You are on page 1of 11


A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research

A guide to cholesterol medication
Updated 2016
Cholesterol medications help lower total cholesterol within the body.  Cholesterol is a natural
waxy, fat­like substance that is carried through the bloodstream to different organs and
tissues.  Although cholesterol is essential for human health, too much “bad” (low­density
lipoproteins or LDL) cholesterol or not enough “good” (high­density lipoproteins or HDL)
cholesterol can put you at risk for coronary heart disease, heart attack, or stroke.  This is
because LDL can build up in the arteries, causing the artery to limit blood flow.  HDL is
important because it clears the build­up of such damaging cholesterol.

Doctors used to advise us to avoid foods that are high in cholesterol, which include animal
products, such as milk, eggs, and meat.  They now say that eating foods high in cholesterol
does not cause a person’s cholesterol levels to increase.  However, red meat and whole milk
are not healthy for other reasons.  On the other hand, eating fresh fruits and vegetables, nuts,
and whole grains can help us reduce our cholesterol levels and has been shown to help
prevent heart disease and cancer.
High levels of triglycerides, a type of fat (lipid) in your blood produced from unused calories,
can also increase your risk of heart disease.
Cholesterol­lowering medications work by blocking the substance your body needs to make
cholesterol.  Medications may also reduce triglycerides and help your body reabsorb
cholesterol that has built up as plaque on your artery walls.  This prevents further blockage in
your blood vessels and potential heart attacks.
An estimated 1 in 7 Americans has high blood cholesterol, resulting in 800,000 deaths each
year.  Approximately 30 million Americans take cholesterol­lowering medication, making them
the most prescribed medications in the U.S.  Although cholesterol­lowering medications can­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/


You should also know that once you start taking cholesterol­lowering­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 2/11 .  Even if your cholesterol drops to the desired level while on medication.  Even if you decide to take cholesterol­lowering medication or have been taking it for a while. cholesterol.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research help a lot of people. as with any medication.  If those other strategies are successful. you will usually need to continue taking the drug indefinitely. or other habits. many people find that once they stop taking cholesterol­ lowering drugs. there are risks to taking these drugs.  The long­term effects of many of these drugs have not been adequately studied. The key to lower cholesterol and reduced risk of heart disease is through lifestyle changes. Lifestyle changes include exercising at least 30 minutes a day on most days of the week; eating a healthy diet low in fat. exercising. their levels go back up unless they have changed their eating. you might not need these drugs or might be able to take a lower dose of these drugs. and salt; managing stress; and quitting smoking. What do your cholesterol levels tell you? If you have high cholesterol. your doctor may recommend you take medication. so the risks and benefits over several decades of use are generally unknown.  You should try to find other ways of lowering your cholesterol that might be a better option for you and your health.  This chart explains what your cholesterol levels tell you: If your Total Cholesterol level is: This is considered: Less than 200 mg/dL Desirable 200­239 mg/dL Borderline 240 mg/dL and above High If your LDL Cholesterol level is: This is considered: Less than 100 mg/dL Optimal 100­129 mg/dL Near optimal/above optimal 130­159 mg/dL Borderline high 160­189 mg/dL High http://center4research. smoking. these lifestyle behaviors are important for managing cholesterol.

 or legs (peripheral artery disease) Overview of Cholesterol­Lowering Medications Once your cholesterol level is considered along with other risk factors.  Often high cholesterol can be lowered by exercise and a healthy diet.  If the only risk factor you have is high cholesterol. but which of these drugs is right for you?  Here is an overview of benefits. or older than 65 if you’re a woman · Poor general health · Having diabetes · Overweight or obesity · Smoking · Narrowing of the arteries in your neck.  There are many cholesterol­lowering medications on the market today. you may not need medication. you and your doctor may decide that taking medication is a good option. of cholesterol medication:[1] http://center4research. however. or classes. helps lower risk The numbers alone won’t tell you or your doctor the entire story.  High cholesterol is only one of a number of risk factors for heart attack and stroke.  Other risk factors include: · Family history of high cholesterol or cardiovascular disease · Inactive (sedentary) lifestyle · High blood pressure · Age—older than 55 if you’re a­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 3/11 . arms. increases risk 41 – 59 mg/dL OK.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research 190 mg/dL and above Very high If your HDL Cholesterol level is: This is considered: Less than 40 mg/dL Low. concerns. and possible side effects for common types. but less than optimal 60 mg/dL and above Good.

gas; may increase triglycerides Lescol (fluvastatin) Lipitor (atorvastatin) Livalo (pitavastatin)* Mevacor (lovastatin) Pravachol (pravastatin) Zocor (simvastatin) Bile acid Prevents bile Colestid (colestipol) binding resins from being reabsorbed into Prevalite the circulatory (cholestyramine) system Questran (cholestyramine) Welchol (colesevelam) Cholesterol absorption inhibitors Blocks the Zetia (ezetimibe) amount of cholesterol that is absorbed by the small intestine Decrease LDL; slightly decrease triglycerides; slightly increase HDL Stomach pain. confusion. increases HDL Stomach pain. constipation. pain Vytorin (ezetimibe and simvastatin) http://center4research. bloating. fatigue. nausea. muscle soreness and possible damage.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research Drug class Statins Drug Function Inhibits the enzyme the body needs to make cholesterol Drug names Altoprev (lovastatin) Crestor (rosuvastatin) Benefits Possible side effects Decrease LDL and triglycerides; slightly increase HDL Constipation. gas. stomach pain. nausea. fatigue. muscle soreness. memory loss. forgetfulness. cramps. diarrhea.­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 4/11 . abdominal pain. pain and weakness. muscle soreness Combination cholesterol absorption inhibitor and statin Inhibits production of cholesterol and blocks absorption of cholesterol by Decreases LDL and triglycerides. increased risk of diabetes; possible interaction with grapefruit juice Decrease LDL Constipation.

diarrhea. chills; possible interaction with grapefruit juice Omega­3 fatty acids Inhibits production of triglycerides in the liver Lovaza (prescription omega­3 fatty acid supplement) Decreases triglycerides Belching. peptic ulcers Combination statin and niacin Inhibits production of cholesterol Advicor (niacin and lovastatin) Decreases LDL and triglycerides; increases HDL Facial and neck flushing. vomiting. gallstones Lopid (gemfibrozil) TriCor (fenofibrate) Niacin Lowers the liver’s ability to produce LDL Niaspan Decreases LDL and triglycerides; increases HDL Facial and neck flushing. so you may want to avoid this drug until more is known about it. dizziness. but doctors are often not aware of all the latest research. but knowing which one is best for your body and health can be confusing. stomach pain. gout. high blood sugar. fishy taste. Livalo is new and does not have the long track record of some of the other­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 5/11 .3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research the small intestine Fibrates Reduces production of triglycerides and weakness; possible interaction with grapefruit juice Bezalip (bezabifrate) Lofibra (fenofibrate) Decrease triglycerides; increase HDL Nausea. sweating.  You will decide together with your doctor. What Does Research Say About Cholesterol­Lowering Medications? There are so many medications to choose from. shortness of breath. nausea. increased infection risk *Livalo (pitavastatin) became available on the market in mid­2010. heart palpitations.  Below is a summary of some of the most important http://center4research.

 doctors were advised that Zetia (one of the drugs in Vytorin) should only be used if all other medications have failed.[3] A study published in the New England Journal of Medicine in November 2009 reported that patients taking Vytorin (a combination of Zocor + Zetia) were more likely to have heart attacks or die from heart disease than patients taking a combination of Zocor + Niaspan.  Niaspan is an extended release form of niacin (a type of vitamin B).  The final results of the two­year clinical trial indicated that patients taking Vytorin were at the same risk of heart disease as the patients who took Zocor alone.[5] The recommendation came after a review of clinical trial data and data from the agency’s Adverse Event Reporting System. with conclusions that may help steer you away from drugs with greater risks or drugs that may lower your cholesterol without reducing your chances of heart attack or stroke! Vytorin: Zocor + Zetia A study published in the New England Journal of Medicine in 2008 found that Vytorin was less effective at reducing risk of heart disease compared to taking Zocor alone. Vytorin. tiredness.  Rare but potentially deadly muscle damage was also linked to high­dose simvastatin. People starting simvastatin treatment for high cholesterol. one of the FDA’s most important tools for tracking the safety of drugs that are already on the market.  In fact. the Food & Drug Administration (FDA) recommended limiting the use of high­dose (80 mg) simvastatin (Zocor.  These differences were not statistically significant.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research studies on cholesterol medication. tenderness. and joint pain.  The reviewers found a clear link between high­dose simvastatin and muscle pain. compared to one taking Zocor.  Conclusion: Vytorin (Zocor + Zetia) may have more serious side effects than Zocor +­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 6/11 .  This is further evidence that Vytorin is not helpful and may be harmful compared to other medications. allergic reactions. but they suggest that Zocor alone is a better choice than Vytorin.  Two patients taking the combination pill died. and generic) due to risk of muscle injury. Zocor In June 2011. After the above study was published. and three of the patients taking the combination pill had non­ fatal heart attacks.  Rarely.  Why take 2 drugs at once if the second one is not helpful and may be harmful? Conclusion: Vytorin (Zocor + Zetia) is not more effective than Zocor alone. as well as those who’ve taken http://center4research. meaning they could happen by chance.[4] The patients taking Vytorin also had more plaque build up in their arteries compared to patients taking Zocor + Niaspan. or weakness caused by muscle breakdown. compared to two taking Zocor. it was not better at reducing plaque build up in the arteries compared to Zocor alone. National Center for Health Research believes that the evidence indicates that patients should choose other cholesterol lowering drugs rather than Vytorin.  The listed side effects for Zetia include: stomach pain. especially diltazem (Cardizem and generic). patients also experience severe muscle problems with symptoms of muscle pain. particularly for older women and those who took simvastatin in addition to blood­pressure drugs.[2] Researchers found that while Vytorin was more effective at lowering cholesterol. the arterial wall was thicker for patients taking Vytorin.

 medical consultants say even individuals who have taken the 80 mg dose for 12 months or more should consider switching to a lower dose. since the difference in cholesterol lowering between a dose of 80 mg and a dose of 40 mg is only about 6%. However. it issued new limits for people taking simvastatin along with several heart­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 7/11 . NRC reiterates its recommendation that patients find safer http://center4research. The FDA also warned about taking simvastatin with certain other drugs.  For those who’ve taken the 80 mg dose for 12 months or longer without any muscle problems.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research simvastatin for less than one year. should begin with or switch to a lower dose. the FDA said continuation of the high dose is likely not a problem.  Notably. according to the FDA.  The full list includes: · Clarithromycin · Cyclosporine · Danazol · Erythromycin · Gemfibrozil · HIV protease inhibitors · Itraconazole · Ketoconazole · Posaconazole · Nefazodone · Telithromycin In light of these findings. including: · No more than 20 mg of simvastatin when taken with amlodipine (Norvasc and generic) · No more than 10 mg of simvastatin when taken with diltiazem (Cardizem and generic or verapamil (Verelan and generic) · No more than 20 mg of simvastatin when taken with amiodarone (Cardarone) · No more than 20 mg of simvastatin when taken with ranolazine (Ranexa) The agency also added several drugs to the current list of medications that should never be used with simvastatin.

 or revascularization procedures to improve blood flow in the arteries of the heart and brain.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research alternatives to Vytorin.  However.[6] The full list of medications that should never be used with lovastatin includes: · Itraconazole · Ketoconazole · Posaconazole · Erythromycin · Clarithromycin · Telithromycin · HIV protease inhibitors · Boceprevir · Telaprevir · Nefazodone Niacin A study by the National Heart. strokes. Conclusion: Niacin + statin treatment might increase good (HDL) cholesterol and lower triglycerides compared to statin alone.[7] Participants who took Zocor and extended­release niacin of up to 2. and Blood Institute of the National Institutes of Health found that adding high dose. hospitalizations for acute coronary syndrome. including heart attacks and stroke.  Accordingly. Risk of Muscle Injury http://center4research.000 mg per day had increased “good” (HDL) cholesterol and lowered triglyceride levels compared to patients who took Zocor alone.  Recent evidence has shown that lovastatin is very similar to simvastatin. Lung. but it does not reduce overall risk of serious health outcomes like heart attack or stroke. Altoprev and Mevacor The drugs Altoprev and Mevacor contain a type of statin called lovastatin. and avoid high­dose simvastatin drugs. the FDA issued warnings in February 2012 that lovastatin should not be taken in with a number of other drugs. the combination treatment did not reduce fatal or non­fatal heart attacks. and HIV protease inhibitors. erythromycin. extended­release niacin to statin treatment in people with heart and vascular disease did not reduce the risk of cardiovascular­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 8/11 . such as the common antibiotic.

 or if treatment in childhood actually improves health over a longer period of time or into adulthood. compared to moderate­dose intake.  Around 17% (or 12.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research Muscle injury due to statin use is a leading cause of statin intolerance and the most common reason people stop taking statin medication. pravastatin (Pravachol and generic).  But. rosuvastatin (Crestor). or death. and thickness of the artery walls.  Although severe muscle symptoms (myotoxicity) are very rare. so we don’t know the long­term risks of statins for children.  Across all five studies.  For example. but so can obesity and diabetes. most recent studies suggest that muscle pain (myalgias) and minor muscle damage may occur in a substantial number of patients treated with statins.[9] Conclusion: Patients on high­ dose statin therapy (especially simvastatin) are at an increased risk of muscle­related side effects.  This is almost three times higher than the rate of obesity in 1980. four large trials including 27. or atorvasatin at 10 mg/day). simvastatin at 20 mg/day.  Acute coronary syndrome is a medical term that includes any symptoms of an insufficient blood supply to the heart muscle.  High­ dose use was linked to a reduced risk of cardiovascular­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 9/11 .  However.  Approved statins include: atorvastatin (Lipitor). fluvastatin (Lescol). depending on the study. which is an excess of lipids like cholesterol and triglycerides in the blood. patients taking a high dose statin were 10 times more likely to have muscle problems than patients taking a moderate dose statin. such as heart attack. Mevacor and generic). stroke. Risk of Diabetes For people with a history of coronary heart disease.548 patients compared high­ dose statin use (atorvastatin or simvastatin at 80 mg/day) to moderate­dose statin use (pravastatin at 40 mg/day.5 million) of Americans aged 2­19 years are obese. Conclusion: High­dose statins can increase the risk of diabetes.7.  Some are approved for children over 8 years of age and others for children at least 10 years of age.[8] A growing body of research on statin use suggests that the risk of muscle problems depends mostly on the dose.[10] Statins are usually used to treat children with genetic conditions that cause hyperlipidemia. while moderate­dose therapy was defined as either 40 mg.  Short term studies in children show some improvement in measures like LDL cholesterol. 20 mg or 10 mg. and simvastatin (Zocor and generic). patients who have suffered acute coronary syndrome (ACS) and patients who have stable coronary heart disease were more likely to develop diabetes if they were taking higher doses of statins. Statin Use among Children Several statins are approved by the FDA for use in children. statin research has not studied children for more than 2 years.7 Genetic conditions in children can increase the risk of vascular disease in adulthood. an analysis of five clinical trial studies found a link between the onset of diabetes and high­ dose statin intake. lovastatin (Altoprev.[12] Before a statin http://center4research.  The 2011 analysis defined high­dose statin therapy as 80 mg of statin medication.  Studies estimate that 10 – 15% of statin users develop muscle side effects ranging from mild discomfort to more severe muscle symptoms. blood flow.[11] We also don’t know which of the statins work better in children. heart attack or acute coronary syndrome.

 immune function. be aware of the latest findings and conclusions about cholesterol medication. weight and other risk factors.7  A “heart­healthy” diet is high in whole grains. Retrieved at http://www. 2009;361:2113­2122.  Doctors point out that a healthy weight.htm [4] Taylor AJ. Retrieved at http://www.fda. The New England Journal of Medicine. June [7] National Heart. talk with your doctor about your options. February 2012.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research is prescribed.fda. blood pressure. If you are already taking a prescription cholesterol drug and are experiencing possible side­ effects. fish. July­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 10/11 . Akdim  Long­term drug therapy beginning at this young age could affect the central nervous system. FDA Drug Safety Communication: Important safety label changes to cholesterol­ lowering drugs.  If these efforts do not work and you need to start taking a prescription cholesterol drug. Lung. Consumer Health Information. http://www. make sure you think about the risks and benefits of taking cholesterol medication. use by children should be avoided except under rare circumstances. parents should make dietary and lifestyle changes for the whole family to improve health and vascular functioning.fda. Conclusion If you need to reduce your cholesterol. hormones. including those mentioned in this article! [1] Mayo Clinic. in addition to reducing the risk of other diseases and eliminating the side effects of the drugs. and vegetables and is low in salt and sugar­added products.[13] We don’t know if or how statin use by children might influence development of the brain or other organ systems. Many doctors question whether children should take statins. [5] FDA: Limit Use of 80 mg Simvastatin. 2008;358:1431­1443.  There may be another drug that could work for you. and Blood Institute. The New England Journal of Medicine.  It is a good idea to try to improve your cholesterol through a “heart­healthy” diet and regular physical activity. Stroes ESG. fruit. and right for you. et al.pdf [6] FDA. NIH stops clinical trial on combination http://center4research. especially when it is used before trying to make positive diet and exercise changes.10 For those reasons. more effective. Villines TC. Stanek EJ. and physical activity could be as effective as statins. make sure you find one that is proven safer. High Cholesterol [2] Kastelein J. [3] FDA Patient Information Sheet: Ezetimibe (marketed as Zetia).  Also. metabolism or have other unexpected effects. Extended­release niacin or Ezetimibe and carotid intima­media thickness. healthy diet. Simvastatin with or without Ezetimibe in Familial Hypercholesterolemia. et al.  More exercise and a “heart­healthy” diet can improve cholesterol.

gov/newsroom/home/GetPressRelease. [10] O’Gorman CSM.  Statins for children with familial hypersholesterolemia.  Vascular Health and Risk Management. Current Opinion in Rheumatology. Retrieved at http://public. Retrieved at: O’Neill MB & Conwell LS (2011). Overweight and Obesity. Matthews ML. Issue 7. 7:1­14. Jarvis C. [12] Centers for Disease Control and Prevention. 26 May 2011.  April 2011.3/23/2016 A guide to cholesterol medication ­ National Center For Health Research cholesterol treatment. Statin myopathy: a review of recent progress.aspx?id=2792 [8] Mammen AL.html [13] Ferranti S & Ludwig D (2008). Kovanen PT. 359;13:1308­12. & Gylling H (2011).  Cochrane Database of Systematic Reviews. 2007;29:253­260.  Considering statins for cholesterol­ reduction in children if lifestyle and diet changes do not improve their health: a review of the risks and benefits. Meta­analysis of drug­induced adverse events associated with intensive­dose statin therapy. [11] Vuorio A. Amato AA.nih.  Storm over Statins—The Controversy Surrounding Pharmacologic Treatment of Children.  N Engl J Med. Tonstad S. Kuoppala J. Humphries SE. Strandberg T. [9] Silva­care­for­adults/your­medicine­cabinet/a­guide­to­cholesterol­medication/ 11/11 . http://center4research. 2010;22:644­650. et al. Clinical Therapeutics.