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ROY HORA

Captulo 4. La era de la lana

La lana desplaza al cuero

A partir de la segunda mitad de la dcada de 1820, las cotizaciones de los principales rubros de exportacin de la
Confederacin Argentina sufrieron una prolongada y sostenida cada. Los cueros haban perdido cerca del 40 % de su
valor en los mercados de destino. La baja de exportaciones tambin se vio en las importaciones. Este nuevo
equilibrio tuvo un impacto desigual: tendi a beneficiar a los consumidores de bienes importados y a los sectores
cuya actividad de orientaba a satisfacer la demanda del mercado interno. La ganadera vacuna sigui creciendo a
paso veloz en las dcadas de mediado de siglo , lo que sugiere que los ganaderos aun contaban con mrgenes de
ganancia suficientes como para acomodarse a la cada de precios de sus productos.
El incremento de las ventas al exterior fue posible gracias a la drstica contraccin de la faena ocurrida durante
los prolongados bloqueos el francs (1838-1840) y el anglo francs (1845-1848). El cierre del mercado externo
favoreci el crecimiento del rodeo vacuno.
La cada de cotizacin de ganado mayor invit a muchos ganaderos a buscar alternativas ms rentables. Cuando
en el Ro de la Plata se abri el comercio libre, el pequeo rodeo ovino que pastaba en lo que ms tarde sera el
territorio argentino era de 3 millones de cabezas y se compona de animales criollos de baja calidad que producan
poca carne y menos an lana.
La oveja haba sido introducida por los conquistadores espaoles en el siglo XVI y constitua junto con la vaca y el
caballo, la gran triada sobre la cual se asentaba la cultura ganadera de la Europa moderna. El impacto del ovino en el
nuevo continente result limitado tanto por intereses ovejeros de la Pennsula como por la extendida presencia de
camlidos autctonos. Por otra parte las praderas pampeanas resultaban un lugar poco hospitalario para la cra de
ovinos. Por esto el lanar desempeo un papel marginal en la economa rioplatense del periodo colonial, menos
relevante con respecto al que ocupaba en el interior o en otras regiones americanas de clima ms riguroso, mayor
densidad demogrfica o superior cultura textil. Adems la abertura del comercio hizo que se recortara la demanda
de tejidos de lana. Por estas cuestiones la cra de ovejas durante se tiempo estuvo en manos de la economa
domstica de familias de pequeos productores.
En la apertura al comercio atlntico un conjunto de capitalistas y especuladores extranjeros se lanzaron a
explorar distintas actividades, entre las cuales se destacaron la minera, la creacin de colonias agrcolas y la cra de
ovejas. Sus principales impulsores fueron mercaderes britnicos o alemanes que, habiendo acumulado capital
buscaban oportunidades para diversificar sus activos. Estos contaban con vnculos a travs de los cuales adquirir los
insumos necesarios para la organizacin de la explotacin ovina y para establecer circuitos a travs de los cuales
colocar la lana rioplatense en los mercados Nord atlnticos.
A lo largo de las dcadas de 1850 y 1860, el ovino desplaz el vacuno de las mejores tierras ganaderas de la
regin pampeana, comenzando por las encerradas entre los ros Salado y Paran, para difundirse gradualmente hacia
el sur, hacia al norte y al oeste.
Durante la presidencia de Mitre, cuando ms de 40 millones de lanares, en su mayora refinados, pastaban en las
frtiles praderas bonaerenses, el ovino se convirti en el principal motor de la economa de exportacin.
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La ganadera lanar se concentr casi exclusivamente en la provincia de Buenos Aires. Las ovejas bonaerenses,
ms refinadas y por tanto ms caras que las que predominaban en el resto del territorio, representaban ms del 90 %
del valor del rodeo nacional. El ovino comenz un lento retroceso que, ya entrado el siglo XX, terminara
arrinconndolo en el sur bonaerense, en Entre Ros, La Pampa, Corrientes y los territorios patagnicos.

Los mercados de destino

El sostenido crecimiento de la demanda internacional de lana constituy el principal estmulo para impulsar el
proceso de reorientacin de los recursos productivos pampeanos hacia la cra de ovinos. Siguiendo los pasos de Gran
Bretaa, hacia mediados de siglo la expansin de la demanda industrial y la rebaja de aranceles, los grandes centros
manufactureros del continente dirigan su atencin hacia las nuevas regiones productoras de materias prima que,
impulsadas por el alza de los precios de la lana, crecan en el hemisferio sur.
En esos aos, Argentina y Australia se afirmaron como los principales exportadores mundiales de lana. La oferta
argentina pronto comenz a dirigirse hacia el continente europeo y durante un tiempo, tambin hacia los Estados
Unidos.

Cambios en las empresas agrarias

La produccin de lana estimul una transformacin de considerable importancia en las empresas ganaderas
pampeanas. La cra de ovejas supona mayores requerimientos de fuerza de trabajo tanto en lo que se refiere a la
calificacin como a la demanda de brazos. La estancia ovina se organiz en torno a puestos cada uno de los cuales se
hallaba a cargo de un pastor, muchas veces a cargo de su familia. El cuidado de los reproductores de raza y el proceso
de mejoramiento del rodeo reclamaron importantes inversiones de capital y tambin trabajadores competentes en
estas tareas. La expansin de la ganadera ovina trajo consigo un sostenido crecimiento de la demanda de trabajo,
simple y calificado, particularmente intensa en las etapas iniciales del ciclo lanar. La demanda laboral en los distritos
ovejeros de Bs As creci 7 veces en apenas 15 aos entre 1850 y 1865. Tradicionalmente la falta de brazos en la
economa rural pampeana, la consecuencia fue un incremento considerable de los salarios as como la apertura de
nuevas y mejores oportunidades de progreso. Tambin impuls el ingreso de las mujeres al trabajo asalariado. En
este la expansin de la ganadera ovina estimul la inmigracin internacional de trabajadores. Este influjo de
provincianos no se interrumpi tras la emancipacin. Desde los aos 40 la presencia de los trabajadores provenientes
de Europa comenz a apocarlo en 1854 los nacidos en Europa representaban el 8 % de la poblacin, el 20 % 15 aos
ms tarde la inmigracin era predominantemente masculina para esta ltima fecha los extranjeros representaban
cerca de la mitad de los varones en edad productiva que habitaban en el distrito bonaerense. El mayor contingente
migratorio provena de Europa Mediterrnea con un peso creciente de los inmigrantes de la Italia Septentrional.
Tanto los europeos como los hombres del interior venan atrados por el elevado nivel de las remuneraciones
ofrecidas por el mercado del trabajo rioplatense as como tambin por las oportunidades de progreso econmico y
social generadas por la expansin lanar. Estos migrantes contribuyeron a expandir y profundizar las relaciones de
mercado.
El Estado que en este perodo creci en capacidad y voluntad represiva lanz una batera de medidas destinadas a
disciplinar a las clases populares dirigidas en primer lugar a promover el empleo asalariado. El Cdigo rural
sancionado por la provincia de Bs As en 1865 fue un hito de esta estrategia represiva, los poderes que esta legislacin
confera a la justicia laboral para perseguir y castigar a los ms dbiles acentuaron la inseguridad jurdica de los
pobres del campo. No tuvieron mayor impacto sobre el nivel de las remuneraciones ni tampoco sirvieron para paliar
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los escases de brazos. Los elevados requerimientos temporarios de energa humana que caracterizaban a la
ganadera ovina dificultaban soluciones que limitaban la movilidad fsica y la libertad jurdica de los trabajadores
sobre todo si estos no abundaban. No sorprende que los propios empleadores terminaran dando la espalda a la
legislacin represiva y que en momentos de intensa demanda laboral pujaran entre s por la fuerza laboral disponible.
La aparcera fue el principal instrumento que permiti a los hombres del comn recorrer el camino que llevara a los
ms afortunados entre ellos convertirse en productores independientes y a veces en propietarios. Estimula el celo de
los trabajadores puesto que les permite compartir los beneficios de un emprendimiento posea una larga historia en
la regin y alguna dcadas atrs haban servido para impulsar el ciclo vacuno.
Diversos indicios surgieron que el veloz crecimiento de la produccin de lana fue consecuencia de la creacin de
nuevas empresas.
El ciclo ovino contribuy a acentuar rasgos ya presentes en la estructura productiva de la regin pampeana. Uno de
los principales puntos de apoyos fue la pequea empresa familiar y a la vez permiti que los trabajadores se
quedaran con una porcin apreciable del excedente agrario. Este escenario tan favorable para los sectores
subalternos fue revirtindose conforme la ganadera ovina ingresaba en su etapa de maduracin. 1860 el sostenido
ingreso de migrantes torn menos apremiable la escass de trabajadores y reforz la posicin negociadora de los
estancieros y los propietarios de la tierra. Por otra parte las oportunidades de los sectores subalternos se fueron
angostando en la medida en que otros dos factores cobraban mayor peso en la organizacin de las empresas ovinas:
el desarrollo de la tecnologa ms cortas y el incremento del peso del sueldo. Durante el ciclo del ovino el desarrollo
de una ganadera ms compleja obr en favor de los establecimientos de mayor tamao porque sus dueos contaban
con ms informacin y ms recursos para destinar inversiones en nuevas tecnologas porque podan financiar la
modernizacin de sus empresas a tasas de inters ms bajas.
El acceso al crdito caro y escaso en una economa que prcticamente careci de instituciones financieras hasta la
dcada de 1860 obr a favor de los ms poderosos gracias a su superior capacidad para invertir en infraestructuras y
en animales de raza. Las empresas de mayor tamao pudieron progresar de forma ms rpida. Las grandes empresas
fueron las primeras en invertir en alambrados, ello le permiti utilizar ms intensivamente toda la superficie del
terreno e incrementar la capacidad de carga del sueldo.
El inters en la innovacin tcnica responda al deseo de contar con animales capaces de producir ms y mejor lana.
Tambin a la presin del alza de los precios del sueldo, solos los beneficiaros de las explotaciones ganaderas. Este
fenmeno tuvo un impacto desigual pues favoreci a los propietarios de la tierra y perjudic a quienes solos tenan
destreza laboral y ganado.
El camino hacia la autonoma productiva se volvi cada vez ms difcil para los hombres del comn, principalmente
por los alzas sostenida del precio del sueldo.

Comercio y transporte

Hacia mediados del siglo el comercio exterior de la Confederacin Argentina giraba en torno al intercambio de
textiles y otros bienes de consumo por cueros. Cerca de un centenar de casas comerciales que introducan
mercancas provenientes de Europa y EEUU. Tambin de Brasil y el Caribe y exportaban frutos del pas. Constituan
los principales actores del rudimentario sistema de intercambio que una a los puertos de La Plata con otros destinos
atlnticos. Los comerciantes britnicos ocupaban un lugar relevantes en este sistema. En primer lugar gracias a sus
privilegiados contactos con el principal mercado externo de la Argentina. Se trataba cuando la economa lanar
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comenz a cobrar envergadura reemplazo de las casas mercantiles surga tras la independencia por un sistema
comercial de mayor complejidad cuyo sector ms poderoso y especializado se dirigi a atender los requerimientos de
la economa de la lana. Nacieron as algunas firmas orientadas a la introduccin de los insumos que requeran las
empresas rurales reproductores de raza, sarnfugos, alambrados y herramientas.
La complejizacin de los circuitos mercantiles y la creciente competencia entre sus distintos agentes impuls una baja
de los costos de comercializacin beneficiosa tanto para los productores como para los industrializadores de lana. Al
mismo tiempo, se inici un proceso de extranjerizacin y concentracin de la comercializacin de la produccin
exportable que alcanzara mayor envergadura en dcadas posteriores.
La expansin del lanar tambin propici una transformacin del sistema de transporte. La exportacin de lana
requera trasladar el producto de la esquila desde las empresas rurales hasta los puntos de embarque en un principio,
esta demanda fue satisfecha a travs de medios de locomocin tradicionales, particularmente carretas. Desde la
dcada de 1860, sin embargo, el aumento de volumen de lana transportada comenz a justificar las enormes
inversiones que para una economa pequea y pobre en capital como la Argentina, significaba el ferrocarril. Aunque
todava modesto, el avance del tren desplaz a la carreta del trfico de larga distancia pero la convirti en su
complemento necesario en los proyectos que separaban a los campos ovejeros de las estaciones ferroviarias. La
expansin lanar tambin se benefici de las importantes mejoras introducidas en los buques de ultramar desde
mediados del siglo cuando la navegacin a vapor comenz a desplazar a la vela. Sin embargo los puertos argentinos,
experimentaron escasas mejoras en este perodo. Solo en la segunda parte de las dcada de 1870 comenzaron las
obras de canalizacin del riachuelo que permitieron que la principal terminal portuaria del pas dejara atrs la etapa
en la que la carga y descarga se realizaba a ro abierto por medio de lanchas y carros.

El Estado y las instituciones

El fin de la dictadura de Rosas no seal el punto de inicio de un perodo de construccin de las instituciones que
serviran de marco y estmulo para la actividad econmica. Tras alcanzar el poder en 1852, las elites liberales
pusieron su energa en servicios de la construccin del marco legal destinado a favorecer el pleno despliegue de la
economa capitalista.
El contexto internacional favoreci sus iniciativas. El avance de la economa industrial aceler el crecimiento de las
economas del atlntico norte. Con ello crecieron los incentivos y las oportunidades para la integracin de los pases
de la periferia en un mercado mundial en expansin. Las tensiones sociales comenzaron a perder intensidad en gran
medida como resultado de los esfuerzo de disciplinamiento poltico y social de Rosas. Justo Jos de Urquiza el lder,
promovi la sancin de una constitucin que sent las bases para la profunda transformacin institucional de signo
liberal que el pas experimento en las dcadas siguientes. La Carta Constitucional en Paran en mayo de 1853
consagraba el pleno disfrute de los derechos de propiedad y aseguraba a los inmigrantes europeos amplios derechos
civiles y religiosos. Suprimi las aduanas interiores y asegur el libre trnsito de bienes y personas en todo el
territorio de la nueva Federacin. Esta ltima medida logr resistencias en la provincia de Bs As. Durante la secesin,
1852-1859, el predominio econmico y fiscal que la apertura comercial haba otorgado a Bs As continu
profundizndose, dotando a la provincia rebelde de recursos que excedan los de su rival. A pesar de la ruptura el
estado porteo adopt el mismo camino de transformacin institucional que la Confederacin urquicista haba
hechos suya. Luego de una serie de enfrentamientos militares que culminaron con la victoria de las fuerzas porteas,
en 1862 Mitre fue ungido primer presidente de la Argentina. Asegurado el predominio poltico de la gran provincia de
las rentas de la aduana portea pasaron a sostener el tesoro nacional, la Carta Portea de 1854 comenz a regir los
destinos de Bs As. El espritu liberal animaba la creacin de instituciones a uno y otro lado del Arroyo del Medio, el
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Cdigo de Comercio, redactado 3 aos antes por Vlez Sarsfield a pedido del extinto estado independiente de Bs As
adquiri plena validez en todo el territorio de la Repblica Federal. En 1869 se sancion un Cdigo Civil, tambin
surgi de la pluma de Vlez Sarsfield. La implementacin del orden liberal result ms sencilla y exitosa en Bs as que
en las provincias del Interior. Hacia mediados del siglo Bs As ya contaba con una comunidad mercantil poderosa , que
en esta etapa desempe un papel destacado como agente de transformacin de las prcticas comerciales, al tiempo
que propici la creacin de instituciones y el desarrollo de nuevos emprendimiento financieros y productivos. En
1857 el gobierno porteo alcanz un acuerdo para retomar los servicios del emprstito que Rivadavia haba contrado
con la casa Baring durante el breve auge financiero de 1820, la reasuncin de las obligaciones externas sirvi para
mejorar la reputacin de las finanzas argentinas de la banca extranjera y para traer nuevas inversiones hacia un
territorio todava visto como ms peligroso que prometedor.