You are on page 1of 9




Automatic Control, Robot and Mechatronics Labs
of Mechanical Engineering Department



The strain gauge has been in use for many years and is the fundamental sensing element for many types of sensors, including
pressure sensors, load cells, torque sensors, position sensors, etc.
The majority of strain gauges are foil types, available in a wide choice of shapes and sizes to suit a variety of applications. They
consist of a pattern of resistive foil which is mounted on a backing material. They operate on the principle that as the foil is
subjected to stress, the resistance of the foil changes in a defined way.

The strain gauge is connected into a Wheatstone Bridge circuit with a combination of four active gauges (full bridge), two gauges
(half bridge), or, less commonly, a single gauge (quarter bridge). In the half and quarter circuits, the bridge is completed with
precision resistors.

The complete Wheatstone Bridge is excited with a stabilised DC supply and with additional conditioning electronics, can be zeroed at
the null point of measurement. As stress is applied to the bonded strain gauge, a resistive changes takes place and unbalances the
Wheatstone Bridge.
This results in a signal output, related to the stress value. As the signal value is small, (typically a few millivolts) the signal
conditioning electronics provides amplification to increase the signal level to 5 to 10 volts, a suitable level for application to external
data collection systems such as recorders or PC Data Acquistion and Analysis Systems.

Some of the many Gauge Patterns available
Most manufacturers of strain gauges offer extensive ranges of differing patterns to suit a wide variety of applications in research
and industrial projects.
They also supply all the necessary accessories including preparation materials, bonding adhesives, connections tags, cable, etc. The
bonding of strain gauges is a skill and training courses are offered by some suppliers. There are also companies which offer bonding
and calibration services, either as an in­house or on­site service.
More about the Strain Gauge...
If a strip of conductive metal is stretched, it will become skinnier and longer, both changes resulting in an increase of electrical
resistance end­to­end. Conversely, if a strip of conductive metal is placed under compressive force (without buckling), it will
broaden and shorten. If these stresses are kept within the elastic limit of the metal strip (so that the strip does not permanently
deform), the strip can be used as a measuring element for physical force, the amount of applied force inferred from measuring its
Such a device is called a strain gauge. Strain gauges are frequently used in mechanical engineering research and development to
measure the stresses generated by machinery. Aircraft component testing is one area
of application, tiny strain­gauge strips glued to structural members, linkages, and any other critical component of an airframe to
measure stress. Most strain gauges are smaller than a postage stamp, and they
look something like this:


htm 2/9 . but add two resistor symbols in series with the strain gauge to represent the wires: The strain gauge's resistance (Rgauge) is not the only resistance being measured: the wire resistances Rwire1 and Rwire2. wire resistance has a significant impact on the operation of the circuit. Typical strain gauge resistances range from 30 Ohms to 3 kOhms (unstressed). it can be minimized with the addition of a third wire. but this technique has its limitations. The two ratio arms of the bridge (R1 and R3) are set equal to each other. also contribute to the resistance of the lower half of therheostat arm of the bridge. "Gauging" is a craft in its own right. a strain gauge bridge circuit indicates measured strain by the degree of imbalance. absolutely essential for obtaining accurate. in order to use the  train gauge as a practical instrument. representing zero force on the strain gauge. respectively. given the limitations imposed by the elastic limits of the gauge material and of the test specimen. and uses a precision voltmeter in the center of the bridge to provide an accurate measurement of that imbalance: Typically. As the strain gauge is either compressed or tensed. we must measure extremely small changes in resistance with high accuracy. connecting the right side of the voltmeter directly to the upper wire of the strain gauge: http://web. with no force applied to the strain Alternatively. The name "bonded gauge" is given to strain gauges that are glued to a larger structure under stress (called the test specimen) The task of bonding strain gauges to test specimens may appear to be very simple. This. I'll show the same schematic diagram. the rheostat arm of the bridge (R2 in the diagram) is set at a value equal to the strain gauge resistance with no force applied. As the distance between the strain gauge and the three other resistances in the bridge circuit may be substantial. but it is not. Thus. its resistance will decrease or increase. Such demanding precision calls for a bridge measurement circuit. is known as a quarter­bridge circuit. This resistance may change only a fraction of a percent  for the full force range of the gauge. thus ruining the gauge as a measurement device. thus unbalancing the bridge and producing an indication at the voltmeter. will be falsely interpreted by the meter as physical strain on the gauge. and consequently contribute to the voltmeter's indication. being in series with Rgauge. Thus.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE A strain gauge's conductors are very thin: if made of round wire. The latter form of strain gauge is represented in the previous illustration. It is also possible to use an unmounted gauge wire stretched between two mechanical points to measure tension. This arrangement. Unlike the Wheatstone bridge shown in the last chapter using a null­balance detector and a human operator to maintain a state of balance. strain gauge conductors may be thin strips of metallic film deposited on a nonconducting substrate material called the carrier. of course.deu. While this effect cannot be completely eliminated in this configuration. To illustrate the effects of wire resistance. stable strain the bridge will be symmetrically balanced and the voltmeter will indicate zero volts. Forces great enough to induce greater resistance changes would permanently deform the test specimen and/or the gauge conductors themselves. with a single element of the bridge changing resistance in response to the measured variable (mechanical force). about 1/1000 inch in diameter.

 both gauge resistances will change by the same percentage. and the strain gauges are identical to one another. by using a "dummy" strain gauge in place of R2.deu. when the upper gauge is compressed. but only one is placed in a position and orientation so as to be exposed to physical strain (the active gauge). Therefore. and the bridge's state of balance will remain unaffected. and thus we would still refer to this arrangement as a quarter­bridge. the upper and lower sections of the bridge's rheostat arm contain approximately the same amount of stray resistance. leaving only the lower wire's resistance (Rwire2) to contribute any stray resistance in series with the gauge. our quarter­bridge circuit as shown (either with two or with three wires connecting the gauge to the bridge) works as a thermometer just as well as it does a strain Since both strain gauges will either increase or decrease resistance by the same proportion in response to changes in temperature.e. the effects of temperature change remain canceled and the circuit will suffer minimal temperature­induced measurement error: http://web.htm 3/9 . to reduce wire resistance error far beyond the method just described. Thus. We can transcend this problem. but twice as good as the last circuit! There is a way. and visa­versa). Only a differential resistance (difference of resistance between the two strain gauges) produced by physical force on the test specimen can alter the balance of the bridge. Notice how the resistance of the top wire (Rwire1) has been "bypassed" now that the voltmeter connects directly to the top terminal of the strain gauge. some more than others. if we were to take the upper strain gauge and position it so that it is exposed to the opposite force as the lower gauge (i. If all we want to do is measure strain. If the temperature changes. An unfortunate characteristic of strain gauges is that of resistance change with changes in temperature. However. this is not good. because the wires connecting both strain gauges to the bridge are approximately equal length. we will have both gauges responding to strain.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE Because the third wire carries practically no current (due to the voltmeter's extremely high internal resistance). Wire resistance doesn't impact the accuracy of the circuit as much as before. This utilization is known as a half­bridge. This is a property common to all conductors. and the bridge will be more responsive to applied force. its resistance will not drop any substantial amount of the bridge should be in a perfectly balanced condition and the voltmeter should register 0 volts. Both gauges are bonded to the same test specimen. however. however. the lower gauge will be stretched. thus canceling the effects of temperature change: Resistors R1 and R3 are of equal resistance value. With no applied force. and their effects tend to cancel: Even though there are now two strain gauges in the bridge circuit. and acts merely as a temperature compensation device (the "dummy" gauge). The other gauge is isolated from all mechanical stress. so that both elements of the rheostat arm will change resistance in the same proportion when temperature changes. only one is responsive to mechanical strain. of course. Not a perfect solution. and also help mitigate another kind of measurement error due to temperature.

 This is called a full­bridge circuit: Both half­bridge and full­bridge configurations grant greater sensitivity over the quarter­bridge circuit. Thus. When possible. per unit measure of force. Linearity. This is true not only because it is more sensitive than the others. Therefore.htm 4/9 . the quarter­bridge circuit is frequently used in strain measurement systems. With a full­ bridge. both strain gauges have equal resistance and the bridge circuit is However. A typical example for a strain gauge of the type used for measuring force in industrial environments is 15 mV/V at 1000 pounds. or Unlike the Wheatstone and Kelvin bridges. strain gauge bridges are rated in millivolts of imbalance produced per volt of excitation. stretching gauge #1 and compressing gauge #2 at the same time: In applications where such complementary pairs of strain gauges can be bonded to the test specimen. the output voltage is directly proportional to applied force. but often it is not possible to bond complementary pairs of strain gauges to the test specimen. which provide measurement at a condition of perfect balance and therefore function irrespective of source voltage. the amount of source (or "excitation") voltage matters in an unbalanced bridge like this. with no approximation (provided that the change in resistance caused by the applied force is equal for all four strain gauges!). at exactly 1000 pounds applied force (either compressive or tensile). the full­bridge configuration is the best to use. the http://web. it will bend downward.deu.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE An example of how a pair of strain gauges may be bonded to a test specimen so as to yield this effect is illustrated here: With no force applied to the test specimen. however. when a downward force is applied to the free end of the specimen. That is. of these bridge circuits is best when the amount of resistance change due to applied force is very small compared to the nominal resistance of the gauge(s). it may be advantageous to make all four elements of the bridge "active" for even greater sensitivity. but because it is linear while the others are not. Quarter­bridge and half­bridge circuits provide an output (imbalance) signal that is only approximately proportional to applied strain gauge force.

 the above equations should be adjusted accordingly. Suppose that the strain measured from these three strain gages are a.deu.     Special Cases of Strain Rosette Layouts Case 1: 45º strain rosette aligned with the x­y axes. respectively.  = 0º. http://web.  . while the formulas used above are for plane strain. Consider a strain rosette attached on the surface with an angle  from the x­axis.e. three linearly independent strain measures are needed.. and c.   These equations are then used to solve for the three unknowns. To use xy.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE bridge will be unbalanced by 15 millivolts for every volt of excitation voltage. Such a package is typically called a load cell. The above formulas use the strain measure xy as opposed to the engineering shear strain xy. x. one in each arm of the bridge). the strain transform in the free surface plane can be applied. and equipped with mechanical fastening points for attachment to a machine or structure. three strain gages positioned in a rosette­like layout.   Case 2: 60º strain rosette. Therefore.. such a figure is precise if the bridge circuit is full­active (four active strain gauges. b.. To determine the three independent components of plane strain. The rosette itself contains three strain gages with the internal angles  and . the normal direction of the free surface is indeed a principal axis for strain. Note: 1. but only approximate for half­bridge and quarter ­bridge sealed and encapsulated for protection from the The free surface on which the strain rosette is attached is actually in a state of plane stress.  =  = 60º. i. i. y.. the middle of which is aligned with the y­axis. i. as illustrated on the right. This article is from 'All about circuits'. Strain gauges may be purchased as complete units. with both strain gauge elements and bridge resistors in one housing.  =  = 45º here to visit.e. The following coordinate transformation equation is used to convert the longitudinal strain from each strain gage into strain expressed in the x­y coordinates. Again.htm 5/9 .  = 30º.   Applying this equation to each of the three strain gages results in the following system of equations.   Strain Rosette for Strain Measurement A wire strain gage can effectively measure strain in only one direction.   2. and xy. However.

 But. Choosing an appropriate bias resistor.htm 6/9 .deu. You may have noticed the thermistor placed in the top leg of the bridge. T curve into a linear voltage. The specs look like Ro = 10 kΩ at To = 25 °C.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE Top of Page This article is from   . What value? A good rule of thumb ­ choose a bias resistor to have the same value that the thermistor exhibits in the middle of your measurement range.   SENSOR BRIDGE SENSOR  Part of your design challenge is using a thermistor that's already stocked by the company. an Excel Spreadsheet and a couple rules­of­thumb you can design a decent circuit complete with life's compromises and trade­offs. http://web. Thermistor Preamp CIRCUIT                           THERM_PREAMP. Beta = 3450. T curve is predicted by where the temperatures in the equation are in K.  The circuit's output should be scaled to 0. how do you choose the gain and offset of your preamp? How accurate is the reading between calibration points?  How hot or cold of a temperature can you measure before the sensor's non­linearity sends the error beyond  +/­ 1 °C? Armed with a SPICE BIAS RESISTOR  An easy way to straighten out the Rth vs. this creates a positive voltage change as T increases.1 V / °C such that a Digital Voltmeter (DVM) can directly display the temperature. For starters we'll choose RBIAS = 10 kΩ. the thermistor's nominal value at 25 °C.  0 °C (32 °F) to 40 °C (102 °F). Click on the logo to visit. you can transform the thermistor's highly non­linear R vs. T curve is by adding a series bias resistor. The highly non­linear Rth vs. Given the thermistor's negative temperature                Download the SPICE file Suppose you're asked to design a circuit using a thermistor that measures room temperature.

 At first glance. and the differential output of the bridge Vsens ­ Vref. Here are the numbers for the two temperatures.xls. Over a large temperature ­ ­1. it appears almost useless! But a simple resistor RBIAS converts it to a reasonably linear voltage as shown in the Vsens ­ Vref graph. we can easily find m and b! b = y0 ­ m ∙ x0   THE REAL DEAL Let's pull it all together with a real example. the output becomes y1 = m ∙ x1 + b From these two equations and two unknowns. choose a couple of calibration points like the end­points of our range.   CHOOSING GAIN AND OFFSET The equation y = m x + b transforms the sensor's output x into the desired output y.deu. It amplifies the input voltage difference  (VS = Vin+ ­ Vin­) according to where R1=R3 and R4 = R5 = R6 = R7. you can see the big picture of the sensor chain.htm b = y0 ­ m∙x0    = 0. y = m x + b The trick now lies in choosing m and b to produce Vo = 0. Resistors RA = RB = 10 kΩ together with VBIAS = 5 V produce a handy Vref = 2. y0 = m ∙ x0 + b Picking another sensor voltage x1.1184∙­1.5 V that gets subtracted from the thermistor's voltage by the instrumentation amp. T graph. The same offset appears at the output! The complete equation describing the output looks like this   which can be simply rewritten as the familiar equation of a line. All of the gain is housed in the first stage. Check out the curve of the highly non­linear Rth vs.84 kΩ   40 °C 5. if we let x0 be a point in the sensors output.0 ­ 0. the sensor voltage Vsens. OFFSET   To plumb in an offset. How can you subtract it before passing the sensor's output to the next stage? That's where the other leg of the sensor bridge comes in.0) / (0.0  ­ calculate the slope and offset for your preamp.5 V at the sensor.29 V ­1.0 V 3.74 kΩ  Next. RBIAS = 10 kΩ and Rth =  10 kΩ at 25 °C create a bias voltage of 2. First. the spreadsheet calculates the sensor resistance Rth.0 V Temp Rth Vsens   0 °C 28.1 V / °C. then y0 is the desired output of the amplifier.18 V + 0.21 V 0.569 7/9 .1/15/2016 THE STRAIN GAUGE   BIAS VOLTAGE SUBTRACTION   Components VBIAS = 5V. just drive R7 with a voltage.1184 http://web. T = 0 and 40 °C.   VS = Vsens ­ Vref (x) Desired Vout   0. The bridge's output voltage is described as     VS = Vsens ­ Vref         INSTRUMENTATION AMP GAIN   Here's the classic 3 opamp instrumentation amp. For example.   m = (y1 ­ y0) / (x1 ­ x0)     = (4. Using an Excel spreadsheet Thermistor_Preamp. XOP1 and XOP2. VOFF.21    = 2.68 V 4.21)      = 2.1 V/°C (y) 1.

 Use the spreadsheet to help calculate your new gain and offset. then calculate your slope and offset.569V  *  http://web. change the voltage points to 0 and 50. (In the VTEMP statement. being not so kind. the spreadsheet graphs this actual preamp output. As you can see. Pay a premium for precision parts that you can drop into the circuit to meet your spec.  HANDS­ON DESIGN    Is there a better value for RBIAS that reduces the maximum error? Try a different RBIAS value. you have several options.883 kΩ Given the tolerances of the sensor and other resistors. For comparison. VOFF can be derived from a resistor divider hung from VBIAS followed by a unity­gain opamp buffer.htm 8/9 .   SPICE TIME Voltage source VTEMP generates a ramp from 0 to 40V representing temperature from 0 to 40 °C. In real life. Finally. T output does the preamp produce? The spreadsheet calculates the preamp output y = m∙x+ b. include offset / gain adjustments and invest your money in calibration time on the manufacturing floor. the wonderful results we achieved above assumed perfect components ­ the thermistor Resistance / Beta. a linear line between 0 (0 °C) and 4 V (40 °C). You can browse other circuits and topics at the Circuit Collection. How close are they? At what temperatures do they go their separate ways? To make the preamp a reality. sensor bridge. you might want to make R1 some combination of a resistor and a potentiometer for a precise gain adjustment. Use the spreadsheet if you wish. the sensor shows its non­linear nature.  HANDS­ON DESIGN    Try your hand at designing a sensor preamp over a different temperature range. REFRESHER NOTES This circuit pulls together many topics ­ thermistor model. linearized thermistor. SPICE FILE Download the file or copy this netlist into a text file with the *. V(20) is the output of VTEMP. resistors. Take a look at the bridge output by plotting V(1) ­ V(2).  Thermistor XTH1 is defined by subcircuit NTC_10k. For R1 = R3 = 10 kΩ. The maximum error should be around 0. Choose RBIAS to be some value in the middle of the range. Exchange one of the resistors for a potentiometer and you've got yourself an offset adjustment. opamps. Suppose your range must be optimized for reading body temperature 95 to 10°5 F.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE So what kind of Vo vs. along with the desired output. Not too bad! The error is near 0 at the calibration points as expected! But in between. bias voltage were all spot on! Reality. the preamp does a nice job of transforming the bridge's output into a very readable 0 to 4 V achieving the 0.1184 ­ 1)      = 17. Next. view the preamp's output by plotting V(10). and opamp models.569 a Negative Temperature Coefficient (NTC) device with a resistance value of 10 kΩ at 25 °C.CIR. THERM_PREAMP. says all of these parts come with tolerances.1 V / C design goal.8 C.deu. How accurate is your new sensor circuit? PRECISION PARTS. you need to calculate the gain resistor R2 of the instrumentation amplifier. Although the preamp's output looks fairly linear.) How quickly does the error grow at temperatures outside the calibration points of 0 and 40 °C.883K  R3  5  7  10K  XOP2  1 5  7  OPAMP1  * DIFF AMP  R4  6  8  10K  R5  8  10  10K  R6  7  9  10K  R7  9  11  10K  XOP3  9 8  10  OPAMP1  VOFF  11  0  DC  2. Depending on the accuracy required and budget available.cir extension. how straight is it? Let's check the error between the calibration points by plotting 10*V(10) ­ V(20) where 10*V(10) converts the preamp's output directly to °C. instrumentation amp. Rerun the simulation over a larger temperature range like ­10 C to 50 °C. subcircuits.  CIRCUIT INSIGHT   Run a simulation of THERM_PREAMP.CIR ‐ THERMISTOR WITH PREAMP GAIN AND OFFSET  *  * TEMPERATURE  VTEMP  20  0  PWL(0MS 0DEG  100MS 40DEG)  RD1  10  0  1MEG  *  * SENSOR BRIDGE  VBIAS  12  0  DC  5V XTH1  12 1  20 0   NTC_10K  RBIAS  1  0  10K  RA  12  2  10K  RB  2  0  10K  *  * 3 OPAMP INSTRUMENTATION AMPLIFIER  * GAIN STAGE  XOP1  2 4  6  OPAMP1  R1  4  6  10K  R2  4  5  17. ADJUSTMENTS AND TRADEOFFS Of course. R2 becomes R2 = 2∙R1 / (m ­ 1)      = 2∙10k / (2. set VOFF = b = 2.

 SINGLE‐POLE *******************************  * connections:      non‐inverting input  *                   |   inverting input  *                   |   |   output *                   |   |   |  .htm 9/9 .SUBCKT NTC_10K   1  2  4  5  ETHERM  1 3 VALUE={i(VSENSE)*10K*EXP(3450/(V(4.‐: 4.5  *  .TRAN   1MS  100MS  *  * VIEW RESULTS  .5)+273.2  * temperature (deg C) input+.5915UF  * OUTPUT BUFFER AND RESISTANCE  EBUFFER 5 0  4 0  1  ROUT  5  6  10  . TRAN V(1) V(10)  .edu.ENDS  *  * OPAMP MACRO MODEL. For problems or questions regarding this Web site contact  Last updated: 14­Ara­2007 15:08.END    eCircuit  Center this article is from      .PROBE  .15)‐3450/(25+273.SUBCKT OPAMP1      1   2   6  * INPUT IMPEDANCE  RIN  1  2  10MEG  * GAIN BANDWIDTH PRODUCT = 10MHZ  * DC GAIN (100K) AND POLE 1 (100HZ)  EGAIN  3 0  1 2  100K  RP1  3  4  1K  CP1  4  0  1.1/15/2016 THE STRAIN GAUGE * MEASUREMENT ERROR  E_ERR  21  0  VALUE = { V(10)*10‐V(20)}  R_ERR  21  0  1MEG  *  * THERMISTOR SUBCIRCUIT ****************************************  * thermistor terminals        :  1.ENDS  *  *  * ANALYSIS  .15))}  VSENSE  3  2  DC  0  .  Copyright by Automatic Control Lab of Mechanical Engineering Department of DEU.goren@deu. Click on the 'eCircuitCenter' logo to visit eCircuit Center.