You are on page 1of 10

How to Study for Physics, Engineering, and Mathematics

Classes in College
Stevens F. Johnson
Ask yourself this question. "How do I study for a class? More precisely, how do I get an A, or
just a good grade (well, OK, a passing grade) for a class?" Here is one answer:
"Studying? What studying? All I need to do is commit to memory everything the Instructor
said  in  class,  what  is  printed  in  the  textbook,  listed  on  the  syllabus,  outlined  in  the
handouts, attempted in the laboratory experiments, and rumored to be on old exams (all
on the night before an exam). I then merely regurgitate it on the relevant exams. Wait. That's
too much effort, unless I'm going for a top­of­the­class A+ (and who needs that?). For an A, I
need only an A­. That  means  I  can  reduce  my  effort  by  10%,  mostly  on  attendance  of  the
class lecture. Even better would be a 20% cut, that way I can skip the Monday morning or
Friday afternoon classes, but make up for it by laughing loudly at the Instructor's jokes and
stories or volunteering what I think are coherent and relevant questions in class when I do
attend.  A  grade  of  B  for  the  course  is  even  easier,  since  then  I  can  neglect  to  do  a  few
homework assignments, miss a lab or two, not to mention an exam, or take off a whole week
or  more  for  deer  hunting  or  that  special  October  (February)  vacation.  And  a  B  still  looks
almost as good on a transcript, I hear. On the other hand, that still requires a lot of effort. A C
will let me count that class for the Major, enough to graduate. Anyway, it's worked before, it'll
work again. Right?"
All right, I'm exaggerating a bit, but you get the idea. Even so, if I were to reply to the above
paragraph, I would say ...
"WRONG!  Not  in  a  Physics,  Engineering,  or  Mathematics  class  (and  a  lot  of  other
courses, too), at least not if the Instructor has any professional integrity with respect to  her
teaching  and  her  evaluation  of  students'  understanding  of  and  skill  in  the  subject.  (I'm  not
exaggerating now.) There is not one thing correct in that Paragraph that would help you
get a passing Grade, let alone acquire an Understanding of the Subject of that Class."
Does  my  response  come  as  a  shock  to  you?  It  certainly  would  be  a  surprise  to  a  lot  of
college  students  today.  (Note:  I'm  not  talking  about  cheating  or  behavior  unbecoming  a
serious  student.  That  is  a  question  of  Ethics,  the  topic  of  a  different  essay.)  There  are  at
least  eight  Wrong  Ideas  about  studying  in  that  paragraph.  I  will  address  all  of  them,  in  no
particular order. Along  the  way,  I'll  be  addressing  the  most  common  Complaint  that  I,  and
most other Science Instructors,  have  received  over  the  years  from  Non­Science  Majors
taking a Lib Ed Science class: "I get A's and B's in all my other classes, but I'm struggling to
get a C in this class," or "This is the hardest class I've ever had!"

Memorization?
Memorization  will  get  you  Nowhere  in
Science,  for  several  reasons.  The  most
obvious  reason  is  there  is  simply  too  much  to
memorize; Any attempt at even a small fraction
of it will just get you confused and won't lead to
Understanding  anyway.  Successful  intimate
familiarity will come naturally from Practice, not
from rote memory. After a dozen or so attempts
at problems that involve having to solve for the
roots  of  a  Quadratic  Equation,  for  example,

 (Alternatively. she should devote an additional 32 to 64 hours every week to her studies. I had the formula effectively memorized before the end of my Junior year in High School.you will have developed a level of comfort that will be.  an  Effective Memorization of the solution to the quadratic equation "a x­squared plus b x plus c equals zero:"  "x  equals  negative­b  plus­or­minus  the  square  root  of  b  squared  minus  four  a  c. right. Study  Times;  Study  Timing; Study Planning Yes. "Holy  smoke. That's easy for you to say. I want to mention a Caveat to my injunction against rote memorization.  And  when do  I  get  to  play?"  Assuming  eight  hours  of Sleep  and  another  three  for  Grooming  and Meals. she should be studying about seven to eleven hours every day. You may thinking. you'll  have  to  study  about  10  to  16  hours .  It  was  the  practical  result  of  many  hours  of  Practice  at  using  it. Sleeping and reading are best done separately.  that's  OK. However. for a typical full­time student who is enrolled for 16 credits. but Studying. not years). A traditional and generally accepted Rule for studying at the college level is to multiply the number of Credits for which you have enrolled by two to  four. Lots of Studying.. for example. But it is your  business." Of course it's my business (and it's decades. if you want to graduate with a degree in Physics.  What  do  we  call those hours of practicing? Studying.  Chemistry  and  the  Life  Sciences  typically  have  a  large upfront Vocabulary that must be mastered early before moving deeper into their respective fields. There are branches of  the  Natural  Sciences  that  do  require  a  level  of  memorization  higher  than  for  Physics. That means. including weekends.  I'm  just  an  undergraduate  hoping  to  graduate someday. Effective Memorization techniques are just as good for them as for Physics. or Mathematics.  and  Mathematics.  There  is  no  way  to  avoid  it. as you verbally list all of them. If you  have  to  peek  at  the  text  occasionally  while  doing  this. draw the relative location and size of each bone. "Yeah.  if  you  wish  to  reserve the  weekends  exclusively  for  Recreation. Instead of just memorizing a list of the skeletal bones of the human body. More to the point.  What  you  would  be doing is not memorization. on average.  What  is Studying?  It  is  reading  in  detail  with  the  intention  of learning  (Webster's  New  World  Dictionary  of  the American  Language)." An  outright  attempt  to  memorize  this  stuff  will  put anyone to sleep.. You've been using this formula for years. But first ."  you  may  be  thinking.  and  it's  your  business  to  know  it.  all over two a.  Studying.  "I  don't have  time  for  that  much  studying.  To  read  in  detail  implies  you must  devote  your  Full  Attention  over  extended periods of Time. too. for  all practical purposes. For example.  How much  more  time  for  Fun  do  you  need? Personally.  that  still  leaves  two  to  six  hours  for Recreation  and  Relaxation  every  day. for a total of 48 to 80 hours for every seven day period. Engineering. Engineering. and label it. How much Studying? That is the next subject I will address.  The  result  is  the  number  of  Hours  per  week you  should  study  in  addition  to  your  Class  and  Lab times.  I  need  a  break  after  six  hours  of Playing.

  It  still  astounds  me how  a  Good  Night's  Rest  will  solve  a  problem that a day before seemed intractable. plus  ten's  of  hours  of  Overtime  every  week.  Summer  Jobs  (which  are psychologically  good  for  you.  of  course. Hence. Why?  Because  Understanding  takes Time.. or a new Play on the Stage.  That  means. Learning Science is similar to learning new Plays in Football or Basketball. a Mental Block.  almost  down  to  no studying outside class for some students.  including  Savings. Click here for a short pdf list. It should be obvious by now that waiting until the night before an Exam to study won't make the Grade. You cannot cram several Weeks of Study (hundreds of hours ) into one All­Nighter. It takes lots of Practice (or Rehearsal) to master  something  new. They should be adjusted to account for the level and ease (to you) for each class. It  is  the  basic  reason  why  ACT  and  SAT  scores  have  been  falling  for  the  last  three decades. When you return to the Problem. Your Brain needs the Time to form the new Neural Pathways and Patterns that are a result of new Understanding and Skills.  you  have  the  Luxury  of temporarily  giving  up  on  the  Topic  of  that Mental  Block. This  general  Rule  arose  from  the  average  amount  of  time  college  students  studied  during the  1950's  through  most  of  the  1970's  in  the  United  States. Even if you could. More on that later. it wouldn't work.  Unfortunately.  to  go  do  something  else (anything  else:  Recreation.  as  a  break  from  nine  months  of  Intense  Study).  but  you  have  to  go  looking  for  them yourself: Use the Internet. This trend has also been seen at the high school level. or learning new Music on the Piano.  "But  how  am  I  to  afford  the  cost  of  college  if  I  can't work?"  you  ask.  There  are  lots  of  ways.  and  are  available  to everyone). they are excellent Guidelines.  studying  for another Class. in my opinion. time your studies for any single Class so that you can spend at least an Hour .  and  the  fundamental  source  for  the  perceived  need  for  Grade  Inflation  in  the Colleges and Universities (and High Schools). being a Full­Time College Student is the Equivalent to holding a Full­Time  Job. a  bit  of  Study  every  day  for  each  Class)  also can  accommodate  for  those  occasional  but inevitable times when you hit a Wall. either you should be a part­time student instead. so to speak.e.  you  really  don't  have time  for  a  significant  job  off­campus. you will likely be surprised at  why  you  thought it  was  difficult  in  the  first  place.).  since  the  late 1980's.  When  the  next  Exam  is  still  days  or weeks  away.  The  reason  is your  Subconscious  works  on  a  resolution  to your  Mental  Block  while  you  are  consciously doing  something  different. and Student Loans (which have the  lowest  interest  rates  and  best  repayment  conditions  of  all  loans. a Meal) for a few hours or until the next day. Continuous Study for any given Subject (i.  there  has  been  a  disastrous  trend  downwards  for  study  time. That would be pushing the limit. And lots of Practice over that Time. See a recent Associated Press news article on Bad Study Habits and Grade Inflation here. these are average numbers. and may even be counterproductive. Scholarships  and  Grants  (of  which  there  are  many.  to  establish  the  Muscle­Memory  (including  Mental  Muscles)  that makes the new Play (or Piece or Skill or Understanding) Second Nature for you.  anyway. To avoid Mental Blocks. or you should drop out all together until you can be a full­time student. Still.) Of course. If none of these Options are acceptable to you. lots of Time.every day Monday through Friday.

 Consequently.  a  Chapter  at  a  time.but  no  more  than  two  or  three  Hours  at  a  time  on  that  Class.  you  move  on  to something Different before you get mentally tired of it.  more  so  than  attending  the Class. Go through a Chapter  very  slowly. Read this or another novel quickly  if  you  wish. You are only trying to become vaguely familiar with things on this First Pass. Multiple  Readings  should  be  done  on  different  Days  and  for  different  Purposes.  For example.  (Yes. but not on specific Techniques. You will have to adapt these  Ideas  to  your own Strengths and Idiosyncrasies (which we all have.  After  close  scrutiny  of  each.  that  means  you  should  complete  the First Pass. the Big Picture.  close  the  Book/Lecture  Notes  then  try  to reproduce  them  on  Fresh  Paper.  Read  it  more  than  once.  or Mathematics is not a Novel. The Third Pass should be the first where you examine the Calculational Examples (along with those from the Lecture). the Examples. too.  That's  a  lot  of  Ink!  So  don't  try  to  breeze  your  way through a million words in a glance. and you'll still feel fresh to study for the next class. before the Chapter is started in Class.  looking  at  all the Section Headings. An Equation is merely a brief and concise mnemonic for reminding you  of  the  relationships  between  various  physical  and mathematical attributes. so live with it!). the Pictures and Diagrams. and to do it quickly; It shouldn't take more than half an hour or so. It has a very high Density of Information per character. There will always be errors  in  any  Book.  It  is  the  Reasoning  portion  that  requires  your slow  and  careful  consideration.  (3)  There  are  a  lot  of  Equations.  because  unlike  a  Novel  (or  news  article. Even  though  this  famous book  by  Douglas  Adams is  Science  Fiction.)  Don't  worry  about  understanding  the  new  Words  and Concepts yet. do not read it the way you would read a Novel. at least. should be done while the Chapter is addressed in the Lecture. (2) Both Facts and Reasoning are presented in the body  of  a  Chapter.  and specific Examples that have worked for others.  but not  so  a  science textbook. Think of it this way: If a Picture is considered worth a thousand  Words. Miss it the first time and you will likely not get a second chance of seeing it on that Reading. and the Summary. I have only talked about how much Studying you should do and when. Reading Read  the  Textbook.  or  Legal  Brief  for  that  matter)  every  word  and sentence is equally important. The Night Before will do.  no  problem.) The Second and Third Pass Readings.  That  way. I kid you not. it will then be your Second Exposure to them and they will not  seem  so  new  and  alien. Truly. Do not try to speed read it.  the  first  Reading  of  a  new  Chapter  can  be  a  Fast Pass Overview.  I'm  serious. A  note  of  Caution:  A  textbook  in  Physics. Textbook authors and Editors are Human. I can only give you broad Suggestions in general.  or History  textbook. Up to now. with increasing Attention to Detail. On this point.  then  an  Equation  is  worth  a  thousand Pictures. When the new Ideas are introduced in the Lecture. Scout's Honor.  Engineering. (1) Technical  textbooks  have  very  little  repetition  in  their  Prose:  They generally state a Principle or Fact once and only once. It  is  the  single  most  important  part  of  Studying. But don't just look at  the  Examples. You'll still be learning by doing.  If  you  come  across  a  sentence  that  simply .  the emphasis  is  on  fiction. (If the Chapter is very long.  Really. There are three reasons for this. The Purpose here is to get a feel for the topic of the whole Chapter. break it into  smaller  chunks  at  a  time.  If  you  have  to  sneak  a  peek  now  and  then.

 My heard  6  seconds  later.  because The  sketch  contains  all  the there's a strong likelihood that you are in doubt but don't yet information  needed  to  solve know it. One Caution.  Read  the  Problem  thoroughly  and  carefully.  This  includes  Equations  (the  more.  Here.  Read  at  least  a  paragraph  or  page  further  into  the  Book.) 4. don't be  too  fast  to  assume  an  error. 6.makes no sense.  This and  the  previous  step  involves  translating  the  "Word  Problem"  from  a  spoken  language  to the  language  of  Mathematics  so  that  it  can  be  solved  by  precise  and  logical  manipulation. There may well be a clarifying Restatement or Example.  Review  the  whole  Problem. Mistranslation is a frequent source of misunderstanding of a problem and a consequential incorrect Answer.)  This  is  an  extremely important  step  because  it  forces  you  to  take  a  look  at  the  Full Picture and to consider all the given Facts of the Problem. calculate something that you don't yet know but can be found using what you do know.  draw  one  anyway.  and  Mathematics. It may not be the Answer the Problem  is asking of you. Check to  make  sure  your  Units  are  consistent.  Note:  The  solution requires  solving  a  quadratic It  is  not  unusual  for  the  statement  of  a  Problem  to  seem  not  to equation. Check with another Student or the Instructor. On the other hand. such as the Color of the Hat on the Bloke who drops the Stone down the Well: There is no Kinematic Equation for Hat Color.  In  Physics.  (That  means.  writing  the  Units  to  your Answer(s)  immediately  after  the  numerical  Result.  Check  your  Solution.  Engineering. and what you need to know about the Problem.  The  Patience  involves  being  very slow. however.  because  Inconsistencies  or  an  incomplete  set  of The  famous  "Splash  is Facts will become very obvious as you attempt the Diagram.  Take  note  of everything  that  is  stated. but  you  still  must  plow  through  some  Problem­Solving  Methods  that  will  lead  you  to  the Answers. If you have some Trouble understanding what the Problem is asking of you  or  of  some  of  its  Facts.  The  Faith  involves  the  Knowledge  that  you  really can  solve  a  Problem  given  enough  Patience  and  Time.  you  may have to begin depending upon the Faith and Patience I mentioned earlier. The  second  is  Patience  with  Yourself. The most important Ingredient to successful Problem­Solving is Faith in Yourself. but it will likely be a step in that Direction.  this means  doing  Examples  invented  by  the  Instructor  or  the  Text's  Author  that  have  not  been solved for you. There  is  a  Routine  that  will  almost always do the trick: 1. careful. have  given  you  enough  Information  to  solve  it. it. You may or may not know what the Answers are (from the back of the Book). 3. Given what you know about the Problem right now.  Initial  Conditions.  Review  what  you  have  accomplished  so  far. you will also discover the immaterial details of the Problem. Repeat Step 5 as many times as necessary until completion of the Problem.  of  course.  Draw  a  Diagram  of  the  Situation.  using  the  new Information you found from the previous application of Step 4.  draw  a deep  is  the  well?"  problem.  because  a . or go to the equivalent section of a different textbook from the Library.  including  reading  again  the  original Question to be sure that you haven't forgotten something or misconstrued the Facts.  how General Rule of Problem­Solving is "When  in  doubt.  Restrictions. methodical. 2.  Final Conditions  (otherwise  known  as  Boundary  Conditions). Homework and Problem Solving; Mathematics This  brings  us  to  doing  the  Homework. (Use  a  pencil.  the  merrier). it may simply be an error. 5. Write down what you know. If  you  are  not  in  doubt.  and  so  on. 7.  a  Sketch  or  Diagram  will  help  you understand. A brief return to Steps 1 and 2 for a quick check of your understanding of the Question might be good after completing this Step.  and  (to  Outsiders)  boring." Go back to Step 1 if necessary. (In this Step.  This  is  extremely  important.  but  do  not  make  unnecessary Assumptions. what you don't know.  Return  to  Step  4  again.  with  all  the  relevant  facts illustrated  in  some  manner. Picture.

8  mean  9. But the Experience can come only from  complete  Problem­Solving  using  methods This  is  a  popular  cartoon  about  Einstein. Being in School is a good safe place to make Mistakes.  He  did  not guess  at  his  famous  energy  formula  E=mc 2. Review your Answer. Shaum's Outlines and other similar Books are good choices. you'll just have to keep the Faith and practice the Patience. or drawing a box around it.  A  good  place  to  do  that  is  in  a  Physics  course.  The  reason  for  delaying  numerical  substitutions  is  so  that Simplifications  and  Cancellations  of  Common  Factors  will  occur  while  still  in  algebraic form. and completely.  does  9. As you can see. I have found that the source of most student's Frustration when first .  The closest  a  Physicist  or Engineer  gets  to guessing  is  Informed Estimation.2  chicken  go?). indicate it as such by double­underlining it.  9. problem­solving) to arrive at it.  (You can always pick up a cheap Review  Book  to assist you. Because of  that. but went through a thorough mathematical and theoretical  derivation  from  known  facts  (i. recheck your calculations. take advantage of them: You might as well.Naked  Number  is  almost  always  worthless.? (A mixup on units between the manufacturer and NASA is what caused the loss of a multi­billion dollar Mars probe. 9.  but the  source  of  its  humor  is  the  deliberate similar to above.2 leftover). That is.  you  will  need  to  polish  up  those Skills. given the Facts with which you started? For the "6 Second Deep Well" problem.6 m seem reasonable? How about 16 m. In fact. for example. .8  gold  bricks  (I'd  settle  for  the  0.8 kg (lbs?). Since it  is  impossible  to  do  Physics  without  Mathematics. 9. does an Answer of 1.  For  example.. there is  little  room  for Guessing. or 1600 m? If not.  9.) 8.  but  you  will  have  to  be  a  bit  more careful  for  a  while  until  you  shine  at  it. (No Bridge will fall down as a consequence. because you are stuck with them in any case. Problem­Solving involves a Multi­Step Process. This will save you much Effort on the whole and will tend to reduce calculational and mathematical/logical Errors (and help you find them when they do occur).) Just make sure you learn from your Mistakes (and from those of Others).e.  That  is using  your Experience  and  Skill to  assess  a  Situation when  you  have insufficient Information  or Opportunity  to  solve Just  so  you  know. In general.) Don't be afraid of making Mistakes in your Homework or Exams. we learn more from our Mistakes than from our Successes! So when they occur.  Only  then  should  you substitute  numerical  values.8  chickens (where  did  the  0. When you are satisfied with your Answer.8  miles  (km?). you will probably  have no clue as to what the Final Answer is until you get there.. Again. Generally. Still having Trouble in Physics? Many students believe they are having Trouble with Physics when the real Source of their Trouble is their rusty (perhaps unused) Mathematics Skills. do your manipulation of the Equations in symbolic form from the start of the problem for  as  deep  into  the  problem­solving  procedure  as  you  can  go. mischaracterization  of  his  work.. Is it a reasonable Answer. perform your Calculations algebraically for as much of the problem as possible.  Einstein a  Problem  correctly did have a sense of humor.

 But the Music itself can't be distracting. Background  Music  is  great  for  studying. I understand some Cable Systems carry MPR in addition to other Classical Music  sources. Why? The official Label for Problem­Solving is Critical Thinking. if eclectic.  but  if  you  do.  In  our neighborhood. Minnesota.  It  accomplishes  two  things. which  means  you  won't  hear  the  same  Piece  twice  in  a Month. the Television should be off.  And  you  should  carry  them  over.  it  does  not  have  a  heavy beat and there are no Lyrics to intrude upon your KCRB  is  MPR's  Classical  Music  station  in Thoughts. House Repairs.attempting  Physics  Homework  is  the  unrealistic  Expectation  that  the  Answer  to  a  Problem can be found in only one Step. In fact. but the Stereo can be on.  If  you  have  the  Time. it will still be fresh in your Mind and you won't have to guess at what you wrote two months earlier. will help cement the Ideas and Examples into your Brain as well as provide a coherent Review of the Topic. the day. Miscellaneous Study Techniques Take  thorough  Lecture  Notes. Disputes.) Of course. do it where and when you can focus on your studying.  their  Web station  originating  out  of  Grand Site  offers  an  audio­stream  Webcast  at  certain  times  of Rapids. mix of music if you are into late night studying.  They  will  become  your  Second  Textbook. Either way. (They.  an  Alternate Perspective  from  your  readings  of  the  Class  Textbook.  A  close  second  choice  for  Background  Music  is  Instrumental  Jazz. Minnesota. a Life Skill everyone should master and use. Here  in Bemidji.  do  it  on  a  weekly basis or so.  with modifications as needed. The  same  goes  for  Problems  in  the "Real  World"  of  Checkbook  Balancing.  don't  be  afraid  to ask  for  a  Clarification. rewriting your Notes neatly. So. Visual  Distractions  are  much  more  disruptive  of  otherwise  focused  Attention  than are Acoustic Distractions.  Fortitude.  Don't  accept  a  simple reiteration  of  the  same  confusing  statement . we have  what  is  arguably  the  best  network  source  for Classical Music in the Country: Minnesota Public Radio.  Trip  Planning. One Step Solutions to Physics Problems are relatively rare. Minnesota. Further.  but  a  quiet  spot  is  not required. but you will not get the variety as from the Radio.  Any  Calm  Place  will  do  obviously.  I  personally  had  little  time  to  do  this  as  a  Student. That way.  or Stubbornness. offer audio streaming. KAXE is a good source of a relatively quiet. For those of you so unfortunate to be outside the KAXE is an independent Public Radio broadcast  reception  area  of  an  MPR  station. use you Notes as a detailed Crib Sheet for your last minute Study just before an Exam. etc. The Problem­Solving Skills you master during a Physics Class can easily be carried over to Problems  that  have  nothing  to  do  with  Physics. That is. keep the Distractions  to  a  minimum. The  best  music  for  studying  is  Instrumental Music  in  general  and  Classical  Music  in particular:  Generally. a good CD collection of Classical Music or Jazz will suffice. with occasional extra stuff from the Text. Study Location and Environment While you are studying.  It  tends  to  induce  a Calm  Mind  capable  of  intense  Concentration  as  well  as  help  to  filter  out  any  remaining Distractions. If  you  don't  understand  something  an  Instructor has  said  during  the  Lecture. It's  Library  of  Music  is  among  the  largest  in  the  World. too.

  eating. particularly  for  large  classes. stick to your priorities. huh? relevant to the topic of the day (or week).  It  is  important  to highlight  the  right  things.(confusing  to  you. There  are  no  short  cuts  to  Studying.  however.  ask  the  Instructor.  and  also.  Notice  there  are  two  levels  of Subconscious  work  on  it.) If you have to.  and  still  do.  A  good  way  to  test highlighting  here.  Reminding  yourself  of  your lack of understanding  of  something  does  you no good and may negatively reinforce it. It  will  be  a  good  habit  that will do you well after graduation. pursue your Question after class or make  an  Appointment  for  a  later  time.  any  Question  should  be Should  have  asked  the  burning  question  that was on his mind way back in Surgery 101.  Some Instructors may prefer this to in­class Questions. Priorities; Self­Discipline; Recreation Set  your  Priorities  as  a  College  Student.  done  on  the  first detailed  reading.  except  for  the  one  that  is  not  asked.  you'll  just  get  a  headache.  on  the  second.  the  yellow.  sleeping  (no  more  than  eight  hours). make sure it is a point you do understand. Think positive.  everything  else  second.  Most  good Instructors  delight  in  Questions  being  asked  in class. A  lot  of  Students  highlight  or  underline  in their  Textbooks  as  they  read  it.  The  mere Verbalization of a new Concept forces you to organize your Thoughts so that your spoken words will actually help you learn it.  and bathing trump even your Major Classes.  But  the  Bottom Line  is.  If  you  get  really desperate.)  Go  do Only  the  (positively)  important  passages  are something  else  for  a  while  to  let  your highlighted.  That's  OK. talk to yourself the full size version. Go back earlier in the same Section and reread it.  so  be  sure  to understand  his  Policy  on  this. but be brief and concise. If necessary. out  loud  as  you  explain  it.  (Of  course.  I have  done  it. at the right time. At any rate.  (If you  don't. If it seems like your just hitting your Head against  the  proverbial  Brick  Wall.  If  you  have  no room  for  notes  to  yourself. not a point you don't  understand. when you have to live in the Real World.  Whenever you highlight certain Sentences or Phrases (I like nonflourescent yellow myself).  and  the  red. Do the same with the relevant parts of your Lecture Notes. Highlighting on the First  Pass  is  inappropriate  certainly. Don't drag it out.  anyway).  though.  STOP.  Just  don't  give up.  "There  is  no  such  thing  as  a  dumb question.  Ask a  fellow  Classmate. set minimum daily Study Goals that must be met before Playing." Keep  in  mind.  One  set  of  Priorities  should  be  a  listing  of  your most important Courses down to your least important.  Click  on  the  image  for available and willing audience. Another set of Priorities should be a No­Brainer: Your Classes come first.  Also.  just  don't highlight it until you do. . Your Classes in the Major should be at the top of the List. perhaps.  and maybe  even  on  the  Second  Pass.  You  will  get  it  eventually. your  Understanding  of  something  is  to  try  to the typically wide outside margins give you plenty of explain  it  to  someone  else.

Deliberately  skipping  Classes  and  not  doing your  Assignments  create  very  noticeable Effects  that  your  Instructors  easily  see.  It  is  the  appropriate  Reasoning. self­consistent.  There  are  two Canons that apply.  You'll need it to keep your Life in Balance. although it can (and frequently does). logical. After you have established a set of good Study Habits and start to experience the benefits. .  Spock  when  he  was  a  mere  Lieutenant Although  there  is  a  lot  of  Creativity  involved.  even  if subsequently coupled with perfect Logic and Scholarship. Now  I  can  answer the  "complaints" mentioned  earlier about  getting  As and  Bs  in  other classes but  not  in  these  Science  classes  that  seem so  much  more  difficult.  and  how  they uniquely fit together to create a Big Picture that may well  be  at  odds  with  prior  established  conclusions.  the Commander  in  the  original  1960's  Star  Trek great  bulk  of  the  effort  in  Science  is  arriving  at television series.  how  they  are  discovered.  Your Instructors  are  interested  in  how  you  arrived  at your  Answers  more  than  the  Answers themselves. and universal Understandings that include all  the  Facts. (Captain A  four­way  balance.  Academic study  outside  the  Sciences  and  Mathematics  does  not  always  require  this  level  of carefulness and universality.  or  by  repeating memorized  Phrases  on  an  Exam. Simply said. And it requires lots of Studying and Practice to get to that point. you  will  begin  to  understand  the  statement  "Talent  alone  won't  get  you  where  you  want  to professionally go nearly as well as Self­Discipline" (that is. the simpler should be your Play.  Hard  Work must  be  balanced  by  Hard  Play while  High  Intellectual  Thought needs  to  be  balanced  by Intellectually Simple Play. are worthless in Science. the Problem­Solving Skills. I will go so far as to say "Self­Discipline is so much more important that it can make up for any lack of Talent you believe you have!" One  more  Caveat:  Don't  forget  to  have  some  Fun. The  proverbial  Brick  Wall.).  Bang  your  head against  this  for  a  while  and  you  will  indeed  get  a headache  to  remember  (no  memorization needed.  Engineer. that you display to your  Instructors  and  will  eventually  master  that will  make  you  a  valuable  Professional Physicist. The harder you work (that is.  or  Mathematician  upon Graduation. you cannot bullshit  your  way  through  Science:  Faulty  or  incomplete  "facts"  or  Assumptions.  Studying  the  Sciences requires  more  than  mere  Scholarship. Just  make  sure  your  Play doesn't  get  in  the  way  of  your  Studies.  History  is  full  of  individuals  who  were  smart  and  talented. Mr. study). and The more intellectual your Work. the Discipline of good habits that you  impose  upon  yourself).  and had  the  Opportunities  to  take  advantage  of  their  Intelligence  and  Skill.  You can  not  cover  up  these  Effects  by  asking Questions  in  and  out  of  class.  It  also requires knowledge of the (scientifically established) Facts. the harder you must play.  but  failed  to accomplish anything. They failed because they lacked the Self­Discipline required to develop their Talent and maintain the Patience to constructively  use  it.  and  generally  don't let it be on­the­spur­of­the­moment. especially if you devote a  lot  of  Time  and  Effort  to  your  Studies.  With respect to studying for your classes.

  Hence.  These  reasons  have  nothing  to  do  with  Intellectual  Capacity. The Dividends will include Efficiency of Understanding and Skill. Your contribution to the academic health of those who have read this article is greatly appreciated. Conclusion If you follow the Ideas presented here. view yourself as someone with Interests that lie elsewhere.  revised  1997)  is  by  David  R. engineering.Spock said it best in Star Trek VI: The Undiscovered Country: "Logic is only the beginning of  wisdom.  So  never think of yourself as not being smart enough to do Physics.  Studying  Science  requires  the same  quality  of  effort  as  doing  Science. and get into the habit of putting in sufficient amounts of Quality Studying.  what  might  have  worked  before  in  a  non­ Science class won't work now in a Science class. of course. Rather. an Automatic View of the Big Picture simultaneous to Attention to Detail and the Relationship between them. and mathematics.")  Guessing  doesn't  work  either.  use  Google  or  some  other  Search  Engine  using combinations of the keywords study.  I  have  yet  to  meet  a  college  student  who  is incapable of achieving an A+ in a Physics class (presuming. 2009 ©  2009  Stevens  F. Last updated October 3. And because of the extra effort needed to achieve the same academic grades. .  A very  good  article  on  how  to  study  Physics. or Lack of  Time.  however.  All  rights  are  reserved  unless  explicitly  stated otherwise.  of  Physics/Science.  not  the  end.  Hubin's  and  Riddell's  article  (revised  by  Lawrence  C. The only reasons a student does not so reach the A+ are Bad Study Habits.  Donald  Simanek  of  Lock  Haven University has created a slightly edited pdf version of it. I won't wish you Good Luck because you already have it. More Stuff For  other  sources  for  Study  Hints. Lack of Interest. Another good article on how to study Physics that is a bit more recent  (1977. Science classes ARE more difficult.  although  a  bit  dated  (and  sans  pictures). study hints.  Johnson  and  the  Dept.  Shepley)  "How  to Study Physics" is here. at worst. you will eventually discover its Dividends are priceless.  was written  more  than  50  years  ago  by  Seville  Chapman.  Why?  In  my  opinion.  Bemidji  State  University. Thanks to the anonymous contributors of most of the figures and pictures. Chapman's article "How to Study Physics" is available here. physics.  Hubin  and  Charles  Riddell  at  the  University  of Texas  at  Austin. Back to Home Page. But  it  isn't  all  that  bad. and a reputation for being Reliable and Productive. Luck favors the Prepared. that all prerequisites and High School Graduation Requirements were met prior to the class in question).