Home One Museum Way, Corning, New York 1.800.732.6845

About Us Press Room

Contact Us



Resource on Glass 

 Share this page  

Glass Factory Jobs (19th & early 20th centuries)
In a typical glass factory in earlier times, most workers would work as unskilled laborers. An unskilled laborer  was usually called "boy," a term which did not refer to the age of the individual. Although girls were known to  perform other work, they often worked as inspectors and packers of finished glass. They were thought to have  the "keener eyesight" required to sort out poorly made glass, and it was also thought that they would be more  careful packing the finished ware in shipping barrels.  A crack ­off boy  would remove a finished piece of hot glassware from the end of the gaffer's blow iron  by cracking it off. 
l l


A lehrboy  would carry the hot glassware to the annealing lehr.  A mold boy  would sit at the feet of the gaffer opening and closing the hinged blow ­mold as required,  (sometimes, a boy would actually be allowed to blow the piece).  

Younger Workers
Below is a list of the numbers of workers by age in  an 1880's glass factory:  10 years old: 2  11 years old: 4  12 years old: 10  13 years old: 16  14 years old: 53  15 years old: 83  16 years old: 256   17 years old: 199   18 years old: 52  19 years old: 127   20 years old: 116   Part of a night shift in an Indiana glass  factory, August 1908.  The photographer is Lewis  W. Hines (1874­1940). The photograph was taken  as part of an assignment for the National Child  Labor Committee and the original belongs to the  National Child Labor Committee Collection of the  Hiring practices were not formal. With no labor  unions to establish seniority, workers were sought­ out for jobs because of their reputations as skilled,  reliable people. A  gaffer  could hire and fire  whomever he wanted. Often, local saloons were  used as hiring places. Usually, a gaffer would be paid for a job by the company, then he would hire and pay the  people with whom he wanted to work.  Library of Congress.  The print we have in the  Rakow Library  was obtained from the Library of  Congress.

l l l l l l l l l l l

Getting the Job

The Workweek
When factories were in full operation, a 50 to 55 hour work week was normal. Mondays through Fridays were 9­  to 10­hour working days with a half ­day on Saturdays. The 40­hour workweek with overtime pay ("time ­and­a­ half") was not introduced until the 1940's. 

In one glass factory, the average 1912 hourly wage for a male worker was 18 cents, and that of a female worker  was 11 cents. They did not perform the same work. The lowest rate for a male was 15 cents and the highest rate  for a female was still 11 cents. A 1917 statistic for the same factory shows that the average yearly wage for the  lowest pay­rated male was $526, well above the U.S. poverty level at the time. 

Working Conditions
Working conditions were hot, dirty, and sometimes dangerous. For that time in history, glass factory working  hours was reasonable and pay was relatively good. As length of service increased, opportunities to learn a skilled  trade were usually available to those who qualified. Of course, working conditions differed from factory to  factory.   

Plan Your Visit Watch  Glassmaking Make Your Own  Glass Glass Collection

Plan Your Visit Watch  Glassmaking Make Your Own  Glass Glass Collection Exhibitions Glass Resources Programs +  Events Get Involved For Educators ­­­­­­­­­­­­­­­ The Studio Rakow Research  Library GlassMarket

Site Map

Privacy Policy

Terms of Use

© 2002 ­2010 Corning Museum of Glass. All rights reserved.   Top^