You are on page 1of 7


Chapter index in this window —   — Chapter index in separate window
This material (including images) is copyrighted!. See my copyright notice for fair use practices.
Early astronomy concentrated on finding accurate positions of the stars and planets. This was due in
part to the influence of astrology, but later, accurate positions came to be important for determining
the physical characteristics of the stars and planets. Accurate positions for the stars was also crucial
for commercial and military navigation (navigation by the stars has only recently been replaced by the
use of satellite systems such as the Global Positioning System). But probably of more importance to
you is where to point your telescope or binoculars to find that cool object talked about in the
newspaper or astronomy magazine.
There are a couple of popular ways of specifying the location of a celestial object. The first is what
you would probably use to point out a star to your friend: the altitude­azimuth system. The altitude of
a star is how many degrees above the horizon it is (anywhere from 0 to 90 degrees). The azimuth of a
star is how many degrees along the horizon it is and corresponds to the compass direction.

Azimuth starts from exactly North = 0 degrees azimuth and increases clockwise: exactly East = 90
degrees, exactly South = 180 degrees, exactly West = 270 degrees, and exactly North = 360 degrees =
0 degrees. For example, a star in the southwest could have an azimuth between 180 degrees and 270
degrees. Since stars change their position with respect to your horizon throughout the night, their
altitude­azimuth position changes. Also, observers at different locations looking at the same star at the
same time will see it at a different altitude­azimuth position. A concise summary of this coordinate
system and the numbers involved is given at the end of this section.
The second way of specifying star positions is the equatorial coordinate system. This system is very
similar to the longitude­latitude system used to specify positions on the Earth's surface. This system is
fixed with respect to the stars so, unlike the altitude­azimuth system, a star's position does not depend
on the observer's location or time. Because of this, astronomers prefer using this system. You will find
this system used in astronomy magazines and in most sky simulation computer software.

 The lines of RA all converge at the celestial poles so two stars one hour of RA apart will not necessarily be 15 degrees in angular separation on the sky (only if they are on the celestial equator will they be 15 degrees apart). and seconds instead of degrees and increases in an easterly direction. you would see one rise half an hour before the other and cross your meridian half an hour before the other. Like the latitude lines on Earth. they become lines of declination. and objects at the SCP are ­90 degrees. Polaris's position is at RA 2hr 31min and dec 89 degrees 15 arc minutes. positive degrees for objects north of the celestial equator and negative degrees for objects south of the celestial equator.Selecting the image link will bring up a short animation of a spinning celestial sphere. they become lines of right ascension. If the stars are not circumpolar. you will see one star rise one hour before the other. Because the stars were used to measure time. Zero RA is where the Sun crosses the celestial equator at the vernal equinox. right ascension (RA) is measured in terms of hours. so one hour of RA = 15 degrees of rotation. you will see one star cross your meridian one hour of time before the other. minutes. Objects on the celestial equator are at 0 degrees dec. declination (dec) is measured in degrees away from the celestial equator. . A concise summary of this coordinate system and the numbers involved is given at the end of this section. The full 360 degrees of the Earth's rotation is broken up into 24 hours. The lines on a map of the Earth that run east­west parallel to the equator are lines of latitude and when projected onto the sky. For two stars one hour of RA apart. objects at the NCP are +90 degrees. If they were 30 minutes of RA apart. objects half­way to the NCP are +45 degrees. The lines on a map of the Earth that run north­south are lines of longitude and when projected onto the sky.

 Both parts also illustrate the distortion that happens when you project a curved spherical surface onto a flat two­ dimensional map. the Earth responds to the gravitational tugs of the Sun and Moon by slowly wobbling its rotation axis with a period of 26.4 degrees every century (a fact ignored by astrologers). The first part of the module has you drag a cursor around on a flat world map or globe and read off its terrestrial coordinate position. An effect called precession causes the Sun's vernal equinox point to slowly shift westward over time. . The second part of the module has you do the same sort of thing using a flat map of the sky or a globe of the celestial sphere and read off the right ascension and declination. Like the slow wobble of a rapidly­spinning top. This is caused by the gravitational pulls of the Sun and Moon on the Earth's equatorial bulge (from the Earth's rapid rotation) in an effort to reduce the tilt of the Earth's axis with respect to the ecliptic and the plane of the Moon's orbit around the Earth (that is itself slightly tipped with respect to the ecliptic). or about 1 minute increase in a star's RA every twenty years. The UNL Astronomy Education's Rotating Sky module has you explore the connection between the two coordinate systems. so a star's RA and dec will slowly change by about 1. You can change your location on the Earth and adjust the position of multiple stars and see where the stars would appear and how they would move on the celestial sphere and around your position on the Earth as the Earth rotates beneath the stars.The Basic Coordinates module of the University of Nebraska­Lincoln's Astronomy Education program provides a great way to make the connection between terrestrial coordinates (longitude and latitude) and the equatorial coordinate system (link will appear in a new window).000 years.

E. I guess it's hard to keep up with all of the changes in the modern world! .E. Deneb. the bright star in the tail of Cygnus.C.000 C.This motion was first recorded by Hipparchus in 100 B. the zodiac sign used for my horoscope is Taurus. When the Babylonians were the world power in 2000 B. who noticed differences between ancient Babylonian observations and his own.000­year old Babylonian system so even though the Sun is in Aries on my birthday.. At the time of Jesus Christ the vernal equinox had shifted to the constellation Pisces and the star Kochab (in the bowl of the Little Dipper) was the closest bright star to the NCP. the vernal equinox was in the constellation Aries and the star Thuban (in Draco) was the closest bright star to the NCP.E.000 C.E. Horoscopes today are still based on the 4..E. it will officially be in Aquarius) which is what a popular song of years ago refers to with the line ``this is the dawning of the Age of Aquarius''. In the year 10. Now the star Polaris is close to the NCP and the vernal equinox is close to the border between Pisces and Aquarius (in 2600 C.C. will be the pole star and Vega (in Lyra) will get its turn by the year 14.

Your browser must be java­enabled.  National Geographic Society's Star Chart with Hubble image enhancments.  Interactive Star Chart. Use it to create a sky map of the entire sky or a horizon view as seen from your location on the Earth. The star charts show the entire sky with a white sky background and black stars and include a calendar of astronomical events for the month. Choose a constellation as your starting point for this viewer of the skies.  Sky and Telescope's Interactive Sky Chart is another free star chart service. Select a particular section of the sky on the image map. 2. Create a chart of the entire sky or a horizon view from your location on the Earth. 5. You can also create a PDF of the chart for printing that has a white sky and black stars. The grid lines are lines of right ascension and Locations of objects imaged by Hubble are hyper­linked on the section you selected. 3. 4.Star Chart sites (These will appear in another window) 1. Vocabulary altitude azimuth declination .  Your Sky is a free interactive planetarium simulator on the web.  Monthly evening sky maps are available for free from Skymap.

6. Celestial equator declination = 0°. Formulae for Sun's position Ecliptic tilted by 23.5° Sun rises at greater than 90° azimuth and sets at less than 270° azimuth. September 22.5°; Sun rises at less than 90° azimuth and sets at greater than 270° azimuth. Alaska (lat.  If a star has a RA of 5 hours and crosses the meridian at 10:45 pm. exact W = 270°.  What is the altitude of the NCP at Fairbanks. Vernal equinox right ascension = 0 hours; declination = 0°; Sun rises at 90deg; azimuth and sets at 270° azimuth. Vertical position of object. March 21. Vertical position of object.  Why do astronomers prefer using right ascension and declination? 4. what is the sunset azimuth? 13. what is the RA of a star that crosses the meridian at 1:00 am? Explain your answer. and December 21? 11.  What is the Sun's altitude when it crosses the meridian in Bakersfield and its declination is +23.5°? 7.  If a star's position at 10 pm is 110° azimuth and 40° altitude. = 65° N)? 8. will its azimuth be greater or less at 11 pm? If the star is still east of the meridian at 11 pm.5° and +23. 3. Horizontal position of object. what is the sunrise azimuth? 14.  What will the Sun's approximate declination be on the following dates: April 10.  What causes precession? .  At what two azimuths does the celestial equator intercept the horizon? 2. Exact N = 0°. Explain your answer.  If the Sun sets 10° away from due West on October 20. Azimuth varies from 0° to 360°.  What is the maximum altitude of the Sun on the vernal equinox for people on the equator? What is the Sun's azimuth and right ascension at that time? 10. then addition of declination becomes a subtraction. will its altitude be greater or less than it was at 10 pm? First assume you are in the northern hemisphere. June solstice right ascension = 6 hours; declination = +23. If declination is negative.  What is the azimuth of any object when it crosses the meridian at any time of year in the southern sky? 5. and October 31? Explain your answer.  How do the positions of the equinoxes and solstices with respect to the horizon depend on the latitude? 9. December solstice right ascension = 18 hours; declination = ­23.  If the Sun rises 12° away from due East on April 19. Then assume you are in the southern hemisphere and explain your answer. 12. Autumnal equinox right ascension = 12 hours; declination = 0°; Sun rises at 90° azimuth and sets at 270° azimuth. Review Questions 1. July 20. exact S = 180°. Sun's declination ranges between ­23. so every hour corresponds to a rotation angle of 15°.  What will the Sun's declination be on the following dates: June 21. Horizontal position of object measured in time units. Right ascension varies from 0 to 24 hours. Meridian altitude of any object = 90 ­ (observer's latitude) + declination degrees. exact E = 90°.5° with respect to the celestial equator. Declination varies from ­90° (at SCP) to +90° (at NCP).5°.precession right ascension Formulae Altitude varies from 0 to 90°.

15.000 years from now? 18. (Remember that the Earth spins about 15°/hour.  Which star is the current pole star? Which star was the pole star 2.) 17.  Are modern horoscopes based on the current motion of the Sun and planets with respect to stars? Go back to previous section ­­   Go to next section Go to Astronomy Notes home last updated: August 19.  If a star on the celestial equator has a RA of 5 hours 33 minutes. what would you estimate its RA to be in 20 years and in 200 years? Explain your answer. 2007 Is this page a copy of Strobel's Astronomy Notes? Author of original content: Nick Strobel .  How does precession affect the positions of the stars? 16.000 years ago? Which star will be the pole star 8.