Masacre de las Bananeras

La Masacre de las Bananeras o Matanza de las Bananeras fue un exterminio de los trabajadores sindicalizados de la United Fruit Company que se produjo entre el 5
y el 6 de diciembre de 1928 en el municipio de Ciénaga,
cerca de Santa Marta, en el departamento del Magdalena,
Colombia. Un número desconocido de trabajadores murió después de que el gobierno de Miguel Abadía Méndez
decidió enviar al ejército colombiano a poner fin a una
huelga de un mes organizada por el sindicato de los trabajadores que buscaban garantizar mejores condiciones
de trabajo. El gobierno de los Estados Unidos de América había amenazado con invadir Colombia a través de su
Cuerpo de Marines, si el gobierno colombiano no actuaba
para proteger los intereses de la United Fruit.

las grandes propiedades existían enormes extensiones de
tierras baldías que nadie reclamaba. Unos pocos indígenas pescaban y cultivaban cosechas de subsistencia y unos
pocos pueblitos dispersos de colonos indígenas, negros y
mulatos producían cosechas para alimentarse.
El estímulo inicial para la exportación de banano vino de
las prominentes familias de Santa Marta. Con el desarrollo de la agricultura de exportación en otros lugares del
país, trataron de romper su aislamiento. La llegada de una
compañía francesa les ayudó.
A finales del siglo XIX y comienzos del XX, varias compañías extranjeras intervinieron en agricultura y en producción ganadera en la Costa Atlántica colombiana, especialmente en las regiones del río Sinú, Mompox y Santa
Marta. Una de las primeras fue la Compaigne Imobiliere
et Agricole de Colombie que en la década de 1870 compró
20 000 hectáreas cerca de Santa Marta. Las élites locales
aprovecharon la renovación de la actividad económica estimulada por la compañía: comenzaron a sembrar tabaco,
cacao y caña de azúcar, que aquélla exportaba. Al mismo
tiempo hicieron esfuerzos para desarrollar una infraestructura que conectara Santa Marta con los mercados.

El 12 de noviembre de 1928 estalló una gran huelga en la
zona bananera de Santa Marta, una huelga masiva jamás
vista en Colombia. Más de 25 000 trabajadores de las
plantaciones se negaron a cortar los bananos producidos
por la United Fruit Company y por productores nacionales bajo contrato con la compañía. A pesar de tal presión,
la United Fruit Company y sus trabajadores no lograron
un acuerdo colectivo, la huelga terminó con un baño de
sangre: en la noche del 5 de diciembre, soldados colombianos dispararon sobre una reunión pacífica de millares
de huelguistas, matando e hiriendo a muchos. Esa terrible
noche ha sido grabada en la conciencia de los colombianos por los novelistas Gabriel García Márquez, en su obra
Cien años de soledad, quien nació en la zona bananera el
mismo año de la huelga, y Álvaro Cepeda Samudio, en su
novela La casa grande, y por el dramaturgo Carlos José
Reyes, quien cuenta la historia a través de los ojos de un
soldado recluta.

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En 1881 un grupo de notables samarios obtuvo autorización para construir un ferrocarril de Santa Marta al río
Magdalena, y en 1887 iniciar un plan para mejorar el
puerto. Por el mismo tiempo se fundó la primera Sociedad de Agricultores y sus miembros comenzaron a experimentar con un nuevo producto, el banano Gros Michel, una variedad desconocida hasta alrededor de 1885,
cuando José Manuel González importó las semillas de
Panamá. Don José Manuel y un grupo de empresarios
samarios establecieron la primera plantación de banano
de Colombia, en Ciénaga. Los experimentos mostraban
un potencial interesante: en 1889 Santa Marta exportó 5
000 racimos, y tres años más tarde esta cifra subió a 45
000.

Antecedentes

El banano se originó en Asia y fue introducido a los trópicos americanos solamente después de 1492. La geografía
de Santa Marta la hizo muy apta para la producción bananera. A mediados del siglo XIX, sin embargo, el potencial
de Santa Marta no había sido aprovechado. Casi nadie en
los Estados Unidos de América o en Europa había visto
y mucho menos probado bananos, y se consideraban una
fruta exótica. Y Santa Marta era una población soñolienta, aislada del resto de Colombia y del mundo. Unas pocas
familias con intereses mercantiles vivían en la población.
Poseían también propiedades rurales, pero la abolición
de la esclavitud en 1851 había empobrecido las haciendas y muchas habían sido abandonadas. Intercaladas con

Aunque la iniciativa fue colombiana, los empresarios locales no podían desarrollar plenamente la industria bananera. La producción en gran escala para mercados internacionales requería enormes cantidades de capital, por
fuera de la capacidad de cualquier individuo o compañía
en Colombia a finales del siglo XIX. Debían construirse
ferrocarriles para llevar los bananos al puerto, debían mejorarse los equipamientos de éste, los barcos debían llegar a tiempo, y era necesaria una red bien coordinada de
distribución en el país importador. Además, en la región
árida de Santa Marta, los canales de riego eran una necesidad. Aparte de los altos requisitos de capital, el nego-

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Algunos ramales conectaron cada plantación con la línea principal. que transportaban bananos a Norteamérica y Europa. Estados Unidos de América. esta gente se benefició de la presencia de la United Fruit Company por la valorización del terreno. una porción alta de mestizos del interior. comerciantes. a Fundación. Al mismo tiempo el domino de la United Fruit Company en la economía regional y su control de la vida política local frustró las ambiciones de muchos grupos. donde la United Fruit Company importó grandes cantidades de negros del Caribe. Cultural y racialmente. Panamá y Colombia sumaban doce millones de racimos. la industria del banano se expandió rápidamente. debemos describir cada uno de los principales grupos sociales y sus relaciones con la United Fruit Company. Al lado del ferrocarril se crearon nuevas plantaciones de banano. En Colombia. sembrar el banano y recolectar la cosecha. se dice. mandó contratistas a reclutar este personal. 1. las exportaciones de Jamaica. y de ahí a 10. En 1892 adquirió 6 100 hectáreas de terreno en Riofrío. conocidos como la «Gran Flota Blanca».1 Los obreros La United Fruit Company necesitaba obreros para construir los ferrocarriles y los canales de riego. al mismo tiempo compró la concesión del nuevo ferrocarril que se convirtió en la Compañía del Ferrocarril de Santa Marta (Santa Marta Railroad Company). Aracataca.5 millones en 1915. enfermedad del banano o huracanes. y para cargar los barcos. con una fuerza laboral de 150 000 personas. Durante las primeras tres décadas del siglo XX. Estos factores favorecieron el desarrollo del banano por parte de una gran compañía con base en el afluente industrial de Estados Unidos y con amplias inversiones en muchas regiones. más del 90 por ciento de la fuerza laboral de la zona era colombiana. Tales incentivos fueron exitosos: durante las primeras tres décadas del siglo veinte. por el crecimiento de una economía monetaria. campesinos. de los departamentos del Atlántico.2 1 ANTECEDENTES cio del banano era arriesgado: cualquier plantación podía borrarse fácilmente por agotamiento del suelo. Costa Rica. Keith comenzó a producir banano como carga para que la línea ferroviaria fuera rentable. El hecho que . Indígenas de La Guajira y de la Sierra Nevada de Santa Marta se sumaron a la fuerza obrera de las plantaciones. en contraste con Centroamérica. Para coordinar su vasto imperio. En 1911 el ferrocarril llegó a Aracataca y en 1920. La decisión de la United Fruit Company de ofrecer salarios altos. Cié- Para entender la transformación social que acompañó la rápida expansión de la producción bananera y las tensiones ligadas a ella. de las cuales 76 612 estaban dedicadas al banano. Colombia era el tercer abastecedor mundial de banano. Al tiempo de su creación. Las exportaciones de banano llegaron a los 65 millones de racimos al año. Las exportaciones de banano desde Santa Marta crecieron de 275 000 racimos en 1900 hasta 6. hasta el doble de lo pagado por los hacendados del interior. en particular de los Santanderes. del ferrocarril y del campo. Minor Cooper Keith había salido de los Estados Unidos de Norte América para América Latina en la década de 1870. En este año. llegando a tener once kilómetros a cada lado de la vía. La United Fruit Company no sólo desarrolló sus operaciones en los países mencionados. tenderos y agricultores ansiosos de producir banano. Pero. como en otras partes. y poseía noventa barcos de vapor. miles de personas llegaron a Santa Marta. La zona fue inundada por trabajadores del puerto. naga. los trabajadores de las bananeras constituían un grupo heterogéneo. En 1899 se unió con otros dos estadounidenses para crear la United Fruit Company (Compañía Frutera Unida). La United Fruit Company. la compañía controlaba el ochenta por ciento de la industria bananera internacional. Aunque la mayoría de los trabajadores eran de la Costa Atlántica Colombiana. Para 1930 poseía 1 383 485 hectáreas de terreno. donde terminó. Massachusetts. con ciento treinta kilómetros. con las cuales fundó la Colombia Land Company. las plantaciones bananeras siguieron al ferrocarril. Cuba. Fundación y Pivijay. Solamente así podrá ser posible comenzar a entender las frustraciones de obreros. República Dominicana. En la década de 1920 la zona bananera cubría buena parte de los municipios de Santa Marta. y este producto constituía el siete por ciento de las exportaciones colombianas. la compañía había construido 5 363 kilómetros de cables telegráficos y veinticuatro estaciones de radio. sino también en Guatemala y Honduras. En los primeros años la mano de obra era escasa. Pocos años más tarde extendió sus operaciones bananeras a Santa Marta en Colombia y a Bocas del Toro en Panamá. Algunos de los primeros fueron soldados liberales de la Guerra de los Mil Días. se había convertido en la más grande fuente de empleo en el Caribe. habían construido 2 434 kilómetros de ferrocarril. que hicieron erupción en la gran huelga de 1928. reflejó su necesidad de atraer fuerza laboral. para limpiar el terreno. Más gente llegó del occidente. y por nuevas posibilidades de empleo y mercado. En alguna forma. y de ahí al muelle en Santa Marta y al mar. En el año de 1900. una empresa cuya sede comercial estaba situada en Boston. y de Bolívar. abrieron nuevas oportunidades para algunos colombianos. que se establecieron en la zona una vez terminada la guerra. El capital que la United Fruit Company invirtió en la zona bananera y las conexiones de mercadeo que estableció. Una vez terminado éste.3 millones en 1929. junto con sus generales. por pequeños agricultores. contratado por el gobierno de Costa Rica para la construcción de un ferrocarril. El hombre que dirigía la United Fruit Company apareció primero en Colombia en 1890. comerciantes y algunos bananeros colombianos. El desarrollo del enclave colombiano fue apenas una pequeña parte de esta rápida expansión.

se pagaba a los grupos de trabajo por unidad un trabajo. a pesar de las diferencias regionales. y los empacadores y estibadores se necesitaban solamente cuando los barcos estaban en puerto. utilizaba contratistas colombianos (ajuste. La United Fruit Company se ufanaba de sus aportes a la Lo que no les gustaba eran las prácticas de contratación investigación antimalaria y de su hospitalidad en Santa de la compañía. la United Fruit Company utilizó los contratos para evadir la legislación laboral colombiana. 3 Así se dio una situación extraña: la United Fruit Company producía millones de bananos cada año. Por limpiar terreno y tratistas pagaba a sus obreros en parte en vales al iniciar desherbar. particularmente en los primeros años de le a sus obreros quincenalmente. sin embargo. quienes trabajan en los campos bananeros no son empleados suyos. pero sostenía que no tenía trabajadores. Para la United Fruit Company esto hacía difícil retener a Además. El sistema de contratos le sirvió a la compañía: los problemas del reclutamiento y las relaciones laborales se dejaron en manos de unos pocos empresarios colombianos. Cuando después de 1915 el gobierno comenzó a promulgar leyes regulando las condiciones de trabajo. ros).1928 los trabajadores demandarían que la compañía les taciones.1 Los obreros los trabajadores de las bananeras de Santa Marta hablaran un mismo idioma. la mayoría no encontraba trabajo para todos los días. eran por ciento. Lo que molestaba a los trabajadores eran las contrabajadores. Pero muchos obreros se endeudaban con la racimos al borde de los campos. y otros tendían a moverse de plantación en plantación. De esta manera. En lugar de redimibles en almacenes de la compañía. trabajando en tur. Algunos trabajadores también tomaron parte en migraciones interregionales. aunque se suponía que la compañía debía pagarsus trabajadores. mejoró su habilidad de organizarse contra la compañía en 1928. Aunque la compañía puede haber pagado un buen jornal. Por medio de la inmigración. Los obreros tendían a estar cortos de dinero y a solicitar El sistema que la compañía desarrolló para conseguir sus avances que la compañía distribuía por medio de vales objetivos se basaba en el trabajo a destajo. Los trabajadode terreno. res podían cambiar sus vales por efectivo con tenderos Los trabajadores generalmente laboraban de las seis a las locales.El ingreso de los trabajadores de las bananeras se reducía nos las veinticuatro horas. tuvieran una misma religión y. pero éstos descontaban entre el diez y el treinta once de la mañana y de la una a las seis de la tarde. a veces había demoras. que acordaban el trabajo a realizar y reclutaban los Los contratos decían que los obreros no eran empleados trabajadores para hacerlos. o se engancharan por algún tiempo en los campos petroleros de Barrancabermeja. La United Fruit Company es. Pero los trabajadores no estaban tan satisfechos. Tal como señalaba la United Fruit Company. y el resto en efectivo al final. pagar salarios por hora o por día. desde alrededor de cincuenta centavos por día en 1908. por la cabuya (algo mayor que la hectárea).compañía. Una comisión del gobierno reportó que a los contratistas a veces «les sisan o merman sus salarios». Aunque era inseguro. escasez laboral. cientos de kilómetros al sur. trabajando una semana para la United Fruit Company y la siguiente para uno u otro de los cultivadores colombianos. Sólo algunos permanecían durante largos períodos de tiempo. los coleros cargaban los plantaciones. la población de trabajadores creció desde aproximadamente 5 000 en 1910 a más de 25 000 en 1925. la United Fruit Company le retenía el cuarenta por listeros.Se desarrolló un sistema por el cual la mayoría de los conpany pagaba por trabajo cumplido. subieron hasta ochenta centavos a un peso y veinte centavos diarios. les daba la libertad Una comisión gubernamental reportó: de manejar su propio tiempo y sus procesos laborales. según ella. se reconocieran como colombianos. los salarios de los obreros de las bananeras eran altos para el momento. gones que lo llevaban directamente al puerto. El sistema de avances banano. Uno de los objetivos principales de la huelga de 1928 fue que la United Fruit Company reconociera a sus obreros.y descuentos pretendía retener a los trabajadores en las dos: los puyeros cortaban la fruta. La gran mayoría trabajaba por un salario monetario. Durante los períodos intensos del corte del por ciento del salario que le debía. y el valor real de sus salarios disminuía. Más importante aún.1. la fruta no se cortaba todos los días. En ban sobre góndolas que las mulas llevaban hasta las es. Tales movimientos reflejaban la demanda fluctuante de trabajo inherente a la economía bananera. Un tercer grupo de obreros cuidaba la irrigación. El sistema conducía a su explotación. Si un obrero dejaba su trabajo antes de comsupervisados por capataces de la United Fruit Company y pletarlo. la United Fruit Com. En lugar de contratar directamente a sus Marta. Se necesitaba urgentemente servicio médico. grupos de obreros asumían trabajos especializa. la compañía tipulaba: les descontaba un dos por ciento de sus salarios para sa- . y a veces hasta un peso y medio por día en los años de 1920. El sistema de trabajo a destajo con un descuento del dos por ciento para servicios hosfuncionó bien para la compañía y parece que agradaba pitalarios.tradicciones y prácticas discriminatorias de la compañía. Allí los cargadores subían el banano a los vapagara cada sietes días y en efectivo. la United Fruit Company rehusó extender los beneficios a los trabajadores en las plantaciones porque. y los carreros los apila. No era extraño que algunos salieran hacia el occidente de la Costa Atlántica para cosechar algodón o caña de azúcar. el crecimiento de la economía bananera dio auge a un grupo que no había existido antes en la región: un proletariado rural sin tierra.de la United Fruit Company y. a los obreros. Muchos de los propietarios rurales de Santa Marta no trabajaban permanentemente en una sola finca.

su falta de mente se conocía como tierra baldía y estaba ya ocupada riego o sus tierras infértiles no habían sido incorporadas por campesinos. Mientras tanto. Tal actividad especulativa rindió sus frutos en ventas provechosas a la United Fruit Company o a colombianos deseosos de formar sus propias plantaciones de «oro verde». describiendo sus situaciones y solicitando su protección. la United Fruit Company y los colonos entranomía bananera comenzaron a vender excedentes en el ron en confrontación directa.United Fruit Company y los agricultores colombianos inrios rurales. A los trabajadores también les preocupaba la vivienda. la compañía utilizaincluían a miembros de familias campesinas así como de ba la fuerza: desalojaba a los campesinos. con el desarrollo de la eco. Un viejo habitante los describía así: 1 ANTECEDENTES ciones. duchas o retretes. también estimuló el crecimiento de un campesinado independiente y orientado hacia el mercado. Algunos. quemaba sus chozas y encarcelaba a sus En esta forma. Con aquellos que se negaban. Lo que sí es un salario. Los campamentos no tenían ventilación. que dio auge al proletariado rural. A medida que la construcción de líneas ferroMientras en los primeros años los colonos producían lo viarias y canales de riego traía tierra nueva a la economía necesario para su subsistencia. La compañía alojaba a la mayoría de los obreros de las bananeras en campamentos de sus plantaciones. Sin embargo. al mismo tiempo. en cambio. Esto era cierto.bananera. los colombianos formaron más de 350 plantaciones de banano más pequeñas así como ganaderías. Por medio de compra la United Fruit Company consolidó gradualmente 41 plantaciones de 60 000 hectáreas. sin importar cuál fuera el problema. aún a las plantaciones de banano. el crecimiento de la economía bananera le dio a los campesinos mayor espacio para la actividad comercial. agua potable. los obreros pidieron a la compañía que les suministrara mejores viviendas. convertirse en cam. llenaron otro papel económico lonizado era propiedad privada y que sino abandonaban vital para la economía de exportación: proporcionaron a inmediatamente sus campos serían desalojados. Otros empresarios locales solicitaron concesiones gubernamentales de tierras o simplemente fabricaron nuevos documentos de propiedad. En la superficie. y se les enviaba a casa. localpequeñas áreas que por su distancia del tren. Familias de agricultores amenazadas con la expropiación entre los años 1907 y 1930 dirigieron multitud de peticiones a las autoridades de Bogotá. La United Fruit Company sostenía que el albergue que suministraba no era inferior al de la vivienda rural en otras partes de Colombia. Por los años veinte la propiedad se había convertido en una maraña de reclamos 1. entraba ganado obreros sin tierra. en las piación masiva de tierras baldías. vendían a precio recontratadas por la United Fruit Company frecuentemente ducido. muchos campesinos enconindependientes. Un agente de la compañía mercado regional creado por el gran flujo de gente. En 1928 los trabajadores pedirían la construcción de hospitales en toda la zona y la compensación por accidentes de trabajo. Su sentido de la injusticia aumentaba con el contraste entre sus propios ranchos y las viviendas cómodas con jardines y canchas de tenis de los administradores de la compañía. colgando sus hamacas unas encima de otras. Al mismo tiempo hubo un incremento dramático en las transacciones de finca raíz.4 lud. Escogieron. ron agrandando ilegalmente sus tenencias corriendo sus linderos sobre tierras baldías. Las cuadrillas ante la posibilidad de perderlo todo. Los límites de muchas propiedades no eran claros y muchos dueños continuaque al menos no peligrara la salud. El periodista Alberto Luna Cárdenas los traron que sus títulos eran demandados por la United Fruit describió en 1914: Company. la economía de exportación y la economía campesina se apoyaban mutuamente: los campesinos alimentaban a los obreros de las bananeras y ocasionalmente trabajaban en las planta- Muchos campesinos no aceptaron pasivamente la pérdida de sus tierras. los trabajadores enfermos o que sufrían accidentes de trabajo muchas veces no podían llegar al hospital. Eran gente pobre pero En los años después de 1905.cierto es que buena parte del territorio del que repentinapesinos en las tierras baldías de la región. El advenimiento de la United Fruit Company estimuló un alza en los precios de la propiedad: para 1925 la tierra bananera se vendía entre 400 y 500 pesos la hectárea. había tensiones constantes entre la United Fruit Company y los campesinos. Reclamaron mente se decía que era privado después de 1900. Algunas de las viejas familias pudientes de Santa Marta desenterraron títulos coloniales de inmensas extensiones de terreno que vendían a la United Fruit Company. De esta manera la economía bananera trajo una aproAl llegar a la huelga en 1928. otros no estaban tan ansiosos de trabajar por sistían en que todo era ya propiedad privada. A pesar de estos pagos. Estos «ranchones» eran insalubres y atestados. a sus cosechas. La principal era por el control de la tierra. pero los obreros esperaban algo mejor. voceros.2 Los colonos conflictivos: el gobierno mantenía que todavía existían 90 000 hectáreas de tierras baldías en la zona. el nacimiento de la economía bananera. Colombia . Hasta siete personas dormían en un solo cuarto de tres por tres metros. Cuando lo hacían les recetaban quitina y sulfato de magnesio. Fuera informaba a un grupo de campesinos que el terreno code suministrar alimentos. las plantaciones trabajo de reserva barato. mientras la Aunque muchos emigrantes se convirtieron en proleta.

Surtidos de merde la compañía: herramientas agrícolas. y algunos trataron de defenderse en los tribunales. que condescendían con la United Fruit Company. Muchos. sirios. Orihueca. incluían ambos papeles. y algunos se convirtieron tiempo muchas familias de colonos enviaban a sus fami. Las poblaciones proporcionaban diversiones: baile. [nos] esperaban las cantinas y los juegos de boliche. En un informe oficial se hablaba de 3 fábricas de hielo. que las plantaciones de banano eran en realidad tierras baldías usurpadas de forma violenta e ilegal. Ambos grandes ranchones para los bailes comunales de los sábahabían llegado recientemente a la zona. juego y burdeles. El Retén. 1 de harina. al pasar del tiempo.vendían ron blanco. dos años después de que pasara el ferrocarril por ella: En las poblaciones nuevas la primera edificación pública era la iglesia. Al lado del ferrocarril aparecieron nuevas poblaciones: Riofrío. deaban algunas comunidades de campesinos. parecía a muchos una violación del principio elemental de justicia incorporado en la legislación colombiana desde la época colonial de que el derecho de propiedad depende de su utilización. mientras millares de trabajadores buscaban descanrante la época de lluvias. no solamente la seguridad de subsistencia. El destino de aquellos colonos que perdieron sus tierras es oscuro. 1 de cigarrillos y 2 de pastas. Es posible que algunos se hayan trasladado al interior para unirse a otros grupos de colonos en la apertura de nuevos terrenos. lo mismo que prostíbulos de italianos. ser colono representaba de las ventas hechas a los trabajadores de las bananeras. luz eléctrica. En Aracataca. saba identificarse como uno u otro. Hasaron su deseo de establecerse en la zona convirtiéndose bía cuatro o cinco tenderos en cada población y muchos en cultivadores de tierras baldías. 1. aislándolos de los mercados locales. Su prosperidad dependía ción costosa e inflación opresora. yerbateros y traficantes de semillas y huesos lo suficiente para iniciar una ocupación mientras algunos milagrosos». 3 de jabón. Más bien buscando palestinos y criollos». festivales con carnaval y tahúres y vendedores de sinos eran trabajadores asalariados que habían ahorrado específicos. Había pocos colegios en la zona. Además. en 1928 los colonos se tierras baldías. colonos rehusaron reconocer la legalidad de tales acciones. liares a trabajar para la United Fruit Company. el hecho que la compañía guardara más de la mitad de su propiedad como reserva.3 Los comerciantes Mientras el negocio bananero crecía. 1 de cerveza. Sin embargo. pero los sacerdotes escaseaban y la autoridad religiosa era débil.cancías importadas que traían los barcos bananeros en sus dos en el ferrocarril y acceso a los almacenes y hospitales viajes de regreso. talmente eliminadas por los canales de la compañía. adoptaron estrategias que. Alberto Luna Cárdenas describió a Aracataca en 1914.3 Los comerciantes 5 tenía leyes de colonización que protegían a los colonos de y apoyo mutuos. Por lo general los campesinos no tuvieron éxito en su lucha por defender su tierra. Aracataca. 1 de licores. Como se verá. sin los recursos para empezar de nuevo. licor. El gobierno nacional tenía poca influencia sobre las autoridades locales. Convenció a mucha gente de que las reclamaciones de terreno de la United Fruit Company eran fraudulentas. sino también Encontrando competencia directa de la United Fruit Comuna oportunidad de mejoramiento económico.en fuertes partidarios de la gran huelga de 1928. La educación formal. Al mismo pany. bacarrat.so del trabajo duro y del aislamiento de las plantaciones. al cambiar los cauces El transcurrir de la vida en los pueblos giraba alrededor de los ríos para riego. incrementar su seguridad y su ingreso. En un área de alimenta. Ésta también colonos y asalariados creó las bases para la comprensión poseía varias haciendas de ganado que aprovisionaban a . loteSin embargo. bancos y muchas pequeñas fábricas manufactureras. Después de la iglesia venían la plaza de mercado. el matadero.1. Y un trabajador recordaba: «En el pueblo asalariados eran campesinos desposeídos de sus tierras. la resistencia de los colonos tuvo efectos a largo plazo. Alberto Luna Cárdenas El proceso de cambio produjo una relación cercana enencontró «estancos para abastecerse de ron blanco… y tre los campesinos y los trabajadores asalariados. Esta relación fluida y traslapada entre bio de los vales emitidos por la compañía. se volvieron en su contra. y con él la población. sin embargo. tente. se unieron al proletariado rural del banano. mucha gente rural de Santa Marta rehuría. El día de pago los pueblos revide sequía en las tierras sin riego. Cada caserío tenía avidez por un salón de cine. Guayacamal. abastecían a los trabajadores a camde la compañía. muchos ga contra la compañía. herramientas y ropa. En los pueblos vivían los comerciantes de la zona que Los trabajadores de las bananeras muchas veces expre. alimentos. la compañía agravó los problemas de la economía bananera. con el fin Los tenderos y comerciantes de la zona resentían de los de reclamar los beneficios asignados a los trabajadores almacenes de la United Fruit Company. Algunos campedos…. Ciudad Perdida. la inspección de policía y el salón de cine. Aun cuando fueran desalojados. los pueblos más viejos de la región se transformaron: Santa Marta y Ciénaga se convirtieron en ciudades sofisticadas con hoteles de estilo europeo. Además. sin hacer ningún uso económico de ella.más en Santa Marta y Ciénaga. y de inundaciones du. la población estaba embrujada por la magia del Aun aquellos que lograron mantenerse en sus tierras no cine. Varias colonizaciones fueron to. a las cuales ellos apelaban (Ley 61 de 1874 unieron a los obreros de las plantaciones en la gran huely 48 de 1882). era casi inexisfueron invulnerables a la expansiva económica bananera. la United Fruit Los canales que construyó la United Fruit Company roCompany no los suministró sino después de 1930.vían. pasajes reduci.

Los colombianos dependían de la compañía para crédito. Al mismo tiemFruit Company y el pago a sus trabajadores con vales que po. el cultivador se comprometía a vender todo su banano a la compañía. la compañía esperaba mantener bajos los salarios en un período de inflación general. Ejerció presión sobre los cultivadores que trataban de vender banano en otra parte. A lo largo del principio del siglo XX. El comercio de Ba. Los comerciantes que criticaban más fuertemente a la Uni. y los comer. Mientras se decidían los casos. cerrándoles el agua de riego y los préstamos. La mayoría de los cultivadores tenía raíces en la región. la compañía se eximía de cualquier responsabilidad de comprar banano en caso de guerra. la prosperidad de en forma arbitraria para regular el suministro y para relos comerciantes dependía de la de los trabajadores y am. Por lo tanto. sin embargo. e imponer condiciones que los cultivadores nativos sabían hostiles a sus intereses. Flota Blanca» comenzaron a parar allí para negociar la A los cultivadores se les obligaba a cortar varias veces a carga que traían de ultra mar. La alternativa era dar el banano sobrante a los cerdos o dejarlo al lado del ferrocarril para que se 1. la United Fruit Company embargaba la fruta en disputa. en un mercado interno los comerciantes de la zona apoyaron de todo corazón la pequeño —alrededor de Santa Marta las clases populares se negaban a comer bananos. En 1912 los cultivadores trataron de abrir canales alternos de mercadeo por medio de un competidor estadounidense de la United Fruit Company. Un cuarto grupo económico importante era el de los cultivadores colombianos de banano. los contratos estipulaban que por un precio fijo (sesenta centavos por racimo desde 1913 hasta 1930). aunque el auge había atraído inversionistas de todo el país. muy bajo por la Costa Atlántica. En realidad. Con el bos grupos tenían motivos de queja contra la compañía rechazo. la compañía utilizaba esta condición a los trabajadores con suerte. El productor tenía que cortar y entregar la fruta al ferrocarril en los días asignados por la compañía y absorber cualquier incremento en el Los comerciantes recelaban los precios bajos de la United costo que resultara de nuevos impuestos. un término también utilizado para insultarse—. contribuyendo con el 57% de las exportaciones. Pero lo que abastecían los almacenes de Ciénaga.lograrían mayores precios. Los términos de tales contratos eran señalados unilateralmente por la United Fruit Company. Buscaron esto estimulando a otras compañías bananeras para establecer servicio de barcos de vapor a Santa Marta. cuyo interés era excluir a compañías bananeras competidoras.compensar o castigar a los cultivadores locales. Como resultado de estos problemas.tivadores podían hacer muy poco: venderlo a un precio go de peticiones de los trabajadores.6 1 ANTECEDENTES los comisariatos con carne fresca. Para que los cultivadores no la abandonaran en masa. y lo mismo hicieron en 1918 y 1922. mientras las casas cualquier banano que no fuera de «calidad de exportade juego contrataban matones para robarles sus ganancias ción». que ya había generado gastos al cortar. La United Fruit Company utilizó una variedad de tácticas para mantener por fuera a sus rivales. económico. a los cuales llamaban peyohuelga. y por contrato la fruta pertenecía a la comLos comerciantes no vacilaron en explotar a los obreros pañía desde que se bajaba de la mata. que dos por tener que asumir todos los riesgos. En la década de 1920. El monopolio de la compañía sobre estos factores le permitía manipular los precios del banano. la semana. esto generalmente quebraba a la compañía rival. En compensación. ted Fruit Company eran los de Ciénaga. que ya había sido Los cultivadores sabían que en un mercado competitivo centro de comercio antes del auge bananero. Para obtener préstamos y vender sus bananos. los cultivadores tenían que firmar contratos de cinco años con la compañía. los cultivadores colombianos produjeron más de la mitad de la fruta exportada por la United Fruit Company desde Santa Marta. Al mismo tiempo asumió acciones legales contra compañías rivales por la violación de contratos legales de adquisición. también se sentían agraviaciantes de importación y exportación de Barranquilla. Manteniendo los precios bajos.4 Los cultivadores nacionales pudriera a la vista de todo el mundo. Las luchas de los cultivadores por librarse del monopolio de la United Fruit Company fracasaron. los culy de acabar con el sistema de vales entraría en el plie. pero se irritaban con su posición de monopolio. y las divisiones entre los cultivadores mismos. rativamente «cayeyes». pues el banano se pudre casi inmediatamente. la mayor ambición de los cultivadores era independizarse más de la United Fruit Company. los almacenes de la United Fruit Company vendían hasta un veinte por ciento más barato que los tenderos locales. la ajustar el suministro local a la demanda internacional y United Fruit Company hizo que sus contratos se renovaran asegurar su propia posición contra cambios en el medio . riego y mercadeo de su producto.más le enfurecía era la negativa de la compañía a recirranquilla se exasperó más cuando los barcos de la «Gran birles siquiera una tercera parte de su cosecha bananera. Durante la década de 1920 poseían 35 000 hectáreas de campos bananeros. Los cultivadores se beneficiaron de las conexiones que la United Fruit Company estableció con los mercados internacionales. Las razones eran de dos clases: la oposición decidida de la compañía a cualquier intromisión en sus dominios. huelga o desastre podían ser utilizados únicamente en sus almacenes. Aun así. la de las bananeras: les cobraban precios altos y tomaban compañía se reservaba el derecho de rechazar sin pago descuentos usureros sobre sus vales.natural que pudieran interferir con el mercado.

aunque el volumen creciente de exportaciones las compensaba en parte. donde la mayoría de comerciantes y cultivadores vivían en las cabeceras municipales y mantenían contacto cotidiano con los campesinos y con los trabajadores. revivía las esperanzas de los cultivadores. Tal como la United Fruit Company. en retribución recibieron los préstamos más jugosos y los contratos más ventajosos. Goenaga. estas familias ocupaban importantes puestos políticos en el departamento del Magdalena. cultivadores de banano: Juan Bautista Calderón y Julio Charris. el riego y el crédito. eran gobernadores. Muchos de estos terratenientes desarrollaron una relación casi simbiótica y mutuamente provechosa con la United Fruit Company. quería utilizarla para propósitos colombianos. Eran principalmente de extracción española. Al mismo tiempo. La lógica económica de la United Fruit Company —limitar el abastecimiento para mantener alto el precio mundial del banano— resultó un desperdicio de recursos nacionales. al mismo tiempo que le abría los brazos a la inversión extranjera. Éstas incluían las familias Dávila. eran una minoría. Vendieron tierras a la compañía. Campo Serrano. El propósito de la Comisión de Baldíos (un director. En los veinte la inflación comenzó a mermar las ganancias de los cultivadores. de imponer un impuesto de exportación y crear vías alternas de crédito que permitieran a los colombianos romper sus contratos con la compañía. Trataban bien a la compañía y. Aparte de los antagonismos personales. Además de sus actividades económicas. Mientras los cultivadores habían tratado enfrentarse a la dominación de la United Fruit Company relacionándose con otras compañías de exportación. 1. Noguera. se enojaban con la dominación política de Santa Marta y con lo que parecía una alianza entre los ricos conservadores y la United Fruit Company.5 Los años veinte en épocas distintas. políticamente conservadores. La comisión debería también hacer cumplir las leyes de tierras y de aguas. Salcedo Ramón. Riasco. los límites y el acceso al patrocinio de la compañía. los cultivadores colombianos se volvieron más impetuosamente contra la compañía. La relación entre los cultivadores de banano y los trabajadores de la zona era ambivalente. Si los cultivadores de Santa Marta eran más poderosos y visibles. muchos de los cuales sembraban menos de cincuenta hectáreas de banano. Las utilidades de la expansión bananera fueron distribuidas en forma desigual. dueños de grandes plantaciones de banano. En el fondo de tales iniciativas había un nacionalismo incipiente que. Éste podía ayudar a la industria colombiana bananera a ganar su independencia rompiéndole a la United Fruit Company sus monopolios sobre el ferrocarril. eran particularmente constantes en su oposición a la compañía. A comienzos de los veinte. Los más ricos y poderosos descendían de las viejas familias aristocráticas de Santa Marta. estaban divididos por diferencias de clase. mezclados con unos pocos comerciantes de Barranquilla. otros trataron de buscar la intervención directa del gobierno. mientras los pequeños cultivadores de Ciénaga y Aracataca eran golpeados por los precios que subían.1. Mientras tanto.5 Los años veinte Toda la población de la zona bananera tenía motivos de queja contra United Fruit Company. un topógrafo y varios policías) era proteger toda tierra baldía contra su usurpación. pues los cultivadores estaban divididos entre sí casi tan vehementemente como estaban en contra de la compañía. Tales precauciones probablemente no eran necesarias. Foliaco. Miles de hectáreas de tierra inutilizada. tanto los cultivadores como los trabajadores sentían que eran explotados por la United Fruit Company: de aquí surgió una especie de mutua identificación. haciendas ganaderas y unas pocas fincas cafeteras en la Sierra Nevada de Santa Marta. con el objetivo de crear allí una asociación nacional de productores de banano. apremió al gobierno colombiano para que gravara las exportaciones de banano. Los cultivadores de Santa Marta sacaban provecho. apelaron al gobierno nacional. En Ciénaga y Aracataca vivían cientos de pequeños cultivadores. Peleaban sobre el agua. a cambio de favores políticos ésta les daba un trato preferencial. En 1923 el gobierno dio un primer paso: creó una Comisión de Baldíos especial en la zona bananera. secretarios departamentales y jueces. La mayoría de los observadores estaban de acuerdo en que los salarios y las condiciones de vida eran peores en las plantaciones de colombianos que en las de la United Fruit Company. Bermúdez. la falta de crédito y la competencia de los grandes cultivadores. Fergusson y Vengoechea. un grupo asesor estadounidense. utilizando a los mismos contratistas que la compañía. la misión Kemmerer. ellos robaron las tierras a los campesinos y aprovecharon el trabajo duro de los obreros. y sus parientes recibían trabajos con sueldos altos en la compañía. regionalismo y política. y liberales en política. Casi siempre mulatos y mestizos. miles de racimos de banano pudriéndose al lado de los rieles ferroviarios La comisión tuvo dificultades para su trabajo: se enfrentaba tanto con la United Fruit Company como con los cul- . Esto era particularmente cierto en Ciénaga y en Aracataca. ¿Pero qué hizo precipitar la huelga? En primer lugar. El hecho que la concesión sobre el ferrocarril cedida durante el gobierno de Rafael Reyes Prieto a la United Fruit Company estuviera próxima a expirar. En Santa Marta y en Bogotá se habló de nacionalizar los canales de riego y los ferrocarriles dominados por la United Fruit Company. Estos liberales. pequeños cultivadores de banano. Factor adicional que unía a los trabajadores y a algunos de los cultivadores era su identificación como miembros del partido liberal. 7 reforzaban entre los colombianos de la zona un sentimiento de injusticia. Sus líderes eran dos grandes comerciantes cienagueros. Díaz Granados.

y el desafío. destruida por otro embargo más de la United Fruit Company. Un desastre natural precipitó la crisis: en 1927. por parte de la United Fruit Company. que insistían en sembrar banano dentro de las reservas nacionales y se negaban a obedecer las órdenes de la comisión. y mientras los conservadores se dividían. Núñez Roca. llegó a su cima. viéndola como una revuelta liberal que podría tumbar a los conservadores. y el gobierno colombiano y los cultivadores colombianos. a lo reglamentado por la comisión. Una era el deterioro de su situación económica. los artesanos. Los liberales culpaban a la United Fruit Company y al gobierno conservador por sus dificultades. el período inmediatamente anterior a la huelga fue de agitación política en la zona. se resquebrajaba la autoridad política establecida y se encendían las lealtades partidistas liberales y conservadoras. Mientras tanto. por primera vez. Acudieron al gobierno para que nacionalizara inmediatamente los ferrocarriles y canales de riego de la compañía. los unió. obreros y campesinos comenzaban a presionar por el derecho a organizarse y por mejores condiciones de trabajo en varias partes del país. no solamente para la United Fruit Company. Juan B. José M. grandes cantidades de colonos luchaban una batalla sin esperanzas contra el desalojo: desde 1920 hasta 1928. La competencia entre ellos se intensificó. tanto los colonos como los trabajadores de las plantaciones experimentaron una creciente inseguridad económica. Al mismo tiempo fomentaron la huelga contra la compañía. En los años anteriores a la huelga. Ésta ordenó a la compañía dejar de cambiar el cauce del río Tucurinca para sus riegos y. Asumió una posición a favor del nacionalismo económico y de la intervención del Estado en la economía bananera. los hallazgos de la comisión apoyaban la pretensión de los colonos de que la tierra usurpada por la United Fruit Company pertenecía a la nación. El gobierno tomó otras medidas. Juan B. Con la expansión de la producción del banano. De esta manera. Limitaba artificialmente el terreno disponible en la zona. sino para los cultivadores colombianos y los colonos. Calderón y Julio Charris fundaron una Cooperativa de Productores Colombianos de Banano en Ciénaga. Cordomane fue destituido para ser reemplazado por un personaje ajeno a la región. La presencia de la comisión tuvo varios importantes efectos. causando seis millones de pesos en pérdidas a las plantaciones de banano colombianas. por un lado. Los cultivadores solicitaron préstamos de emergencia para rehacer sus propiedades y la United Fruit Company los negó. los liberales en Ciénaga hablaron de separase de Magdalena y establecer un departamento aparte. La hostilidad hacia la United Fruit Company por parte de algunos cultivadores se contagió a sus trabajadores.8 tivadores locales. La crítica abierta a la United Fruit Company por parte de Cordomane dividió a los conservadores. La condición de los trabajadores de las plantaciones es menos clara. por el otro. y a comienzos de 1928 establecieron acuerdos de mercadeo con el mayor competidor de la United Fruit Company: la Cuyamel & Atlantic Fruit Company. Mientras aumentaba la hostilidad de los cultivadores hacia la compañía. Al final de los años veinte llegó al 1 ANTECEDENTES poder un nuevo gobernador conservador. los campesinos y trabajadores asalariados tenían sus propias razones para entrar en huelga. Los problemas de los colonos provenían directamente de la rápida expansión de la producción de banano después de la primera guerra mundial. algunos encontraban trabajo por tres días a la semana. dada la inflación rampante. que no entraron en vigor sino después de 1930. cuando la comisión trató de deshacer los diques. Los salarios también aumentaron algo en los años veinte. la hostilidad entre la United Fruit Company. Al mismo tiempo. Antiguos trabajadores se refieren a un aumento en el subempleo: después del huracán de 1927. Cordomane. restringiendo así las posibilidades de movilidad social. los colonos notificaron a las autoridades nacionales más de cuarenta expulsiones. algunas de las cuales amenazaban hasta cien familias campesinas. los liberales de Ciénaga y Aracataca se unieron. Así. durante los años anteriores a la huelga. En 1924. La . quien a nadie gustaba y contra quien se tornaron todos los conservadores de la sección. y los más pequeños y menos influyentes cultivadores salieron perdiendo. la policía municipal encarceló a los representantes del gobierno nacional. Al mismo tiempo. Así. un huracán destruyó 13 millones de matas de banano cerca de Sevilla (Magdalena). su número se incrementó. A la larga. muchos colonos fueron echados de sus tierras y obligados a dirigirse a las plantaciones. Al mismo tiempo. Un observador decía: Aparte de los cultivadores de banano. ponía en claro el ostensible desprecio de la compañía hacia las autoridades colombianas. La actividad huelguística en Colombia fue iniciada por trabajadores del ferrocarril del puerto y del río. En 1929. lo que enfureció a los cultivadores y. La United Fruit Company opuso resistencia a estas medidas. Y en 1925 la Corte Suprema de Justicia ordenó a la United Fruit Company devolver el ferrocarril al gobierno colombiano. o por dos semanas al mes. en parte como respuesta al fracaso en 1928 de la nueva Cooperativa de Productores Colombianos de Banano. los cultivadores solicitaron que una sucursal del nuevo Banco Agrícola Hipotecario fuera abierta en Santa Marta para suministrar una fuente alterna de crédito. En mayo de 1928 ocurrió una violenta confrontación entre agentes de la United Fruit Company y la Comisión de Baldíos. en obediencia a las órdenes dadas por la United Fruit Company. pero es probable que cayeran en términos reales. En menos de diez años el área dedicada al cultivo se duplicó. El que la primera tentativa gubernamental en la zona no tuviera efecto contribuyó a la visión de que la United Fruit Company actuaba como un «estado dentro del Estado». Se ha sugerido que algunos importantes cultivadores apoyaron la idea de una huelga con la esperanza de tumbar al nuevo gobernador.

Sin embargo. un intelectual local impresionado por la Revolución rusa. en agosto de 1928. junto con José Garibaldi Russo. Una vez en la zona bananera. A fines de los veinte los colonos se unieron a los trabajadores asalariados para formar grupos de trabajadores por toda la zona. la idea de una huelga contra la United Fruit Company comenzó a crecer. pero también lo hicieron algunos comerciantes. Creyendo en las promesas de la United Fruit Company y del gobernador de que las condiciones mejorarían al iniciar nuevamente el trabajo. Alrededor de 1920. La primera organización en apelar directamente al campesinado y en funcionar independientemente de la United Fruit Company y de las clases dominantes locales apareció en 1925. socialrevolucionarias y liberales. continuó funcionando en Santa Marta en oficinas que pagaba la United Fruit Company. pero con el huracán fue pospuesta. ciertamente apoyaron la huelga. pronunciándose contra el imperialismo y en pro de los derechos del trabajador. se unió a los obreros de las bananeras. Ignacio Torres Giraldo y María Cano regresaron en otra gira. También comentaba que el antagonismo de los trabajadores hacia la United Fruit Company y sus convicciones liberales se reforzaban mutuamente: Aparte de su sentimiento liberal. la Sociedad Unión no hizo más peticiones. 2 Desarrollo . de organización poco rígida y autodirigido. organizó huelgas a todo lo largo del río Magdalena. La más fuerte era el Sindicato General de Obreros de la Sociedad Unión. etc. no muy teórico. Estaba influida por los movimientos obreros de Barrancabermeja y de otras partes de la Costa Atlántica. pero eran asociaciones sueltas y espontáneas. entre ellas las de los obreros petroleros en Barrancabermeja en 1926 y 1927.9 zona bananera no fue la excepción: las primeras personas en salir en huelga fueron los trabajadores del ferrocarril en 1910. de obreros y campesinos resueltos a afirmar sus derechos y la ley colombiana sobre la poderosa compañía extranjera. formaron en octubre de 1926 la Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena —USTM—. Planeaban declarar la huelga en mayor. Los fundadores procedían de la tradición española anarcosindicalista y. Hijo de un campesino tolimense. otro organizador con amplia experiencia. Más tarde. esta vez con Raúl Eduardo Mahecha. llegó a involucrarse con los obreros por medio del movimiento sindical católico. nuevamente entre los trabajadores del ferrocarril y el del muelle. el ferrocarril. particularmente Barranquilla y Montería. Fue fundada por un italiano en ese viejo baluarte liberal que era el caserío de Guacamayal. del puerto y de la construcción de Santa Marta. En cada finca se formaron comités: se llamaban «sindicatos de obreros y colonos campesinos». El campesinado de la zona se mantuvo sin organizaciones ni sindicatos hasta mediados de los años veinte. Después de 1924. pagan fianza cuando eran arrestados. En febrero de 1927 representantes del Partido Socialista Revolucionario —PSR—. Mantenía sitios de reunión y una funeraria en Santa Marta y publicaba su propio periódico. anarcosindicalistas. y de unos pocos artesanos de Ciénaga y Aracataca. logró el alza del salario para los trabajadores del transporte. Conocida como la «Unión Amarilla». lleno de cuentos y chistes. la huelga era ante todo un movimiento desde abajo. En 1918 —un año de paros en Bogotá y la Costa Atlántica— una segunda huelga explotó en Santa Marta. La Sociedad Unión recibía apoyo de los trabajadores del ferrocarril. Castrillón se haría famoso por su testimonio desde la cárcel sobre la masacre. miembro del Partido Socialista Revolucionario y reciente delegado a Moscú. En febrero de 1928. En 1924 la Sociedad Unión presentó un pliego de peticiones a la United Fruit Company solicitando alzas de los salarios en el puerto. notaron una gran presión de los trabajadores para realizar una huelga. la unión se rindió. democrático. pero gran organizador. «Agitadores de afuera» como Mahecha y Castrillón. escribió Torres Giraldo. «Los trabajadores de las plantaciones bananeras querían declarar la huelga inmediatamente». simpático. Alberto Castrillón. Estos representantes. Mahecha se convirtió en secretario de la Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena y ayudó a los trabajadores a elaborar el pliego de peticiones. En forma embrionaria. ese año el Congreso pasó algunas débiles leyes laborales de Colombia. El movimiento obrero era de masas. En medio de la actividad huelguística. fundado un año antes en Bogotá. Un viejo obrero recordaba: Los comités locales enviaban representantes a asambleas de obreros más grandes de Ciénaga y de Guacamayal. visitaron la zona. Ignacio Torres Giraldo encontró a los colonos de la zona abiertos a nuevas ideas de organización y protesta. y las plantaciones. cultivadores locales de banano y políticos liberales. una organización poco rígida en la cual se mezclaban muchas ideas mutualistas. Habiéndolo abandonado. la sociedad llamó a una huelga que duró un día. Eran organizaciones comunales que proveían quinina cuando sus miembros contraían malaria. el quindiano Ignacio Torres Giraldo y la antioqueña María Cano. Cuando la United Fruit Company se negó a negociar. fundado en 1921. varias sociedades obreras surgieron en la zona. organizador del Partido Socialista Revolucionario que tendría un papel muy importante en la gran huelga. Mahecha era un personaje enérgico. y la abolición del sistema de enganche por contrato. Promovida por algunos cultivadores locales de banano y algunos comerciantes en lucha con la United Fruit Company. Hacia 1927 los campesinos y los obreros estaban listos para actuar. las motivaciones de la población campesina nacían de sus quejas económicas. Impresor de profesión. Los campesinos ayudaron a convencer a los trabajadores de las plantaciones para enfrentarse a la compañía.

Mejor servicio hospitalario. Por lo tanto. y 9. el gerente de la United Fruit Company rechazó a la delegación de los trabajadores. y nuevamente el 6 de noviembre. el comité ejecutivo de la Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena le entregó a la United Fruit Company un ultimátum: o se acordaba negociar o los trabajadores iniciarían la huelga. Bradshaw basó su aseveración en la resolución del 25 de febrero de 1925 del Ministerio de Industrias que «había conceptuado que los trabajadores de los contratistas no lo eran de la empresa. Reparación por accidentes de trabajo. El 28 de octubre. DESARROLLO Company sobre el mercado internacional del banano estaba siendo desafiada por algunas compañías advenedizas. Habitaciones higiénicas y descanso dominical. Bradshaw les hizo saber que no podía considerar este pliego porque los delegados. A las once de la noche fue tomada la decisión fatal: el día siguiente los trabajadores de la zona bananera entrarían en huelga contra la United Fruit Company y los productores nacionales. Thomas Bradshaw dio la orden de que toda la fruta de la zona fuera cortada y embarcada. el comité negociador y los representantes de 63 fincas se reunieron en la casa de Cristian Vengal en Ciénaga —éste. un mulato de Curazao. 5. 3. La discusión fue agitada y larga. Erasmo Coronel. estos trabajadores le producían su riqueza. tal como ocurría en las naciones modernas. Tres semanas más tarde. 8. Nicanor Serrano y Pedro M. En la noche del 11 de noviembre el comité ejecutivo de la Unión Sindical. El sábado 10 de noviembre. Thomas Bradshaw se negó a recibirlos. Los comerciantes habían tomado parte en . que dirigía la Federación de Trabajadores del Ferrocarril. El 6 de octubre de 1928 una asamblea de la Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena. la compañía tendría que aumentar los salarios y el precio de compra a los cultivadores colombianos. fomentada por agitadores extraños al conflicto. Finalmente.1 2 La Huelga Un año después del huracán en Sevilla los obreros bananeros elaboraron un pliego de peticiones compuesto de nueve demandas. sino como una rebelión contra la autoridad establecida. Durante los primeros tres días de huelga. era un líder laboral respetado en la zona bananera. en Ciénaga. Aumento en 50% de los jornales de los empleados que ganaban menos de 100 pesos mensuales. El gerente. Solicitaban a la United Fruit Company y a los productores nacionales: 1. Al mismo tiempo. Ellos exigían su reconocimiento y para ello insistieron que la United Fruit Company aboliera el sistema de contratos indirectos y les concediera los derechos que les garantizaba la ley colombiana. Supresión de los comisariatos. El 7 de octubre. Al fi. Los trabajadores también solicitaban a la compañía que negociara con ellos. A mediodía del día 12 de noviembre todo trabajo había cesado en las plantaciones. Si los trabajadores las imponían. la United Fruit Company se sintió presionada a reducir los costos de producción. además los fletes desde Colombia hacia los Estados Unidos eran mayores. La compañía argumentó que la huelga no podía ser vista como un paro legítimo de trabajo.10 2. Calderón. se veía claramente que la zona bananera de Santa Marta ya no era económicamente competitiva: el banano colombiano pesaba menos que los de Centroamérica. la dominación de la United Fruit des de comida. Cesación de préstamos por medio de vales. No obstante los deseos de insurrección liberal o la utopía revolucionaria que hubiera podido motivar a algunas personas. no eran empleados de la compañía. aunque la compañía negara su existencia.apoyo esencial. aprobó unánimemente el pliego. su casa se convirtió en sede del comité ejecutivo de la Unión Sindical durante la huelga—. citó a una reunión de emergencia. La United Fruit Company permaneció intransigente en este punto durante toda la huelga que siguió. 2. la United Fruit Company se negó a negociar. La United Fruit Company consideraba estas demandas de los trabajadores una amenaza a su operación en Colombia. Seguro colectivo obligatorio. y los trabajadores a quienes representaban. Las Cámaras ¿Cómo explicar la rigidez de la United Fruit Company? de Comercio de Ciénaga y de Barranquilla suministraron La historiadora Judith White sugiere que es necesario to. Dueños de almacenes como el jefe liberal mar en cuenta el aspecto global de la economía. los trabajadores formaron dos clases de comisiones: grupos para distribuir comida y comités de vigilancia para asegurarse que no llegara banano al puerto. Fundamentalmente la Unión de Sindical de Trabajadores del Magdalena solicitaba a la United Fruit Company que reconociera a sus empleados.de Ciénaga Juan B. 4. Los comités de distribución de alimentos respondieron al problema de sostenimiento: nadie trabajaba y la United Fruit Company se negaba a pagar lo que debía por trabajo realizado a finales de octubre y principios de noviembre. temiendo que la compañía acabara con la fruta y cerrara sus operaciones antes que se declarara la huelga. donaron grandes cantidanal de los años veinte. 6. 7. del Río —los tres negociadores escogidos por los trabajadores de las plantaciones— viajaron a Santa Marta para presentar el pliego de peticiones a la United Fruit Company. por no existir entre aquéllos y el patrono un vínculo jurídico». Para mantener su participación en el mercado. Abolición del sistema de contratista. La asamblea de Ciénaga imprimió un cartel explicando su decisión: Delegados de la asamblea regaron la voz por los pueblos y campamentos de la zona. éste no es de manera alguna un documento revolucionario. Pago semanal. La Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena.

ya se tratara de paros o ta Marta. recibía ataques del contrató a obreros. y pidieron a Ciénaga. gran parte de la legisLo que observamos en la gran huelga de 1928 es una ex. jadores portuarios —quienes no entraron en la huelga—.sus operaciones en Colombia. Los historiadores están que en realidad querían los obreros eran «arreglos para de acuerdo en que casi todos los obreros y cargadores de hacer viable la ley y enmarcarse dentro de ella». del 12 de noviembre hasta el 5 de diciembre. Los trabajadores solicitaban al gobierno que admitiera la legalidad de sus demandas. en las que los trabajadores de las bananeras fundaron sus reivindicaciones. el marco legal e institucional para la negociación colectiva entre trabajadores y emprepandir las noticias. El política en la zona. Nadie tenía una visión sofisticada y Company era Santa Marta. Los huelguistas llevaban ban.chos del trabajador —descanso dominical. tal como lo atestiguan las decenas de telegramas que se enviaron a las autoridades de dores telefónicos y telegráficos de la compañía. La Unión Sindical también emitió cédulas perso. Cuando la Unión Sindical de Trabajadores tiva y su imprenta. Otras explicaciones destatas armaron comités de vigilancia para que el banano no can las debilidades del movimiento obrero. que establecía la censura de prensa. la huelga era sólo par. incluyendo «El Diario de Córdoba» editado por Julio Charris. según lo la zona se sumaron a la huelga. al Congreso y al Ministehojas volantes. Los líderes de la Oficina General del Trabajo que mediara entre ellos y la United Fruit Company. Los trabajadores permanecieron en huelga durante Sin embargo. Cuando esta gente comenzaba a cosechar. Las mujeres de la zona Además. Los conservadores interpretaban esta petición. muchos de los cuales revelaban todo lo que escuchaban. grandes grupos de huelguistas aparecían do aprobada solamente dos semanas antes. lo descubrirían durante la huelga. Muchos activistas del Partido Socialista Revolucionario estaban enurgiéndoles a que pararan y destruían el banano mientras se cortaba.que se avecinaba. una coopera. mayor participación en la vida económica y política del Entonces.lación no cubría todavía a los trabajadores agrarios. veinte tendían a ver con alarma cualquier acción indepenDurante este tiempo no se despachó banano desde San. Ciénaga se convirtió en el centro de los trabajadores. y nada hicieron para generar mayor apoyo. simpatizaron con la huelga. ¿por qué no ganaron los obreros? ¿Por qué tu. internamente fraccionado. Aunque el centro de influencia de la United Fruit victoria inmediata. deras rojas símbolo de su fuerza. conocidos como «patas negras». la compañía podría cerrar Además de la red de distribución de comida. La compañía también trató de la huelga en Ciénaga se mantenían informados de los planes de la United Fruit Company por medio de los opera. Los principios de los dererojo». la huelga no hubiera durado mucho. había una ignorancia casi total de organización bananera tomaron un papel particularmente vigoroso.influenciar al gobierno. y la dirección se había dividido en dos grupos contrarios. Otras familias acamparon con toldas y fogones carcelados. Raúl Eduardo Mahecha operaba una del Magdalena escribió el pliego de peticiones. había sireemplazar a los huelguistas. Temían la movilización de campesinos y de obreros asalariados que estaba gestándopacíficamente y disciplinados esperando a que la United se en toda Colombia. donde estaban la central de a largo plazo de cómo organizarse para la confrontación la compañía.país. Los trabajadores no tenían experienlíder obrero Sixto Ospina Núñez describe sus actividades: cia. Lo traordinaria movilización social.1 La Huelga 11 la elaboración del pliego de peticiones. para que las góndolas no pudieran pasar. Varios periódicos liberales publicados en rio de Industrias. los huelguistas se mantuvieron esfuerzos de sindicalización.Bogotá. los cultivadores conservadores y los traba. bajadores. compensación nales y salvoconductos. para que solamente aquellos que en caso de accidente. La huelga esse cortara. En caso necesario. y se beneficiarían Fruit Company. los huelguis. el número preciso de huelguistas varían de 16 000 a 32 000. En la primera semana.talló en un momento en el cual el movimiento laboral en cial en Riofrío y en Sevilla: allí la United Fruit Company Colombia.de la idea anarquista de que con la huelga vendría una ciones. Algunos subrayan la fuerza de la United comunista instigada posiblemente por oscuros agitadores . para gobierno. La «Ley Heroica» contra huelgas y actividades asociativas. mientras gentes como Mahecha se habían empapado Los huelguistas desarrollaron una red eficaz de comunica. cuando era necesario. seguridad social— estaban incluiapoyaran la huelga pudieran moverse libremente por los dos en algunas leyes. Como tenía inversiones en otros países. no vieron tantas dificultades en traer a la mesa de negocia. Mientras tanto. Para ex. allí Lo anterior desconoce un factor indispensable: la actitud la Unión Sindical tenía salones de reunión.2. los gobiernos conservadores de los años casi un mes.del gobierno.como la emergencia natural de los sectores bajos y coción a la United Fruit Company? Se han ofrecido varias mo actores de pleno derecho. con la abolición de los almacenes de la compañía. Líderes importantes del Partido Socialista Reimprovisados sobre el ferrocarril. Pero. En los años veinte.be Márquez precipitada. sino como una conspiración explicaciones. la Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena dependía de estafetas que llamaban «el correo sa estaba poco desarrollado. publicaba mente le envió copias a la United Fruit Company también el periódico Vanguardia Obrera y un flujo constante de al presidente de la República. bloqueaban los volucionario como Ignacio Torres Giraldo y Tomás Uripensaron que la huelga en las bananeras era rieles con madera o piedras. Las clases bajas estaban pidiendo Fruit Company cediera y aceptara negociar. aunque los cálculos sobre afirma Carlos Cortés Vargas. no solamáquina de impresión y con otras personas. tal como campos. Sin sus no se sintió presionada a llegar a un acuerdo con los tradonaciones.diente por parte de los obreros.

envió un te toda la huelga. un administrador del ferrocarril que blecer la nueva legislación laboral. recordaba mediar en conflictos entre los obreros y las empresas y con estas palabras uno de estos incidentes: nombrar inspectores regionales de trabajo. llegó a Santa Marta Alberto Martínez pany dio pie a la creencia generalizada de que la compa. Justo A.se trajeron 300 refuerzos de Antioquia durante la última ta Marta y estacionó sus tropas en Ciénaga. su mayor preocupación no era que atacaran a los soldados. En el movimiento obrero Rengifo sólo vio desorden atestados en pequeños cuartos en las cabeceras munici. orden de los alcaldes o jueces.El Ministerio de Industrias. en lugar de crear las estructuras institucionales que permitieran negociar a los trabajadores y empresarios.antes de la huelga. unir información sobre las condiciones de trabajo y estaSantander Alemán.de la huelga. El semana de noviembre.Cortés Vargas seguían las órdenes del ministro de Guerra. Se le ordenó: los oficiales eran «cachacos». donde 1924 el Congreso estableció una oficina especial dentro del ministerio —la Oficina General de Trabajo— para reeran recibidos como héroes. Guerrero.12 extranjeros.animado a los trabajadores para que demandaran sus depañía en los trenes indicándoles a quién arrestar. Fruit Company. y si fuera necesaplicó más tarde. En respuesta a estas dudas. ban. Frecuentemente se liberaba a los prisioneros por Algunos funcionarios del gobierno no estaban de acuerdo. de forzar a los trabajadores a rendirse rio con la fuerza. Una semana después de iniciada la huelga.Gómez. Ignacio Rengifo Borrero. Y ésta era la intención de los huelguistas. El general Cortés Vargas estableció sus cuarteles en San. que re. o del gobernador. El general Cortés Vargas tratar estos «problemas sociales». el gobierno percibió el problema social como de desorden y de subversión. dirigido por el jurista consersentía la apropiación de la autoridad por parte del gene. tenía el propósito de intimidar a los huelguistas y. mostraban billetes de 500 que que el inspector era inocente y lo liberó. el gerente patías. Impetuoso y autoritario. el gerente de Los huelguistas veían al general Cortés Vargas como el la United Fruit Company y varios de los cultivadores coagente corrupto de una empresa extranjera. pero la se. prefería la negociación.pensaba. los trabajadores hablaban de Guerra ordenó al general Carlos Cortés Vargas. Durande la United Fruit Company. Los conservadores temían también la posibilidad de una insurrección liberal. sino que ganaran sus simEl 12 de noviembre. en contraste. Martínez Gómez acompañó a los delegados de la dos dormían en casas de la compañía y que la comida Unión Sindical el 28 de octubre cuando trataron infrucvenía de sus comisariatos. Aquellos a quienes soltaban regresaban a casa. Thomas Bradshaw. la Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena imprimió carteles apelando a los soldados: telegrama urgente al presidente Miguel Abadía Méndez: La respuesta de la administración fue militar: el ministro Cuando tenían la oportunidad. Renban los campos. mientras a la zona bananera. que ganaban só. Aunque veía a los huelguistas como gente potencialmente violenta. mover tres batallones a dudar de la lealtad de sus tropas. Una semana después. 2 DESARROLLO bían sido corrompidos por agentes extranjeros —agentes del comunismo internacional— y prohibió a sus soldados aventurarse a los campos bananeros con menos fuerza que una compañía. Retén. Las tácticas del general no fueron exitosas. Fundación y Orihueca y asumió el control del ferrocarril de Santa Marta. Aracataca. En 1927 se le encargó servía como mensajero al a la Unión Sindical. el ministro de Industrias argumentó también que el general Cortés Vargas asistía a banquetes que al orientar a los trabajadores hacia reivindicaciones ofrecidos por la administración de la compañía. Esta visión lo llevó a tomar una posición represiva. Sostenía que ellos también ha- . Los oficiales del ejército comenzaron estaba estacionado en Barranquilla. era reprimirlos con firmeza. Sixto Ospina reportó: gifo era famoso por tratar con dureza a quienes lo desafiaPronto había varios cientos de huelguistas arrestados.y rebelión.tés Vargas llamó «comunista» al inspector porque había pany. la manera de hacerlo. El 16 de noviembre el inspector de trabajo declaró La evidencia de colaboración entre la United Fruit Com. Se le acusó de ser un líder comunista e instigador taban que los comandantes de compañía. día en que estalló la huelga.vador José Antonio Montalvo. y los trabajadores veían a empleados de la com. Los trabajadores debían aprender una intercambiando prisioneros por concesiones a la United lección.nanera. En ral. quien con los soldados. El general negó el cargo. particularmente porque la mayoría de los soldados eran costeños. que de. ex. El general Corsolamente hubiera podido distribuir la United Fruit Com. el inspector representaba «una verdadera garancretaría privada del gobernador lo divulgaba y se le creía tía contra los peligros del socialismo soviético».pacífica.celar. y aconsejó a la compañía que negociara. Unos meses El apoyo del general Cortés Vargas a la United Fruit Com.legal la huelga y el general Cortés Vargas lo hizo encarpany y el ejército era más profunda: los comerciantes no. un juez local encontró lo 120 pesos mensuales. el primer inspector laboral asignado a la zona bañía había corrompido al ejército. Durante todo el día carros llenos Los esfuerzos para romper la huelga por parte del general de soldados armados con rifles y ametralladoras patrulla. Así. Un superior del general Cortés tuosamente de presentar el pliego de peticiones a la UniVargas. El gobierno conservador lo había encargado de pales o entre vagones calientes. admitió en parte la acusación: ted Fruit Company. Se dijo rechos. y el general lombianos accedieron a tener una discusión informal con temía a los trabajadores. Se decía que los solda. ampliamente en la zona.concretas y legales y al tratar de mediar por una solución generaban en orgías.

gumento moralista de que no les haría ningún bien: la plata se gastaría en licor. Tal actitud paternalista. llegó a un punto muerto. insistieron que se ratificara su dere. Al llegar la huelga a su quinta semana los trabajadores se vieron ante una situa- .1 La Huelga 13 los delegados de la Unión Sindical en la oficina del gobernador. la moral de los obreros se rompería. los representantes del Ministerio de Industrias. con el ar- que había interceptado un mensaje del activista del Partido Socialista Revolucionario. rechazó la mayoría de las demandas de los trabajadores.ros. delegados que cederían a las presiones cal de Trabajadores del Magdalena y con la United Fruit de la compañía. Se opusieron a la demanda de un salario más alto. tan prometedora. Los culque técnicamente la compañía no estaba obligada a ha. considerándolas ilegales. La United Fruit Company insistió en que había llegado a un acuerdo con el gobierno colombiano y no con los trabajadores. llegaron de Bogotá. Esa noche. Dentro de uno o dos días. La United Fruit Company accedió a mejorar la vi. a no usar vales y subir ligeramente los salarios. que negaba el derecho de los trabajadores a escoger su propio programa. tomaron ahora pasos para romper la huelga. pero que de los trabajadores de retirar sus peticiones de pago do. Dr. Un sentimiento se generalizó entre todos los obreros de la zona: un alza del cincuenta por ciento o no se terminaba la huelga. José R. En este punto. Hoyos y Velandia también se cho a negociar. De repente hubo un El día siguiente el comité negociador de los trabajadores desarrollo alarmante: el 2 de diciembre el general Cortés aceptó la oferta de la compañía. su abogado. trataron de convencer a los trabajadores de que cedieran. Trabajo habían resultado en nada. En los jadores. Presionaron a los huelguistas para que designaran Trabajo se reunieron separadamente con la Unión Sindi. Dr.primeros días de diciembre. aun. sin embargo. Hoyos Becerra. sí podían lograr por lo menos un alza salarial. lo que daría una victoria substancial a los trabajadores: la aceptación por parte de la compañía de sus poderes negociadores. sintieron que era imperativo terminar en forma inmediata la huelga. El 24 de la Oficina General de Trabajo tomaron dos pasos adicionoviembre los representantes de la Oficina General de nales. Sin embargo. los trabajadores deberían regresar a los campos y una vez estuvieran trabajando. Miguel Velandia.2. gencia en Sevilla y en Aracataca y a establecer el pago De esta manera. Los burócrade aplazar los puntos sobre la seguridad social y la com. Hoyos Becerra y Velandia reaccionaron precipitadamente. El 2 de diciembre recomendaron a la United Fruit Company contratar esquiroles. Temían derramamiento de sangre. Hoyos Becerra y Velandia pensaron que si la United Fruit Company lograba llenar un barco. urgiendo a los huelguistas para que destruyeran las plantaciones de banano y sabotearan las comunicaciones. el Ministerio de Industrias convencería a la United Fruit Company para que mejorara sus condiciones de vida. insistiendo Company. por agentes de la United Fruit Company. No se sabe si el telegrama era auténtico o si era fabricado por Cortés Vargas.acuerdo sobre un alza de salario que terminara con la vienda de los trabajadores. pero como «gesto de buena voluntad» ofreció algunas concesiones menores. se expresaría en los años treinta en el gobierno Al día siguiente.nuevos delegados. los representantes de nir en el conflicto y llevarlo a un final pacífico. Los traba. y de Alfonso López Pumarejo y el movimiento populista de Jorge Eliécer Gaitán. Dado que la United Fruit Company no se movía de su posición.los trabajadores: no había un líder o comité central con dustrias pudiera dictaminar sobre su legalidad.tas encontraban irritante la organización democrática de pensación por accidentes hasta que el Ministerio de In. prostitutas y juego. un segundo foco de preocupación entre los trabajadores comenzó a aparecer: si los obreros no podían obligar a la compañía a que los reconociera. Los funcionarios convencieron a los delegados que tenían confianza en su grupo negociador.cualquier acuerdo tenía que ser ratificado por cada uno minical y de abolición de los almacenes de la compañía y de más de sesenta comités de trabajadores. los doctores Hoyos Becerra y Velandia comenzaron a desviarse de su papel imparcial. el director de la Oficina General de Trabajo. El Ministerio de Industrias los había enviado para interve. presionando así a la United Fruit Company. Tomás Uribe Márquez. que al principio habían recomendado la negociación.tivadores nacionales. divididos. y al general Cortés Vargas defenderlos en un esfuerzo conjunto por exportar un cargamento de banano.En los primeros días de diciembre. Los trabajadores se negaron. 20 de noviembre. empujándolos en cambio a buscar patronos más fuertes. Para evitar una masacre.poder para imponer un acuerdo a los huelguistas. la Oficina General de Trabajo reunieron con cultivadores colombianos de banano para encareció a la United Fruit Company que negociara con instarlos a lograr un acuerdo por separado con los obrelos obreros y pagara compensación por accidentes. Durante cuatro semanas no había salido banano del puerto de Santa Marta. los esfuerzos de la Oficina General de semanal. o por otros interesados en dispersar rumores de conspiración revolucionaria.huelga. El gerente de la United Fruit Company negó al comité negociador su derecho a representar a los trabajadores de la compañía. En cambio. De esta manera. Esto no lo haría la compañía. La United Fruit Company rechazó la demanda. a construir hospitales de emer. y sabían que la violencia podría provenir tanto del ejército como de los huelguistas. Los trabajadores respondieron con indignación y las conversaciones se rompieron. y que haría efectivas sus concesiones solamente después de que éstos regresaran a laborar. La mediación. no pudieron llegar a un cerlo. Vargas informó a los doctores Hoyos Becerra y Velandia Pero entonces surgió un obstáculo grave: ¿cómo se ratificaría el acuerdo? La Unión Sindical de Trabajadores del Magdalena quería firmar un pacto con la compañía.

Mientras tanto.su huelga como un acto nacionalista: querían obligar a rios vagones cargados de banano cortado por los esquiro. la iniciativa de la Oficina General de Trabajo del 3 gresarían esa misma noche con un pacto. de peligro y destrucción originados en masas a inundar Ciénaga. discutirían el por soldados extranjeros. vio la represión de la huelga en términos naciojar partir de Ciénaga a un pequeño grupo de cultivadores. Los rumores sobre barcos de guerra de Pero a las cinco y media llegó otro golpe: el gobernador los Estados Unidos eran abundantes. Y todavía tenían esperanza en las autoridades: el gobernador.Company y el ejército. También rodearon a las tropas y a los recolectores de banano para tratar de convencerlos de que se les unieran. Los trabajadores no se rendían. acampando en una plaza en la noche del 5 a 6 de diciembre. el director de la Oficina General de Trabajo. no regresaban a las plantaciones aunque los amenazara con cárcel como rateros y vagabundos. la ofensiva de la United Fruit Company para romper la huelga se había iniciado. Cortés Vargas. cuando los rescató un pelotón. y aceptado por los obreros días antes. podemos ver que los obreros no eran revolucionares. Alberto Castrillón describió la escena: incontrolables. mujeres y niños comenzaron inminente. y había rumores que mucha más fruta había sido cortada. el gobierno de los Estados Unidos comenzaron a formar fogatas y a esperar al gobernador. Y se lencia fracasó: fue el factor final que precipitó la masacre prepararon para pasar la noche. protegidos por el ejército.14 ción difícil. El recuento del general sobre la huelga subraya que en los primeros cinco días de diciembre él estaba perdiendo el control. Si. el general Cortés y algunos cultivadores colombianos enviaron cantidades de telegramas a las autoridades Los mensajeros cumplieron con su trabajo y al medio día en Bogotá describiendo la situación como de violencia del 5 de diciembre. hombres. y el respeto El comité ejecutivo de la Unión Sindical se reunió esa por la United Fruit Company y por las clases superiores noche en Ciénaga. Los huelguistas hicieron todo lo posible para detenerlos: destruyeron la fruta lista para embarcar y bloquearon los rieles. Los huelguistas sintieron rabia y frustración. La muchedumbre se negó a de. pero astutos. Poco después se acercaron a la estación va. pero una terrible frustración ante su incapacidad para hacer que la United Fruit Company accediera a concesiones significativas. en los rieles para detenerlos. Animados y es. los obreros dejaron ir a los cultivadores. los delegados de los trabajadores regresaron de Santa Marta con las manos vacías: la United Fruit Company no aceptaría seis de los nueve puntos y Thomas Bradshaw no discutiría más. Las confrontaciones entre la United Fruit A las dos y media de la tarde. empleados de la compañía y un puñado de cultivadores nacionales. y los trabajadores. Algunos hombres. Muchos comerciantes que habían suministrado alimentos habían retirado su apoyo.otro. caso con los obreros ante la United Fruit Company y re. y un desesperante miedo a la derrota. Pero fue el incidente con Botero el que irritó al general Cortés: los huelguistas habían «atacado» a un convoy de soldados y los habían hecho «prisioneros». arrancaban los avisos puestos por el ejército y destruían el banano.cambio. Lo que era peor. La multitud llevó a los soldados hasta Sevilla donde se les animó a comer y charlar. del bernador y el gerente de la United Fruit Company se diri. por el rompimiento de la huelga el 3 y 4 de diciemgían en ese momento a Ciénaga en tren especial. haw. se encontraron totalmente rodeados por un grupo grande de huelguistas. dice que haw. Los trabajadores habían desafiado la autoridad del ejército. y aun los cultivadores nacionales.y 4 de diciembre para romper la huelga y evitar la vioperanzados. el general Cortés Vargas le envió un telegrama a Marta al día siguiente temprano. Hasta el último momento fueron pacíficos: varios atestiguaron que todos habían dejado sus machetes en la casa de la Unión Sindical. mirando hacia atrás. los doctores Hoyos Becerra y Velandia: . del día. para llevar a cabo una manifestación ante el gobernador y el director de la Oficina General de Trabajo. dieron al general Cortés Vargas una justificación más de firmar el pacto ofrecido por el señor Thomas Brads. el general Cortés Vargas no lo entendía así. El 4 de diciembre. Los obreros veían no vendría. y seguir a Santa 2. A raíz del incidente cerca al ferrocarril. Ese día. comenzaron a cortar el banano en varias fincas. el teniente Enrique Botero y veinticinco soldados que protegían a algunos esquiroles.la United Fruit Company a reconocer la ley colombiana les. una determinación de no dejar que suceda. En sus memorias de la huelga. mujeres y niños se acostaron sobre y los derechos laborales colombianos. solicitándoles que obligaran Durante la primera semana de diciembre. ¿Qué hacer? En las primeras horas de Santa Marta estaba erosionándose. enviaría marines. cincuenta mensajeros llevaron instrucciones a las plantaciones y caseríos de la zona. el teniente Botero no había opuesto resistencia. En la tarde del 4 de diciembre. El honor y la disciplina del ejército están en juego. los cultivadores prometieron que para asegurar que el suelo colombiano no fuera profanado si les era permitido salir para Santa Marta.2 La masacre Marta en la mañana del 6 de diciembre. El 3 de diciembre.para la represión. corrió la voz de que el go. nalistas: creía que su deber era acallar a los trabajadores Asustados. hasta dos horas más tarde. Thomas Bradsa la United Fruit Company a pactar con sus trabajadores. Todo el mundo debería congregarse en Ciénaga esa noche. los esquiroles lograron colocar en los trenes más de 4 000 racimos de banano. 2 DESARROLLO ¿Qué revelan entonces los trabajadores? Un miedo a la derrota. Los ánimos se convenció de que si el orden público no era restaurado de los obreros se levantaron —todo terminaría bien— y de forma inmediata.Así. de un lado. con el fin bre. con la intención de partir hacia Santa Botero.

También quemaron y robaron. llamado para practicar el levantamiento de los cadáveres. un tren con dirección al mar y el pito de un barco a la distancia. o los soldados dispararían. oyeron pasar un camión de la basura. donde estaban congregados entre 2 000 y 4 000 huelguistas durmiendo. La derrota . Siguieron tres toques de corneta a intervalos de un minuto. sin armamento y sin organización. y los trabajadores habían sido deplaza —decían— para que los trabajadores supieran que rrotados. El encuentro más sangriento ocurrió el 6 de diciembre en Sevilla. el general Cortés Vargas reportó que la zona bananera estaba pacificada. esperando a que llegaran más compañeros. • El embajador de Francia reportó 100. el general Cortés Vargas instauró consejos de guerra contra 54 de los arrestados. Pequeños grupos de trabajadores se quedaron atrás para vengarse del ejército y de la compañía que había asesinado a sus compañeros. las gentes de Ciénaga. Cortés Vargas fue incapaz de aprovisionar a sus tropas o de mantener funcionando los trenes. comiendo. dolor y confusión mientras unos caían y otros trataban de escapar. que prohibía asambleas de más de tres personas. A la una y treinta de la mañana. incluyendo a Alberto Castrillón y a Julio Charris. Muchos cuerpos. fueron rápidamente cargados en los trenes y arrojados al mar. esperando al gobernador. 3 Restablecimiento del orden público Después de la masacre. • El general Cortés Vargas dijo que el número total de muertos en diciembre fue de 47. En trenes militares el ejército buscaba en plantaciones y en campamentos a huelguistas que en adelante se llamarían «cuadros de malhechores». optó por huir de las plantaciones. sobre todo antioqueñas. do. En las horas que siguieron. Mientras huía de Ciénaga Raúl Eduardo Mahecha le contó a otros que sesenta personas habían sido muertas. El general describió la escena en los siguientes términos: Tanto el general como sus superiores interpretaron claramente la reunión en Ciénaga como un movimiento de huelguistas armados para atacar al ejército. sin embargo. La organización sindical había desaparecido totalmente y los obreros de la zona. y otros enterrados en fosas comunes en una finca bananera vecina. marchó con sus tropas. a las once y treinta de la noche. • El embajador de los Estados Unidos admitió que la cuenta total podría llegar hasta 1 000. Finalmente. charlando. Un momento —una eternidad— de pánico. El decreto legislativo número 1 de 1928 declaraba la ley marcial en la provincia de Santa Marta y nombraba como jefe civil y militar al general. A mediados de diciembre. Se oyeron unos pocos gritos de la multitud: «¡Viva Colombia libre! ¡Viva el ejército!» El general Cortés Vargas ordenó a sus soldados disparar… Lo que no creían los trabajadores que pasaría. Esa violencia venía del gobierno. Sonaros los tambores. mientras otros emboscaban a las patrullas policíacas para adquirir municiones. El ejército encarceló a cientos de personas más. Un soldado y 29 obreros. En enero. la noticia que había estado esperando llegó. a la plaza cercana al ferrocarril. si no cientos los muertos. La represión había triunfado El general dejó intencionalmente nueve cadáveres en la sobre la negociación. el general Cortés Vargas y 300 soldados ya estaban allí. A las seis de la mañana el personero de Ciénaga. Los soldados destruyeron las casas sindicales en Ciénaga y en Guacamayal y dispararon y encarcelaron a numerosas personas. esperando la mañana para marchar hacia Santa Marta. más cuatro más que murieron por sus heridas. buscando refugio en el interior del país. Trescientos soldados se apostaron al costado norte de la plaza. El general Cortés Vargas informó a sus superiores que estos nueve. Algunos cortaban los cables telegráficos y arrancaban los rieles. sucedió. hambrientos y con mielos nueve puntos de su pliego habían muerto. quienes se politizaron más como resultado de este contacto. pero los militares continuaron con el control hasta marzo de 1929. donde los huelguistas atacaron a la superintendencia de la United Fruit Company y donde empleados norteamericanos y el ejército colombiano les dispararon. el espectro de la violencia insistentemente mencionado por la United Fruit Company y por el ejército en sus comunicaciones a las autoridades nacionales se convirtió por primera vez en una realidad. Nada cierto se sabe debido a la censura impuesta por los militares. Alberto Castrillón los estimó en cuatrocientos. comenzaron a regresar a las plantaciones. Más tarde algunos de los que estaban presentes dijeron que estaban seguros de que los soldados no dispararían: los huelguistas eran demasiados y habían tratado bien a los soldados. encontró nueve muertos tendidos en la plaza. Casi nadie se movió. En voz alta un capitán leyó el decreto de estado de sitio. concluyó. Los huelguistas y sus familias debían dispersarse en forma inmediata. Algunos fueron atendidos por los indígenas de la Sierra Nevada de Santa Marta. encerradas en sus casas. dicen. • Alberto Castrillón estimó 5 000. fueron los únicos huelguistas muertos en la noche del 5 de diciembre. La mayoría de los obreros. La huelga había terminado. Durante los días de terror que siguieron a la masacre murieron muchos obreros.15 Cuando grupos de huelguistas comenzaron a congregarse en Ciénaga en la tarde del 5 de diciembre. incluyendo a Erasmo Coronel. Fueron condenados a 182 años de prisión. encontraron allí la muerte. La gente de la zona. Durante el transcurso de la tarde del 5 de diciembre. cree que fueron decenas.

5 Véase también servadores después de casi cincuenta años de gobierno. en el • Mal holandés que una fuerza obrera relativamente débil buscaba defen• Neocolonialismo sores en el gobierno para reforzar su posición. El gobierno de Alfonso López Pumarejo intervino para obligar a la United Fruit Company a negociar. treinta fue seguido por otra recesión a principio de los En lenguaje conmovedor y elocuente. de los obreros declinaron. ra en Colombia. fue elegido para su primer periodo en la Cámara suelo. Si la represión de la huelga significó la culminación do regional de alguna efectividad.rioro gradual de la economía bananera. sin embargo. insistía. los trabajadores mismos. Fusionó el sentimiento nacionalista y el populismo. el cual se debilitaría aún más En 1934 ocurrió una huelga —la primera desde 1928— en 1929 con el advenimiento de la depresión mundial. 6 Referencias José Garibaldi Russo. fueron los factores primordiales que contribuyeron en 1930 a la caída del poder de los con. ayudó a impulsar estas actividades. Un 1929 se lanzó en una de las series oratorias más impre. El modelo populista de organización laboral.Fruit Company perdió su monopolio en la región de Sanpido a las autoridades colombianas y había establecido ta Marta y se retiró de la producción. chas personas de la región asociadas con el partido comu- . sus miembros mermaron y las condiciones de vida co. y el primer pacto entre la compañía y 4 Consecuencias sus obreros. ante el detede la «cuestión social» de la década de 1920. los sin• Guerras bananeras dicatos y las huelgas fueron legalizados. En el período de hegemonía liberal que le siguió. Varios meses después realizó una gira ción del gobierno hicieron que la United Fruit Company de información por la zona bananera y en septiembre de concentrara sus esfuerzos en otros países del mundo. sino de un nuevo tipo de gobierno liberal. el Pacto Auli-Garcés Navas. muy lentamente. Plagas. que tuvo un papel importante en la huelga de 1928. Mu. también ge.naron. Debido a la gran neró una respuesta contraria. La decisión de la United Fruit Company de no volver les. deterioro del Gaitán. Edgar (2001) Historia de Cali del siglo XX. no sucedió. que habían sido salvajemente la United Fruit Company recortó su producción bananereprimidos.aumento en la producción bananera a finales de los años sionantes y populares jamás realizadas en el Congreso. 101. Los huelguistas de la zona lando muchos de sus terrenos a cultivadores colombiabananera no eran revolucionarios comunistas ni crimina. miento laboral colombiano. sino ciudadanos colombianos a quienes se les a involucrarse directamente en la producción socavó la habían negado sus esperanzas y sus derechos. y se estableció el primer sindicatoria. En estos unidad del movimiento obrero. Pg.nos. Gaitán denunció al años cuarenta. Jorge Eliécer veinte se había ido para siempre. En 1930.nista recientemente formado. con la depresión de 1929. conservador a la huelga bananera y la fogosa denuncia de Gaitán sobre la misma.las exportaciones de banano desde Colombia.16 6 REFERENCIAS de la huelga bananera fue un golpe serio para el movi. Esto. y los trabajado• República bananera res se convirtieron en una base importante para el partido liberal. la United compañía extranjera. también hicieron su parte. • Estado fallido ¿Y qué sucedió con la United Fruit Company y con los tra• Novela del dictador bajadores de las bananeras? Aunque algunos de los obreros originales habían muerto o habían abandonado la re• Cien años de soledad gión. vendiendo o alquiun estado dentro del Estado. y todos temían que terminaría otra vez con sangre. por cinco celado y asesinado a su propia gente para proteger a una años. comenzaron a reaparecer comités de trabajadores en las plantaciones de la zona. inundaron la región desde otras partes del país. sin embargo. El período de prosperidad de los años A comienzos de 1929. mezcla sobre la cual construiría su formidable atractivo la United Fruit Company abandonó totalmente la zona de político en los años siguientes. Cali: Universidad del Valle. se firmó. La posición obrera se de la reacción del gobierno conservador a la germinación erosionó en los años siguientes.zona por algún tiempo. Esta respuesta no vino de huelga de 1929 y a la depresión mundial que la siguió. un joven abogado. A principio de los años setenta. problemas laborales y el incremento de la intervende Representantes. cuando las condiciones impuestas por la general Cortés Vargas y al gobierno conservador que lo guerra obligaron a la compañía a suspender totalmente había apoyado. La reacción del gobierno Santa Marta. El movimiento independiente sindical presagiado por los • Despotismo hidráulico obreros de las bananeras en 1928 no llegó a fructificar. la United Fruit Company pronto encontró reempla• Vivir para contarla zos entre los cientos de desempleados que. El reconocimiento legal reforzó la organización laboral en la La historia muchas veces se mueve en forma contradic. Después de la segunda guerra mundial.[1] Vásquez. El gobierno arbitrariamente había encar. Los sindicatos se fracciodiscursos. se impuso. a una compañía que había corrom. Gaitán encontró su público y su estilo retóri.

Commons • Detrás de la Masacre .Biblioteca Luis Ángel Arango • Masacre de las Bananeras .17 6. 2005. 8 Enlaces externos • • Wikimedia Commons alberga contenido multimedia sobre Masacre de las Bananeras. Revista credencial (Número 190).1 7 Bibliográficas Bibliografía complementaria • «La masacre de las bananeras».El Espectador .Colombialink • Masacre de las bananeras y la desigualdad de las víctimas .

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