Nia King: So I think when I saw you speak on the panel at Naked Heart, you said that it 

took you seven years to write the book?
Leah Lakshmi Piepzna­Samarasinha: Ten years.
Nia: Ten years, OK. How would this book have been different if you wrote it ten years 
ago?
Leah: (laughs) Well, it's funny. At the Radar reading series, where I was just reading 
from the book, one of the audience questions to me was what I'd learned from writing the
book, or what was different about writing this book versus writing poetry. One of the 
things I said was, it really took me ten years to figure out what kind of book I wanted to 
write, and how to write it.
And I think when I'd started working on it, I had just read Michelle Tea's book Valencia, 
and I actually really loved it. I thought she'd captured the subculture really, really well, 
and she wrote in this super speedy, on it way of writing about this white queer punk 
culture in the 2000s, and she really nailed it. I looked at that and I was like “I want to 
write the brown girls version of that”, because I was like, “Wow, this is awesome.” Also, 
she wrote about the '90s and 2000s, this particular queer punk scene in the '90s and 
2000s, like everybody was white. For me I was at a point where—a lot of white riot grrls 
were starting to get books to come out in the early 2000s, and that's cool and everything 
(laughter) but I was around back in the day, and in 1993 and 1996 there were black and 
brown folks in riot grrl and queer punk who were having huge fights about race and class 
on web 1.0 list­serves, and in zines.
Anyway getting back to your question, when I first started writing what would be the 
book, my thing was that I was just like “Oh, I want to write all this crazy shit I went 
through down, and it's going to be really fun and really fast.” When I actually started 
doing it, some of the stories were that way, but it got a lot less fun and speedy because 
some of my earliest pieces, a lot of which didn't make it in the final version, were about 
racism in 1994 anarcho­punk, and what it was like being for me a queer brown punk girl 
finding herself, and being in New York City in the early '90s. 
When I moved there to go to school I was really thinking “Oh, anarchism's really radical 
there, and political!” and all this stuff. Then I had this coming of age moment where I 
was like “Wow, I'm one of three people of color in this thing,” and there's all this student 
of color organizing, and queer of color organizing that's happening elsewhere, and these 
anarchists think, as a lot of anarchists do, that they are the most radical thing out there. I 
was like “That is such bullshit,” because I was able to be part of student movements that 
were black and brown, high school students and college students who would get 20,000 
people out to protest Giuliani, and shut down city hall. I was like “This is so much more 
radical than people who are working on Love and Rage,” which was an anarchist 
newspaper back in the day.

So from the beginning the pieces that I was writing, I was like “They're not just fun and 
wacky and weird­ass shit that happened, they're really political, and they're really about 
race and class and gender.” Then what happened as I dug deeper is I was like “Oh, I'm 
writing my survivor story,” and my survivor story is a queer disabled femme of color 
survivor story, which is totally about immigration, because I ran away from the States to 
get away from my abusive family, and I married my partner, who is a queer person of 
color, who was in a relationship with me that started out really amazing, and became 
really abusive. And I was at the mercy of immigration and all the forces that oppress 
migrants.
What I started to grapple with then was, I really wanted to write an abuse survivor story 
that was complicated, and that was queer and POC, and that didn't have a simple happy 
answer or ending. One of the things I kept trying to pitch publishers about, and they kept 
not getting was that it's a survivor story, but it's not what you think of as a typical 
survivor story, because A) like, I have a piece at the beginning where I'm like “This book 
isn't The Courage to Heal and it's not Push, and it's not this abuse survivor narrative that 
we've gotten used to where it's like things are really tragic, and then you go see a 
therapist for six sessions, and then a bright light comes out, and you marry somebody.”
A lot of what I wanted to write about instead was that my survivorhood was found on line
at the immigration office, and through finding black and brown queer community, and 
learning to be brown, re­learning to be brown and finding Sri Lankan community. 
Walking around in a hoodie and not talking to anybody, and hanging out in the library 
and being really quiet for days, and having my first shitty apartment of my own that I 
locked myself down in. I really wanted to document my own version of the many, many 
abuse survivor stories that I see around me in QTPOC communities, of us running away 
from our families, and having really hard discussions with our families of origins, and 
being orphaned from our families, and sometimes choosing that has meant getting kicked 
out, and sometimes having to run for our lives, and getting in really complicated chosen 
family and lover relationships with each other. 
This is also to say that figuring out how to write that was really fucking hard. Figuring 
out how to write those stories was really hard. Figuring out how to write about my 
parents was really hard. There was another interviewer in Canada who asked me a 
question that I was really grateful for, where he was like, “Yeah, you wrote about your 
mom with a lot of grace,” and I was like “Oh my God, thank you. I won! Thank you!” 
and one thing—I feel like I'm answering five of your questions at once, sorry—one thing 
I've been saying about Dirty River for awhile that I tried in some pitches to publishers, 
but it didn't get that far, was I think of it as a transformative justice survivor memoir. A 
lot people are like “I don't know what that is” and a lot of other people are like “Fuck 
transformative justice!” but for me there's not are a lot of books that look at abuse 
survival out there. There's even fewer that are by queer and trans folks of color.  

Of the really limited narratives that we have about abuse survival, I would say there's a 
couple categories. There's narratives where the abusers are just 100% monsters. Then on 
the flip side where there's this kind of Christian idea of forgiveness, and moving forward, 
and letting it go. For me, I wanted to write something else. I respect people for whom 
their experience is their abusers are 100% monsters, absolutely, but I also know that there
are a lot of us where our abusers are people in our communities who do horrible things to 
us that they need to be accountable for, and who are also themselves survivors. 
With my experience with my mom being my incest perpetrator, my mom did incredibly 
damaging things to me, and at the same time we had a complicated relationship growing 
up where she taught me so much working­class survival skills, and actually gave me a lot
of love mixed in with the violence, which I think is true for a lot of survivors, which I 
think makes it hard for a lot of people when they're grappling with this stuff. They're like 
“Do I have to walk away from them forever?” How do I hold my anger, and my rage, and
my grief, and also hold the parts of me where it's like “OK, maybe it was 13% of the 
time, but I also got love or I got something from this person.”
I know that for a lot of black and brown survivors of violence, something that sometimes 
makes it really hard for us to talk about our experiences is we feel like we don't want to 
betray our communities by talking about what went down, if the people who perpetrated 
violence against us are black and brown, because of the way our communities are 
criminalized. It took me a long­ass time to write down “This is what my parents did and 
this is also them as complicated human beings and these are these moments.”
I think when I was much younger and I was like “I'm going to write this down some 
day.” I mean, I can remember being in moments of violence with my parents, and being 
like, “I'm going to remember every single thing and I'm going to fucking tell it.” And I 
did some of that and also as I continued in my – I hate this phrase but I'm going to use it
— as I continued in my healing journey, I got to a place where I have, I would like to 
think, more of a compassionate and nuanced understanding of who my mother was, and 
what her own survivor history, and her history surrounding ableism—she had polio and it
was never treated—did to her life. I still hold her accountable for the stuff she did, but I 
really wanted to tell the story of this complicated person and that's a lot of what it took 
ten years to get to. The other thing is there's no MFA program in the world that teaches 
queer of color survivors of violence how to write about the most horrible things that 
happen to us. (laughs) People are like “Wow, it took you so long,” and I'm like “Yeah,” 
and that's because of racism in the publishing industry, and being a femme of color with a
chronic illness where I'm either sick, or I'm working three jobs and doing crisis 
management. 
But also when I was in the thick of my earliest memories it was all I could think about 
and write about. Then as time went by, I was like “I can't fucking write about this shit, 
I'm trying to have a good day.” So I think my body really titrated out, or really broke 
down the process of writing about traumatic memory at a pace I could handle. So that's a 

really long answer to your questions, I don't know if you another question you want to 
ask, but I'm figuring maybe you do.
Nia: No, that's all. (laughs)
Leah: OK, great. Awesome. Very efficient. 
Nia: There's so many things you mentioned that I want to talk more about.
Leah: True.
Nia: You said that it was a kind of compliment you wanted to hear when someone said 
you wrote about your mom with grace. I guess I want to talk about how there's sort of 
shots fired at Rebecca Walker in this book. (laughs)
Leah: Oh my God, Rebecca Walker! Fuck, I forgot about that! Yeah, I mean respect and 
everything, everyone's complicated, but like, God! I wasn't trying to fire shots or 
anything but I gotta say she is my nightmare.
For people who don't know, Rebecca Walker is Alice Walker's daughter. She's mixed­
race, she has a white Jewish dad and African­American mom, and I can remember 
reading Ms. magazines in the '90s where they were put out there as this ideal black 
feminist mother­daughter—God, I almost said couple and that's weird—but this mother­
daughter pairing, and they were just like, “more friends than mother and daughter” and 
they were so amazing and Alice Walker had written The Color Purple and Rebecca 
Walker was queer. They're both queer actually, but at the time Rebecca had just started 
dating Meshell Ndegeocello, and she had started the Third Wave Foundation which was a
young feminist of color organization. 
They had a super public closeness, and then they had a super public falling out, which 
started when Rebecca wrote Black, White and Jewish, which was a memoir that I really 
loved, and was really important to me, but she really was like “My mom left me to write 
The Color Purple in the woods, and I had a brick of government cheese.” (laughs) Later 
on when Rebecca got pregnant she had a really public disowning of her mother. And I 
mean, there's various depictions of this. Thank you for reminding me of this, I'd forgotten
about it. But I was actually sweating bullets the whole time. I was like, “I don't want to be
another person who's publicly eviscerating her mother.” I think for a lot of people writing
about our mothers—not that writing about our dads isn't hard—but for me there has been 
an extra million layers of crud I've felt about, like, “Oh God don't talk shit about your 
mom. Moms suffer under patriarchy. They're doing the best they can, how can you do 
that?” So I think that's why a lot of people who either have complicated relationships 
with their moms, or their moms are abusive, really hesitate to talk about it.
Nia: I feel like it's also kind of considered a white thing to talk shit about your mom.

Leah: Oh yeah! Yeah, no, I mean, hello. I'm sorry, I know hella black and brown people 
who are like “My mom's fucked up,” or like “I love my mom, but she drives me crazy,” 
but I think it's that thing of not wanting to be disloyal to our communities. So in a way, 
like I have a white mom, so it was a little bit easier to be like, and I really want to 
represent for like, and I think I do represent in a lot of my work for people who have 
fucked up white moms who are racist, because that's a thing. There's definitely a range of 
experiences with having a white parent, including privileges that can come with it, but for
me one part of my story is that I grew up with a white mother who was actively racist 
toward me and my dad. That is a particular thing when you grow up with a white, racist 
parent. For me it was especially deep that my mom was my gestational parent, like I 
came out of her body. She sexually abused me, and then she would say racist shit to me 
and my dad all the time. This was in the house,  you know? And I was an only child, and 
I was on lockdown. I don't know if it made it in, but my mom literally timed how long it 
took…
We lived on a dead end street and there was a mail box. If you walked right up to the 
dead end and you made a left on Pleasant street, there was a mailbox a block and a half 
away. So I was allowed to go there to drop off letters. If it was more than five minutes 
over the ten minutes that it took, she would call the cops. Or I would come home and she 
would be sobbing, she'd be like “I thought you were dead. You're going to get raped.” It 
would be three in the afternoon, which is a lot, and also is really interesting because there
was actually a lot of violence happening inside the house, but my mom had a whole thing
of “you can't go out in the world, you're going to get raped out there.” And I think a lot of
the story of my life and the story of the book is that I chose to leave that lockdown house 
that was actually really unsafe, and to go out into the world and figure out how make it 
work. 
I think that's a struggle that's true for a lot of folks with families like this, where we have 
these survivor parents that are broke and do not have therapy, what the fuck is that? 
(laughs) I mean, I know for my mom as a survivor she was really trying to make it better 
in my generation, and she just did not have a lot of support or resources, or just the sense 
that you could talk about it to other people, all this stuff that's medicalized as crazy, and 
get support and not be shamed. So I think I see a lot of families of color and working­
class white families where there's that attempt to be like “It's going to be better!” but 
there's this terror of the outside world and then this denial of the violence that's happening
inside the house because people are so ashamed, “Oh my god, I can't deal with the fact 
that I just did this thing to my kid, so I'm just going to pretend that it didn't happen, and 
tell them that it didn't happen.” Which then mixes in with if you tell anyone then CAS 
[Children’s Aid Society] is going to take your kids. 
I remember I would read Ann Landers growing up, and people would write in and say 
“Oh my family's screwed up,” and she would say “You can go get family therapy!” I 
remember asking my mom, “Can we get family therapy?” and she would totally raise up 

her hand like she was going to slap me, and she'd control herself. But she'd just be like 
“Who the fuck do you think we are? You don't tell Social Services shit.” She wouldn't 
swear, my mom was very Irish Roman Catholic, so she would say “St. Christopher” and 
all those kind of Massachusetts white people swears that aren't swears. But, yeah, she just
was like “No, no, no, you don't tell anyone outside this house what happens inside this 
house. You just get good grades and you get the fuck out,” and I thank her for that, that 
she did really push me in a lot of ways to get out the house. I mean the tricky thing was 
that I got out the house and I was like, “OK, I took you seriously, I'm going to write, and 
do things,” and she was like “Oh my God! Stop!” and I was like “Well, it's too late! and 
I'm paying my own rent so yeah, OK.”
Nia: You talk about your mom stealing from your dad, and you talk about your mom 
referring to your dad as an idiot.
Leah: She also referred to him as a house boy, which is like... I don't know, I would 
disag­­ I think the stuff that makes it in is her telling me I'm dirty, her straightening my 
hair, her saying we're not brown. There was also a racism that happened sometimes 
where she would just be “No, we're all white!” It's old school working­class 
Massachusetts stuff where it's like, “You're either white or you're black!”
So I think that was part of it, and I think another part of it was this thing that I think 
maybe is different now, but I think is some particular kinds of mixed race families where 
there's a white parent that I saw, in the 80s especially, there was this real denial—and I 
had friends where they're like “Yeah my dad's a black nationalist and my mom's a white 
Jewish communist,” and they're like “Yeah, we had political parents and we were raised 
as black, there wasn't that kind of thing,” but I know a lot of families with fucked­up 
white parents who were just like “Everybody's white,” even when people clearly weren't. 
Clearly dealing with racism inside and outside of the family, and there's a particular kind 
of gas­lighting, mindfuck, clusterfuck that comes out of that where you're just like “Wait,
what?” 
It doesn't give you any language to deal with these experiences of racism that you're 
having everywhere. Then when you get outside of it, when I got outside of it and I got 
older I was like, “Oh, it's clear that this was because of race.” It's clear that my dad's 
inability to get a job was because he was a brown immigrant. I mean, the man was 
unemployed for three or four years at a time, and my mother would just keep saying “Oh 
no, he's Ceylonese.” There's the bit where she's like—I've heard both South Asians and 
white people say this—where she's' like “No, he's really white because people from India 
are Aryan and Caucasian, so that means they're white,” and I'd be like “OK, but the man 
is brown! Like, what the fuck?” I mean even in February it's really clear that—anyways. 
So, yeah. (laughter)
(17:14)

Nia: So what did get cut?
Leah: Honestly, a lot of stuff. Originally, I wanted to write down a bunch of stuff about 
when I was 18 to 22, and living in New York, and that was a bunch of the early 
manuscript. It was all kinds of stuff around leaving home, leaving Worcester, which is 
this really Rust Belt, working­class city in central Massachusetts, and moving to New 
York and, first of all, being blown away. I had a scholarship to NYU, and I was in this 
dorm in the Village. I remember walking around, being like, “There's no empty lots, 
there's no empty store fronts, everything's perfect!” 
I had visited Boston and Cambridge, but it was really different to be in someplace where 
everything was just so shiny. So there was like a complete class clusterfuck in my brain, 
that I think a lot of scholarship kids go through, that I wanted to write about. Also just 
coming of age in the '90s and being in this birthing moment of what people would call 
Third Wave Feminism, which for me was—and I mean, I think that I talk about this late 
'90s stuff in the book—but I wanted to write about being in New York 1993 to 1996, and 
being in the Lower East Side, and being around a lot of anarchist and squatter movement.
And what it was like to be around white people in that movement as a brown person who 
was working­class, when the emphasis was like “You gotta drop out of school, and drop 
out of society, and squat.” 
And there were black and brown squatters, and there were people who were doing 
solidarity work with Puerto Rican and black folks in the neighborhood, but there was also
just, in my experience, a complete fucking lack of ability of those white folks to see that 
they were colonizing a Puerto Rican neighborhood. They were like “Oh, we can get café 
con leche, yeah it's great.” There wasn't that sense—they just really thought of 
themselves as radicals. They didn't see that they were actually making that neighborhood 
safer for white people to come in, and make it a hip place to live.
So I wanted to write about that, and I wanted to write about—well I did write about all 
that stuff and I did write about, just a lot of super baby trauma stuff, like my first 
girlfriend and the fact that we came together because we bonded over being suicidal, and 
being trauma survivors and being around heroin and being around AIDS stuff, and her in 
my life, and I could go through it all, that stuff, just kind of baby black and brown student
movement stuff, but in the end, when I was just trying to figure out the arc of the book… 
I mean the thing about a memoir is, I think a lot of people are like “You just have a vein 
and you write down what comes out,” but I actually wanted to write a narrative that made
sense and flowed. What ended up making sense was starting with me running away from 
the states and going to Toronto, and finding that community, and being in the relationship
I was in, and going through the process of becoming estranged from my family, and 
building community, and re­finding my body from that point. There's a little bit of New 
York stuff to kind of give a context of what I was running away from, but it didn't make 
sense to have 60 pages of the book be that earlier stuff. 

What maybe is even more important to say is that I had this experience, I was just talking
about it at Radar, where it was two weeks before the book was going to come out, and I 
was in Toronto—
Nia: You—
(both talking at the same time)
Leah:  Oh, I told you! OK, I'm going to tell you this story again. I got stoned with a 
friend, and then there was a powwow in a park in my neighborhood, and I was like “OK, 
I know that the protocol is that you can't be high when you go,” so I was like “I need to 
get sober before I go.” So I was in the library in my neighborhood and this wave just hit 
me, and I was like “Fuck man, I didn't put in those 40 pages of my healing process. If I'd 
just written more about the year 2000 and 2001, oh God!” and I started scrawling it in my
notebook.  I actually felt really bad for a minute, and there were a lot of moments of “Oh 
God, I left out that part,” or I was worried “Oh maybe I didn't emphasize this enough,” 
because I'm walking around with memories in my head all day. And then you read the 
book, and it's not your actual life, it's a box full paper, it's stories, you know, it's an 
artifact. 
I was talking to Amber Dawn, who is one of my favorite poets, and who was also at 
Naked Heart, and she wrote a really great memoir, How Poetry Saved My Life, that came 
out a couple years ago, about her survivor history and being a street sex worker who 
moved inside, about being a writer and being a queer femme, and she said this thing that 
really spoke to me where she was like “Society tells survivors that we only get to write 
one memoir,” and she was like “The fact is it's one book,” and she's like “You have so 
many stories, and you get to keep writing those stories. It doesn't have to be this all or 
nothing thing that we're taught,” and I think she's right. 
I think society really does—God, I feel so punk, I'm like “society, man!” But the white 
capitalist colonist cissexist ableist patriarchy—I just spat at you. (Nia laughs) I'm sorry.  
It was an accident. (laughs) You edit this, right?  OK, great.—does tell us that as 
oppressed people we're really lucky if we get tell one book about our lives. I faced a lot, a
ton a ton a ton of racism and challenges getting this book published, and I was ready to 
give up. So it's not like that's coming out of nowhere. It's real. We're told over and over 
again, like, you know, we get rejected 20 times, and there's not that many presses to 
begin with. So if you get one book out there is that feeling of “That's it, I gotta say 
everything in that one book.” 
And what's been exciting for me about getting this book out is I'm like it's great, and I'm 
really excited to be like “Oh, there can be another one, or there can be short pieces of 
memoir,” because one of the things that's a central theme of the book is that survivor 
stories don't necessarily come with tidy, happy endings, we keep evolving, we keep 

growing. Shit gets better, then shit gets really fucked up for five years, then shit surprises 
you, and then stuff that you thought you wanted you get and you want it, and you want 
something else, and then you know I had a friend who said “Everything changes, even 
your parents” so sometimes you have really unexpected reconciliation, or sometimes you 
don't.  
I know that one thing that's happened to me just in the past month since this book came 
out is that I really, I think that people—some people have been like “Has it been healing 
for you to write the book?” and I always want to go *irritated sigh* when that thing 
happens—but I think it has been and I think that one place where I'm at is I kind of was 
like, “OK, this is kind of it.” I don't think my parents are in a place where they're going to
be to able to be accountable for the stuff they've done, and that's been really hard for me 
for a long time. But I don't know, I turned 40 this year and between everything, and 
between this book and between different things going on it's like the switch flipped and 
it's like, “This is it. This is my life now.” I can feel all the grief and all the anger I need to
feel at any point, but also this is what it is.
They're not necessarily going to be able to deal with what's true, or my version of what's 
true, because they're survived through a lot of lies they've had to tell, and that's where 
they are. It would be very, very risky for them to to be like, “OK, actually we're going to 
admit what you said is true,” because you unravel one thing, whole thing unravels, which 
might sound hard, but for me, if it makes sense, I don't know how to say it other than just 
that. I was like, “This is it now.” This is my life, this is my family, this is my chosen 
family. This is my relationships, this is what I've created, and it's just as real as the other 
stuff.
Nia:  I was hoping we could talk a little bit about the role of punk rock in your life.
Leah:  OK, could we also talk about racism in the publishing industry, please? 
Nia:  Yes, please. 
Leah:  OK, awesome.  
Nia:  Anything you want to say about it.
Leah:  Oh my God, what do you want ask me about punk rock in my life? 
Nia:  I guess how just like big of a force it was shaping in you as a young person and the 
ways that it's served you well, and the ways that it's been—
Leah:  It's funny because I don't feel primarily punk identified, but I do, you know? Like 
kind of like “Oh that shit, whatever.” But I remember a couple years ago when I got pink 
hair again, and I told my friend Victor, I was like “Yeah you know, I think looked normal
for awhile but I'm looking punk again.” He just looked at me in disbelief and he was like 

“When did you stop looking punk. Like, what's wrong with you?” 
I think for me, coming of age in the '90s, being a teenager in the '90s, punk was one of the
most visible places of—I mean it was the only place that I saw that really had anything 
that looked like politicized movement. I was a feminist nerd, Nia. I was a book worm, 
and I was in the library nonstop, and like I was like, “Oh, feminism, it's this thing that 
explains why these boys are sexually harassing me, and why there's all this rape culture 
all around me.” And I stayed in the Worcester Public Library finding every single queer 
feminist/feminist of color book that they had, which was actually a lot, but it was all 
people that were older than me, and I actually…
Off Our Backs which is this old school Second Wave very cis, pretty white feminist 
lesbian newspaper, I had a subscription when I was 14 and 15 and I wrote them a letter 
and they published it as “15 year old feminist” and it was really wild because I was like 
“Yeah, I'm trying to connect with feminism, and you know, it's 1990” and you know, no 
one was talking about that shit back then. That letter was wild because it was right in the 
middle of the feminist sex wars. That whole newspaper was violently anti­S&M and I 
was like “Yeah, I just.” And I read the paper, it felt like 50% of the coverage was about 
how S&M was bad and how butch/femme was bad, and there was all these impassioned 
letters and meanwhile I was a pervert and I was jerking off to all these really weird 
fantasies and I was like “I don't know, I don't know about being against S&M” and I 
remember they had this lesbian junior high school teacher write back to me privately and 
she was like, “I just want you to know it's up to you to make your own decision, but 
women are having arms and legs cut off, and being permanently disabled by this BDSM. 
It's really violent, and it's part of the patriarchy.” True story.
So by comparison when I found like baby queer punk stuff in the '90s I was like “OK this
is at least people my age talking about feminism.” I think some of the things that served 
me well was early riot grrrl zine culture. I was incredibly socially anxious, deeply 
depressed, I was a weird brown girl, I did not have good fashion, I had really big '80s 
bangs, I could not talk to people, and I was deeply, deeply depressed, but I loved zines.  
A lot of my punk­­ I would go to shows and just have social anxiety and just chain­
smoke.  But like where punk really served me was zine culture and self­publishing 
culture.
I was actually just talking to billie rain the other day because we're both really frustrated 
with the white­washed riot grrl histories that are coming out. I actually met billie back in 
the day through reading their zines where they would write about being a ritual abuse 
survivor and classism and all this stuff. Zine culture there was a place where I especially 
saw, there was definitely like people of color writing about our stuff, and there were also 
survivors, 16, 17 year old people who were still in their fucked­up parents homes being 
like, “This is what happened to me, this is what’s going on and it's fucking real and really
raw.” 

And that stuff just, it saved my ass. I was like, “Oh you can write about this,” and it's not 
just me, there's other survivors out there, and we're sending these big ass letters to each 
other and these big zine packages for like two stamps that you soak in alcohol to get the 
markings off of, and like, a dollar wrapped in paper. So I think that what gets pushed 
away a lot is that my experience of riot grrrl is that it was a survivor movement, and what
didn't serve me is all the stuff that a lot of people, like most punks of color talk about, like
I'd read the zines and be like “Oh, everyone's radical,” and then you'd show up and you’d 
be like, “this is a bunch of white bros,” or even that the girls are all white and middle­
class in the meetings mostly. And I was 18 and I was like “I feel different, umm, wow, 
but my mom says we're this, but I identify as this, or I'm being treated this way. This 
book about women of color is something that I relate to more, and I don't know.” 
It's something that I talk about in the book, in the section The Punk Kid of Color 
Clusterfuck.  I mean that's really... When I introduce that section I'm like “Yeah, so this is
about, in 1997, when all the punks of color leave punk rock.” And I mean, that was the 
thing, when I came to Toronto I was like, “Oh, there's punks of color here.”  Because it 
was still a thing where—I was surrounded by kids of color who were into hip hop, and I 
liked a lot of music, and I also was hesitant because I'm like “That's not what I grew up 
with.  I don't want to appropriate that.” I feel like too much of a freak, and some of the 
folks who I knew who were involved in those communities, it was pretty straight. And I 
was a pretty femme slut, I was a traumatized femme slut and I was like, “Oh, I don't 
know how this is going to work.”
But about the whole thing of punks of color leaving punk rock, the thing that I really 
wanted to document which I hope I did, when INCITE People of Color Against Violence 
started, I was like “There are so many ex­punks of color in this organization,” and I was 
like, you know, “I really feel like we're all freaks and trauma survivors who found punk.”
I don't want to speak for all of INCITE, I think there were people who weren't involved in
that subculture. And then like in the mid to late '90s a lot of us just left and were like 
“Fuck this, we're not going to try to transform this pretty white shitty movement, in a lot 
of places, to be one that's anti­racist. We're actually going to take our freaky hair and our 
freaky music and go to our communities, and organize with them, and learn from them.”
One thing that I touched on before that just felt really important in that moment, was just 
all of us being like “Wait a minute. These anarchist white kids just think they're the most 
far left out there, but they're not. Our families are radical, our aunties are radical. Some of
us are too freaky for our families or we were that bad kid that talked about things we 
weren't supposed to, but there's still people in our community who are doing incredible 
organizing, who might just look like normal black and brown folks, and that's actually 
radical.” And I really see a lot this under­documented wave of folks being like “We're 
going to take stuff like DIY and take it to the Queer South Asian Conference and then be 
like, “Oh, actually our communities have been doing DIY for a long fucking time.” 
And then here we are in the 2000s. I don't know, I know punks a thing, but I know 

everybody has purple hair now, and they're not necessarily punk. They're just like “I want
to do pastel ombre, I saw it on Pintrest.” And they're really freaky and radical, but they're 
not necessarily like ‘I’m going to the hardcore show’.
Nia:  There's something that really­­ I read your interview in Shotgun Seamstress 
recently.  I read all of Shotgun Seamstress recently, and there's something, you mentioned
like, I wish I could remember if it was Judge or Slapshot you were referencing, but like­­ 
Leah: Oh, probably Slapshot.
Nia:  OK.  Just going to the shows and that aspect didn't really speak to you. So I guess I 
was curious what bands you were into. (laughs)
Leah:  Well, OK, about Slapshot, that was the other thing, I'm from Central 
Massachusetts so like, there was a lot of Aryan youth front around. That was the thing, 
like Slapshot, they might not be an overtly Nazi band, but there was a lot of Nazi skins 
who loved them because they were white boys with hockey sticks and shit, and yeah, so 
Massachusetts hardcore. I tried to like it, but—
Nia:  Me, too.
Leah:  And I was just like, “Oh my God, this is awful. What the fuck?”  So I felt like a 
bad punk.  I had a lot of bad punk guilt. I just moved from NY to Seattle six days ago, 
and I found my copy, my fucking cassette of Hole's Pretty on the Inside, or no, Miss 
World, or, Live Through This, sorry. Like, Pretty on the Inside was the first one. I 
probably still have it somewhere. Live Through this was the second one, it was on a 
major label, and I felt such shame when I bought that cassette, because I bought it at 
Tower Records! And it wasn't on vinyl, it was selling out to the man. Back in the day, I 
would say a lot of bands were looked down on because they were quote­unquote 
commercial like Hole, Babes in Toyland, like that bitch has white dreads, and that was 
gross back then, and now, but they were like howling incest survivor rock, it was just 
rage.  
And I was really into industrial.  I loved Ministry, (laughs) I was like “This is how I feel 
on the inside, I want to kill everybody.” And a bunch of those bands, Bikini Kill, for sure 
back in the day and other stuff. And Tribe 8. I think that Tribe 8 was really important to a
lot of folks and actually a lot of punks of color I knew were like, “OK, there's POC in the 
band.” Like Tantrum, and Leslie Mah. Leslie Mah was incredibly important as a hapa, 
high femme, tough­as­shit fucking guitarist. She was incredible. She still is incredible.  I 
remember going to those shows and seeing more kids of color come out. And then when I
was living in the Lower East Side, I related to kids who were the Puerto Rican punks in 
the neighborhood. And bands like Reconstruction who—actually Vagabond, who's in 
Octavia's Brood, we were just at an event together in New York, and I was looking at 
him, and I was like “Do I know you?” He was like, “I was in this band,” and I was like 

“Yeah, I used to fucking slam dance to you. You were this Puerto Rican punk hip­hop 
band in the Lower East Side in the '90s. I totally used to go to your shows. You were at 
No Rio, right?” He was like “Yeah.” And we were both like “Oh, god. We’re kind of 
embarrassed.”
Leah:  I think you could argue that a lot of Asian dub and Asian underground music, 
which is a genre that a lot of people don't remember know, but was like, radical South 
Asian diasporic movement in the '90s that came out of London and also other places. A 
lot of those folks were ex­punk rockers, like Asian Dub Foundation for sure. 
Fundamental, which, they were being tailed, I think, by Scotland Yard because they were 
these radical Muslim brown dudes who are sampling Malcolm X and talking about 
shooting white people. That's kind of what I transitioned into (Nia laughs) plus like, Nina 
Simone. (Leah laughs) And I was like “Oh, this is better, we should just hang out here.”
Nia:  Do you want to talk about racism (Leah laughs) in the publishing industry?
Leah:  This book was so hard to get out. I started working on it in 2005 and it's 2015 and 
I really was about it give up. There's just so much bullshit, so many years of bullshit.  
When Arsenal Pulp—Arsenal Pulp actually rejected me back in 2010 (laughs). I don't 
know who it was, but I had sent in the manuscript, and it was much earlier, and it 
probably needed some work, but I got this letter back from, I think it was an intern, and 
among other things she was like, “Yeah, you know, it would have been nice if you spell 
checked.” And I was like “I did spell check, white girl! Like, that's alternative forms of 
English.” 
So I was like, “OK.” So like last year I submitted to Arsenal Pulp because I knew that 
they were publishing Vivek Shraya and Amber Dawn, Tom Cho, and other writers of 
color. They just put out the Decolonize Your Diet book. And I was just like “Fuck it,” you
know? I asked Vivek to introduce me to Brian Lam, who is the editor there, and Brian 
was like, “Yeah, totally, I know your work. Send me your manuscript.” And it was so 
novel to have somebody of color in the editorial world, who is actually like “I know your 
work. I'm excited. Please send it to me.” Which is completely different than like the 
approach that I'd gotten which is “Who the fuck are you?” And like, I'm sending these 
letters where I'm like here's all the shit that I've done and here's places that I've performed
and all the awards that I've gotten. And it's still just like, no response, or like “Hey, did 
you have a chance to look at it?” and like a rejection like a year and a half later, like two 
years later. Which is the least of it, which I'll get to.  
What I want to say is that when Brian said yes, I couldn't believe it. I couldn't believe it, 
it was my dream come true, and also I was really, really resigned to actually—I thought 
they would say no, and I was like “I'm going to have to self­publish, and I'll just do that, 
and maybe that's what we have to do.” I mean Nia, I've shouted you out, like, you self­
published your books, and they're amazing. I'm really glad they're out there in the world, 
and they seem to be doing well. They're in the libraries, and it's fucking really important, 
but it also pisses me off that…

I don't know who said it, but like I remember reading somewhere were there was some 
question asked, maybe it was to Ariel Gore, where somebody was talking about self­
publishing versus publishing, and she was like “OK, well, if you want to, and enjoy, and 
have the capacity to run a small business on top of writing, self­publish your book. Do it 
if everybody's saying no to you. Because you can control it.” And she was like “You'll 
make back more money, sort of, but actually it is 90% more work because you have to 
distribute it, you have to proofread it, you have to print it, you have to do all the shit,” 
and it just pisses me off so fucking much that so many mainstream publishers continue to 
say the most basic out­of­date things like “people of color aren't a market.” Or they're just
like “Well we have these three writers of color and that's all.” You have Junot Díaz, that's
it. “That's it, that's all we're going to allow.”
Starting, I don't know when, maybe in 2007, 2008, I started querying, and I was in grad 
school at that point and part of the reason I'd gone was that I was like “OK, people go to 
MFA programs for a lot of reasons, and one of them is that they go to make connections 
and they meet fucking writers who are teaching, and they do really well and those writers
introduce them. I was like 'I'm going to fucking do it.” I went to Mills, where they are 
teachers of color, and I worked hard and there was a lot of bullshit, but there were some 
good teachers, and then, one of my teachers was like “Hey, yeah, I'm on a major press.  
Your writing's amazing! Let me introduce my agent, let me introduce my publisher.” 
Then the recession happened, and there's already five major media conglomerates that 
own 90% of all media, and the recession hit, and they're like “Fuck, we're already looking
at the bottom line, and now we're even more so.” So they were like “Nope, nope, too 
weird, nope.”  
And that didn't bother me as much as the so­called feminist presses, which were white 
feminist presses that said no. I think I'm going to say this publicly, Seal Press said no.  
And I'm just like “I have been in so many anthologies that you're in.” And my piece in 
Colonize This is still taught to this day in gender studies classes all across North America,
and I have people coming up to me talking about those pieces. And when you look at 
their publishing list—you know they had that series Live Girls in the early 2000's that 
was like, the Third Wave feminism, blah blah blah—and when you look, there's a bunch 
of anthologies by women of color. I would say people color, but I think it's mostly 
female­assigned­at­birth people of color, and then the single author books are white girls.
And I just was like “OK, so we're good enough to have an anthology, where there's like 
20 of us in one book but we're not good enough to have a single book of our own.” 
You know, they were just like, “We don't think there's enough of a market for it. It's too 
much.” There's so many presses since then that basically said the same thing, that people 
of color are not enough of a market, queer women of color are not enough of a market.  
Like, “Queer punks of color? What's that?” And I was like “Have you seen AfroPunk?” I 
was like “I know it's changing a lot, but there's 20,000 people at that thing! Are you 
fucking kidding me?” And there were some reductions that were totally fair. One press, 

one small that's actually run by friends of mine, they actually really loved it, and they 
were like, “We know, we've had one book out. We don't have the capacity to do this 
right.” So they passed on it.  But their enthusiasm was really helpful, because…
There's an essay, I'd have to find the link, but it just came out.  I found it on Binders Full 
of Women Writers of Color, where the writer of the essay was just reacting to this one 
author who just won the Booker Prize, who's a man of color, and how his book is now 
being celebrated and published, and won this major prize, but he was rejected something 
like 30 times. And she was like “His story's being written about like “Try, try again!  
Never give up!” And she was like, “Actually that's really fucked up because as writers of 
color, we are used to seeing 20, 30, 40 rejections.” And she was like, “Some people end 
up persevering and maybe they get published, but a lot of us give up.” And the author she
was talking about actually said he'd set his manuscripts on fire at different points because 
he was like, “Well, I guess I should just go get a job.”  
What I kept thinking throughout the process was I was like “You know, I know this book 
needs work, but if I was white someone would take a chance on me, and offer me a deal, 
and give me some time to work on it.” They would think it was edgy, they would think it 
was hip, they would think all these things, and I didn't get that chance. And whatever.  
I'm glad it's out. But I'm just like “If it took me 10 years, and I had certain things on my 
side like being light­skinned, like being cis, like being a dual Canadian­American citizen,
so like actually I know about Arsenal Pulp and the people there are like, “Oh, we're a 
Canadian press, and you have all this Canadian content, and we'll publish it.” You know, 
there's a lot of people who don't have those privileges who are going to be like, “Fuck it, 
no one wants to hear my story.” I think we can particularly see this with the lack of trans 
women of color who are published, or in particular black trans women who are published.
My favorite, least favorite story was two years ago I queried a press, a feminist press that 
had actually given me an award, and I was like “They gave me an award, maybe they'll 
be into this.” So I was like “Hey, here's my pitch,” And at first they were like “Oh, yeah, 
no, we're really interested. Send us a manuscript.” Then I was like, “Let me come see 
you,” And they were like “Cool!” So I'm all dressing up to go to this fucking thing, and 
I'm like 'This is going to be my chance.” And then I get to this office, and it's two white 
women, and one of them was the one who'd been more enthusiastic, and the other one 
was just like, “Well, I looked at your manuscript and it just seemed like more of a 
performance piece to me than an actual book.” And then she's like “How big do you want
this to be?” And I'm like, “What the fuck, am I on a movie set?” And I was like, “I want 
it to be big.” And she's like, “Really big? Because you're going to have to mainstream 
this. You're going to have to explain what things are.” And then she was like “Describe 
your book to me in one sentence.” And I said “It's a transformative justice memoir.” And 
she was like “Transformative justice, what's that?” And I was like “Are you kidding me?”
I mean there's plenty of people where I understand you don't necessarily know this term, 
but this is somebody who's running this major feminist academic press. 

So I tried to break it down, and I was like, “You know I edited a book, that like, you 
know, all this stuff.” And then she's like “So, working with perpetrators?” and I was like, 
“Well yeah, but it's a lot more than that.” And I was just trying to talk to her. I was like 
“Do you know Alexis Pauline Gumbs? Do you know INCITE? Do you know the Allied 
Media Conference?” And she was just like “Hmmphf, I don't know about these things.” I 
was like “There is a hugely vibrant black and brown queer feminism out there that has 
books and fame and cultural events!” These bitches don't know and they don't care. She 
was really dismissive and was like “Well, we'll get back to you eventually. I don't know. 
I'm very busy. I'll try to get back to it around Thanksgiving.” And I was just like 
“Motherfucker!”  
And then she goes—So like Muriel Rukeyser is this, I don't know if people know about 
her, she's this white Jewish cis woman poet, who I think died in the '60s, and she's 
famous for the quote, “What would happen if one woman told the truth about her life?  
The world would split open.” And she was pretty radical, she was a communist or 
whatever, she's fine. But they were like “Do you know Muriel Rukeyser?” And I'm like 
“Yeah, I know her work.” And then she goes “One of our interns found her unpublished 
novel of the Spanish Civil War in verse. It's luminous.” And I'm just sitting here and I'm 
like, “I feel like I'm on acid.” (Nia laughs)  She's like, “We're going to publish it and we 
think it's going to have more of an audience than yours will.”  And I was like “Bitch, I 
perform at Harvard! I sell out everywhere I go! Are you fucking kidding me? This book 
will sell!”
And now I'm like—OK, fuck Amazon, but this book is now the number one new release 
in Asian­American studies on Amazon. I'm going on this West Coast tour, and I'm like 
“OK, you can you can order the book online,” and I look and it's backlisted on Powell's 
and there's eight copies left on Amazon, and there's more on the way, and I'm like “Yeah,
it's selling, bitches!” I'm not saying that to toot my own horn, but I'm just, like, really 
aghast and frustrated at the lack of faith and the lack of understanding that of course 
people of color buy books, of course we're hungry for our stories, of course we're really 
good writers who deserve to be supported. Of course there can be more than one of us. 
Yeah, that's it, that's racism in the publishing industry. They can all go fuck themselves.  
They can really go fuck themselves. (Nia laughs)
Nia:  There was a scandal recently at Feminist Press where someone got fired for being 
too gay, did you hear about this?
Leah:  Oh yes, that's the feminist press I'm talking about, actually.
Nia:  The academic one?
Leah:  Yeah, that's the one I was just talking about. I just saw that and I was like, “Oh 
yeah, that's when I was in conversation with these folks,” and yeah, and they actually said
that like, it was more than one. There's one person who's suing, but there's actually three 

people who told that they were fired for being queer, and the press had to get more 
mainstream.
Nia:  I've heard rumors of other feminist presses also telling—I can't/shouldn't name this 
person, but someone who's a well­known, I'd say well­respected women of color writer 
was told, by a feminist press that I really respected, not to make her book too gay.
Leah:  Yeah. And that's the tip of the—I mean, not too gay, and then for QTPOC, we're 
like aliens to them. I think that with my book they were just like “OK, so you're like 
queer, you're femme, your Sri Lankan, we don't know where that is. OK, M.I.A. but 
you're not M.I.A. You have this white mom, you're writing about abuse, you're writing 
about punk rock, you're writing about disability, like woah.” And I was like “Bitch, that's 
why people are going to buy it! Do you look on Tumblr these days? No one gives a shit 
about you!” (laughter)  And I think they even said things like “Well, is this going to sell 
to housewives in Illinois?” And I was like, I mean, yeah, that's cool, but that's not really...
Nia:  Your target audience?
Leah:  I don't really care, you know? I mean maybe if there are queer Filipina 
housewives in Illinois, cool, yeah. Maybe, that's great. I mean, why are we always—and I
was just like, “OK, white women. Do you want to just look at how white cis able­bodied 
women who are middle­class are what you think feminism revolves around?” It's like Ms.
Magazine, but gone global.
Nia:  Vivek and I were on a panel together at Naked Heart about self­publishing, and 
they asked us what our dreams were, if we were to dream big, what is our hope. I spoke 
first and I said I want to see queer and trans people of color supporting each other's work,
and building, not only making work, but owning the methods of distribution.
Leah:  Yeah, because the distribution is what will kill you. I know there's ways around it 
that people are finding, but it's I know that's the thing that's been hard for so many years 
for independent publishing. You can start a small press, but then getting distribution is 
really fucking hard.  But maybe you weren't done with what you were saying.
Nia:  No, (laughs) I don't remember. But I didn't realize it was hard for small presses. I 
guess I figured once you had a press, you had access to distribution. 
Leah:  I think it can be, but like for example, Small Press Distro is a pretty well run 
distributor of small presses, but you have to have two books to get on them. Which makes
sense in a way, they're like “There might be a million tiny presses with one title and it's 
going to be work for us,” so it's getting to there, and I think it's kind of a chicken or the 
egg thing because…
When I was a bookseller at Modern Times Books we would do a lot of commission, have

people come in with their self­published stuff and we're like “OK, we'll give you 30%” 
and do all this thing. But it's a lot to keep track of and with some micro presses where 
you have to order directly from the publisher it just would be hard, because when we 
order from distributors we pay something like 20­30% of the list price upfront, and you 
know, usually people have accounts open, so you don't pay it right away. So the idea is 
you order the books, you get them, you sell them, you make some money, and then you 
can return the ones that don't sell. Whereas if you're buying from the tiny press that 
doesn't have distro, you have to buy all the books upfront at their cover price, which is 
like 60% more, and with a lot of bookstores that are on a shoestring, they just can't do it.
That's something I've been thinking a lot about. I'm like 40, and this book came out, and I
had friends who are like, “Get ready, because more people read memoir than they read 
poetry, and you actually have a mid­sized indie press that has some funding.” My poetry 
press is awesome, but they're small and I'm used to having to go on tour and just hustle to
get the book into any bookstore that wants to carry it. And then I was on Instagram and 
somebody had taken a photo of my book, who I didn't know, and they were like, “I was at
this bookstore in Chicago!” And I'm like, “I didn't singlehandedly have to call that 
bookstore and ask and do the thing—I don't know if you've done this—where you call a 
bookstore and you're like “Can you special order this book?” And then you don't come 
and pick it up so they have to sell it.
Nia:  Oh, I see. 
Leah:  I would do that at times for my books. Yeah, so I had these friends who were like,
“Get ready, because you're going to blow up, you're going to have this bigger reach,” and 
I think it's really interesting because in some ways, yes?  I think this book is definitely 
going places my poetry books haven't gone in the past, and that feels really good for the 
most part, but also like, I mean this has made me think of what is QTPOC fame, and how 
do you define success? I have a couple friends like Nalo Hopkinson who's a queer 
Caribbean science fiction writer, and she publishes on mainstream publishers and yeah, 
God bless. Her books really get out there and I'm really glad that she's on the publishers 
that she is. For me though, I just don't think that any of the New York publishers are 
going to buy my books, I mean maybe some of the small intellectually ones, intellectual
— That's not really a word, intellectually—
Nia:  I know what you mean.
Leah:   Yeah. You know, some of those, but I don't really think I'm going to be on 
Macmillan or one of those guys. And mostly I'm with you, I'm not trying to get into the 
mainstream, or the white able­bodied male canon. Fuck it. I don't care. 
And at the same time there's this thing where I don't want to be, but I want to be 
remembered and I want to be an historical record and I think that's my thing for QTPOC. 
I find enormous power in us speaking to each other and creating our own institutions and 

saving our own lives, and making white able­bodied cis masculinity irrelevant. And 
there's the same thing where I'm like, “Shit, I really don't want to us to be erased and it's 
so tricky.” 
I mean, I don't know. She's dead, but I wonder if that's why June Jordan fought so hard to
be on different mainstream presses with her poetry. And it was also more possible for 
someone like her— I mean if you read Alexis Pauline Gumbs' thesis about her and Audre
Lorde and Alexis De Veaux, it shows how much June Jordan had to fight to get published
by mainstream, and how much of an uphill battle it was to get into mainstream 
publishing, so it wasn't just like, “Oh, it was easier back in the '80s.” I'm being 
longwinded.  I guess what I'm trying to say is like, we're so important and our shit can be 
forgotten so easily, not just by white people, but by ourselves. 
I remember talking with someone a couple years ago who's a queer black performer and I
mentioned this other queer black performer who I know, and who's maybe a little older 
than me, and who had been really groundbreaking and created different cultural 
institutions, you know, and then the first person was like, “Wait, who's that?” And I was 
like “shit, man,” when you’re… I don't even want to say fame because that's what I mean,
but when you're known through like word of mouth and community presence it's so real, 
and then you retire or your group breaks up or something and new QTPOC come up and 
they're just like, “Wait, who's that?” 
And like, I don't mean that in some “You gotta know who I am, bitch!” way, but just in a 
way of we can lose each other really easily, and I feel like there's always waves when a 
queer elder dies, when people usually in our 20s and 30s are like, “Where are our queer 
elders in their 50s and 60s?” and it's like “Well, yeah, where are they?” And how do 
actually we go beyond freaking out and being like, “Why aren't we intergenerational 
movements?” to really making intergenerational movements and really being like, “Who 
are the people who were/are doing cultural who are like 50, 60 70 years old?” And how 
do we stay in communication around that?
Nia:  Yeah, I think you hit on something that I think about and struggle with a lot, and I 
think Vivek has too, which is wanting… like it's kind of looked down upon to want to be 
mainstream, but it's also kind of looked down upon to just be doing your indie thing.  
(laughs)
Leah:  Yeah, you can't fucking win. You really can't fucking win.
Nia:  So I think I kind of wear being indie or DIY or self­published as a badge of honor 
because I'm so… it's not just frustrated with the racism of the publishing industry.  I've 
tried so many times to sit and write a book proposal and I get super anxious and I'm like 
“They're not going to like it,” and I get indignant like “Why should I have to try and 
convince people that my work is worthwhile? Like I've already self­published and sold 
1,000 books.”

Leah:  Yeah.  
Nia:  I don't know, every time I try to sit down and write a book proposal I think about 
how that's time I could be spending on my book instead. What I'm trying to get at is the 
struggle of inside versus outside. Do you just do your own shit and be on the fringe 
forever? Or what kind of compromises have to be made to be mainstream, and what are 
the pros and cons of that?
Leah:  Yeah, that's the 10 million dollar quest—or fucking QTPOC writer question.  I 
mean, for me, I think what it comes down to, I think you pick the strategies—I don't think
it's about that mainstream's better than indie or indie's better than mainstream, I think it's 
that you pick the strategy that best supports you, and that that changes over time, or that it
can change over time. I have some friends who are writers who—I mean some of them 
are people who got a publishing deal back in the '90s, and they're like, “Yeah, that was 
back in they day where you could get 20,000 dollars.” And they're like “By the way, 
that's still not that much money, like if you spent three years working on the book that's 
10,000 dollars a year before taxes.” 
There are folks who are just like “Yeah, I managed to get this and it's what works for me 
as a queer writer of color in my genre, and I'm holding on to it, and it makes the most 
sense for me. And I feel that the compromises that I have to make are ones that I've 
figured out some way of being OK with or hammering out because I have an agent who 
goes to bat for me, or I finagle it this way or whatever.” And I think are other people who
are more in the place that you're describing that are like, “Nah, actually it's beautiful at 
the margins.”  
I was just rereading—the Allied Media Conference republished Grace Lee Boggs's 
speech at the 2008 conference and she was saying something, that she'd been at some 
media conference in Philadelphia, and she was like “Oh yeah, you know Rupert 
Murdoch's there, you know, and all these people.” And she actually shouted out Bill 
Maher, she was like, “I have a lot of respect for Bill Maher.” I'm like “Grace Lee Boggs, 
you are such a wild card.” She was like, “You know, he's trying to call out the 
corporations.” and was like, “He's a racist fool, but OK.” And she said this thing, and this
is surreal, she's like, “I wish Bill Maher could be at the Allied Media Conference.” But 
what she was saying was, she was like “I would rather people come to this conference 
where we're”—I'm going to try to do it justice—“I would rather people be at this 
conference where we're having too much fun joyfully creating our own media, to care 
about trying to hammer down the door of these racist monoliths that are trying to kill us.”
For me, I still find a lot of satisfaction in that. And yeah, Arsenal Pulp is a bigger press, 
but it's still a weird Canadian indie with the name Arsenal Pulp in it. I'm really excited 
that they're like, “Yeah, we got a little money to help pay for your touring,” you know.
Nia:  That's awesome. 

Leah:  Because there's the Canadian arts funding, and they're like, “We have this much in
touring money for our artists from the Canada Council for the Arts and we can pay for 
some of your tickets.” And I'm like, “That's great, I've never had that. It's been 40 fucking
years.”  They got me my first review in a paper. They were like, “You're in the 
Vancouver Sun,” and I was like “No shit? Alright, like, OK.” And it was nice. I was like 
“OK, this is cool.” 
But I mean I remember one thing that I was taught in '97 when I was in the political 
movements I was in was that one of the first tenets of guerrilla warfare is that you strike 
where the enemy is weak and you are strong. And I would say one thing that comes from 
being a chronically ill or disabled writer is I'm always thinking about strategies in terms 
of what builds wholeness and what builds capacity rather than what drains.  
And you know, I mean right now, I just applied for my first job in 10 years, I mean that 
wasn't teaching the pelvic exam to med students which was different, because I had to 
give my boss a pelvic exam in her living room to get the job. True story. Yeah. (laughs)
Yeah, I mean there's this disabled student's union at the University of Washington and 
they had a part­time job. I've done gigs at that center before. It was started by disabled 
students of color, and it's really dope. And I was like, “Oh my God, you mean if I get this
job money will just show up twice a month, and I'll have health benefits?” (laughs) 
I'm really happy at the degree to which I've been able to survive through hustling, and the
way I've gotten different gigs at different points, different university gigs.  I teach writing
online, I teach writing in person, I do it my own way. The work we've done with Mangos 
With Chili and Sins Invalid is really important, and with that kind of totally freelance life,
I never know when my checks are going to show up. There's months where I'm just like 
“OK, I did that work two months ago, and I'm still waiting for the money, and I'm broke.”
But yeah, I went for this four hour job interview, which is wild because they were like 
“Yeah, we're really excited to have you. The interview's going to be four hours, but we 
really want to have your access needs. What are they?” (Nia laughs) And I was like “Not 
having a four hour interview.” And I was like “Will there be a meal break?” And they 
were like “No, you should bring bars.” And I was like, “OK, it's going to be me and Kind
bars and four hours.”
Nia:  This was an in­person interview?
Leah:  Yeah. With like four different sets of people. It wasn't from people who actually 
worked at the D center, it was from everybody else in student services. 
But my point is I quit my day job in 2005, and I worked my way up to it and took years, 
and I was really scared, and I was really Taurus about it. But I was like I can't keep 

working at the eviction prevention hotline, I'm going to fucking shoot somebody. I want 
to do this thing of full­time writer, and it's been really awesome, and I'm never going to 
stop being a writer. But it's now been 10 years, and I'm like, “OK, I would really like to 
have some kind of income stability. A little bit.” 
I tell myself this story that's true that I'm really proud of, that “I've been able to make it as
an artist, yeah.” And every August 31st I've got 87 dollars to my name, period. Because 
it's been the whole summer, and the high touring season is February through April, and to
a limited degree, October and November because students need time to get their shit 
together to get the funding together and everyone's putting in 100 bucks. Like the 
women's center and the queer center and everything.  
So I guess what I'm trying to say is, it's just different strategies. Like, I'm really glad that 
ten years of hustle and living in a shack with electricity through an extension cord, and 
cheap rent, and working the system has worked for me. Right now I'm also like, “Maybe 
I could work part­time for somebody else, and I really am glad that if that stops working, 
or if that's killing me I can go back to gigging and reading tarot cards.” The end. True 
story.
Transcribed by Joyce Hatton