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Potencia y Energía de las Celdas de Combustible

Mario Mendoza Zegarra
Ingeniero Mecánico
mmendozaz@minpetel.com
Las celdas de combustible (CDC) o también llamadas pilas de combustible o pilas de
hidrógeno (fuel cell) funcionan entregando energía y potencia por tiempo indeterminado
mientras se alimente el sistema con hidrógeno.
Sin embargo, esta energía eléctrica es afectada por no solamente elementos
constructivos sino que además por condiciones ambientales de trabajo.
Es ampliamente conocida la viabilidad de las celdas de combustible debido a la
consistente base teórica desarrollada por 1839. El alemán/suizo Christian Friedrich
Schönbein publicó un artículo sobre el hidrógeno-oxígeno en el "Philosophical
Magazine" en enero de 1839.
Alrededor de la misma fecha el inglés Sir William Grove (1811-1896) estaba trabajando
en conexión en serie y paralelo en su poderosa batería platino – zinc. En el artículo que
publicó también en el "Philosophical Magazine" en febrero de 1839, Sir Grove indicaba
la posibilidad de la reacción del hidrógeno – oxígeno para generar electricidad,
presentando en todos los detalles la celda de combustible.
A partir de ello las celdas de combustible han sido sometidos a muchos tipos de presión
(económica, tecnológica y política) que han afectado su desarrollo y que analizaremos
en próximos artículos; sin embargo por ahora nos ocuparemos de las características
técnicas de la energía eléctrica generada por las Celdas de Combustible y la
configuración básica del diseño para afrontar las limitación de tensión y evitar perdidas
en el proceso.
Como se sabe, el funcionamiento de las Celdas de Combustible es simple. El hidrógeno
que pasa por un medio electrolítico (membrana de intercambio de protones en el caso de
las Celdas de Combustible tipo PEM1), que permite el paso de los protones del
hidrógeno, rechazando los electrones que son obligados a pasar por el circuito y carga
eléctrica con la consecuente generación de corriente eléctrica. Ver la Figura N˚1.

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Celdas de Combustible que operan a bajas temperaturas (entre 60 - 100 ºC), densidad de potencia alta.
De acuerdo con el Departamento de Energía de los Estados Unidos, "son las más adecuadas para
vehículos ligeros, edificios, y potencialmente para reemplazar baterías recargables en vídeo cámaras y
teléfonos celulares y laptops". Estas celdas usan un polímero conductor de protones como electrolito
(Nafion), catalizador de Platino.

se tratarán en posteriores artículos. fuente de origen. Por ahora nos centraremos en analizar las características de la energía que es generada en las Celdas de Combustible. su concentración. ¿Cuál es la Energía y Tensión que se general en las Celda de Combustible? La energía generada tiene características especiales que dependen de varios factores tales como la presión del gas combustible.Figura N˚1: Principios básicos de las Celdas de Combustible. temperatura y cómo estos afectan la tensión de generación. almacenamiento. Estas variables que afectan el funcionamiento y las características técnicas de la energía generada. . calidad. etc. Un buen ejemplo es un generador de electricidad impulsado por molinos de viento. donde la energía cinética del aire nueve las hélices que producen la rotación del eje del generador. como se muestra en la Figura N˚2. En muchos de los equipos utilizados para generación de energía eléctrica es muy clara la idea de cómo se realiza el proceso de generación de electricidad. Este esquema que parece simple se complica por las variables que se introducen respecto combustible (hidrógeno).

y entender de donde vienen los electrones. Para entender cómo la reacción entre el hidrógeno y oxígeno producen corriente eléctrica. Las ecuaciones básicas del proceso se inician al considerar que el combustible (hidrógeno) está siendo quemado a través de la simple reacción.Figure 2. O2 + 4e. liberando los electrones (que circulan por el sistema eléctrico produciendo electricidad) y creando iones de H+ (o protones) 2H2 => 4H+ + 4eAl lado del cátodo. en lugar de liberar energía calórica. e iones de H+ del electrolito. el oxígeno reacciona con electrones tomados del electrodo. el hidrógeno se ioniza. se considera las reacciones que tienen lugar en cada electrodo separadamente. En las Celdas de Combustible. . En el ánodo. visualizar la transformación de le energía es mas dificultoso. 2H2 + O2 => 2H2O En este caso. Una turbina simple la potencia o energía suministrada y la energía eléctrica generada puede ser simple y fácilmente comprendida.+4H+ => 2H2O Los elementos de ingreso y salida al sistema se muestran en la Figura N˚3. para formar el agua. se produce la energía eléctrica.

1 MPa). es la Energía Libre. podemos utilizar el término de “Entalpía de Formación”. Cualquier trabajo realizado por el cambio de volumen entre los puntos de entrada y salida del sistema no es aprovechado por la Celda de Combustible. mientras la Entalpía. A un nivel simple y básico podríamos decir que la energía en cuestión es la energía química que contienen tanto el hidrógeno (H2) como el oxígeno (O2). El problema reside en que la definición de la energía química de estos elementos no es fácilmente definida. Similarmente. La potencia y la energía generada son fácilmente calculadas teniendo las fórmulas conocidas: Potencia = V × I Energía = V × I × t Sin embargo. 0. o . función de Helmholtz y conceptos de la Energía Libre de Gibbs. La primera es que el punto inicial o “cero” que puede ser definida cuando las reacciones químicas se producen en condiciones normales de presión y temperatura (25 ºC. El término “Energía Libre Gibbs de formación” (Gf) es utilizada para esta convención. En el caso de las Celdas de Combustible juega un papel importante la teoría de Energía Libre de Gibbs que puede ser definida como la energía disponible para realizar trabajo externo. Por otro lado un concepto que ayuda mucho a comprender los procesos termodinámicos es el de Exergía que es ampliamente utilizado sobre todo en las Celdas de Combustible que trabajan a temperaturas altas. Sin embargo también se utilizan conceptos más tradicionales y útiles como los del Poder Calorífico.Figura 3. la energía que ingresa y sale del sistema en un proceso químico no es fácil definir. por lo tanto será necesario utilizar los conceptos de entalpía. así como el agua (H2O). Ignorando el trabajo hecho por los cambios de presión o cambio de volumen. más la energía relacionada con la Entropía del sistema. en una Celda de Combustible el trabajo externo esta constituido por el realizado por los electrones que fluyen en el circuito externo. Todas estas formas de energía química si se quiere tiene una similitud con el concepto de energía potencial mecánica definidas de dos maneras. Flujo de ingreso y salida de la Celda de Combustible. La Exergía incluye todo el trabajo que es posible extraer del sistema incluyendo el producido por los cambios de volumen y presión. (según el concepto de Gibbs).

Un mole de una sustancia siempre tiene el mismo número de moléculas – 6. Una molécula de electrones tendrá 6. por lo tanto: ∆Gf = Gf (productos) – Gf (reactivos) En nuestro caso tenemos que la reacción: H2 + ½ O2 => H2O Lo que quiere decir que un mol de agua es producido con un mol de hidrógeno y medio mol de oxígeno2. En el caso de las Celdas de Combustible.g f (reactivos) O sea: _ _ _ ∆-g f = ( g f )H2O – ( g f)H2 . la energía libre de Gibbs (Gf producido) es igual a la contenida en la materia producida menos la energía de los elementos que ingresan en el volumen de control en la reacción. . entonces un gmole de H2 tiene 2 gr y un kmol es 2. 2 El mol es una medida de de la cantidad de sustancia que esta contenida en la masa moléculas. entonces 18 gr es un gmol de H2O o 18 kg un kilomol. Aplicando el concepto de Gibbs tenemos: _ _ ∆-g f = g f (productos) . La Figura N˚3 siguiente muestra la variación del cambio de energía con la temperatura.022 x 1023 – llamado Número de Avogadro y se representa por N. La segunda similitud con el sistema de energía potencial es el cambio de estado. La masa moléculas del H2 es 2 unidades de masa moléculas.solamente Entalpía.602 x 10-19 C. Normalmente para simplificar el valor de Gf es cero en el punto de entrada del sistema.0 kg. Esta cantidad es llamada la constante de Faraday F = N e = 96485 C.022 x 1023 electrones. el peso molecular del agua (H2O) es 18 umm. La carga eléctrica de una molécula de electrones tendrá por lo tanto N e. donde e es la carga de un electrón es 1.½( g f) O2 Esta función que parece sencilla se complica ya que la Energía Libre de Gibbs no es constante y varía con relación a la temperatura. Similarmente.

Luego: ∆-g f = .2 F × E (joules) Si el sistema es reversible (esto quiere decir que no hay pérdidas). luego. Por otro lado se sabe que en el proceso básico de la Celda de Combustible.Energía Libre (∆gf) kJ/mol -250 -200 -150 -100 1280 1240 1200 1160 1120 1080 1040 1000 960 920 880 840 800 760 720 680 640 600 560 520 480 440 400 360 320 298 -50 0 T (K) Figura N˚3. Variación de la tensión de generación con relación a la temperatura de trabajo de las Celdas de Combustible. Esto quiere decir que por cada mol de hidrógeno utilizado. por cada molécula de hidrógeno pasan dos electrones por el circuito eléctrico externo (H2 + 2OH=> 2 H2O + 2e-). el trabajo eléctrico entregado a la carga es: Trabajo eléctrico hecho = carga × voltaje = . Si decimos que E es el voltaje de la Celda de Combustible. este trabajo eléctrico realizado es igual a la Energía Libre de Gibbs. E = -∆-g f / 2F Esta ecuación nos permite calcular la fuerza electromotriz o la tensión del circuito alimentado por la Celda de Combustible. .2F×E Entonces. si se sabe que – e es la carga de un electrón la carga que fluye es: -2Ne = -2 × F columbus F es la constante de Faraday o la carga de un mol de electrones. 2N electrones pasan por el circuito externo (N es el número de Abogadro).

“Fuel Cell System Explained” 2da Edición.12 kJ. 3 James Larminie & Andrew Dicks.12)/ (2 × 96485) = 1. luego la tensión que genera es: E = .(-226. La producción de la energía como producto de esta reacción tiene la forma de se muestra en la Figura N˚43 Figura N˚4.15 + 80 = 353. (que es la sección de alimentación de la Celda de Combustible). este hecho. no significa que la reacción se realizará en una manera ilimitada.Como ejemplo podemos decir que una Celda de Combustible de hidrógeno que esta operando a 80 ºC (273. generando la energía. Sin embargo. En la realidad este voltaje es afectado por la irreversibilidad del proceso que reduce significativamente la tensión de trabajo. el hidrógeno reacciona.14 V Estos resultados nos explican porque es necesario armar los stacks con varias celdas unitarias en serie hasta alcanzar los valores de tensión útiles (para 220 V será necesario hasta 300 celdas). La reducción de la energía es debida principalmente a la saturación de las moléculas de hidrógeno en la superficie del ánodo. continua y constante. entre estos están los sobrevoltajes y efectos de polarización que se agrupan en tres clases: ƒ Resistencia o polarización ohmica. ƒ Activación o polarización química ƒ Polarización de concentración ¿Cuánta corriente puede producir las Celdas de Combustible? En el lado del ánodo. .15 ºK) tiene -226. Diagrama que muestra la emisión de energía en una reacción química exotérmica Esta energía emitida en la etapa de activación se reduce en el estado de operación posterior.

+ 2H2O => 4OHEsta reacción es llevada a cabo en el cátodo. Por otro tenemos la reacción con participación del oxígeno (generalmente en estado gaseoso tomado en muchos casos del aire) que se produce en el cátodo mediante la cual se forman los iones OH-: O2 + 4e.del electrolito. mediante métodos químicos y físicos. el electrodo deberá además presentar un buen grado de porosidad. Las posibles acciones que se debe tener en cuenta para evitar esta reducción y mantener un mejor rendimiento en la generación de energía es: ƒ Uso de catalizadores. con ello se consigue que el área de contacto se incremente sustancialmente. como se ha mencionado ya.Como se puede suponer este comportamiento se refleja en una reducción en el índice de rendimiento del equipo. los valores que actualmente se pueden obtener están entre los 4 a 8 m2/gr de material (Figura N˚5). llamado a menudo zona de contacto de las tres fases y es muy importante en el diseño de las Celdas de Combustible.=> 4H2O + 4eComo se ve en esta reacción el hidrógeno reacciona con la sustancia electrolítica formándose agua y liberando los electrones que son los que recorren el circuito eléctrico. De hecho. estos “vienen juntos” tanto el combustible H2 y los iones del OH. De esto claramente. ƒ Incremento del área de contacto en los electrodos. Además. Las dos primeras se pueden aplicar fácilmente a cualquier reacción química. mientras que los electrones producidos son transferidos. el área directa (ancho x longitud) no es la única cuestión a tener en cuenta. Si tomamos la reacción que se produce en el lado del ánodo (que es la que produce por reacción del combustible hidrógeno y la sustancia electrolítica): 2H2 + 4OH. ƒ Elevar la temperatura. La tercera acción es especialmente especificada a las Celdas de Combustible en la etapa del diseño y esto es muy importante. en la emisión de la energía de activación. lo cual es muy importante. . el área del electrodo es un tema tan vital en el diseño de las Celdas de Combustible que su funcionamiento se expresa a menudo en términos de la corriente por cm². En la actualidad se puede lograr que los electrodos sean hechos de materiales con una micro-estructura que les dé áreas superficiales que incrementan centenares o aún millares el valor de “ancho x longitud”.se producen en la superficie del electrodo. Se puede observar pues la importancia que tiene el gas combustible (hidrógeno) tanto como los iones del OH. se puede inferir que la tasa de generación de energía en la celda será proporcional por el área de los electrodos. Sin embargo.

. Boletín informativo marzo 2002). La manera más sencilla de hacer eso es conectando el ánodo de cada celda básica con el cátodo de la siguiente como se muestra en la Figura N˚6. Imagen de material utilizado en electrodos (Industrial Materials Institute Nacional Research Cuncil Canada. Figura N˚5. 4 Una unidad básica es formada por un ánodo. ¿Por qué las Celdas de Combustible deben estar formadas por celdas en serie? Como se ha visto anteriormente y con las limitaciones analizadas en el acápite anterior la tensión que se obtiene en una unidad básica de la Celda de Combustible4 es sumamente pequeños (aproximadamente 0. esto por supuesto es insuficiente para efectos útiles. es por ello estas unidades básicas de celdas deben ser apiladas en serie formando un paquete denominado “Stack”.Además. un cátodo y su membrana electrolítica.7 V). de esta manera se logra obtener en bornes tensiones mayores para uso práctico. también es de cuidado la fabricación de materiales micro-estructurales que incorporen catalizadores que además soporten eficientemente altas temperaturas en un ambiente corrosivo como el que se tiene en las Celdas de Combustible.

una mejor conductividad que permita el transporte de los electrones que si bien es cierto tienen voltajes muy reducidos son importantes para efectos de lograr potencia útil importante para los fines de la generación. Esta forma constructiva permite además de lograr el abastecimiento de gas.Figura N˚6: Conexión de tres celdas en serie Esto que parece simple. no lo es si tenemos en cuenta que es necesario proveer de gas a todos los electrodos de manera continua uniforme y suficiente. Una unidad básica del stack. Para esto se utiliza placas bipolares que permitirán que los ánodos de una celda este conectado con el cátodo de la siguiente y que además permita la alimentación del gas hidrógeno en el ánodo y con oxígeno en el lado del cátodo. Estas placas bipolares son además acanaladas para permitir el paso de los gases (ver Figura N˚7). . Figura N˚7.

Figura N˚8. Estas placas son fabricadas en base o grafito o acero inoxidable.También es importante notar que esta configuración permite una buena conexión entre ánodo y cátodo. Placas acanaladas para alimentar a los ánodos y cátodos de la Celda de Combustible. Para logra esto se cuenta con diseños de las placas bipolares protectoras acanaladas que permiten distribuir el oxígeno e hidrogeno a los electrodos y sellar las celdas de la Celda de Combustible herméticamente. Las unidades de las celdas son conectadas en serie de manera que en un extremo se tendrá el colector de positivo mientras que en el otro extremo el colector negativo. Figura N˚9. al mismo tiempo que el aislamiento adecuado de los gases (H2 y O2). . En general las placas acanaladas tendrán la configuración que se muestra en la Figura N˚9. Celda básica que muestra las placas terminales con los colectores de corriente y los canales de alimentación de gases.

at/ipk/avstudio/pierofun/fuelcell/fuelcell. Celda de combustible PME de 500 kW.sbg.ac.html) . (http://fuelcellworld.Figura N˚10. puesta en operación en junio 2004 en Beijing por la compañía GHW.org) Figura N˚11: Módulo compacto de una celda de combustible utilizado por la NASA (http://www.