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LECTURAS REA DE FSICA

La relacin de la fsica con las otras ciencias


Lectura tomada con fines acadmicos del libro FSICA Volumen 1 Mecnica,
radiacin y calor de Richard Feynman. Editorial Addison-Wesley Iberoamericana.
3-1
3-2
3-3
3-4

Introduccin
Qumica
Biologa
Astronoma

3-5 Geologa
3-6 Psicologa
3-7 Cmo se lleg a eso?

3-1 Introduccin
La fsica es lo ms fundamental y general de las ciencias, y ha tenido un profundo
efecto en todo el desarrollo cientfico. En realidad, la fsica es el equivalente actual de
lo que se acostumbra a llamar filosofa natural, de la cual provienen la mayora de
nuestras ciencias modernas. Estudiantes de muchas disciplinas se encuentran
estudiando fsica a causa del rol bsico que sta juega en todos los fenmenos. En este
captulo trataremos de explicar cules son los problemas fundamentales en las otras
ciencias, pero, por supuesto, es imposible realmente tratar en un espacio tan reducido
las materias complejas, sutiles y hermosas de esos otros campos. La falta de espacio
tambin impide que discutamos la relacin entre la fsica y la ingeniera, la industria, la
sociedad y la guerra, o aun la ms notable relacin entre la matemtica y la fsica. (La
matemtica no es una ciencia desde nuestro punto de vista, en el sentido que no es
una ciencia natural. El experimento no es una prueba de su validez.) Debemos,
incidentalmente, dejar en claro desde un comienzo que si una cosa no es una ciencia,
no es necesariamente mala. Por ejemplo, el amor no es una ciencia. De manera que, si
se dice que algo no es ciencia, no significa que haya algo malo en esto; significa
simplemente que no es una ciencia.
3-2 Qumica
La ciencia que es quizs la ms profundamente afectada por la fsica es la qumica.
Histricamente, en su comienzo, la qumica trataba casi enteramente de lo que ahora
llamamos qumica inorgnica, la qumica de las sustancias que no estn asociadas con
los objetos vivientes. Se necesit de un anlisis considerable para descubrir la
existencia de muchos elementos y relaciones cmo forman los numerosos
compuestos relativamente simples que se encuentran en las rocas, la tierra, etc.-. Esta
qumica primitiva fue muy importante para la fsica. La interaccin entre las dos
ciencias eras muy grande porque la teora de los tomos fue comprobada en gran
parte con experimentos de qumica. La teora de la qumica, es decir, de las reacciones
mismas, fue resumida ampliamente en la tabla peridica de Mendelev, la cual
establece numerosas relaciones extraas entre los diversos elementos, y fue la
coleccin de reglas sobre qu sustancia se combina con cul otra y cmo, lo que
constituy la qumica inorgnica. Todas estas reglas fueron ltimamente explicadas en
principio por la mecnica cuntica, de manera que la qumica terica es en realidad
fsica. Por otro lado, debe ponerse nfasis en que esta explicacin es en principio. Ya
hemos discutido la diferencia entre saber las reglas del juego de ajedrez y ser capaz de
jugar. De manera que podemos conocer las reglas, pero no podemos jugar muy bien.

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Resulta as muy difcil predecir precisamente qu suceder en una reaccin qumica


dada; sin embargo, la parte ms profunda da la qumica terica debe terminar en la
mecnica cuntica.
Hay tambin una rama de la fsica y la qumica que ambas ciencias desarrollaron
conjuntamente y que es extremadamente importante. Este es el mtodo estadstico
aplicado a una situacin en que hay leyes mecnicas, que se llama propiamente,
mecnica estadstica. En cualquier situacin qumica est implicando un gran nmero
de tomos y hemos visto que los tomos se agitan todos en una forma complicada y
casual. Si pudiramos analizar cada colisin y furamos capaces de seguir en detalle el
movimiento de casa molcula, esperaramos poder deducir lo que sucede, pero los
muchos nmero que se necesitan para seguir la trayectoria de todas esas molculas
exceden tan enormemente la capacidad de cualquier computador, y ciertamente la
capacidad de la mente, que fue necesario desarrollar un mtodo para tratar con tales
situaciones complicadas. La mecnica estadstica es entonces la ciencia de los
fenmenos del calor, o la termodinmica. La qumica inorgnica es una ciencia, ahora
reducida esencialmente a lo que se llama la fsico-qumica y la qumica cuntica; la
fsico-qumica para estudiar las velocidades con que ocurren las reacciones y qu es lo
que est sucediendo en detalle (cmo chocan las molculas? cules partes saltan
primero?, etc.), y la qumica cuntica para ayudarnos a comprender lo que sucede en
trminos de las leyes fsicas.
La otra rama de la qumica es la qumica orgnica, la qumica de las sustancias que
estn asociadas con las cosas vivientes. Por un tiempo se crey que las sustancias que
estn asociadas con las cosas vivas eran tan maravillosas que no podan ser hechas a
mano a partir de materiales inorgnicos. Esto no es absolutamente cierto; son
exactamente lo mismo que las sustancias hechas en qumica inorgnica, pero
comprenden disposiciones ms complicadas de los tomos. Evidentemente, la qumica
orgnica tiene una relacin muy estrecha con la biologa que suministra sus sustancias
y con la industria; ms an, puede aplicarse mucha fsico-qumica y mecnica cuntica
tanto a los compuestos orgnicos como a los inorgnicos. Sin embargo, los principales
problemas de la qumica orgnica no estn en esos aspectos, sino ms bien en el
anlisis y sntesis de las sustancias que se forman en los sistemas biolgicos, en las
cosas vivas. Esto conduce imperceptiblemente, a pasos, hacia la bioqumica y luego a
la biologa misma, o biologa molecular.
3-3 Biologa
As llegamos a la ciencia de la biologa, que es el estudio de las cosas vivas. En los
primero das de la biologa, los bilogos tenan que tratar con problemas puramente
descriptivos de buscar qu cosas vivas haba, y as ellos tenan slo que contar cosas
tales como los pelos de los miembros de las pulgas. Despus que estos asuntos fueron
resueltos con gran inters, los bilogos se fueron hacia la maquinaria interior de los
cuerpos vivos, primero desde un punto de vista global, naturalmente, porque se
requiere algn esfuerzo para entrar en los detalles ms finos.
Haba una interesante relacin primaria entre la fsica y la biologa en la cual la biologa
ayudaba a la fsica en el descubrimiento de la conservacin de la energa, lo cual fue
primeramente demostrado por Mayer en conexin con la cantidad de calor que recibe
y cede una criatura viva.

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Si miramos ms de cerca a los procesos biolgicos de los animales vivos, vemos


muchos fenmenos fsicos: la circulacin de la sangre, bombas, presin, etc. Hay
nervios: sabemos qu es lo que pasa cuando nos paramos sobre una piedra
puntiaguda, y que de una manera u otra la informacin va desde la pierna hacia arriba.
Es interesante cmo sucede. En sus estudios sobre los nervios, los bilogos han
llegado a la conclusin que los nervios son tubos muy finos con una compleja pared,
que es muy delgada; a travs de esta pared la clula bombea iones; as que hay iones
positivos en el exterior y negativos en el interior, como en un capacitor. Ahora bien,
esta membrana tiene una propiedad interesante; si se descarga en un lugar, es
decir, si algunos iones son capaces de atravesar en algn lugar de manera que all se
reduce el voltaje elctrico, dicha influencia elctrica se hace sentir sobre los iones
vecinos y afecta la membrana de tal manera, que deja pasar tambin los iones en los
puntos vecinos. Esto a su vez la afecta ms all, etc., y as hay una onda de
penetrabilidad de la membrana que recorre la fibra cuando est excitada en un
extremo al pararse sobre una piedra puntiaguda. Esta onda es algo anlogo a una
larga secuencia de fichas de domin verticales; si se empuja la del extremo, sta
empuja a la prxima, etc. Por cierto, esto transmitir solamente un mensaje. A no ser
que las fichas de domin se parecen de nuevo; y anlogamente en una clula nerviosa
hay procesos que bombean lentamente de nuevo los iones hacia afuera para que el
nervio quede listo para el prximo impulso. As es cmo sabemos lo que estamos
haciendo (o por lo menos dnde estamos). Por supuesto, los efectos elctricos
asociados con este impulso nervioso pueden ser captados con instrumentos elctricos
y, debido a que son efectos elctricos, evidentemente la fsica de los efectos elctricos
ha tenido mucha influencia en la comprensin del fenmeno.
El efecto opuesto es que, desde algn lugar del cerebro, se enva hacia afuera un
mensaje a lo largo de un nervio. Qu sucede en el extremo del nervio? All el nervio se
ramifica en cositas finas, conectadas a una estructura cerca de un msculo, llamada
placa terminal. Por razones que no son exactamente comprendidas, cuando un impulso
llega al trmino del nervio, se eyectan pequeos paquetes (cinco a diez molculas de
una vez) de un compuesto qumico llamado acetilcolina y ellos afectan a la fibra
muscular y la hacen contraerse -cun simple! Qu hace que se contraiga un
msculo? Un msculo es un nmero muy grande de fibras muy cerca unas de otras,
que contiene dos sustancias diferentes miosina y actomiosina, pero el mecanismo
mediante el cual la reaccin qumica inducida por la acetilcolina puede modificar las
dimensiones de la molcula es an desconocido. As, los procesos fundamentales en el
msculo que producen los movimientos mecnicos no son conocidos.

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La biologa es un campo tan enormemente vasto que hay montones de otros


problemas que ni siquiera podemos mencionar: - problemas de cmo funciona la visin
(qu produce la luz en el ojo), cmo funciona el odo, etc. (La forma en que funciona el
pensamiento la discutiremos ms tarde bajo psicologa). Bien, esas cosas
concernientes a la biologa que hemos discutido aqu no son, desde un punto de vista
biolgico, realmente fundamentales en el fondo de la vida, en el sentido que aun si las
comprendiramos todava no comprenderamos la vida misma. Para dar un ejemplo:
los hombres que estudian los nervios estiman que su trabajo es muy importante
porque, despus de todo, usted no puede tener animales sin nervios. Pero se puede
tener vida sin nervios. Las plantas no tienen ni nervios ni msculos, pero estn
funcionando, estn igualmente vivas. As, para los problemas fundamentales de la
biologa debemos observar ms profundamente; cuando as hacemos, descubrimos
que todos los seres vivientes tienen un gran nmero de caractersticas en comn. El
rasgo ms comn es que estn hechos de clulas, dentro de cada una de las cuales
hay un mecanismo complejo para hacer cosas qumicamente. En las clulas de las
plantas, por ejemplo hay un mecanismo para recoger luz y generar sacarosa, la que es
consumida en la oscuridad para mantener la planta viva. Cuando la planta esta siendo
comida, la sacarosa genera en el animal una serie de reacciones qumicas muy
estrechamente relacionadas con la fotosntesis (y su efecto opuesto en la oscuridad)
en las plantas.
En las clulas de los sistemas vivos hay muchas reacciones qumicas complicadas en
las cuales un compuesto se transforma en otro y otro. Para dar una idea del enorme
esfuerzo que se ha hecho en el estudio de la qumica, el cuadro en la figura 3-1 resume
nuestro conocimiento actualizado sobre justamente una pequea parte de las muchas
series de reacciones que ocurren en las clulas, quizs un pequeo porcentaje o algo
as de ellas.

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Aqu veremos una serie entera de molculas que cambian de una a otra en una
secuencia o un ciclo ms bien pequeo. Se le llama el ciclo Krebs, el respiratorio. Cada
uno de los compuestos qumicos y cada uno de los pasos es bastante simple, en
funcin de qu cambios se hacen en la molcula, pero y esto es un descubrimiento
central importante en bioqumica- estos cambios son relativamente difciles de llevar a
cabo en un laboratorio. Si tenemos una sustancia y otra muy similar, la primera no se
convierte simplemente en la otra porque las dos formas estn corrientemente
separadas por una barrera o loma de energa. Consideren esta analoga: si queremos
trasladar un objeto de un lugar a otro que est en el mismo nivel pero en el otro lado
de una loma, podemos empujarlo por encima de la cumbre; pero hacerlo as requiere
que se le agregue alguna energa. As la mayora de las reacciones qumicas no
ocurren, porque hay lo que se llama una energa de activacin de por medio. Para
agregar un tomo extra a nuestro compuesto qumico se necesita que lo acerquemos
lo suficiente para que pueda ocurrir un reordenamiento; entonces se pegar. Pero si no
podemos darle suficiente energa para acercarlo suficientemente, no completar el
propsito, realizar parte del camino hacia arriba de la loma y volver hacia debajo de
nuevo. Sin embargo, si pudiramos literalmente tomar las molculas en nuestras
manos y empujar y tirar los tomos alrededor de tal manera de abrir un hueco para
permitir la entrada de un nuevo tomo, y luego dejarlos volver, habramos encontrado
otro camino alrededor de la loma, el cual no necesitara de energa extra, y la reaccin
procedera fcilmente. Ahora, realmente hay en las clulas molculas muy grandes,
mucho ms grandes que aquellas cuyos cambios hemos estado describiendo, que en
alguna forma complicada sujetan a las molculas pequeas en forma adecuada para
que la reaccin pueda realizarse fcilmente. Esas cosas muy grandes y complicadas se
llaman enzimas. (Primeramente se llamaron fermentos porque se descubrieron
originalmente en la fermentacin del azcar. En realidad, algunas de las primeras
reacciones en el ciclo fueron descubiertas all.) La reaccin proceder en presencia de
una enzima.
Una enzima est hecha de otra sustancia llamada protena. Las enzimas son muy
complicadas y cada una es diferente, estando cada una construida para controlar
cierta reaccin especial. Los nombres de las enzimas estn escritos en la figura 3-1 en
cada reaccin. (Algunas veces la misma enzima puede controlar dos reacciones.)
Ponemos nfasis en que las enzimas mismas no intervienen directamente en la
reaccin. Ellas no cambian; solamente dejan pasar un tomo de un lugar a otro.
Habiendo hecho esto, la enzima est lista para hacerlo con la prxima molcula, como
una mquina de una fabrica. Por cierto, debe haber un suministro de ciertos tomos y
una forma de disponer de otros tomos. Tmese el hidrgeno, por ejemplo: hay
enzimas que sobre ellas tienen unidades especiales que transportan el hidrgeno para
todas las reacciones qumicas. Por ejemplo hay tres o cuatro enzimas hidrogenoreductoras que se usan en diferentes lugares sobre todo en nuestro ciclo. Es
interesante que el mecanismo que libera algn hidrogeno en un lugar tomar aquel
hidrogeno y lo usara en algn otro lugar.
La caracterstica ms importante del ciclo de la figura 3-1 es la transformacin de GDP
en GTP (di-fosfato de guanidina en tri-fosfato de guanidina) porque una sustancia
contiene mucha ms energa que la otra. Justamente, as como hay una caja en
ciertas enzimas para transportar tomos de hidrgeno, hay ciertas cajas
transportadoras de energa que implican al grupo tri-fosfato. Entonces, la GTP tiene
ms energa que la GDP y si el ciclo se desplaza en un sentido, estamos produciendo

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molculas que tienen una energa extra que puede movilizar otro ciclo que requiere
energa, por ejemplo la contraccin de un msculo. El msculo no se contraer a no
ser que haya GTP. Podemos tomar fibra muscular, ponerla en agua y agregarle GTP, y
las fibras se contraern transformando GTP en GDP si est presente la enzima
correcta. As el sistema real est en la transformacin GDP-GTP; en la oscuridad la GTP,
que se ha estado almacenando durante el da, se usa para producir el ciclo completo
en la otra direccin. Una enzima, ustedes ven, no se preocupan en que direccin
procede la reaccin pues, si lo hiciera, violara una de las leyes de la fsica.
La fsica es de gran importancia en la biologa y otras ciencias por otra razn an que
tiene que ver tcnicas experimentales. En realidad, si no fuera por el gran desarrollo
de la fsica experimental, estos cuadros bioqumicos no se conoceran hoy. La razn es
que la herramienta ms til de todas para el anlisis de este sistema fantsticamente
complejo es marcar los tomos que se usan en las reacciones. As, si pudiramos
introducir en el ciclo algn dixido de carbono que tiene una marca verde, luego
medir despus de tres segundos donde est la marca verde, y de nuevo medir despus
de 10 segundos, etc., podramos seguir el curso de las reacciones. Qu son las
marcas verdes? son istopos diferentes. Recordemos que las propiedades qumicas
de los tomos estn determinadas por el nmero de electrones, no por la masa del
ncleo. Pero puede haber, en el carbono por ejemplo, seis neutrones o siete neutrones
junto con los seis protones que tienen todos los ncleos de carbono. Qumicamente,
los dos tomos C12 Y C13 son iguales, pero difieren en peso y tienen propiedades
nucleares diferentes, y por eso son distinguibles. Usando estos istopos de pesos
diferentes, o aun istopos radioactivos como el C 14 , lo que da un medio ms sensibles
para seguir cantidades muy pequeas, es posible seguir las reacciones.
Ahora volvemos a la descripcin de enzimas y protenas. Todas las protenas no son
enzimas, pero todas las enzimas son protenas. Hay muchas protenas, tales como las
protenas de los msculos, las protenas estructurales que estn, por ejemplo, en los
cartlagos, pelo, piel, etc., que no son enzimas en si mismas. Sin embargo, las
protenas son una sustancia muy caracterstica de la vida: en primer lugar forman
todas las enzimas, y segundo forman gran parte del resto de la materia viviente. Las
protenas tienen una estructura muy interesante y simple. Son una serie, o cadena, de
diferentes aminocidos. Hay veinte aminocidos diferentes, y todos ellos pueden
combinarse entre si para formar cadenas cuya espina dorsal es CO-NH, etc. Las
protenas no son otra cosa que cadenas de varios de estos veinte aminocidos. Cada
uno de los aminocidos sirve probablemente para algn propsito especial. Algunos,
por ejemplo, tienen un tomo de azufre en cierto lugar; cuando dos tomos de azufre
estn en la misma protena, forman un enlace, esto es, unen la cadena en dos puntos y
forman un anillo. Otro tiene tomos de oxigeno extra que lo hace una sustancia cida,
otro tiene una caracterstica bsica. Algunos tienen grandes grupos colgando hacia
afuera por un lado, de modo que ocupan mucho espacio. Uno de los aminocidos
llamado prolina no es realmente un aminocido, sino un iminocido. Hay una pequea
diferencia, con el resultado que cuando la prolina est en la cadena hay un
retorcimiento en la cadena. Si quisiramos producir una protena en particular,
diramos estas instrucciones: ponga uno de esos ganchos de azufre aqu; luego
agregue algo que ocupe lugar; luego prenda algo para poner una enroscadura en la
cadena. En esta forma obtendremos una cadena de aspecto complicado, enganchada
a si misma y teniendo una estructura compleja; presumiblemente sta es justamente
la manera en que se forman todas las variedades de enzimas. Uno de los grandes

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triunfos en los tiempo recientes (desde 1960), fue descubrir por fin la disposicin
atmica espacial exacta de ciertas protenas, las que envuelven unos 56 a 60
aminocidos en hilera. Ms de un millar de tomos (ms cercano a dos mil, si
contamos los tomos de hidrgeno) han sido localizados en una estructura compleja
en dos protenas. La primera fue la hemoglobina. Uno de los aspectos tristes de este
descubrimiento es que no podemos ver cosa alguno de esta estructura; no
comprendemos cmo funciona y la forma en que lo hace. Por cierto, se es el prximo
problema por atacar.
Otro problema es: Cmo saben las enzimas que cosa son? Una mosca de ojos rojos
forma una mosca de ojos rojos, y as la informacin de la estructura entera de enzimas
para hacer un pigmento rojo debe pasar de una mosca a la siguiente. Esto es hecho
por una sustancia en el ncleo de la clula, no una protena, llamada DNA (abreviacin
de cido desoxiribonucleico). Esta es la sustancia clave que pasa de una clula a otra
(por ejemplo, las clulas de semen consisten principalmente en DNA) y lleva la
informacin de cmo hacer las enzimas. El DNA es el programa Qu aspecto tiene
el programa y cmo funciona? Primero, el programa debe ser capaz de reproducirse a
si mismo. Segundo, debe ser capaz de instruir a las protenas. Respecto a la
reproduccin, podemos pensar que procede como en la reproduccin celular. Las
clulas simplemente aumentan de tamao y luego se dividen por la mitad. Deber ser
as con las molculas de DNA, entonces, de modo que ellas tambin aumentan de
tamao y se dividen por la mitad? Cada tomo por cierto no aumenta de tamao y se
divide por la mitad! No, es imposible reproducir una molcula excepto de un modo algo
ms inteligente.
Las estructura de la sustancia DNA fue estudiada por un largo tiempo, primero
qumicamente para encontrar la composicin, y luego con rayos X para encontrar la
estructura en el espacio. El resultado fue el siguiente descubrimiento notable: la
molcula de DNA es un par de cadenas enrolladas una sobre otra. La espina dorsal de
cada una de estas cadenas, que son anlogas a las cadenas de las protenas pero
qumicamente bastante diferentes, es una serie de grupos azcar y fosfato, como se
muestra en la figura 3-2. Ahora vemos cmo la cadena puede contener instrucciones,
pues si pudiramos dividir esta cadena por la mitad, tendramos una serie BAADC y
cada cosa viviente podra tener una serie diferente. As tal vez, de alguna manera, las
instrucciones especficas para la manufactura de protenas estn contenidas en la serie
especfica del DNA.
Unidos a cada azcar a lo largo de la lnea y ligando a las dos cadenas entre si hay
ciertos pares de uniones cruzadas. Sin embargo, no son todas de la misma naturaleza;
hay cuatro tipos, llamados adenina, timina, citosina y guanina, pero llammoslas A, B,
C y D. la cosa interesante es que slo ciertos pares pueden situarse uno opuesto al
otro, por ejemplo A con B y C con D. estos pares estn puestos en ambas cadenas de
tal manera que encajan ente si y tiene una fuerte energa de interaccin. Sin
embargo, C no encajar con A y B no encajara con C; slo encajan en pares, A contra
B y C contra D. Por lo tanto, si uno C, el otro debe ser D, etc. Cualquiera sean las letras
en una cadena, cada uno debe tener una letra complementaria especificada en la otra
cadena.
Qu pasa entonces con la reproduccin? Supngase que separamos esta cadena en
dos. Cmo podemos hacer otra justamente como sta? Si, en las sustancias de las

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clulas hay un departamento productor que entrega fosfato, azcar y unidades de A,


B, C, D, que no estn conectadas en cadena, los nicos que se unirn a nuestra cadena
separada sern los correctos, los complementos de BAADC, es decir, ABBCD as lo
que sucede es que la cadena se divide por la mitad durante la divisin celular, una
mitad que terminar por ir con una clula y otra mitad que terminara en la otra clula;
cuando se separan, se forma una nueva cadena complementaria de cada mitad de
cadena.

A continuacin viene la pregunta, precisamente, cmo determina el orden de las


unidades A, B, C, D, la disposicin de los aminocidos en la protenas? Este es el
problema central no resuelto actualmente en biologa. Las primeras claves o partes de
informacin, sin embargo, son estas: hay en la clula pequesimas partculas
llamadas microsomas, y se sabe ahora que este es el lugar donde se fabrican las
protenas. Pero los microsomas no estn en el ncleo, donde estn el DNA y sus
instrucciones. Algo parece que sucede. Sin embargo, tambin se sabe que pequeas
piezas moleculares se desprenden del DNA no tan largas como la gran molcula de
DNA que lleva toda la informacin en si misma, pero como una pequea seccin de
ella-. Esta se llama RNA, pero esto no es esencial. Es una especie de copia del DNA,
una copia resumida. El RNA, que en cierta forma lleva un mensaje acerca de que

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protena debe fabricar, va hacia el microsoma. Eso es conocido. Cuando llega all, la
protena es sintetizada en el microsoma. Esto tambin es conocido. Sin embargo, los
detalles de cmo los aminocidos entran y se disponen de acuerdo con el cdigo que
est contenido en el RNA, son, por de pronto, an desconocidos. No sabemos como
leerlo. Si conociramos, por ejemplo, la alineacin A, B, C, C, A, no podramos decirle
a usted que protena ser producida.
Ciertamente ninguna otra materia o campo est haciendo ms progresos en tantos
nuevos frentes en el momento presente que la biologa, y si tuviramos que nombrar
la suposicin ms poderosa de todas que conducen a uno ms y ms a un intento de
comprender la vida, es aquella en que todas las cosas estn hechas de tomos, y en
que todo lo que las cosas vivas hacen pueden ser comprendido en trminos de
agitaciones y movimiento de los tomos.
3-4 Astronoma
En esta explicacin fugaz del mundo entero, debemos ahora pasar a la astronoma. La
astronoma es ms antigua que la fsica. En realidad, dio origen a la fsica al mostrar la
hermosa simplicidad del movimiento de las estrellas y planetas, cuya comprensin fue
el comienzo de la fsica. Pero el descubrimiento ms notable de toda la astronoma es
que las estrellas estn hechas de tomos de la misma naturaleza que los que se
encuentran en la tierra 1. Cmo se hizo esto? Los tomos liberan luz que tienen
frecuencias definidas, algo as como el timbre de un instrumento musical que tiene
tonos definidos o frecuencias de sonido. Cuando estamos escuchando varios tonos
diferentes podemos distinguirlos, pero cuando miramos con nuestros ojos una mezcla
de colores no podemos distinguir las partes de que estn hechas, porque el ojo no es
ni cercanamente tan discernidor como el odo a este respecto. Sin embargo, con un
espectroscopio podemos analizar las frecuencias de las ondas luminosas y de esa
manera podemos ver los tonos de los tomos que hay en las diferentes estrellas. De
hecho, dos elementos qumicos se descubrieron en una estrella antes que se
descubrieran en la tierra. El helio fue descubierto en el sol, de ah su nombre, y el
tecnecio fue descubierto en ciertas estrella fras. Esto, por supuesto, nos permite
progresar en la comprensin de las estrellas, porque ellas estn hechas de los mismos
tipos de tomos que existen en la tierra. Ahora sabemos mucho acerca de los tomos,
especialmente en cuanto a su comportamiento bajo condiciones de alta temperatura,
pero no de alta densidad; as podemos analizar con la mecnica estadstica el
comportamiento de la sustancia estelar. Aun cuando no podemos reproducir las
condiciones en la tierra usando leyes bsicas de la fsica, podemos a menudo decir
precisamente, o muy aproximadamente, que suceder.
1

Qu manera de precipitarme a travs de esto! Cunto contenido tiene cada frase de esta breve historia. Las estrellas
estn hachas de los mismos tomos que los de la tierra. Corrientemente yo tomo un pequeo tpico como ste para
dictar una clase. Los poetas dicen que la ciencia elimina la belleza de las estrellas meros globos de tomos de gas-,
nada es mero. Yo tambin puedo ver las estrellas en una noche despejada y sentirlas. Pero veo yo ms o menos? La
vastedad de los cielos ensancha mi imaginacin clavado en este carrusel, mi pequeo ojo puede coger luz de un milln
de aos de edad. Una vasta estructura de la cual yo soy una parte quizs mi material fue arrojado de alguna estrella
olvidada, como el que est arrojando una all. O verlas con el ojo ms grande de palomar, apartndose desde un punto
comn de partida donde quizs estuvieron todas juntas. Cul es la estructura, o el significado, o el por qu? No le hace
dao al misterio conocer un poco de l. Porque mucho ms maravillosa es la verdad que la que cualquier artista en el
pasado imagin! por qu los poetas del presente no hablan de ella? qu hombres son los poetas que pueden hablar de
Jpiter como si fuera un hombre, pero si es una inmensa esfera rotante de metano y amoniaco debe permanecer mudos?

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As es cmo la fsica ayuda a la astronoma. Por extrao que parezca, comprendemos


la distribucin de materia en el interior del sol mucho mejor que lo que comprendemos
el interior de la tierra. Lo que sucede en el interior de una estrella se comprende mejor
que lo que pudiera adivinarse de la dificultad de tener que mirar un pequeo punto
luminoso a travs de un telescopio, porque podemos calcular que deben hacer los
tomos en las estrellas en la mayora de las circunstancias.
Uno de los descubrimientos ms impresionantes fue el origen de la energa de las
estrellas, que las hace continuar quemndose. Uno de los hombres que descubri esto
haba salido con una amiga en la noche siguiente de haberse dado cuenta que en las
estrellas se deban estar produciendo reacciones nucleares para que brillaran. Ella dijo:
mira que bonito brillan las estrellas! el dijo: si, y justamente ahora yo soy el nico
hombre en el mundo que sabe porque brillan ella simplemente se rio de l. Ella no
estaba impresionada de haber salido con el nico hombre del mundo que, en ese
momento, sabia por que brillan las estrellas. Bueno, es triste estar solo, pero as son
las cosas en este mundo.
Es la combustin nuclear del hidrogeno la que suministra la energa del sol; el
hidrogeno se convierte en helio. Adems, en ltima instancia, la produccin de los
diversos elementos qumicos se verifica en los centros de las estrellas a partir del
hidrogeno. El material del que estamos hechos nosotros fue cocinado una vez en
una estrella y escupido hacia afuera. Cmo lo sabemos? Porque hay una clave. La
proporcin de los diferentes istopos (cunto C 12, cunto C13, etc.) es algo que nunca
cambia en las reacciones qumicas, porque las reacciones qumicas son tan idnticas
para las dos. Las proporciones son puramente el resultado de reacciones nucleares.
Observando las proporciones de los istopos en el rescoldo frio y apagado en que
estamos, podemos descubrir como fue el horno donde se formaron los materiales de
que estamos hechos. Aquel horno fue como las estrellas, y as es muy probable que
nuestros elementos fueron hechos en las estrellas y escupidos en las explosiones
que llamamos novas y supernovas. La astronoma est tan cerca de la fsica que
estudiaremos muchas cosas astronmicas a medida que prosigamos.
3-5 Geologa
Ahora pasemos a lo que se llama ciencias de la tierra, o geologa. Primero la
meteorologa y el tiempo. Por cierto, que los instrumentos de meteorologa son
instrumentos fsicos, y el desarrollo de la fsica experimental hizo posible estos
instrumentos, como se explico anteriormente. Sin embargo, la teora de la
meteorologa nunca ha sido investigada satisfactoriamente por los fsicos. Bien, dirn
ustedes no hay otra cosa que aire, y conocemos las ecuaciones de los movimientos
del aire. Si, es cierto. As, si sabemos las condiciones del aire de hoy, por qu no
podemos calcular las condiciones del aire de maana? Primero, no sabemos
realmente cual es la condicin de hoy, porque el aire est arremolinndose y dando
vueltas por todas partes. Resulta ser muy susceptible y aun inestable. Si han visto
alguna vez correr suavemente el agua sobre una represa y luego convertirse en un
gran nmero de burbujas y gotas cuando cae, comprendern lo que quiero decir con
inestable. Ustedes conocen la condicin del agua antes que traspase el vertedero; es
perfectamente tranquila; pero en el momento que comienza a caer, dnde empiezan
las gotas? Qu determina lo grande que van a ser los trozos y donde estarn? Esto no

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se sabe, porque el agua es inestable. Aun una masa de aire movindose suavemente,
al traspasar una montaa se convierte en complejos remolinos y torbellinos. En
muchos campos encontramos esta situacin de flujo turbulento que no podemos
analizar actualmente. Dejemos rpidamente el asunto del tiempo y discutamos sobre
geologa!
El asunto bsico para la geologa es: qu hace que la tierra sea lo que es? Los
procesos ms obvios estn al frente de nuestros ojos, los procesos de erosin de los
ros, los vientos, etc. Es bastante fcil comprenderlos, pero por cada poco de erosin
hay algo ms que est sucediendo. Las montaas no son ms bajas hoy en promedio
de lo que fueron en el pasado. Debe haber procesos formadores de montaas.
Encontrarn, si estudian geologa, que hay procesos formadores de montaas y
volcanismos, los que nadie comprende pero que son la mitad de la geologa. El
fenmeno de los volcanes no se comprende realmente. Lo que produce un terremoto,
a la postre, no se comprende. Se comprende que si hay algo empujando a otra cosa,
cede repentinamente y se desliza eso est bien-. Pero qu es lo que empuja, y por
qu? La teora es que hay corrientes en el interior de la tierra corrientes circulantes,
debido a la diferencia de temperatura interior y exterior-, las cuales en su movimiento
empujan ligeramente la superficie. As, si hay dos circulaciones opuestas vecinas, la
materia se acumula en la regin donde se juntan y forman cadenas de montaas que
estn en condiciones desafortunadas de tensin y as producen volcanes
y
terremotos.
Qu pasa en el interior de la tierra? Mucho se sabe acerca de la velocidad de las
ondas ssmicas a travs de la tierra y la distribucin de densidades de la tierra. Sin
embargo, los fsicos han sido incapaces de obtener una buena teora sobre lo densa
que debera ser una sustancia a las presiones que se esperara en el centro de la
tierra. En otras palabras, no podemos calcular las propiedades de la materia muy bien
en dichas circunstancias. Lo hacemos muchos menos bien con la tierra que lo hacemos
con las condiciones de la materia en las estrellas. La matemtica implicada parece ser
un poco difcil, hasta ahora, pero quizs no pasara mucho tiempo antes de que alguien
se de cuenta que es un problema importante y que realmente lo solucione. El otro
aspecto, por cierto, es que aun si supiramos la densidad, no podramos calcular las
corrientes de circulacin. Tampoco podemos realmente deducir las propiedades de las
rocas a elevadas presiones. No podemos decir con qu rapidez las rocas cedern;
todo eso debe ser resuelto por el experimento.
3-6 Psicologa
Consideremos a continuacin la ciencia de la psicologa. Incidentalmente, el
psicoanlisis no es una ciencia: en el mejor de los casos es un proceso mdico, o
quizs an brujera. Tiene una teora acerca de qu produce la enfermedad muchos
espritus diferentes, etc-. El hechicero tiene una teora de que una enfermedad como
la malaria est causada por un espritu que viene del aire; no se sana agitando una
culebra sobre l; en cambio, la quinina si ayuda la malaria. As si estn enfermos, yo
les aconsejara que vayan al hechicero, porque es el hombre en la tribu que sabe ms
acerca de enfermedades; por otro lado, su conocimiento no es ciencia. El psicoanlisis
no ha siso cuidadosamente comprobado por el experimento, y no hay manera de
encontrar una lista de nmero de casos en los cuales resulta, el nmero de casos en
que no resulta, etc.

LECTURAS REA DE FSICA

Las otras ramas de la psicologa, que implican cosas como la fisiologa de las
sensaciones qu sucede en el ojo, y qu sucede en el cerebro- son, si quieren, menos
interesantes. Pero cierto progreso pequeo, pero real, se ha hecho al estudiarlas. Uno
de los progresos tcnicos ms interesantes puede ser o no llamado psicologa. El
problema central de la mente, si quieren, o del sistema nervioso es ste: cuando un
animal aprende algo, puede hacer algo diferente de lo que poda hacer antes y sus
clulas cerebrales deben haber cambiado tambin, si es que est hecho de tomos.
En qu sentido es diferente? No sabemos donde mirar, o qu buscar, cuando algo se
memoriza. No sabemos qu significa o qu cambio hay en el sistema nervioso cuando
se aprende una realidad. Este es un problema muy importante que no ha sido resuelto
en absoluto. Suponiendo, sin embargo, que existe algo como la memoria, el cerebro es
una masa tan enorme de alambres y nervios interconectados que probablemente no
puede ser analizado en una forma directa. Hay una analoga de esto con las maquinas
computadoras y los elementos de computacin, en que tambin tienen muchas lneas,
y que tienen algn tipo de elemento anlogo, quizs, a la sinapsis o conexin de un
nervio con otro. Esto es una materia muy interesante que no tenemos tiempo de
discutir ms all las relaciones entre el pensamiento y las maquinas computadoras -.
Debe apreciarse, por cierto, que esta materia nos dir muy poco acerca de las
complejidades reales del comportamiento humano ordinario. Todos los seres humanos
son tan diferentes. Pasar mucho tiempo antes que lleguemos ah. Debemos empezar
mucho ms atrs. Si pudiramos siquiera deducir cmo funciona un perro, habramos
avanzado bastante. Los perros son ms fciles de comprender, pero nadie an sabe
cmo funcionan los perros.
3-7 Cmo se lleg a eso?
Para que la fsica sea til a las otras ciencias en una forma terica, que no sea la
invencin de instrumentos, la ciencia en cuestin debe suministrar al fsico una
descripcin del tema en el lenguaje del fsico. Ellos pueden decir: Por qu salta una
rana?, y el fsico no puede contestar. Si ellos le dicen lo que es una rana; que hay
tantas molculas; que hay un nervio aqu, etc., eso es diferente. Si ellos nos dijeran,
ms o menos, a qu se parecen la tierra y las estrellas, entonces podemos resolverlo.
Para que la teora fsica sea de alguna utilidad, debemos saber exactamente dnde
estn colocados los tomos. Para comprender la qumica, debemos saber exactamente
qu tomos estn presentes, pues de lo contrario no podemos analizarla. Esta es
solamente la primera limitacin, por supuesto.
Hay otro tipo de problema en las ciencias hermanas, que no existe en la fsica;
podemos llamarlo, a falta de un termino mejor, el asunto histrico. Cmo se lleg a
eso? Si comprendemos todo acerca de la biologa, quisiramos saber como todas las
cosas que hay en la tierra fueron a dar en ella. Existe la teora de la evolucin, una
parte importante de la biologa. En geologa, no slo queremos saber cmo se estn
formando las montaas, sino cmo se form la tierra entera en el comienzo, el origen
del sistema solar, etc. Esto, por supuesto, nos conduce a querer saber qu tipo de
materia exista en el mundo. Cmo evolucionan las estrellas? Cul fueron las
condiciones inciales? Este es el problema de la historia de la astronoma.

LECTURAS REA DE FSICA

Se ha descubierto mucho acerca de la formacin de las estrellas, de la formacin de


los elementos de los cuales estamos hechos y hasta un poco acerca del origen del
universo.
No hay problemas histricos que se estn estudiando en la fsica actualmente. No
tenemos una pregunta: aqu estn las leyes de la fsica. Cmo se llego a ellas? No
nos imaginamos, por ahora, que las leyes de la fsica estn en cierto modo cambiando
con el tiempo, que en el pasado fueran diferentes de lo que son en el presente. Por
supuesto que pueden ser, y en el momento en que encontremos que son, la pregunta
histrica de la fsica estar legada con el resto de la historia del universo y entonces
los fsicos estarn hablando de los mismos problemas que los astrnomos, los
gelogos y los bilogos.
Finalmente hay un problema fsico que es comn a muchos campos, que es muy viejo
y que no ha sido resuelto. No es el problema de encontrar nuevas partculas
fundamentales, sino algo que qued desde hace mucho tiempo atrs ms de cien
aos-. Nadie en la fsica ha sido realmente capaz de analizarlo matemticamente en
forma satisfactoria a pesar de su importancia para las ciencias hermanas. Es el anlisis
de fluidos circulantes o turbulentos. Si observamos la evolucin de una estrella, se
llega a un punto donde podemos deducir que va a comenzar la conveccin, y a partir
de esto ya no podemos deducir qu va a pasar. Unos pocos millones de aos ms tarde
la estrella hace explosin, pero no podemos explicar la razn. No podemos analizar el
tiempo. No conocemos los esquemas de los movimientos que debera haber en el
interior de la tierra. La forma ms simple del problema es tomar una caera que es
muy larga y empujar agua a travs de ella a gran velocidad. Preguntamos: para
empujar una cantidad dada de agua a travs de esa caera, cunta presin se
necesita? Nadie puede analizarlo partiendo de principios primarios y de las
propiedades del agua. Si el agua fluye muy lentamente, o si usamos algo espeso como
la miel, entonces podemos hacerlo exactamente. Ustedes lo encontrarn en su texto.
Lo que no podemos realmente hacer es tratar con agua real y fresco que corre a
travs de una caera. Este es el problema central que deberamos resolver algn da y
que no lo hemos hecho.
Deca una vez un poeta: el universo entero est en un vaso de vino probablemente
nunca sabremos lo que quera decir, pues los poetas no escriben para ser
comprendidos. Pero es cierto que si miramos un vaso de vino lo suficientemente cerca,
vemos el universo entero. Ah estn las cosas de la fsica: el lquido que se arremolina
y se evapora dependiendo del viento y del tiempo, las reflexiones en el vidrio, y
nuestra imaginacin agrega los tomos. El vidrio es un destilado de las rocas terrestres
y en su composicin vemos los secretos de la edad del universo y la evolucin de las
estrellas. Qu extrao arreglo de elementos qumicos hay en el vino? Cmo llegaron
a ser? Estn los fermentos, las enzimas, los sustratos y los productos. All en el vino se
encuentran la gran generalizacin: toda vida es fermentacin. Nadie puede descubrir
la qumica del vino sin descubrir, como lo hizo Louis Pasteur, la causa de muchas
enfermedades. Cun vvido es el vino tinto que imprime su existencia dentro del
conocimiento de quien lo observa! Si nuestras pequeas mentes, por alguna
convivencia, dividen este vaso de vino, este universo, en partes fsica, biologa,
geologa, astronoma, psicologa, etc.-, recuerden que la naturaleza no lo sabe! As,
reunamos todo de nuevo sin olvidar en ltima instancia para qu sirve. Dejemos que
nos d un placer final ms: bbanlo y olvdense de todo!