You are on page 1of 4


Historians most often use written sources, but audio and visual materials as well as artifacts have
become important objects that supply information to modern historians. Numerical data are explained in
written form or used in support of a written statement. Historians must be aware of the climate of
opinion or shared set of values, assumptions, ideas, and emotions that influence the way their sources are
constructed and the way they perceive those sources. In addition, an individual's own frame of reference­
­ the product of one's own individual experiences lived­­must be acknowledged by the perceptive
historian in order to determine the reliability and credibility of a source in relation to others. Good
historical writing includes:
a clear argument that has both logical and persuasive elements
interpretations that strive to be as objective as possible but openly acknowledging the underlying
concerns and assumptions
something new rather than simply re­hashing the work of other authors­­sometimes asking old
questions and finding new answers or asking questions which never have been asked
a response to debates in the field of history, either by challenging or reinforcing the interpretations
of other historians evidenced in the footnotes and biography
Historical sources are typically divided into two categories: primary and secondary sources. Depending
on the historian's intent, some sources change their designation. Determining what sort of sources to use,
and the level of credibility and reliability of those sources, is an important step in critical thinking for the
Primary Sources
Primary sources are produced usually by a participant or observer at the time an event or development took place
(or even at a later date). Primary sources include manuscripts such as letters, diaries, journals, memos.
Newspapers, memoirs, and autobiographies also might function as primary sources. Nonwritten primary sources
might be taped interviews, films and videotapes, photographs, furniture, cards, tools, weapons, houses and other

How to Read a Primary Source

To read primary sources effectively requires you to use your historical imagination along with your research
skills. You must be willing and able to ask questions, imagine possible answers, find factual background data,
and craft an analytical response. To evaluate primary sources, explore the following parts of the text or artifact
by following these steps:

1.  Author and Audience:

 Who wrote the text (or created the artifact) and what is the author/creator's place in society? If the

person is not well known, try to get clues from the text/artifact itself.

 Why do you think the author wrote it? How "neutral" is the text; how much does the author have a stake

in you reading it, i.e., does the author have an "ax to grind" which might render the text unreliable? What
evidence (in the text or artifact) tells you this? People generally do not go to the trouble to record their
thoughts unless they have a purpose or design; and the credible author acknowledges and expresses those
values or biases so that they may be accounted for in the text.

 Relation to Other Sources:    Compare and contrast the source with another primary source from the same time period. but which contemporaries might have found acceptable. What major similarities? What major differences appear in them?    Which do you find more reliable and credible? Reliability refers to the consistency of the author's account of the truth. However. 5. A reliable text displays a pattern of verifiable truth­telling that tends to make the reader trust that the rest of the text is true also.  Frame of Reference:    How do the ideas and values in the source differ from the ideas and values of our age? Give specific examples of differences between your frame of reference and that of the author or creator ­­ either as an individual or as a member of a cultural group. such as George Bancroft's nineteenth century history of the United States. 4.. Secondary Sources Secondary sources are produced when a historian uses primary sources to write about a topic or to support a thesis." How to Read a Secondary Source . professionally researched and clearly written. 3.    Offer one example of a historical "fact" (something that is indisputable or generally acknowledged as true) that we can learn from this text (this need not be the author's exact words).  Logic:    What is the author's thesis? How does the creator construct the artifact? What is the strategy for accomplishing a particular goal? Do you think the strategy is effective for the intended audience? Cite specific examples. Your task as a historian is to make and justify decisions about the relative veracity of historical texts and portions of them. might be a primary source for someone who is writing an article on "Techniques of Writing History in the Nineteenth Century. Arranged artifacts might also be considered secondary sources. a secondary source.  Evaluating Truth Content:    How might this text support one of the arguments found in a historical secondary source? Choose a paragraph anywhere in a secondary source you've read.    What arguments or concerns does the author imply that are not clearly stated? Explain what you think this position may be and why you think it. e.    What assumptions do we as readers bring to bear on this text? See if you can find portions of the text which we might find objectionable. Most books in the history section of a library and the articles in history journals are secondary sources.g. a specially designed wall of nineteenth century portraiture.   What is the intended audience of the text or artifact? How does the text reveal the targetted audience? 2. state where this text might be an appropriate footnote (give a full citation). and explain why. about events and developments in the past might also use other secondary sources. Monographs.

 Then skim through the chapters.  Motives: Why did the author write the book? Find out who the author is/was and the context in which she or he wrote the book. Highlight passages that seem to be especially relevant by placing them on notecards or making margin notes. 2.. It is up to you to judge which passages are more important based on what you know so far about the book's themes and arguments. Secondary sources. When you come across a particularly interesting or controversial passage. To evaluate secondary sources.g. 4.  Argument: Continue to read the source from the outside in. What political and cultural institutions or events might have had an impact on the author's reason for writing this source? What ongoing historiographical discussion (e. and an author might add complexity by examining and evaluating particular details. a hot topic at a history conference. watch to see what is cited.    Existing scholarship of a topic is too simplistic. For a book.    Gaps or deficiences in the scholarship in a particular topic created a need for a monograph to help close them. and so the author is developing a first interpretation of it. including your own research paper. look at the table of contents: this is the "menu" that reveals the structure of the work.    A popular or commonplace interpretation of an issue begs for a more accurate interpretation with which to debunk it. You can use this as your outline for your notes or create your own brief outline.  Structure: First read and think about the title ­­ what does it promise for the book or article? Then. quickly read the first and last paragraph of each chapter to get a good idea of the themes and arguments. 3. What primary sources has the historian used? Have they been used effectively? Are her sources credible or reliable? How does the use of the sources influence the kinds of arguments made? What other sources might have been used? 5.    Debate on a particular topic might foster yet another perspective which will demonstrate that one side is more persuasive than another. are constructed for various reasons. . taking cues as to which paragraphs are most important from their topic sentences.    Debate on a topic must be recast because the participants are asking the wrong questions or viewing the issue in an inappropriate way.  Thesis: Always read a secondary source from the outside in: read a book's foreword and introduction (or the article's first paragraph or two); then read the conclusion or epilogue. including the following:    No one has begun to analyze a particular issue.  Resources: Read the footnotes! They are the nuts and bolts of history writing. if you have a book in hand. in a journal or listserv) do you think this source is contributing to? Understanding the ways historians construct their arguments is essential to writing good history papers. The key is to think about the material being presented and to connect it to other material you have covered. Your notations should include your reactions to those passages: is it a good piece of evidence for the author's argument or is a particular statement valid or credible? The idea here is to evaluate the logic of the argument and the base of resources on which the author relies. explore the following parts of the text or artifact by following these steps: 1.Reading secondary historical sources is a skill which may be acquired and must be practiced. Ask yourself what the author's thesis might be and check it against your outline to see how the argument has been structured.

html Randolph Hollingsworth.  http://www. Retrieved 14 or negate it entirely.   A case study of a general historical argument or principle about a topic could provide reinforcements for that principle. KY  40506­0027 Phone: 606­257­9739 Fax: 606­257­7034 Email: dolph@pop. Evaluating Primary and Secondary Sources.uky. or negate it entirely.html .edu/~dolph/HIS316/handouts/sources. from http://www. require its modification. require modifications of it.    A test case of a broad interpretation of a large or complex topic would entail a study of one portion of that larger argument. The results of that test case may reinforce the broad interpretation. Back to Handouts Page Home | Links | Syllabus | Calendar University of Kentucky 1601 Patterson Office Tower Lexington.