: el hombre se carcajeaba de repente y aquello no debía resultarle nada divertido. evitando una posible enfermedad.

cuya expresión emocional se inicia en el lado izquierdo del rostro. pero si se le tomaba una fotografía y después se pedía que reconociera la emoción ¡no podía decir que emoción había expresado su rostro! . por su parte. Por el contrario las lesiones en el hemisferio derecho sí que deterioran la expresión de la emoción tanto mediante los músculos faciales como mediante el tono de voz. entre ellas la amígdala derecha y la corteza orbitofrontal izquierda. Una de las facetas más extraordinarias de nuestra especie (a mi así me lo parece) es que somos capaces de reírnos con los chistes. el que la amígdala esté implicada en el reconocimiento de las expresiones de emoción no significa que esté implicada en la expresión emocional. La paciente S. por tanto parece que esta zona podría estar implicada en el movimiento muscular que produce la risa. con una lesión bilateral en la amígdala podía componer perfectamente un rostro de miedo. Las crisis de este paciente desaparecieron cuando se le extirpó un tumor canceroso próximo a la zona. como se ha comprobado en infinidad de estudios.cingulada izquierda.P. como demuestran los pacientes con afasia de Wernicke. Los chistes activan la corteza prefrontal derecha y también el núcleo accumbens (una región implicada en el refuerzo y la recompensa: de modo que un buen chiste ¡Activa la misma región que una buena comida!) Los chistes especialmente indecorosos. algunos de los cuales presentan fotografías hibridas o quiméricas (en las cuales se juntan artificialmente los dos lados izquierdo o derecho para componer la cara) La especialización hemisférica de la expresión emocional no es exclusiva de nuestra especie sino que apareció antes en la escala evolutiva. Las lesiones en el hemisferio izquierdo no afectan a las expresiones vocales de emoción. cada hemisferio controla el lado contralateral del cuerpo. juego de palabras o similar) no lo “pillará”. A lo largo de todo este apartado hemos ido viendo que el cerebro derecho es “más emocional” que el izquierdo. Como sabemos. activaban varias regiones. modulan su voz de acuerdo a su estado de ánimo. de manera que el hemisferio derecho controla el lado izquierdo del cuerpo ¿Podría ser que el lado izquierdo de la cara expresara más intensamente la emoción? Esto es precisamente lo que sucede. Si contamos a una persona con lesión en la corteza prefrontal ventromedial derecha un chiste “inteligente” (no uno de esos chistes tontorrones que hacen gracia a los niños muy pequeños. como demuestran las fotografías de macacos de la página 225. sino uno de dar la vuelta a la tortilla. si bien. Por cierto. que producen abundante verborrea carente de sentido.

cada uno por su cuenta. A partir de esta retroalimentación informativa surge un tercer componente: el sentimiento (furia. 3/echo a correr. es cierto que si se produce una simpatéctomia o vagotomia. En segundo lugar. lo que estos dos científicos proponen es “estoy triste porque lloro”. no estaba muy convencido con esta teoría y propuso algunas críticas. En primer lugar las vísceras aportan una retroalimentación mejor de lo que Cannon sospechaba y los cambios viscerales suceden con la suficiente rapidez como para ser la causa de los sentimientos. temblores. explicaciones muy semejantes de la relación existente entre los sentimientos y las emociones. que podéis ver en este cuadro comparativo: Pero si examinamos más de cerca las críticas de Cannon vemos que no se sostienen. después el sentimiento: 1/me encuentro con el atracador. la conducta emocional se mantiene. propusieron. 2/se pone en marcha la maquinaria: aumento de la tasa cardíaca. adrenalina etc…. En contra de la interpretación intuitiva. Pero esta es precisamente la cuestión: la conducta emocional se mantiene. aumento de la tasa cardíaca) así como las conductuales (cerrar los puños. De manera que primero es la emoción.C. es decir si se seccionan los nervios que comunican los órganos internos con el S. gritar.N. 4/la retroalimentación llega al cerebro: siento miedo El fisiólogo Walter Cannon. El psicólogo americano William James y el fisiólogo danés Carl Lange.EMOCIONES Y SENTIMIENTOS: TEORIA DE JAMES-LANGE Los sentimientos son el componente subjetivo y cognitivo de la emoción. no tenemos medios para preguntar al animal como se siente. Dicho en términos más exactos: las respuestas fisiológicas de la emoción (sudor. echar a correr) envían información desde los músculos y órganos hacia el cerebro. cuya versión sería “lloro porque estoy triste”. . miedo…). no sabemos si la vivencia emocional se mantiene o no.

En un experimento se grabó a pequeños bebitos que imitaban el gesto que veían en un adulto. la sensación de estremecimiento que antes experimentaba (y la buena música puede poner “la piel de gallina”) solo se producía en el lado de su cuerpo que no había sido operado. ¿Os acordáis de Ekman. “solo mentales”. Las emociones son “contagiosas”. ¡ciertamente demasiado temprano para deberse a un aprendizaje!) Mirad al de la foto y decidme si no es para comérselo. dicho sea de paso. al ser los sentimientos eventos “privados” no es sencillo verificar o falsar la teoría de James-Lange. los chimpancés) parece ser una consecuencia de la actividad del sistema cerebral de neuronas especulares. en otro experimento pidió a los participantes que pusieran “cara de…” En realidad el bueno de Ekman no les decía “poned cara de enfado” sino: fruncid el ceño. Lo cierto es que cuando vemos a alguien con aspecto muy triste. tendemos a asumir una expresión tiste y la propia retroalimentación de nuestra expresión nos ayuda a ponernos en el lugar del otro. Algunos datos anecdóticos parecen apoyarla.).La cuestión. lo cual apoya la teoría de JamesLange. . ya que cuanto más cerca del encéfalo este la lesión medular mayor será la parte del cuerpo sin sensibilidad. Son capaces “actuar como sí” estuvieran enfadados y pegaran unos gritos si la situación así lo requiere. Esta tendencia a imitar las expresiones faciales de otros (que no es exclusiva nuestra. pálida. aunque seguía emocionándose con la música. la ira aumentaba la frecuencia cardíaca y la temperatura de la piel (pobres actores digo yo para mis adentros. Los pacientes refieren tener sentimientos “fríos”. Puede que el que ocurran determinados movimientos faciales junto con determinados cambios en el sistema neurovegetativo en múltiples ocasiones. En cualquier caso las emociones tienen sus gestos característicos y ya hemos visto antes lo importantes que son las neuronas espejo para la comunicación de emociones y el sentimiento de empatía. produzca una especie de condicionamiento clásico o puede que la conexión sea innata. Pacientes con lesión de médula espinal. y sus experimentos en torno a la expresión universal de las emociones básicas? pues bien. pero al no tener la retroalimentación de la activación física “sentirán” una ira sin calor. arrugad la frente. en cualquier caso es que. debido a un problema cardiovascular. todo el día con el sistema neurovegetativo alterado…. y que comparten. experimentan sentimientos menos intensos cuanto más arriba está localizada la lesión. apretad los labios y cosas así…Resulta que la expresiones simuladas alteraban el sistema neurovegetativo: por ejemplo. entre otros. reporta que. para ser evaluados posteriormente por otros participantes a los que no se les mostraba la expresión facial del adulto (parece ser que bebes de 36 horas ya pueden imitar las expresiones que ven. Un hombre amante de la música al que seccionaron algunos nervios simpáticos de un lado del cuerpo.

se hubiera alegrado de este descubrimiento! . sino meramente recordarlas. No solo experimentar emociones.Para terminar. activa la corteza somatosensitiva y los núcleos troncoencefálicos involucrados en el control de los órganos internos y en trasmitir al encéfalo las sensaciones que reciben de ellos. Esto último fue descubierto por Damasio y colaboradores en un estudio de neuroimagen funcional ¡Si James estuviera vivo.