Oggi presumiamo di sapere quanto segue.

 
Più o meno 4,6 miliardi di anni fa, un grande vortice di gas e polvere del diametro di circa 24 
miliardi di chilometri andò accumulandosi nella regione dello spazio in cui ci troviamo oggi e 
cominciò ad aggregarsi. La sua quasi totalità ­ 99,9 per cento della massa del sistema solare ­ 
andò a formare il Sole.21 Dal materiale fluttuante residuo, due microscopici granelli furono 
trasportati abbastanza vicini l'uno all'altro da poter essere uniti da forze elettrostatiche. Quello fu 
il momento in cui venne concepito il nostro pianeta. Nel sistema solare appena nato, stava 
accadendo ovunque la stessa cosa. Granelli di polvere entravano in collisione formando 
ammassi sempre più grandi. Questi ultimi divennero infine abbastanza grandi da essere definiti 
planetesimi. Mentre si urtavano e collidevano all'infinito, i planetesimi si andavano spaccando, 
dividendo o ricombinando in infinite permutazioni casuali; a ogni scontro, però, c'era un 
vincitore, e alcuni dei vincitori divennero abbastanza grandi da dominare l'orbita sulla quale 
viaggiavano. 
Tutto accadde con notevole rapidità. Per evolvere da minuscolo ammasso di granelli a pianeta 
neonato con un diametro di qualche centinaio di chilometri, si pensa siano occorse solo alcune 
decine di migliaia di anni. In soli duecento milioni di anni, forse meno, la Terra era praticamente 
già formata, nonostante fosse ancora fusa e soggetta a un costante bombardamento da parte 
dei detriti rimasti a vagarle intorno.22 
A questo punto, circa 4,4 miliardi di anni fa, un oggetto della grandezza di Marte si schiantò 
sulla Terra, strappandole via materiale sufficiente a formare una sfera compagna, la Luna. Si 
ipotizza che, nello spazio di qualche settimana, il materiale si fosse già riassemblato in un unico 
ammasso, e di lì a un anno avesse assunto la forma di quella sfera rocciosa che ci accompagna 
ancora oggi. 
Sembra che la maggior parte del materiale lunare provenga dalla crosta terrestre, e non dal 
centro del pianeta: questo spiega come mai la Luna sia povera di ferro mentre noi ne abbiamo 
in 
abbondanza.23 Per inciso, questa teoria viene quasi sempre presentata come uno sviluppo 
recente, ma in realtà fu avanzata per la prima volta negli anni Quaranta da Reginald Daly della 
Harvard University.24 L'unica cosa recente è l'attenzione che adesso le prestiamo. 
Quando la Terra aveva all'incirca un terzo delle sue dimensioni attuali, probabilmente stava già 
cominciando a formarsi un'atmosfera, composta in massima parte da anidride carbonica, azoto, 
metano e zolfo. Un cocktail che difficilmente assoceremmo alla vita: eppure fu proprio da questa 
micidiale miscela che emerse il nostro pianeta. L'anidride carbonica è un potente gas serra, il 
che si rivelò un bene, perché a quel tempo la radiazione solare era molto meno intensa di oggi. 
Se non avessimo avuto il beneficio dell'effetto serra, la Terra avrebbe potuto benissimo 
ghiacciarsi per sempre, e la vita non avrebbe mai avuto il minimo appiglio per svilupparsi.25 
Invece, in qualche modo, se la cavò. 
Per i successivi cinquecento milioni di anni la giovane Terra continuò a essere bersagliata 
senza sosta da comete, meteoriti e altri detriti galattici, bombardamenti che riempirono d'acqua 
gli oceani e portarono i componenti essenziali alla formazione della vita. Era un ambiente molto 
ostile, eppure, in un modo o nell'altro, la vita si mise in moto. Un fremito, e una minuscola 
goccia di sostanze chimiche si animò. Stava cominciando la nostra storia. 
Quattro miliardi di anni dopo, qualcuno cominciò a chiedersi come fosse successo. Ed è proprio 

lì che ci porterà la prossima parte della nostra storia.    .