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El inters de los humanos por el medio ambiente ha ido creciendo a lo largo del

ltimo cuarto del siglo XX a medida que nos hemos dado cuenta de que los
recursos de la biosfera, ese gran ecosistema que nos acoge, son limitados, por lo
que una buena gestin de estos recursos es imprescindible para garantizar la
supervivencia del hombre en el planeta.
Algunas de las posibles soluciones para gestionar de forma sostenible el medio
ambiente pasan por el desarrollo de nuevas tecnologas y en ese sentido no cabe
duda de que la biotecnologa tiene que desempear un papel fundamental.
La biotecnologa proporciona herramientas muy poderosas para identificar,
clasificar y preservar el patrimonio que representa la biodiversidad. Con la ayuda
de la gentica hoy en da es posible obtener muchas ventajas de los organismos
que viven en los ambientes extremos o de difcil acceso.
Algunos procesos qumicos pueden ser reemplazados por esta enorme capacidad
transformadora de los organismos.
El petrleo es una mezcla muy compleja de distintos compuestos qumicos. Gran
parte de ellos pueden ser metabolizados y convertidos en CO2 y H2O por diversos
organismos, fundamentalmente bacterias y hongos, que son bastante frecuentes y
ubicuos.
Las reacciones qumicas de las bacterias con el sustrato son mediadas por
enzimas degradativas, estas le permiten utilizar compuestos orgnicos como
sustrato (alimento). Los microorganismos no comen petrleo, slo degradan los
hidrocarburos para los cuales existe una ruta metablica, es decir, para los cuales
existen las enzimas necesarias para las reacciones de degradacin necesarias
para las reacciones de degradacin.

INDICE

Contenido
INDICE................................................................................................................. 3
OBJETIVOS.......................................................................................................... 4
HISTORIA DE LA BIOTECNOLOGIA........................................................................5
1.1.

LEEUWENHOEK....................................................................................... 6

1.2.

PASTEUR, LIEBIG Y TRAUBE - QUE ES LA FERMENTACIN?...................7

1.3.

CMO SE DESCUBRIERON LAS ENZIMAS..............................................10

1.4.

EL RESFRIADO DE FLEMING Y SUS CONSECUENCIAS ENZIMOLGICAS.12

1.5.

DNA...................................................................................................... 14

1.6.

LA FABRICACIN DE INSULINA...............................................................17

1.7.

ASPERGILLUS NIGER. EL FINAL DE UN MONOPOLIO ITALIANO...............18

1.8. FLEMING, LA PENICILINA Y EL INICIO DE LA INDUSTRIA DE LOS


ANTIBIOTICOS................................................................................................ 19
1.9.
1.10.

EL CALOR, EL VACI Y EL FRO - CONSERVAS ESTRILES......................23


VACUNAS........................................................................................... 26

1.11.
CAMPOS DE AGUAS RESIDUALES Y EVACUACIN DE VERTIDOS EN
BERLN 28
1.12.

UNA BACTERIA FUNDADORA DE UN ESTADO......................................30

1.13.

LA PROTEINA UNICELULAR.................................................................31

1.14.

BACTERIAS ANTICONGELANTES. LA HISTORIA DE SU LIBERACIN.....33

1.15.

EL PROYECTO DEL DENOMA HUMANO................................................34

LA BIOTECNOLOGIA COMO CIENCIA APLICACIONES EN LA INDUSTRIA................38


2.1.

BIOTECNOLOGA EN LA INDUSTRIA ALIMENTARIA..................................38

2.2.

ENZIMAS............................................................................................... 38

2.3.

VIRUS ANTICUERPOS Y VACUNAS.........................................................38

2.4.

BIOTECNOLOGIA DEL MEDIO AMBIENTE................................................38

2.5.

EL MILAGRO DE LA INGENIERA GENETICA............................................38

LA BIOTECNOLOGA EN LA INDUSTRIA PETROLERA Y MINERA............................39


3.1.

BIORREMEDIACIN RAMA DE LA BIOTECNOLOGA.................................39

3.2.

BIOTECNOLOGA EN LA INDUSTRIA PETROLERA...................................41

3.2.1.

Los devoradores de petrleo de Anandachakrabarty..............................41

3.2.2.

Bases bioqumica de la biorremediacin del petrleo..............................43

3.2.3.

Microorganismos involucrados en la exploracin del petrleo.......45

3.2.4. Recuperacin mejorada de petrleo con empleo de


microorganismos........................................................................................ 48
Bibliografa........................................................................................................ 52

OBJETIVOS

HISTORIA DE LA BIOTECNOLOGIA

1.1.

LEEUWENHOEK

Tenamos un movimiento muy fuerte y rpido ante nosotros, y disparaban en e


lquido como si fuese un humo espeso a travs del agua. Estos seres vivos eran
muy pocos en nmero. El segundo tipo tena una forma como en B. stos giraban
frecuentemente en crculos y tomaban entonces un movimiento como en C y D.
Existan en grupos mucho mayores en nmero. Al tercer tipo no le pude dar una
forma, porque por un lado parecan como un valo y por otro lado como un crculo.
Eran tan pequeos que no los poda ver ms grandes y por ello zumbaban tan
rpidamente en la confusin, que era como tener un gran enjambre de moscas o
mosquitos ante m.
Eran tan numerosos, como granos de arena, que cre ver mil en la mezcla de
agua, o tambin en la saliva (disminuye con la materia mencionada), aunque
haba conseguido la muestra entre los dientes incisivos y las muelas.
Principalmente constaba la materia de una cantidad de estructuras en forma de
palo de longitudes muy diferentes y en cambio del mismo grosor, que se doblaban
en ngulo, otras rectas, que se disponan desordenadas en la confusin.
Con esta observacin microscpica de su placa dental, un cientfico autodidacta,
el mercader Sr. Antonie van Leeuwenhoek (1632 - 1723], abri en la pequea
ciudad holandesa de Delft un nuevo mundo a la humanidad. Fue la primera
persona que vio bacterias y las dibuj. Todo ello empez cuando Leeuwenhoek
observ de un fabricante de gafas en un mercado anual el arte de un pulidor de
lentes. Con obsesin hastaUn da, Leeuwenhoek tuvo la idea de investigar una
gota de agua de una cuba de lluvia. No se sobresalt poco cuando vio bajo el
microscopio una multitud de pequeos seres vivos. Nadaban enrgicamente por
todas partes y jugaban unos con otros, como le pareci a l. Los seres vivos eran,
segn Leeuwenhoek, tesoros mil veces ms pequeos que el ojo de un piojo.
Por la presin de un amigo, Leeuwenhoek escribi en 1673 por primera vez una
carta entusiasta en holands a la agrupacin ms importante de cientficos del
mundo en ese momento, la Royal Society de Londres.
Los hombres eruditos leyeron con asombro la descripcin de la miserable
pequea betezuela, como denomin Leeuwenhoek a los raros animalillos.
El investigador ingls Robert Hooke [1035-1703), como socio dla Royal Society
era en ese tiempo responsable de cada encuentro para conocer a los que
mostraban nuevos experimentos. l mismo investig con su microscopio de varias

lentes en forma de corcho de botella, y con l descubri una muestra ordenada


regularmente de pequeos agujeros, que denomin clulas". Hooke construy
con la informacin de Leeuwenhoek el microscopio de Hollnder y pudo confirmar
sus observaciones. No sospech que los pequeos animalillos tambin
constaban de clulas, o al menos de una nica clula. Los cientficos de la Royal
Society se convencieron slo con sus propios ojos de la existencia microscpica
de seres vivos ms pequeos. Las miserables bestezuelas" provocaron su activo
Inters, Leeuwenhoek, que no haba asistido a ninguna Universidad, fue escogido
en 1680 por unanimidad como socio de la Royal Society, por su habilidad,
curiosidad y resistencia ms conseguidas que las de muchos cientficos de su
tiempo, que ante la pregunta de cuntos dientes tiene un burro consultaban en las
escrituras del antiguo maestro griego Aristteles antes que mirar en la boca de un
animal gris.
Reyes, prncipes y cientficos de todos los pases se interesaron en los
descubrimientos de Leeuwenhoek. La reina de Inglaterra y Federico I de Prusia lo
visitaron, as como el Zar de Rusia Pedro et Grande, que se detuvieron con
nombres falsos en Holanda para estudiar la construccin naval.
Las bestezuelas* maravillaron durante largo tiempo como curiosidad y luego
pasaron de nuevo al olvido.

1.2.

PASTEUR, LIEBIG Y TRAUBE - QUE ES LA FERMENTACIN?

Casi transcurrieron 200 aos desde los descubrimientos de Leeuwenhoek antes


de que los microbios fueran otra vez el centro de inters. A mitad del siglo XIX
prosigui el desarrollo industrial de las grandes fbricas. Tampoco el alcohol se
produca ya en pequeas familias emprendedoras, sino al por mayor. Cada vez se
necesitaban ms urgentemente, por lo tanto, conocimientos exactos sobre los
procesos de fermentacin, para evitar fracasos costosos.
En la dudad francesa de Lille, en el ao 1856, un conocedor, Monsieur Bigo,
visitante de una fbrica de alcohol, habl con el profesor de qumica Louis Pasteur
(1822 -1895). El hijo de Bigo estudi con Pasteur.
El padre Bigo inform a Pasteur sobre una rara enfermedad que atacaba a
muchos de sus barriles de alcohol. Del jugo de azcar de remolacha no se
formaba sino un lquido gris, viscoso, con olor a cido. Pasteur empaquet su
microscopio y se fue a la fbrica.

All tom muestras de barriles enfermos" y sanos. El alcohol sano" contiene,


como se analiz mediante observacin microscpica, pequeas esferas amarillas,
las levaduras que formaban racimos. Como con los grmenes, brotaban semillas
desde la parte lateral de las pequeas bolas. Las levaduras, pues, vivan. Su vida
causaba la conversin de azcar en alcohol. Despus Pasteur Investig la masa
viscosa. No descubri en ella ninguna levadura, pero sin embargo s pequeos
puntos grises. Cada punto contena una estructura tangible de palitos temblones,
millones de palitos en cada punto gris. La materia cida, que producan los palitos,
se demostr por anlisis qumico que era cido lctico (lactato).
Pasteur dej caer unas gotas del lquido que contena los palitos en una botella
con una disolucin ciara de levadura y azcar. Tras un tiempo breve tambin
haban desaparecido aqu las levaduras, y los palitos dominaban el campo. Se
creaba de nuevo cido lctico en lugar de alcohol.

Los palitos descubiertos eran bacterias. Tomaron su nombre de su forma: la


palabra griega para palito es bakterion. Las bacterias producan obviamente cido
lctico mediante la fermentacin lctica del azcar, mientras que las levaduras
fermentaban a alcohol y al gas dixido de carbono.
Poco despus del descubrimiento de las bacterias lcticas en los barriles de
alcohol, Louis Pasteur fue requerido por los viticultores en Arbois (el padre de
Pasteur haba sido curtidor en Arbois). Ellos tenan problemas con la fermentacin
del vino. Una y otra vez obtenan del jugo de las mejores uvas un vino graso,
denso, amargo. Tambin aqu encontr Pasteur, en el caprichoso vino, en lugar de
levaduras pequeas bacterias, que sin embargo formaban estructuras como un

collar de perlas. Pasteur descubri en sus investigaciones bsicas los diferentes


tipos de bacterias que arruinan el vino. Finalmente pudo pronosticar a los
perplejos viticultores qu sabor tendra una muestra de vino, sin que tuviesen que
pagar previamente! Para ello observ la muestra bajo el microscopio y determin
el tipo de levadura o de bacteria. Pasteur encontr que es suficiente calentar
brevemente el vino para matar las bacterias. La misma tcnica tambin era
apropiada para proteger la leche de agriarse. Este proceso, con el cual se mata la
mayora de microorganismos contenidos en una sustancia, se denomina hoy, en
honor a Pasteur, pasteurizacin.
La pregunta sobre la naturaleza de la fermentacin no preocup solamente a
Pasteur. En 1810Joseph Louis Gay-Lussac (1778 -1850] demostr que en la
fermentacin de jugo de uva a partir del azcar de uva (glucosa) se origina alcohol
etlico y el gas dixido de carbono. A mediados del siglo XIX, el famoso qumico
alemn Justus von Liebig (1803-1873) propuso una teora. Aleg que para la
formacin de alcohol intervena un puro proceso qumico y no un proceso
biolgico, Liebig encontr sencillamente ridculo que la fermentacin fuera
producida por pequeos seres microscpicos. Ms bien deberan ser vibraciones"
en la descomposicin de la materia orgnica sobre la transferencia del azcar y su
utilizacin a C02 y alcohol. En todas las fermentaciones alcohlicas se
encontraban sin embargo, levaduras, osea seres vivos.

Louis Pasteur, todava al principio de su carrera cientfica, empez una lucha


cientfica vehemente con la autoridad internacional justus von Liebig: Sin
levaduras vivas no hay alcohol!" Insista tercamente Pasteur. Llebig se burl por
otro lado: Cierta gente, que piensa que el proceso de fermentacin se debe a
animaicules (animalitos), se parecen a nios que creen que la circulacin del ro
Rhin la producen las palas de las ruedas de los molinos de agua que se
encuentran en su orilla.

La disputa se inclin hacia un lado o hacia el otro durante aos. Finalmente se


decidi tras la muerte de Pasteur y de Liebig.
Pasteur divulg en 1876 los resultados de dos dcadas en un libro de
envergadura. La fermentacin es la respiracin sin oxgeno, aclar Pasteur. Sirve
como impulso" de los seres vivos, para generar energa. Todos los seres vivos
requieren energa para la vida. Obtienen esta energa en su metabolismo
principalmente mediante la degradacin de azcares, grasas y protenas en sus
clulas corporales. El azcar, por ejemplo, se quema en las clulas al gas dixido

de carbono y agua. Ambos productos abandonan las clulas. La energa liberada


entonces es utilizada por el cuerpo, por ejemplo, para el movimiento de sus
msculos. Para esta combustin fra las clulas necesitan el oxgeno del aire,
como es necesario en la combustin caliente" de la madera a ceniza. Sin
oxgeno, los animales y las plantas superiores no pueden generar energa y por
consiguiente no viven. Los microorganismos poseen, en cambio, un tipo de
respiracin de emergencia en ausencia de oxgeno: la fermentacin. Seguramente
esta solucin de emergencia proviene de los inicios de la vida, pues en la Tierra
an no haba oxigeno. Se liber ms tarde por las plantas a partir de agua
(fotosntesis). Antes, en una atmsfera pobre en oxgeno, la fermentacin fue para
los microbios antiguos la forma normal de obtener energa.

Tena razn Pasteur, pues, al decir que sin microbios no es posible la


fermentacin? MoritzTraube (1826 -1894), un estudiante de Liebig, dijo ya en
1858 que las fermentaciones no vienen necesariamente de la actividad de las
levaduras, sino que ms bien constan de procesos qumicos, que son catalizados
por fermentos oxidantes y reductores. Traube caracteriz los fermentos por
primera vez como materiales proteicos que actan catalticamente, como
molculas qumicas definidas, que pueden actuar por su propia oxidacin y
reduccin en los organismos, pero tambin en reacciones de oxidacin y
reduccin fuera de las clulas vivas.
Dividi los fermentos, en consecuencia, segn el tipo de reaccin. Ms tarde
seal la necesidad del contacto molecular directo entre la enzima y el sustrato
para la reaccin.
Hasta ahora no se menciona en la bibliografa de la historia de la bioqumica que
l ya formul las consideraciones cualitativas para la cintica de las reacciones, y
por primera vez la dependencia del tiempo de reaccin y la cantidad de fermento.
En 1897, EduardBuchner (1860-1917) realiz el experimento decisivo, que acab
con la lucha entre Liebig y Pasteur.

1.3.

CMO SE DESCUBRIERON LAS ENZIMAS

Las reacciones enzimticas se observaron desde los tiempos ms tempranos y se


utilizaron en la prctica. Ya Homero describi la coagulacin de la leche con la
ayuda de zumo de higo . Para la preparacin del queso se us el laboratorio del
estmago de un ternero. Los animales salvajes sacrificados deban "colgarse
antes de su preparacin para ser ms gustosos. La exploracin de las enzimas
empez ya a principios del siglo XVIII.
Como fermentacin [en latn fermentum) se describe generalmente la
descomposicin de un sustrato en otro. En 1780, el italiano LazarroSpallanzani
(1729 -1799] inform al francs AntoineFerchault de Raumur (1683-1757), el
inventor de la primera escala de temperatura, de que la carne se lica con el jugo
gstrico de las aves.
A principios del siglo XIX se asumi en general que las fermentaciones son
cambios qumicos que se producen a partir de algunas formas especiales de
materiales orgnicos, las enzimas.
En 1814, el miembro de la Academia de Cientficos de San Petersburgo, el alemn
GottliebSigismundConstantinKirch- hoff (1764-1833} demostr que existe una
sustancia en las semillas de los granos germinados que causa la transformacin
del almidn en azcar.
El director de una fbrica de azcar parisina y ms tarde descubridor de la
celulosa,Anselme Payen (1795-1871), anunci en 1833 junto con su colega Jean
FrancoisPersoz (1805-1865) un principio licuado del almidn" a partir de la
cebada germinada. Con ello se observaron algunas cualidades generales vlidas
para las enzimas: relativamente pequeas cantidades de los preparados podan
licuar grandes cantidades de almidn. Esta caracterstica se perda al calentar. La
sustancia activa se pudo obtener en forma de polvo de la disolucin y era de
nuevo activa tras la redisolucin en agua.
La sustancia descrita, denominada diastasa (del griego diastasis, separacin), fue
la primera enzima de plantas que pudo analizarse en el laboratorio en forma
purificada.
El cofundador de la enseanza de clulas Theodor Schwann (1810-1882)
consigui, tres aos ms tarde, obtener y analizar en forma pura una enzima
animal del jugo gstrico, la pepsina.
El gran qumico sueco Jons Jakob Berzelius (1779-1848) se avanz a su tiempo
con la observacin de que los procesos fermentativos son procesos catalticos (dei
griego katalysis, descomposicin). Los catalizadores se definieron como cuerpos

cuya simple presencia provoca actividades qumicas, que no pueden tener lugar
sin ellos.
Con una clara visin proftica escribi en 1836:
Llegamos a sospechar con motivos fundados que en las plantas y los animales
vivos se producen miles de procesos catalticos en tejidos y fluidos entre si."
Mediante otros descubrimientos, sin embargo, el concepto fermento no est
claro.
En 1837, Theodor Schwann (1810-1882) descubri concretamente que la
putrefaccin, o sea la descomposicin de una sustancia y por lo tanto una
fermentacin, se produce con la intervencin de microorganismos. Se origin una
situacin extraa. Se diferencia entre dos clases de fermentos, entre los
autnticamente organizados" (por ejemplo levaduras y otros microorganismos) y
los solubles no organizados (por ejemplo diastasa). Los fermentos no
organizados deberan poderse separar de los procesos vivos. Segn una
proposicin de Wilheim Friedrich Khne (1837-1900), se describieron en 1878
como enzimas para impedir malentendidos y evitar transferencias fatigosas.

Los fermentos organizados fueron uno de los ltimos bastiones del vitalismo,
cuyos partidarios asuman un vis vitalis (fuerza vital) de origen divino. Al principio
se pens que los compuestos orgnicos no se generaban en el laboratorio, porque
eran inherentes a una fuerza vital.
La sntesis de la urea a partir de materiales inorgnicos por Friedrich
Wohler(1800-1882) hizo fracasar esta hiptesis en 1828.
Escribi a Berzelius: No puedo, por asi decirlo, sostener mi agua qumica, y debo
decirle a usted que he podido generar urea sin tener que precisar para ello riones
ni ningn tipo de animal, sea humano o perro.
En 1897 EduardBuchner (1860-1917) realiz el experimento decisivo que
resolvi completamente la disputa entre liebig y Pasteur. l quera saber si la
fermentacin tambin era posible sin clulas vivas y machac las levaduras con
un mbolo tras la adicin de tierra de diatomeas (Kieselgur) en un gran mortero.
Posteriormente presion la masa conseguida y la envolvi en un fuerte lienzo, con
una prensa hidrulica. El jugo de la presin de las levaduras, libre de clulas,
puesto que no se descompona, lo incorpor a una disolucin de azcar
concentrada durante la noche. Tras un breve espacio de tiempo, sin embargo, en

la disolucin empez a desarrollarse un gas activo: se formaba dixido de


carbono!
Por primera vez se poda observar la fermentacin alcohlica sin clulas vivas de
levaduras, en una disolucin libre de clulas! Por su descubrimiento revolucionario
de la enzima zimasa EduardBuchner obtuvo el premio Nobel de qumica en el
ao 1907.
Se demostr, dos aos despus de la muerte de Pasteur, que es posible una
fermentacin tambin sin clulas vivas.
Pasteur y Liebig, cada uno tena razn a su manera: las fermentaciones eran
causadas por microbios, pero en realidad en estas conversiones de los
compuestos actuaban sus enzimas desde dentro [in vivo). Las enzimas son
tambin capaces de actuar desde el exterior in vitro) de las clulas vivas.
El siguiente resultado fue sensacional: asombrosamente se pueden cristalizar
enzimas!
En 1926, el americano James B. Sumner (1887-1955) fue el primero que pudo
obtener ta enzima ureasa cristalizada a partir de habas de soja y analizar las
propiedades de la protena.
Su compatriota John H.Northrop (1891-1975)( cristaliz entre 1930 y 1933 las
enzimas de la digestin. Ahora era indiscutible, tras una larga lucha, que las
enzimas son protenas.
Sumner y Northrop obtuvieron juntos el premio Nobel en 1946.

1.4.

EL RESFRIADO DE FLEMING Y SUS CONSECUENCIAS


ENZIMOLGICAS

A pesar de su resfriado, Alexander Fleming(1881-1955} trabaj en el ao 1922


en su laboratorio microbiolgico en Londres. Su creciente curiosidad por la
investigacin le llev a incorporar algunas gotas de su mucosidad a un cultivo de
bacterias. Grande fue su sorpresa al observar, unos das ms tarde, que algo en la
mucosidad haba matado las bacterias. Puesto que la sustancia era claramente
una enzima y desintegraba (lisaba) determinados microbios, la denomin
lisozima. Posteriormente Fleming descubri la lisozima en todas las secreciones
del cuerpo, sobre todo en las lgrimas.

Se cuenta que sus colaboradores, estudiantes y visitantes deban entregar a


Fleming sus lgrimas. Especialmente rica en lisozima era tambin la clara del
huevo (en ingls, eggwhtie) de gallina. Aqu se pudo sospechar un mecanismo de
proteccin frente al ataque bacteriano. Para Fleming la decepcin fue muy grande,
pues la lisozima, tan fuerte contra los microbios inofensivos, no tena efecto contra
las bacterias que provocaban enfermedades.
Transcurrieron dos aos hasta que Fleming, en un experimento tambin
aparentemente fortuito, descubri un antibitico sumamente efectivo: la penicilina.
La lisozima debe ocupar, por lo tanto, un lugar de honor en la historia de la
biologa moderna. Fue la primera enzima de la cual se aclar su estructura
espacial y se entendieron al detalle atmico sus propiedades. El sustrato de la
lisozima es una molcula compuesta de anillos de azcar, de cido acetilmurmicoy de acetilglucosamina , as llamado mucopolsacrido, que sirve como
componente de las paredes celulares de las bacterias.
Cuando la lisozima fragmenta su sustrato, la clula se permeabiliza, toma lquido y
estalla por !a elevada presin osmtica en el interior de las clulas.
En 1963 se aclar la secuencia de aminocidos (estructura primaria) de la lisozima
de la clara de huevo.
Los 20 aminocidos se diferencian por sus grupos laterales. Sin embargo, no
estaba claro cmo este hilo largo de la protena, con sus 129 aminocidos yen
conjunto 1950 tomos, puede formar un centro activo y unir y transformar un
sustrato.
El anlisis estructural de rayos X permiti establecer la estructura espacial de la
lisozima. Tras la exitosa aclaracin de la estructura espacial del colorante rojo de
la sangre hemoglobina y de la protena muscular mioglobina (premio Nobel 1962)
por John C. Kendrew (1917-1997) y Max F. Perutz (1914-2004), la lisozima fue la
tercera protena y la primera enzima cuya estructura espacial se determin con
ayuda de este mtodo.
En 1960 David Philipps (1924-1999) y sus colegas de la Royal Institucin, en
Londres, empezaron con ei trabajo. Primero se cristaliz la protena. En la
primavera del ao 1965 se termin la primera imagen espacial de la lisozima, que
no mostr una molcula claramente estirada en hilo sino una estructura compacta
con una hendidura.
La sorprendente profundidad de la molcula de lisozima deba contener el centro
activo.

Por primera vez se haba hecho visible el centro activo de una enzima analizando
la estructura por rayos X!
Pero con la imagen espacial no se poda mostrar cmo se une y fragmenta el
sustrato en el lugar de donde viene la energa para la fragmentacin. Philipps
construy, basndose en la imagen espacial, un modelo espacial de la lisozima
pedazo a pedazo uniendo cintas y bolas.
Al mismo tiempo construy un modelo de cintas de una parte del sustrato, que
interac- cionaba con la lisozima. Consista en seis anillos de azcar encadenados,
todos con forma de silla.

Tres anillos de azcar encajaban exactamente bien, cumpliendo el principio de la


llave- cerradura, en la mitad superior de la hendidura; el cuarto no entraba bien en
la hendidura en su forma de silla normal. Algunos de sus tomos entraban en
conflicto con los grupos laterales de los aminocidos en el centro activo.
Philipps adapt el modelo de cintas del cuarto anillo de azcar de su forma de silla
natural a una extendida fragmentada anormal forma de baera. Ahora encajaba
exactamente bien! Como en el modelo, la lisozima deba funcionar distorsionando
el cuarto anillo de azcar, y con ello encajaba bien.
El quinto y sexto anillos se encontraban bien ajustados en la hendidura tras la
distorsin del cuarto anillo, sin otra infeccin adicional. Justo entre el cuarto anillo
girado y enganchado y el quinto anillo normal se fragmenta el sustrato (Fig. 2.11).
La hendidura de la enzima se forma principalmente de aminocidos apolares,
cuyos grupos laterales no llevan ninguna carga elctrica. Directamente junto al
enlace fragmentado, entre el cuarto y el quinto anillos, se encontraron sin embargo
los grupos laterales polares del cido asprtico (Asp) con una fuerte carga
negativa. Contrariamente, por el otro lado la hendidura contiene los grupos
laterales del cido glutmico (aminocido N 35) (Fig 2.11 j. Ambos grupos
laterales tomaron en las tenazas" las uniones formalmente de rotura. Por primera
vez se aclar el mecanismo de una reaccin enzimtica hasta los detalles
atmicos. En el modelo de la lisozima se pudieron estudiar adems de modo
excelente las leyes generales de la formacin de las enzimas.
Tambin el modelo de la lisozima proporcion otra explicacin: en realidad se
esperaba, segn el principio de llave-cerradura de Emil Fischer, que el sustrato
entrase exactamente en el centro activo, y sin embargo el sustrato se adaptaba
slo tras la distorsin mediante la enzima en el centro activo. No obstante, esto no
era suficiente. No slo se modificaba el sustrato; como demostr el anlisis

estructural de rayos X, se estrechaba y profundizaba tambin la hendidura de la


lisozima mediante la unin del sustrato. Era, por as decirlo, una cerradura de
goma con una llave de goma, o mejor un ajuste inducido, como el de una mano y
un guante.

1.5.

DNA

Mientras que el seor abad era el gua espiritual ms popular en Brnn, ninguna
alma crea que sus experimentos fueran ms que una diversin de tiempo libre y
su teora ms que disparates de un encantador charlatn, escribi un
contemporneo de Gregor Mendel.
Mendel (1822-1884) haba hecho pblicos en 1865 sus experimentos con
guisantes" iniciados en 1856. l fue quien formul por primera vez las leyes de la
herencia: las caractersticas puras observadas externamente (por ejemplo los
colores de las flores y las formas de las semillas y las vainas} se determinan por
los factores que se heredan independientemente unos de otros. Estos factores
hereditarios se denominaron ms tarde genes.
En 1900 las leyes de Mendel fueron redescubiertas" por C.H. Correns, E. von
Tscher- maky H. de Vries.
En 1869, Johann Friedrich Miescher(1844-18951, de Basilea, aisl del pus de un
vendaje una sustancia, la nuclena. Esta sustancia no pudo degradarse por las
enzimas fragmentadoras de protenas. Tena propiedades cidas, y por ello se
denomin ms tarde nuclena, por los cidos nucleicos". Miescher encontr
tambin nuclena en levaduras, clulas de rin y de hgado, as como en los
glbulos rojos de la sangre.
Sin embargo, pasaron ms de 50 aos hasta que se supo que el DNA se forma
conjuntamente a partir de seis componentes: cido fosfrico, el azcar
desoxirribosa y las cuatro bases adenina, guanina, tmina y citosina. Esta
estructura simple no permita explicar funciones complejas como la herencia.
Rudolf Signer (1903-1990), de Berna, produjo DNA en forma pura por primera
vez en 1938. Ya haba pasado un tiempo cuando se descubri que las bases del
DNA son anillos planos, que se encuentran colocados verticalmente respecto a
una cadena de la molcula. En 1950 entreg 15 gramos del ms valioso DNA
altamente purificado, segn Cambridge el man de Berna.

En 1928, el bacterilogo britnico Frederick Griffith (1877-1941) realiz un


experimento con neumococos, los causantes de la neumona. Griffith trabaj con
dos cepas de neumococos, Una de ellas no tena ninguna cpsula y recibi la
denominacin R (del ingls rough, rugosa). La otra formaba cpsulas y se
describi como cepa S [del ingls smooth, lisa). En experimentos con ratones, la
cepa S lisa fue mortal y la cepa R rugosa result inofensiva. Si se mataba a las
bacterias de la cepa S peligrosa y se inyectaban a un ratn, no causaban dao al
animal. Pero si se inyectaba al ratn una mezcla de bacterias R vivas y bacterias
S muertas, mora. Los neumococos R originalmente inofensivos haban adquirido
el factor letal de la cepa S.

Griffith describi esto como una de las primeras posibilidades de intercambio de


genes entre las bacterias [transformacin). Hoy se sabe que el DNA de las
bacterias S mortales habla sobrevivido al proceso de calentamiento y lo haban
tomado los neumococos R inofensivos. El DNA de la cepa S contenta el gen
decisivo que protege a las bacterias de sistema inmunitario del husped.
Tras un tiempo como mdico clnico, el canadiense Theodore Avery 11877-1955)
trabaj como cientfico en el Rockefeller Institute of Medical Research, desde 1913
hasta 1947.
En 1944,75 aos despus de Friedrich Miescher, demostr con MacLeod y
McCarty que los cidos nucleicos son los portadores de la informacin gentica y
no las protenas, como se asuma hasta entonces. Qu es el principio de
transformacin" del intercambio de genes? Y qu se considera un gen
qumicamente? Avery fue un paso ms lejos que Griffith y tom para su
experimento no los simples neumococos S inactivados por calor, sino extractos
celulares que se purificaban cada vez ms. Todas las fracciones (componentes de
la pared celular, diversas fracciones proteicas y fracciones que contenan cidos
nucleicos) se estudiaron segn su capacidad de conseguir el paso de la formas R
a la forma S. Cuando se aada etanol se produca una precipitacin en el tubo de
ensayo y el principio ya no funcionaba. Los hidratos de carbono, como las
cpsulas bacterianas, no precipitan con alcohol; en cambio, los cidos grasos
precipitan bien. Las proteasas no mostraron ningn efecto. El experimento, pues,
slo dio resultado con las fracciones que contenan cidos nucleicos.

Sin embargo, si Avery aada la enzima ribonucleasa, fragmentadora del RNA, el


principio an era eficaz. Ni las protenas ni el RNA eran la causa de la
transformacin. El test qumico para el anlisis dei azcar del DNA desoxirribosa

se colore de azul: jera DNA! Slo las fracciones que contienen DNA, as como el
DNA qumicamente puro, transforman las clulas receptoras R inofensivas de
modo duradero al fenotipo S patgeno. El DNA era, pues, el principio
transformador. Los experimentos de Griffith y Avery son, desde el punto de vista
actual, asombrosamente modernos, Fueron los primeros experimentos de
ingeniera gentica de la historia.
La tercera parte de la historia del DNA la escribieron Erwin Chargaff, Maurice
Wlkins, Francis C. Crick y James D. Watson.
Erwin Chargaffvena de una familia juda. Tras la toma de poder de los nazis
abandon Alemania y fue a Pars, al Instituto Pasteur. En 1935 emigr a Estados
Unidos y trabaj, a partir de 1938, en la Universidad de Columbia en Nueva York.
Desde 1944 en adelante investig sobre el DNA.
Chargaff estableci que en el DNA de cada ser vivo existe la misma relacin de
cantidad de adenina a timina y de citosina a guanina, lo que formul con las por l
mismo denominadas reglas de Chargaff". Chargaff tuvo ms tarde una seria
advertencia por el abuso de la ingeniera gentica.
De joven entusiasta en ornitologa, el enormemente inteligente James Dewey
Watson empez, a la edad de 15 aos, los estudios de zoologa en la Universidad
de Chicago. Cada vez ms interesado en las cuestiones de la nueva gentica,
realiz su trabajo de doctorado con Salvador Luria, uno de los fundadores de la
investigacin de fagos. Estos virus, que atacan las bacterias, eran vlidos como
modelos para los genes.
En 1950 Watson fue a Europa, a estudiar las bases bioqumicas de la proliferacin
de fagos. Lleg a Cambridge -el hombre apropiado en el momento apropiado en
el lugar apropiado"- y junto al fsico y cristalgrafoFrancis Crick aclararon en un
tiempo corto, en 1953, la estructura de la doble hlice de DNA. La historia de la
doble hlice la explic mucho mejor el mismo Jim Watson. l y Crick se
estimularon con la competencia de la cristalgrafa de DNA londinense Rosalind
Franklin (1920-1958) -que demostr la estructura en hlice del DNA- y de
Maurice Wilkins 11916-2004), que comparti ms tarde el premio Nobel con
Watson y Crick.
El qumico americano Linus Pauling reconoci en 1951 la hlice como un
elemento estructural decisivo de las protenas, y luego examin la estructura del
DNA. l postul, sin embargo, una triple hlice en lugar de una doble hlice -y
segn el hijo de Pauling, Peter, Watson y Crick experimentaron una completa
alegra del mal ajeno acadmico".

Despus de ganar la carrera del DNA, Watson busc otros retos prometedores. Su
experimento para aclarar la estructura del RNA, sin embargo, fall
estrepitosamente.
En los siguientes aos, jvenes investigadores de Estados Unidos, Inglaterra y
Francia, aparte de Watson y Crick, entre otros SydneyBrenner (Cap. 10), Richard
Feynman y los expulsados de Alemania Erwin Chargaff, GuntherStent y Edward
Teller, bajo la direccin de! cientfico ruso-americano GeorgiGamow, formaron el
club de la corbata del RNA", en el cual, de modo interdlsciplmario y con el apoyo
de muchos contactos informales, resolvieron acuciantes preguntas de la biologa
molecular, especialmente las del cdigo gentico.
Tambin como maestro, en la Universidad, Watson fue revolucionario. Su idea era
que el xito cientfico depende de que los profesores enseen rpidamente a los
estudiantes su propia independencia. Llev su idea a la prctica en los aos 1960
en la Universidad de Harvard, juntamente con Walter Gilbert aplic este principio,
por el cual ambos renunciaron a la prctica normal de los profesores de poner sus
nombres en las publicaciones de sus estudiantes incluso aunque se hubieran
originado sin su ayuda directa.
Watson fue definitivamente decisivo en el desarrollo del proyecto del genoma
humano, y con sus indicaciones y comentarios controvertidos asegur, hasta hoy,
los debates polmicos.

1.6.

LA FABRICACIN DE INSULINA

En 1921, los canadienses Frederick G. Bantng (1891-1941, muerto en un


accidente de aviacin) y Charles H. Best (18991978) consiguieron en Toronto el
aislamiento de la insulina de pncreas animal. Su trabajo se consider tan
trascendente que Banting consigui, slo dos aos ms tarde, juntamente
conJ.J.R. Macleod, el premio Nobel de fisiologa o medicina.
En 1922 se prob clnicamente la hormona en un paciente, con xito. La compaa
americana Eli Lilly & Co. (Indianpois) fue la primera en recibir una licencia
exclusiva para un ao y produjo Iletin en grandes cantidades.
ste fue el disparo de salida para el consorcio que an hoy existe entre las
mayores compaas productoras de insulina del mundo. A partir de ese ao, el
comit de la Universidad de Toronto se dedic a intereses diferentes. En Alemania
fueron los de! mdico Oscar Minkowski.

Minkowski lo cuestion en 1923 en la fbrica de colorantes Hoechst. En la


Hoechst ya se haba recogido anteriormente material glandular de los mataderos
de Frankfurt y Karlsruhe, y haban intentado obtener insulina. A principios de
noviembre de 1923 se produjo el desarrollo propio de ia "antigua insulina" en el
mercado, con la autorizacin de Canad. De ah en adelante Hoechst fue la
conductora de la investigacin en insulina y todava controla, bajo el nuevo
nombre de Sanofl-Aventis, junto con Eli Lilly, Novo Nor- disk y BerlinGhemie, el
mercado alemn.
Muchas otras compaas probaron suerte, pero fallaron en la materia prima: la
recogida de material de muchos pequeos mataderos alemanes era ardua. Se
pens en el enorme matadero descrito por Upton Sinclair en Chicago! Los
pncreas se deban importar.
En 1936 ,la compaa Hoechst fue la primera que consigui producir hormona
cristalizada concentrada. Las disoluciones producidas se purificaron mejor de las
protenas exgenas acompaantes y as fueron ms funcionales. Tambin se
trabaj en las insulinas depot En 1938 lleg al mercado la insulina depot Hoechst"
con estabilizadores superficiales. Sin embargo, durante la guerra se mantuvo el
suministro mediante un nuevo procedimiento para asegurar la conservacin de las
glndulas. Sin embargo, en los primeros aos tras 1945 la produccin fue baja.
Hoechst continu como el principal proveedor y lanz al mercado en 1953 la
Long- insulta", que actuaba ms tiempo. Entonces, Frederick Sanger consigui,
tras 10 aos de trabajo, determinar la estructura de la insulina.
Entre 1963 y 1965 se logr, en diversos grupos de trabajo, la sntesis total de la
insulina, y en 1969DorothyCrowfoot-Hodgkin utiliz el anlisis estructural por rayos
X para clarificar su estructura espacial.

1.7.

ASPERGILLUS NIGER. EL FINAL DE UN MONOPOLIO ITALIANO

La produccin comercial de cido ctrico empez en 1826 con John y Edward


Sturge en la zona del Selby ingls. Como sustancia de partida se us el zumo de
limn de los ctricos italianos importados [limones y limas). De ellos se obtena
citrato clcico, que se puede transformar fcilmente en cido ctrico.

Italia conquist muy rpido el monopolio de la produccin, y los precios subieron.


Cuando, sin embargo, durante la Primera Guerra Mundial, Italia descuid sus

campos de ctricos, el cido ctrico se encareci enormemente. Otros pases


buscaron alternativas ms favorables para su fabricacin.
En 1917,J.N. Currie public en el Journal of BiologicalChemistry un artculo que
en unos pocos aos iba a terminar con el monopolio italiano. Hablaba de una
actividad metablica especial del hongo Aspergillus niger. Currie descubri que
Aspergillus nigerproduce mucho ms cido ctrico que otros hongos, y estudi por
qu el rendimiento era superior.
La compaa Pfizer Inc., en Nueva York, acometi en 1923, con la ayuda de John
Currie, la primera produccin al por mayor de cido ctrico, y siguieron otras
instalaciones en Alemania, Checoslovaquia, Gran Bretaa y Blgica.
El cultivo de Aspergillus niger se realizaba en la superficie de un medio lquido.
Glucosa, sacarosa y melaza de azcar deremolacha eran los sustratos.
Cien aos tras la fundacin de la compaa en Inglaterra, john& E. Sturge (Citric)
Ltd., con sede en York, combinaron en 1930 el mtodo deCurrie con la produccin
qumica convencional de citrato de calcio de zumo de limn. La compaa pas
ms tarde a pertenecer a BoehringerIngelheim o Haarmann&Reimer. Tras la
Segunda Guerra Mundial se desarroll un proceso con cultivo sumergido, que se
poda controlar mejor.
En los aos 1960 y 1970 se intent debido a los bajos precios del aceite
sintetizar cido ctrico con la ayuda de levaduras [cepas de Candida) a partir de
fracciones de petrleo. La idea, junto con otra para la produccin de una
protefnaindividual, se rechaz por razones poco econmicas.
Hoy se siguen utilizando, junto con Aspergi-llusniger, tambin otras levaduras.
Aun con la mejor voluntad, actualmente no se pueden obtener 800 000 toneladas
de cido ctrico de las frutas ctricas. (Para ello se deberan plantar timoneros en
toda Italia)

1.8.

FLEMING, LA PENICILINA Y EL INICIO DE LA INDUSTRIA DE LOS


ANTIBIOTICOS

En un da de otoo del ao 1928, el microbilogo Alexander Fleming(1881-1955)


revis en su pequeo laboratorio del St. Marys Hospital, en Londres, diferentes
cultivos de pus producido por bacterias (estafilococos). El laboratorio estaba lleno

a rebosar de placas de Petri, en las cuales as bacterias crecan sobre un nutriente


de agar-agar. Pero el desorden puede ser provechoso!
Fleming haba infectado algunas placas con bacterias antes de sus vacaciones de
verano. Ahora estaban cubiertas de colonias bacterianas claramente visibles. En
algunas placas de Petri tambin crecieron, sin embargo, mohos. Haba sido un
verano fresco, y las bacterias no haban crecido lo suficientemente rpido.
Melvin Pryce, colega de Fleming, fue testigo ocular del momento estelar de la
ciencia. La historia est escrita en el libro de Andr Maurois Alexander Fleming.
Fleming, durante la charla, cogi con la mano un par de placas con cultivos viejos
y abri la tapa. Varios de los geles estaban cubiertos con moho. Algo cotidiano.
Se necesita slo abrir una placa-dijo Fleming- y aparece una alteracin. Siempre
entra algo de aire dentro". De repente la devolvi dentro, sigui un momento de
observacin en silencio, y entonces dijo con voz ms indiferente: Thatisfunny..En
la placa que tena delante creca una colonia de moho especialmente magnfica.
Era extrao que alrededor de la colonia del hongo hubiera una zona libre de
bacterias.
Ah no asentaba ninguna bacteria, o es que moran? Evidentemente, los mohos
prevenan la expansin del estafilococo.
Cuando Pryce percibi el inters de Fleming, dijo: As descubri usted la lisozima
en su momento, verdad? Fleming no dio ninguna respuesta. Cogi una muestra
del moho con unas pinzas de platino y la traslad a un tubo con gelatina como
nutriente.
Fleming coloc la placa de Petri a un lado.
La deba proteger durante toda su vida como un tesoro. Mire usted esto, es
interesante. Me gustan estas cosas: podran ser importantes." Fleming la mostr a
otros la placa, la devolvieron educadamente: S, muy interesante.
En los das siguientes Fleming reprodujo el hongo sobre el nutriente, que haba
liberado de microbios mediante calefaccin.
Acto seguido sembr, alrededor del moho, diferentes bacterias grampositivas:
cadenas formadas de estreptococos, estafilococos en forma de racimos y
neumococos. En realidad no se extendieron todas hasta inmediatamente cerca del
hongo. Las bacterias gramnegativas, como Escherichia. coli y tipos de Salmonella,
siguieron creciendo ms all. Fleming denomin a su moho, representante de los

mohos con esporangio en forma de pincel, del gnero Penicillium, ms


exactamente como Penicillium no tat m.
Reprodujo entonces el hongo en un recipiente mayor, con un medio nutriente
lquido. Una mancha verdosa de hongo cubri pronto, como un csped, la
superficie del medio, que tras algunos das se colore de amarillo dorado. En los
nuevos experimentos con bacterias se vio que el medio nutriente solo tambin
inhiba la proliferacin de las bacterias. El moho con esporangio en forma de
pincel deba, pues, de alguna manera, liberar al entorno materia hostil para las
bacterias, Fleming la llam penicilina por su productor.
Los estreptococos, los estafilococos, los causantes del carbunco (arttrax), la
difteria, la fiebre glandular de Pfeiffer y el ttanos se inhiben con penicilina.
Fleming no sospechaba que haba hecho un importante descubrimiento con la
penicilina, que iba a salvar la vida de millones de personas. Otros experimentos
demostraron, sin embargo, que la penicilina slo daa bacterias, pero no conejos
vivos. Fleming no intent por s mismo obtenerla en forma pura y luchar contra las
bacterias causantes de enfermedades en animales de laboratorio.
A su artculo en el BritisfrJournal of Experimental Pathology se le dio apenas
importancia. En 1940, Fleming todava escribi que no vala la pena producir
penicilina.
Su inters principal por la penicilina era el aparente efecto selectivo de diferentes
tipos de bacterias. Con su ayuda se pudieron clasificar mejor los tipos. En esa
poca, otros investigadores ya eran conscientes de la sustancia inhibidora de
bacterias.

En 1938, EmstBoris Chain (1906-1979), en la Universidad de la ciudad inglesa


de Oxford, conoca el hongo. Con el comienzo de ia Segunda Guerra Mundial, en
1939 se present de pronto una necesidad enorme de remedios para luchar contra
las infecciones bacterianas de las heridas. En Oxford, el emigrante ucranianojudioChain empez, bajo la direccin del australiano Howard Florey (1898-1998),
un trabajo febril. Obtuvo penicilina, la purific de los materiales acompaantes del
medio nutriente y evalu el polvo amarillo en ratones que haban sido infectados
antes con bacterias causantes de enfermedades.

Los ratones sanaban en un tiempo breve. Esto era sensacional! Los gobiernos de
Gran Bretaa y de Estados Unidos apoyaban ahora los esfuerzos para obtener

penicilina en cantidades suficientes. Debido al significado militar, eiproyecto se


mantuvo absolutamente secreto.
En verano de 1941 se prob por primera vez la penicilina en un paciente de 43
aos que sufra una peligrosa infeccin por estafilococos y estreptococos. Aunque
primero consigui mejorar brevemente, el paciente muri un mes ms tarde. La
cantidad de penicilina disponible era demasiado baja, aunque se obtena de nuevo
de la orina del enfermo, que la mujer de Florey llevaba cada da al laboratorio.
Florey y Chain deban producir primero grandes cantidades de penicilina antes de
poder curar con xito a los primeros enfermos.
En julio de 1941 los britnicos Howard Floreyy Norman Heatley empezaron con el
trabajo conjunto en Peora, en Illinois, Pronto se llam a compaas como Merck,
Squibb, Lilly y Pfizer, slo pocos meses antes de que Estados Unidos entrara en la
guerra.
Cuando Heatley y Florey fueron a Estados Unidos, en 1941, no tuvieron grandes
resultados para mostrar: 4 unidades/mL [1 unidad (un/) = 0,6 microgramos).
Consultaron a la Academia Nacional de Ciencias y Charles Thom, un experto en
Penicillum, les recomend que fueran a la nueva unidad de fermentacin del
recin fundado Northern Regional ResearchLaboratory (NRRL), en Peoria, Illinois.
Charles Thom (1872-1956) fue el primero en tener PeniciliiumroquefortiyP,
camemberti, los hongos activos en la elaboracin del queso.
Un problema: la cepa de Fleming creca slo en la superficie (emergente). En el
mundo entero, el ejrcito americano buscaba ahora P. chrysogenum, causante de
fiebre, que poda crecer sumergido.
Una simple ama de casa (la colaboradora del laboratorio Mary Hunt, la legendaria
MouldyMaryllev en 1943 un meln del mercado de Peoria enmohecido con
Peniciliiumchrysogenum, Sumergido, este hongo produjo 70-80 unidades/mL; un
mutante aislado de un nico conidio, incluso 250 unidades/mL. La cepa de
Peniciliiumchrysogenum NRRL, aislada del melncantaloupe en 1951, fue la
madre de las principales cepas modernas.
El equipo de la penicilina invent, en lugar de un cultivo superficial, la tecnologa
deep-tankpara la produccin masiva de penicilina. ste fue el momento del
nacimiento de la industria de los antibiticos. A finales de noviembre de 1941,
AndrewJ. Moyer, experto en alimentos para mohos, con Norman Heatley pudo
elevar el rendimiento 10 veces utilizando como sustrato agua de maz
(comsteepliquor). El maz fue, para la economa americana, una planta dominante.

El laboratorio de Peoria se haba creado, entre otros motivos, para encontrar una
forma de eliminar estos desperdicios de maz lquidos que en la produccin del
almidn de los granos de maz se acumula en cantidades enormes como molesto
producto colateral. El agua de maz es una mezcla de almidn, azcar y sustancia
mineral.
Ms tarde se estableci que la nueva disolucin de alimentacin, adems de
azcar, contiene una sustancia que es un precursor qumico de la penicilina. Esto
facilita la produccin natural del moho.
La WarProductlonBoard de Estados Unidos empez como proyecto en todas
partes, por ejemplo en la Universidad de Wisconsin- Madison, donde J.F. Stauffer
y Myron Backus analizaron miles de mutantes inducidos por radiacin UV .
Backus y Stauffer lograron elevar la produccin de 250 a 900 unidades/mL. La
mutag- nesis adicional produjo 2500 unidades/mL. Otras universidades se
involucraron: Stanford, Minnesota y la Camegie Institucin en Cold Spring Harbor.
A finales de 1942, en Estados Unidos trabajaban con la penicilina 17 compaas.
El 1 de marzo de 1944 se inaugur la primera gran instalacin con cultivo
sumergido en Brooklyn, NY. La produccin salt de 210 millones de unidades en el
ao 1943 a ms de 6,8 trillonesde unidades en el ao 1945. En mayo de 1943 se
trataron con penicilina en un hospital 1500 militares. Slo un ao ms tarde se
salvaron innumerables heridos del da D [6 de junio de 1944) gracias a la
penicilina. Las proporciones haban aumentado desde botellas de 1 litro con
menos de un 1% a tanques de 10 000 galones (un galn son 3,8 litros} con un
contenido en penicilina del 80 a 90%.

A partir del 15 de mayo de 1945 se tuvo libre acceso a la penicilina en todas las
farmacias de Estados Unidos.
Fleming, FloreyyChain recibieron en 1945 el premio Nobel. Hasta el da de hoy se
lamentan los britnicos de haber persuadido a Florey de no registrar ninguna
patente de la penicilina por motivos ticos.
La Universidad de Oxford no consigui nunca una parte de la fantstica obtencin
de la penicilina de los americanos. Ms grave an: el Reino tuvo que pagar
durante aos la cuota de licencia a las compaas de Estados Unidos!

1.9.

EL CALOR, EL VACI Y EL FRO - CONSERVAS ESTRILES

Ya 50 aos antes del descubrimiento de Pasteur, el cocinero francs Nicols


Appert invent sin el conocimiento de los microbios vivos - la esterilizacin por
calor.
En 1795, Napolen fij un precio por encontrar un proceso utlizable para poder
hacer duraderos durante largo tiempo los alimentos de la campaa de su ejrcito.
Appert trabaj 14 aos en ello. Calent los alimentos en botellas y vasos, y tap el
contenido impermeable al aire con corchos. El principio obturador de vaco se
consigui con los experimentos realizados por Otto von Guericke (1602-1686] y
Denis Papin (1647 -1712).
Otto von Guericke se hizo famoso con el experimento histrico ante el Parlamento
Alemn, en Regensburg, el ao 1654, con los denominados hemisferios de
Magdebur- go", con los cuales demostr a sus asombrados espectadores el
tamao y la fuerza de la presin del aire. Para demostrar la capacidad de trabajo
de la presin del aire, en 1657 Guericke intent separar, hasta con 16 caballos, las
dos mitades de una esfera vacia por bombeo. l no saba que haba descubierto
con ello una parte esencial del proceso de preparacin de conservas: el cierre al
vaco de los frascos.
Las conservas de Appert duraban meses; tambin las prob la marina francesa.
En 1809, Appert consigui 12000 francos de oro, una fortuna! Hoy seran, segn
los clculos de algunos historiadores, 250000 euros). Divulg su mtodo y con ello
fue el fundador de la moderna industria de conservas.
En 1810, el britnico Peter Durand solucion el problema de la rotura del cristal
en las conservas: fabric latas de acero forradas con estao. Haba nacido la lata
de conservas. Los britnicos llamaron a la carne en conserva embalmedmeat
(carne embalsamada).
El 19 de mayo de 1845 parti de Londres una expedicin. A bordo de dos
embarcaciones se encontraban los 134 mejores oficales y equipos de la marina
britnica bajo el mando del experto polar Sir John Franklin. Su objetivo era
explorar el paso norte-oeste. Nunca antes se haba equipado a una expedicin de
este tipo con tanto lujo: calderas de agua caliente para la calefaccin, hlices de
barco accionadas por presin de vapor, placas de hierro como protectores para el
hielo, y conservas y combustible para al menos tres aos. Nadie poda sospechar
que ninguno volvera vivo de ese viaje. Una tragedia incomprensible del siglo XIX:
cmo no se pudo salvar un equipo tan experimentado?

En 1986 se liberaron del hielo tres de los marinos enterrados en l y se


investigaron cuidadosamente. La tripulacin de Franklin no muri, como se haba
supuesto, de ham-bre, fro o escorbuto, sino de un masivo envenenamiento por
plomo. Los asesinos fueron las latas de conserva de las provisiones, en ese
momento todava un nuevo descubrimiento. Se haban cargado 8000 latas en las
embarcaciones, que estaban soldadas con plomo y, segn el fabricante de estos
suministros haba confesado, debido a una obvia presin de tiempo, en el interior
de las latas se haban hecho juntas de soldadura. Una gran cantidad del
infinitamente venenoso plomo fue captado por los marinos con la alimentacin
diaria y produjo el envenena-miento. Los metales pesados destruyen los puentes
disulfuro en las protenas y actan con ello como inhibidores de enzimas. Los
sntomas tpicos de la enfermedad eran anorexia, agotamiento, irritabilidad,
paranoia, prdida de concentracin, incapacidad para tomar decisiones claras...
Se encontr la prueba en los anlisis de ios tejidos en los cadveres encontrados:
una sobredosis de plomo de aproximadamente diez veces.

Casi 100 aos tras la expedicin de Franklin, el estadounidense


ClarenceBirdseye (1886-1956) fue a una expedicin al Labrador para el Servicio
Geogrfico de Estados Unidos.
Not que el pescado y la carne de carib, expuestos al helado aire rtico, an
estaban frescos meses despus de su coccin. Lleg a la conclusin de que la
congelacin rpida a temperaturas extremadamente bajas era el secreto de la
frescura. Desarroll entonces en Estados Unidos su Multiplate Quick Freeze
Machine, patentada, y congel en un instante carne a 40 grados Fahrenheit.
En 1925 se produjo el primer filete de pescado congelado, y luego vinieron otros
alimentos. Tras el desastre inicial, ya no era posible imaginar la vida de los
americanos sin comida congelada.

En la Segunda Guerra Mundial, el estao era escaso debido al control inicial de


los japoneses sobre el Pacfico. Adems, todas las latas de estao disponibles se
desviaban en Estados Unidos para el consumo por parte del ejrcito -un inicio
ideal para FrozenFood de Birdseye, pues no se necesitaban latas de estao!
Una forma muy alemana" de conserva es el enlatado; los inquietos americanos
nunca habran dedicado tiempo a eso.
En Alemania, Rudolf Rempel (1859-1893) consigui una patente de su mtodo en
1892. Su esposa escribi ms tarde a la compaa Weck.: han pasado 50 aos

desde que mi difunto marido, et Dr. Rudolf Rempel, qumico en la compaa para
destilacin del carbn en Gelsenkirchen, hizo los primeros experimentos para
esterilizar los productos alimentarios. En ellos utiliz vasos de los laboratorios
qumicos, cuyo borde haba pulido. Equip los vasos con un anillo de goma y una
tapa de hojalata y cocin el alimento al bao Mara, colocando un objeto pesado
(piedra o peso) sobre la tapa del vaso.
La leche esterilizada, que l abri meses ms tarde cuando fue de visita al
laboratorio, para preparar caf, saba maravillosa-mente fresca. Entonces
empezaron los experimentos en casa, los domingos en que no trabajaba, con fruta
y verduras, que recogamos en nuestro gran jardn. Yo pul los vasos en el
fregadero con la ayuda de polvo esmerilado, lo que no me dio poco trabajo, y
probamos a esterilizar todos los posibles tipos de fruta y verdura con buena
apariencia. Algunos vasos no cerraron, pero los cerrados mantuvieron
fantsticamente su contenido. Ahora trataba de fabricar un aparato que
mantuviese la tapa del vaso mientras se coca. Un aparato en el que se
enroscaran los vasos al cocer se aplic en unos pocos casos. Construy entonces
un aparato que sostena los vasos bajo presin elstica. {...]
Entre los primeros clientes haba un tal seor Johann Weck. l mostr un gran
inters por el material y pidi un vagn entero de vasos. En el ao 1895, Weck,
tras comprar la patente de Rempel, se traslad a la Frontera suiza, hacia flingen,
cerca de Sckingen, en Badn."
Un comerciante muy capacitado, Georg van Eyck, fund junto con Johann Weck,el
1 de enero de 1900, la compaa J. Weck.
El mismo Weck dijo: No hubo paciencia, la compaa abandon por razones
personales y familiares pronto tras su fundacin, en el ao 1902, con un gran
acuerdo" (citado de un escrito de la compaa). GeorgvanEyck entren a sus
compaeros de trabajo y organiz en todo el pas con ahnco la introduccin y la
venta del vaso de Weck y del aparato de Weck. Introdujo profesoras de economa
domstica, que daban conferencias en escuelas de cocina, parroquias y hospitales
con instrucciones prcticas sobre los vasos y aparatos, y mejor constantemente
los vasos de coccin, los anillos de goma, los aparatos de coccin, los
termmetros y aparatos auxiliares, que se vendieron bajo la marca Weck. Sus
agradecidas destinatarias fueron las ahorradoras e industriosas amas de casa
alemanas -un xito completo!
Con la marca Weck, Van Eyck cre uno de los primeros artculos de marca en
Alemania y estableci un anuncio sumamente progresista, en el que como
indicativo de marca (Trademark) se utiliz una fresa con la palabra Weck escrita.

1.10.

VACUNAS

Una persona que no es mdico utiliza material de composicin y toxicidad


desconocidas y trata con ella a pacientes, entre otros un nio, que posiblemente
sufren una enfermedad mortal. Intenta no slo obtener la comprensin de sus
pacientes, sino que publica su nombre y direccin para divulgar algunas
afirmaciones asombrosas. Adems, al igual que hacen generalmente los
curanderos, oculta a los afectados las particularidades del tratamiento, de modo
que su sentido y valor no se puedan juzgar por separado. Tal vez lo peor de todo
es que esta persona poco escrupulosa inyecta un microbio extraordinariamente
virulento antes de haber realizado un anlisis en animales. Algunos pacientes
mueren y un mdico involucrado se distancia de las maquinaciones de su
colaborador. El hombre asumi estos riesgos, para luego dejar celebrar a voz en
grito su xito en la lucha contra la rabia. Fue Louis Pasteur!"
sta es la cita de Bernard Dixon, historiador de Biotecnologa en el libro de
Spektrum El hongo que convirti en presidente a John F. Kennedy. Pasteur tuvo
mucha suerte, como l mismo dijo: la suerte favorece al espritu preparado"
-exactamente como en sus otros aspectos pioneros. Viol -como anteriormente
Edward Jenner en la vacuna de la viruela- algunos principios ticos. Postul que
el causante deba encontrarse en la mdula espinal, a pesar de que el microbio
an era desconocido. Lo pudo debilitar, atenuar", extrayendo la mdula espinal de
liebres y dejndola envejecer.
El 6 de julio de 1885 administr al pequeo Joseph Meister mdula espinal de
liebre envejecida sin saber si el virus poda encontrarse en ella. Hoy se puede ver
el virus de la rabia, en forma de proyectil, que pertenece a los rabdovirus, con el
microscopio electrnico. En los tiempos de Pasteur, sin embargo, el virus era
invisible. Al contrario que la vacuna de Jenner, la de Pasteur se cre en el
laboratorio.
Jenner estaba en realidad en el lado seguro: haba notado que la viruela de las
vacas era inofensiva. En el siglo XI, los mdicos chinos observaron que las
personas que haban superado una enfermedad de viruela eran resistentes a una
nueva infeccin. En la antigua China se Infectaba ya a los nios pequeos

artificialmente con viruela, para que en su vida posterior estuvieran protegidos


contra la enfermedad.
Los altos riesgos unidos a esta vacuna parecan soportables, dada la mortalidad
Infantil. En China exista la diosa viruela ChuanHsingHuaChien, para los hindes
Shitalamata. Las reacciones a la vacuna de la viruela ms leves aparecan cuando
la vacuna de la viruela se aislaba de casos de viruela especialmente leves. Esta
tcnica de vacunacin contra la viruela se extendi ms tarde tambin a Europa.
En la segunda mitad del siglo XVIII la variolizacin estaba ampliamente
extendida.
Lady Mary WortleyMontagu dej variolizar a su hija en 1721, y de este modo
fue la primera persona en Inglaterra vacunada oficialmente. Experimentos con
presos y hurfanos (!) dieron a los mdicos britnicos la seguridad, e incluso los
miembros de la familia real se vacunaron contra la viruela. En 1756 el Colegio de
Mdicos recomend la variolizacin. Pero antes, Edward Jenner demostr un
mtodo en gran parte inofensivo. ste fue uno de los motivos para la disminucin
de la viruela y finalmente uno de los requisitos esencia-les para la revolucin
industrial. El significado especial del descubrimiento de Jenner, sin embargo,
solamente fue considerado por Pasteur. Trabaj en experimentos con el causante
del clera de las aves (Pasteurellamultocida). Pasteur us, en pollos, un cultivo
con el patgeno, que se haba dejado durante varias semanas en el laboratorio, y
observ que los pollos del experimento de infeccin no slo sobrevivan sino que
tambin eran inmunes a posteriores infecciones del clera de las aves.
Antes, sin embargo, Pasteur haba demostrado abiertamente en 1881 la eficacia
de una vacuna protectora de las ovejas contra el carbunco (Bacillusanthracis), la
proteccin de la reproduccin del gusano de seda y la fermentacin del vino segn
los principios cientficos. Pasteur tuvo xito! El xito contra la rabia fue la base del
Instituto Pasteur en Pars. La reaccin inmunitaria del organismo, que concluy
Pasteur, condujo al desarrollo de diferentes tipos de vacunas.
Robert Koch (1843-1910) fund la bacteriologa mdica. l fue el primero en
demostrar (en controversia con el belicoso Pasteur) que el clera, el carbunco, la
tuberculosis y la peste las causan bacterias especiales. Por su desarrollo de los
estudios sobre la tuberculosis, Koch obtuvo en 1905 el premio Nobel de Medicina
o Fisiologa,
De numerosas expediciones de investigacin a India, Japn y pases africanos se
realizaron experimentos higinicos trpicos y parasitolgicos, que permitieron el
conocimiento del patgeno de la peste, la peste vacuna, la malaria, la enfermedad
del sueo y el clera.

Emil von Behring [ 1854-1917) llev a cabo entonces el proceso de


inmunizacin pasiva mediante la administracin de antisueros (seroterapia).
Desde 1880 hasta 1889 Behring estuvo trabajando en Berlin como director
mdico, antes de que en 1888 pasara al Instituto de Higiene y a partir de 1889
finalmente al Instituto para Enfermedades Infecciosas como asistente de Robert
Koch, Aqu trabaj en estrecha colaboracin con el mdico y microbilogo japons
Shi- basaburoKitasato (1856-1931).
Behring obtuvo en 1890 los primeros xitos en el tratamiento de la difteria en
animales. La difteria era entonces una terrible enfermedad infecciosa, el ngel
exterminador de los nios". Mediante el trabajo de cooperacin con Paul Ehrlich,
Behring consigui finalmente el antisuero, en 1893, y con ello salv la vida de
muchos nios.
En 1895 Emil Behring fue nombrado director del Instituto de Higiene de Marburg.
En el ao 1901 obtuvo (cuatro aos antes que su admirado maestro Robert Koch)
el premio Nobel de Medicina o Fisiologa y se le concedi un titulo nobiliario por el
desarrollo del anticuerpo y la produccin de vacunas.l fund en 1904 la factora
de Behring en Marburg, que produca sueros contra la difteria y el ttanos en
grandes cantidades.

1.11.

CAMPOS DE AGUAS RESIDUALES Y EVACUACIN DE VERTIDOS EN


BERLN

Hasta el ao 1878, en Berln se evacuaban las aguas pluviales y las residuales,


ios desechos domsticos y, en parte, las aguas fecales, a travs de las acequias.
Estos fosos abiertos estaban situados entre la acera y la calzada, y
desembocaban en una zanja de desage. Cuando las acequias no conducan
directamente a cursos de agua pblicos, desembocaban en canales subterrneos,
los cuales se instalaban en su mayor parte con unas secciones demasiado
grandes y sin suficiente pen-diente, en funcin de las necesidades del momento y
sin seguir ningn mtodo.
As pues, se generaban toneladas de residuos putrefactos que desprendan un
olor enormemente desagradable. Adems, las acequias constituan un enorme
obstculo para ei trfico. Los residuos fecales se recogan en estercoleros que
normalmente se vaciaban a mano. El contenido se transportaba despus con
vehculos. Puesto que ni las calles ni las acequias ni los vehculos eran lo
suficientemente estancos, ei suelo y las aguas subterrneas se ensuciaban
enormemente. Los ciudadanos extraan el agua de pozos propios. Estas aguas

contaminadas con grmenes fecales fueron la causa de la propagacin de


enfermedades.
En 1816, el gobierno decidi por primera vez lavar las acequias y las calles con
agua para eliminar la basura y el hedor. Sin embargo, esta idea nunca se puso en
prctica, ya que no se dispona de tanta agua que saliera a la presin necesaria.
Una comisin de estudios contratada por el rey Federico Guillermo IV decidi, en
1846, crear una empresa de abastecimiento de agua. Tambin se autoriz la
instalacin de retretes. En 1856 se fund esta empresa en StralauerTor.

En 1873, la ciudad de Berln se hizo cargo de la empresa de abastecimiento de


agua. Sin embargo, el "lavado en profundidad de las acequias" no cumpli las
expectativas. Debido a que era ms fcil extraer agua, y a que se extendi mucho
el uso del retrete, la cantidad de aguas residuales aument de forma dramtica.
Las acequias, ampliadas a un metro y cavadas a ms profundidad, fallaron.
Aunque el problema de las aguas residuales en Berln aumentaba tanto, seguan
producindose las protestas masivas tradicionales" de los berlineses crticos con
el gobierno en contra de una canalizacin. Exista la idea de que con la
canalizacin tambin se producira putrefaccin y hedor, como en los canales
subterrneos que haban existido hasta el momento. En 1860 se encarg al
Consejero Privado para la Construccin Wiebe que realizase un viaje de estudio a
Hamburgo, Pars y Londres, y que elaborara un plan para acabar con el problema
de las aguas residuales. Durante ese ao, Wiebe viaj junto con el Jefe de
Construccin de Vas Fluviales y Ferrocarriles, James Hobrecht.
Wiebe quera recoger las aguas residuales de forma subterrnea y luego verterlas
sin depurar al ro Spree para conducidas fuera de la dudad. El proyecto suscit
grandes desacuerdos entre ingenieros, mdicos y polticos. En febrero de 1867 se
cre una Diputacin, dirigida por el famoso mdico y microbilogo Dr. Rudolf
Virchow. Se fund una oficina especial dirigida por james Hobrecht al objeto de
gestionar los trabajos de la Diputacin, Rudolf Virchow resumi los resultados
obtenidos en un informe generalylo present en noviembre de 1872 ante la
Asamblea de Concejales de la ciudad.

sta decidi, en mayo de 1873,empezara construir tuberas para aguas


residuales. Para ello se dividi la ciudad en varas zonas de desage y se las dot
de un sistema de canales independientes (sistema radial). ste tena la ventaja de
que, cuando se produca una avera, no se deban dejar fuera de servido todos los
canales, sino que los restantes podan recoger el agua del canal averiado. Se

conduca el agua por tubos de barro cocido y esmaltado, y se evacuaba fuera de


la dudad, mediante estaciones de bombeo con fuerza de vapor, a los llamados
campos de aguas residuales" situados fuera de la dudad. La gran innovacin de
este sistema consista en que las aguas residuales ya no se conducan a las
zanjas de desage, sino que el suelo las depuraba y se podan utilizar
posteriormente como abono para la agricultura.
Hobrecht dividi la ciudad en doce zonas casi iguales. Para cada zona estaba
prevista una gran zona de aguas residuales.
La puesta en servicio del sistema de desage liber de golpe a los habitantes de
la dudad de la plaga contra la higiene y la esttica que suponan las acequias
hediondas y los fosos colectores de estircol lquido. Las superficies que se
acababan de adquirir deban modificarse mucho para la explotacin de las aguas
residuales. Se planific una gran parte del paisaje y se construyeron presas.
Aparecieron, segn la inclinacin, bancales horizontales o terrenos en pendiente
que se regaban uniformemente. Gracias a los campos de aguas residuales se
desarroll un paisaje peculiar creado por la mano del hombre: adems de evacuar
las aguas residuales de la ciudad de Berln, los campos de aguas residuales
tambin se podan utilizar en la explotacin agrcola.

En 1905 se construy la primera planta depuradora en Wimersdorf, y en 1930 las


de cargar a los campos de aguas residuales. Sin embargo, la cantidad de vertidos
sigui aumentando. Por tanto, 60 aos ms tarde se convirtieron 1133 hectreas
de campos de aguas residuales en instalaciones de funcionamiento intensivo por
filtros. Los campos, constantemente inundados, ya no permitan que se explotara
la agricultura en esas zonas. A partir de 1974 se instalaron cubas de oxidacin.
stas deban aadir oxigeno a las aguas residuales estancadas. En 1984 se
construy en Schnerlinde la planta depuradora Norte, con una instalacin de
biogs, y en 1985-1986 se suprimi la explotacin de las aguas residuales en el
norte de Berln porque las plantas depuradoras podan depurar e agua por
completo, En ese momento, los campos de aguas residuales se convirtieron en
intiles y pudieron convertirse en zonas de recreo.

1.12.

UNA BACTERIA FUNDADORA DE UN ESTADO

ChaimWeizmann (1874-1952) se vio obligado en su juventud a abandonar su


patria rusa occidental impregnada de sentimiento antisemita. Despus de estudiar

en Suiza y Alemania, en 1904 empez a trabajar en Londres con el famoso


profesor de qumica WillianPerkin.
A principios de 1915, el entonces ministro de la Guerra David Lloyd George
repar en l. Haba una gran falta de cordita altamente explosiva, una mezcla de
nitroglicerina y nitrocelulosa. La acetona que se necesitaba para sta, destilada a
partir de la madera, era especialmente escasa.
Lloyd George se encontr con Weizmann y ambos quedaron fascinados
mutuamente.
Cmo se puede obtener acetona por fermentacin? Weizmann se acord de las
investigaciones de Pasteur para convenir el azcar en alcohol por fermentacin.
Busc en la tierra, en el maz y otros cereales, para encontrar las
correspondientes bacterias o levaduras.
Al cabo de pocas semanas de su encuentro, Weizmann aisl el
Clostridiumacetobutyli- cum, el cual no slo produjo milagrosamente acetona sino
tambin otra sustancia muy valiosa: el butanol!
El butanol se utiliza para fabricar el caucho sinttico y tambin para neumticos de
automvil, de importancia estratgica,
Lloyd George estaba absolutamente fascinado y ofreci proponer al Primer
Ministro que le concediese a Weizmann una distincin elevada, pero ste la
rechaz categricamente y, en lugar de ello, habl de la necesidad de dar una
patria a los judos del mundo. Cuando el propio Lloyd George lleg posteriormente
a Primer Ministro, discuti este deseo de Weizmann con su ministro de Asuntos
Exteriores, el conde de Balfour. Esto desemboc directamente en la declaracin
histrica de Balfour del 2 de noviembre de 1917 y, finalmente, en 1948 en la
creacin del Estado de Israel, cuyo primer presidente fue Weizmann. Weizmann
no slo descubri un mtodo genial para fabricar dos productos qumicos, sino
que tambin presagi el crecimiento de la industria de la fermentacin y, con ello,
de la biotecnologa moderna, mucho antes del descubrimiento de la penicilina.

1.13.

LA PROTEINA UNICELULAR

En la Unin Sovitica, en la dcada de 1960, bajo el mandato de NikitaKruschev,


envalentonados por un lado por los xitos espaciales y por otro atormentados por
las malas cosechas constantes, se inici un programa ambicioso para encontrar
los mejores devoradores de alcanos. La idea era obtener protenas valiosas a
partir de petrleo barato.
Se buscaron tambin otras posibilidades en paralelo para degradar la celulosa de
los bosques siberianos en azcar y luego usarlo en levadura" para obtener
protenas. En 1963 empezaron a funcionar las primeras instalaciones de prueba.
En muestras de petrleo previamente purificadas crecieron cepas de levadura de
la especie Candida, las cuales devoraron alcanos con enorme apetito". Al
iniciarse la produccin de levadura a partir de los alcanos del petrleo hubo dudas
por parte de mdicos y veterinarios que opinaban que, debido a la difcil
digesbilidad de los alcanos para los seres humanos y los animales, la protena de
la levadura de alcano podra ser problemtica para seres vivos ms complejos o
incluso provocar cncer. Si bien los experimentos rusos, de muchos aos de
duracin, demostraron que !a protena de levadura probablemente se puede
absorber en la cadena alimentaria de los humanos sin ningn peligro, en
Occidente esto produjo un gran escepticismo (probablemente con razn]. La
primera gran fbrica de levadura de alcanos empez a funcionar en la Unin
Sovitica en 1973, con una produccin de 70 000 toneladas de levadura anuales.
La instalacin del complejo petroqumico de Schwedt, en la antigua RDA, punto
final del oleoducto sovitico Drushba (amistad), empez a funcionar
ininterrumpidamente a principios de 1986. Mediante reactores de chorro
sumergido suministraba anualmente 40 000 toneladas del preparado alimenticio a
base de levadura Fermosin. Los biorreactores eran sin duda una obra maestra
de los ingenieros y biotecnlogos germano- orientales. Despus de la reunificacin
de Alemania, el proceso de Fermosin. Se detuvo.

Pero tambin en Occidente fallaron los proyectos de la protena (single cell).


British Petroleum (BP) particip en 1971 en Cerdea en la fabricacin de
Toprin, un producto a base de levadura que creca sobre restos de crudo, de la
empresa italiana ANIC. Del fracaso del proyecto se culp a los siguientes factores:
la crisis del petrleo, el lobbyde la soja que redujo los precios de sta, la discusin
sobre la inocuidad deToprin (elevado contenido en cidos nucleicos, que provoca
gota) y las dudas sobre el medio ambiente.

Al mismo tiempo, en Europa occidental se investig con el consumo de metanol.


En un campo de rugby del condado britnico de Durham, los biotecnlogos de la
empresa britnica Imperial Chemical Industries (ICI) tuvieron xito: descubrieron la
bacteria Methylophilusmethylotrophus. Se estuvieron investigando y probando
unos 10 000 microorganismos durante 13aos, en busca de uno que creciese
rpidamente sobre materias primas petroqumicas y suministrase protena
concentrada para los animales domsticos: el resultado fue Pruteen.
En primer lugar, ICI se concentr en el metano como fuente de carbono, ya que la
compaa tena acceso al gas abundante del Mar del Norte. ste pareca ser un
modo elegante de convertir la molcula orgnica ms sencilla en una protena
compleja. Sin embargo, no slo el peligro de explosin del metano, sino tambin
su baja solubilidad y el problema de distribuirlo uniformemente en el medio,
constituan argumentos contra el metano. Por el contrario, el metanol, es decir, el
metano oxidado (o que contiene oxgeno), puede aplacar ms fcilmente las
necesidades de oxgeno de los microbios, es ilimitadamente soluble en agua y no
provoca una liberacin de calor tan elevada en el birreactor.
Por consiguiente, los investigadores de ICI tambin se decidieron por la cepa
Methylophilus(en latn, afn al metanol) porque era estable y careca de efectos
secundarios txicos.
No obstante, la decisin de realizar un cultivo puro de las bacterias en un proceso
continuo tuvo una consecuencia: el proceso deba realizarse en unas condiciones
extraordinarias de esterilidad! Al contrario, el proceso para obtener la levadura de
alcano discurra sin necesidad de esterilidad, es decir, la cepa de levadura
eliminaba por s sola a todos los competidores -al igual que ocurre con la mayora
de procesos biotecnolgicos para producir alimentos.
La empresa britnica John Brown Engineers and Constructora construy la
gigantesca factora de ICI en Billingham para el mayor bioproceso estril del
mundo. La biofbrica abarcaba una superficie de ocho hectreas. El biorreactor,
su ncleo, tena una altura de 60 metros |con ocho termentadores de columnas de
burbujas] y contena 150 000 litros de solucin alimenticia absolutamente libre de
grmenes, en la cual viven las metanobacterias. Mediante un sistema ingenioso
de 20 000 vlvulas y filtros se mantuvo entre tres y cuatro meses libre de
microbios extraos. El Methylophilus vive a 35 C slo de metanol, amoniaco y el
oxgeno del aire. Continuamente se extraan microbios del biorreactor, se mataban
con vapor de agua caliente, se hacan bolas con ellos formando grandes grumos y
se dejaban secar. As produjeron el producto granula-do de color caramelo
Pruteen. Todo pareca funcionar perfectamente.

Cuando la factora empez a producir, en 1976, la empresa se tuvo que enfrentar


a unos precios de la energa en aumento y a una cosecha de soja excelente; la
protena unicelular no se poda producir de forma tan econmica. Por tanto, el
Methylophilus se mejor tanto por manipulacin gentica como por mtodos de
gentica clsica: se aisl con xito el gen para la enzima glutamato
deshidrogenasa (para un consumo ms efectivo de nitrgeno a partir del
amonaco]. Se logr mejorar la produccin de protena entre un 5 y un 7%. La
factora de ICI funcionaba, pero la demanda fue inferior a las expectativas. No
obstante, ICI considera los 100 millones de libras esterlinas invertidos hasta 1982
como peaje de la biotecnologa.
Pero las experiencias importantes desembocaron en la produccin a gran escala
de la protena de hongo quorn.

1.14.

BACTERIAS ANTICONGELANTES. LA HISTORIA DE SU LIBERACIN

En abril de 1983, las autoridades sanitarias de Estados Unidos, cuya comisin de


asesoramiento decide sobre experimentos de ingeniera gentica, dieron luz verde
a los experimentos al aire libre con bacterias anticongelantes. Sin embargo, no se
tuvo en cuenta a la opinin pblica americana. Algunos ciudadanos acudieron a
los tribunales y criticaron que no se haban hecho estudios ecolgicos amplios:
quin garantiza que las malas hierbas y los parsitos de las plantas no se
benefician tambin de las bacterias protectoras de la congelacin? Se altera el
equilibrio biolgico?
Una vez se han liberado microbios al medio ambiente, no se puede volver atrs. Ni
siquiera se descartaron modifica dones climticas.
En mayo de 1984 se decidi prohibir los experimentos al are libre con organismos
modificados genticamente. Deba presentarse un dictamen ecolgico en el cual
se equilibraran las ventajas y los riesgos para el medio ambiente. En vista de ello,
ios investigadores siguieron experimentando en el laboratorio y en los
invernaderos, y se pudieron rebatir algunos puntos crticos.
Sin embargo, mientras tanto la Universidad de California concedi una licencia a la
empresa vecina AdvancedGeneticSciences (AGS). Segn el derecho americano,
la empresa no estaba afectada por ia prohibicin judicial, que slo era vlida para
instituciones gubernamentales, como universidades. AGS planific esparcir
bacterias anticongelantes sobre 2400 plantas de fresas de un campo de la

localidad de Salinas, para luego observarlas cuidadosamente durante tres meses.


Si las bacterias traspasaban la zona de proteccin en un radio de 15 y 30 metros,
se combatiran con antibiticos. Entonces intervinieron las autoridades
medioambientales, pero en noviembre de 1985 autorizaron el experimento. A
consecuencia de esto, los habitantes de Salinas opusieron resistencia.
Rechazaron los experimentos de campo por considerarlos demasiado arriesgados.
Adems, se filtr la Informacin de que AGS ya habla rociado clandestinamente
rboles frutales con bacterias antcongelantes en la gran azotea de la empresa
antes de obtener el permiso para realizar el experimento de campo. As que el
escndalo fue perfecto: las autoridades medioambientales retiraron a la empresa
el permiso por tiempo ilimitado y le impusieron una multa de 20 000 dlares. En
ese momento la empresa tuvo que hacer experimentos adicionales y redactar
dictmenes periciales. En un experimento en un invernadero se pulverizaron
fresas con diferentes concentraciones de bacterias Icemimus y con bacterias
normales. No obstante, ninguna de las cepas de bacterias obtuvo ventaja alguna
en el tiempo sucesivo. Pero esto tambin significaba que no se poda descartar de
forma absoluta una propagacin descontrolada.

Finalmente, en 1987, AGS cumpli tas imposiciones de las autoridades


medioambientales de Estados Unidos. Por una parte, y a pesar de las
instalaciones de proteccin modernas, se arranc una parte de las plantas de
fresas poco antes de la primera prueba, aunque sta discurri de forma
satisfactoria. JulieLindemann se pase de forma decorativa por los campos. No
se encontraron microbios manipulados fuera de la zona de seguridad de 30
metros. Ni siquiera se propagaron las bacterias por los 15 metros de ancho.
En 1992, Frost Technologies Corporation registr ante la EPA una mezcla de tres
cepas de Pseudomonas (Frostban B) para controlar las heladas. Sin embargo, la
EPA insisti en registrar el Frostban como pesticida, ya que hace disminuir las
bacterias naturales.
En aquel momento pareca que los costes haban detenido el proyecto.
Por lo dems, en Europa se liberaron virus manipulados genticamente en
septiembre de 1986. concretamente para verificar la seguridad de los
experimentos de ingeniera gentica: los baculovirus suelen aniquilar a la oruga
del pino, un parsito del bosque. Vlrlogos de Oxford colocaron en el material
hereditario del virus un fragmento de DNA de 80 pares de bases de longitud, el
cual slo sirve para marcar genticamente los virus y no modifica el metabolismo.

El destino de los microorganismos liberados deba seguirse de ese modo en el


campo.
Las orugas parsitas se infectaron con virus marcados. Ni las orugas ni las
mariposas que salen de los capullos podan atravesar las redes del campo de
pruebas. Cuando los experimentos son satisfactorios, en los Baculovirus debe
introducirse el gen para un insecticida adicional y un gen suicida" que se ocupa
de que los virus mueran una vez realizado su trabajo.

1.15.

EL PROYECTO DEL DENOMA HUMANO

La idea de mapear todo el material gentico humano an se consideraba


imposible a mediados de los aos 1980. En aquel momento slo se haba
mapeado el genoma completo de un virus diminuto. En 1977, Fred Sanger ya
haba analizado por completo eL genoma del fago OX 174, con 5375 bases, pero
hasta veinte aos despus no se pudo secuenciar por completo el genoma del
primer organismo vivo libre (la bacteria Haemophilusinfluenzae].

Robert Sinsheimer, rector de la Universidad de California en Santa Cruz, en su


bsqueda de un nuevo gran proyecto biolgico reuni en su campus, en 1985, a
los investigadores del genoma ms influyentes. Arriesgado y emocionante, pero
no viable! era la consigna. Pero Walter Gilbert, que recibi posteriormente el
premio Nobel por su mtodo alternativo de secuenciacin del DNA (comparti el
premio con Sanger) no se rindi. Encontr un aliado poderoso en James D.
Watson.
Despus del fin de la Guerra Fra, el Ministerio de Energa norteamericano
(Department of Energy, DOE] busc nuevas tareas. El primer monedero repleto
estaba disponible; no obstante, muchos Investigadores dudaban todava del
sentido y la utilidad del proyecto. Amenazaba una investigacin increblemente
aburrida a escala industrial. El premio Nobel SydneyBrenner propuso en broma
entregar la secuenciacin del DNA a los presos: cuanto ms grave sea el delito,
mayor ser el cromosoma a procesar!
Otro temor era que casi no iba a quedar dinero para otras investigaciones
biolgicas.
Y qu se puede hacer con una secuencia de tres mil millones de letras que
probablemente en un 97% no tiene funcin (directa)?

Era realmente competente el Ministerio de Energa? El NationalInstitute of Health


(NIH), la esplndida central de la investigacin biomdica en Estados Unidos,
tambin vacil. Un comit especial de la American Academyof Sciences (AAS),
compuesto por detractores y partidarios, recomend finalmente un proceso por
etapas: primero se tenia que elaborar un mapa general del genoma. Adems, se
deban abordar en paralelo los genomas de diferentes organismos simples, el de
Escherichiacoli, el de la levadura Saccharomycescerevisiae y el del gusano
Caenorhabditiselegans, al mismo tiempo que probar tcnicas nuevas.
El Congreso de Estados Unidos autoriz el dinero, pero en aquel momento el NIH
tambin quera participar y en 1988 cre un puesto directivo para la investigacin
del genoma. Watson se convirti en el comandante superior. Se puso manos a la
obra:
Esta oportunidad en mi vida cientfica para recorrer el camino de la doble hlice
y los tres mil millones de peldaos del genoma humano slo se va a presentar una
vez. De este modo, el NIH haba logrado estar de nuevo en la cumbre de la
investigacin del genoma. Watson persegua una doble estrategia: desarrollar
nuevas tcnicas de mapeado y localizar rpidamente genes de enfermedades!
En 1989 se fund la Human GenomeOrganisation (HUGO), una organizacin
internacional con miembros pertenecientes a 30 pases, la cual coordina todas las
actividades para evitar la competencia innecesaria y la duplicacin de trabajos.
Todo pareca funcionar en armona hasta que apareci en escena Craig Venter.
Venter, que an estaba trabajando en el NIH, no quiso desperdiciar tiempo con
chatarra" [la parte no funcional del DNA), sino pescar y patentar de inmediato
los genes que podan ser rentables. Poco antes de la publicacin del artculo de
Venter sobre EST [ExpressedSequenceTags), el departamento de patentes del
NIH solicit la patente de los primeros 347 EST.
La reaccin de los otros cientficos fue de una clera increble. Watson dudaba
pblicamente de la no obviedad" del procedimiento de secuenciacin de Venter y
lo denomin el trabajo de un robot descerebrado.
El programa EST tambin podran realizarlo los monos". Seguidamente, el equipo
del laboratorio de Venter apareci con mscaras de gorila frente a los fotgrafos.
El premio Nobel Paul Berg, el vicepresidente Al Gore, todos estaban de acuerdo:
el genoma hu-mano no deba patentarse.
Watson discuti con la directora del NIH, BernadineHealy, quien insista en la
solicitud de la patente y en 1992 dej su trabajo en el proyecto del genoma. La
Oficina de Patentes rechaz en agosto de 1992, en una primera ronda, todas las
solicitudes de patentes que se haban recibido hasta el momento. En 1994, el

nuevo director del NIH, el premio Nobel Harold Varmus, retir definitivamente
todas las solicitudes.
Craig Venter abandon el NIH en julio de 1992, pero en direccin contraria: una
sociedad de capital de riesgo le ofreci 70 millones de dlares (que posteriormente
se incrementaron a 85 millones) para poner en prctica sus planes. Craig Venter
estaba encantado: ste es el sueo de todos los cientficos: tener un benefactor
que invierta en sus ideas, sueos y capacidades.
La competencia estimula el negocio: la investigacin estatal contra la industrial en
el material hereditario humano. Toda la historia, tan emocionante como una novela
policiaca, se puede leer en el libro de Kevin Davies que apareci en 2003:
DieSequenz, Der Wettlaufum das menschlicheGenom (La conquista del genoma
humano). Aqu slo hay lugar para mencionar los puntos principales.
En 1995 Venter aclar que l, junto con la Universidad John Hopkins, haba
mapeado por vez primera todo el genoma de un ser vivo libre:
Haemophiiusinfluenzae, una bac-teria. Slo en un ao haban tenido xito con el
mtodo de la escopeta (shotgun). El NIH haba rechazado este mtodo
argumentando que no era fiable ni digno de investigacin.
En 1996, los investigadores estatales consiguieron presentar el genoma
completo de la levadura del pan [Succaromycescerevisine). En mayo de 998,
Ventercontraatacafirmando que con su nueva empresa Celera Genomics
poda secuenciar el geno- ma humano completo con la ayuda del mtodo tan
polmico de la escopeta, por slo 300 millones de dlares y slo en tres aos!
El sucesor de Watson, Franris Collins, un pionero de la bsqueda de genes de
enfermedades, anunci nuevos objetivos: en la primavera de 2001 el esbozo del
genoma humano ((90% de la secuencia completa) y en 2003 la secuencia
completa, dos aos antes de lo previsto, Venter se veng slo un ao ms tarde
con el genoma completo de la mosca del vinagre Drosophila. En enero de 2000,
por lo visto Celera haba mapeado el 90% del genoma humano. El proyecto
pblico comunic dos meses ms tarde que haba descifrado dos mil millones de
pares de bases.
La presin sobre los gallos de pelea del genoma aument. El DOE actu de
mediador y ambas partes acordaron publicar simultneamente las dos versiones
de las secuencias. Esto sucedi el 26 de junio de 2000: Craig Venter, Bill Clinton y
Francis Collins dieron una conferencia de prensa. Obviamente, la presin de
Clinton (y de Blair por parte britnica) haba vencido a corto plazo. Pero slo cinco
meses despus, Venter se neg a hacer accesible su versin en una base de

datos pblica. Entonces, en febrero de 2001, la revista americana Science public


el mapa del genoma humano de Venter y Nature el del proyecto pblico.
Pero no slo existen diferencias entre la financiacin y el trabajo de publicacin,
sino tambin en las estrategias fundamentales. Los investigadores del proyecto
del genoma estatal desmenuzaron primero el genoma en porciones manejables y
las volvieron a clasificar, Venter cort primero el genoma mecnicamente en
pedazos rentables, pero secuenci los fragmentos de DNA antes de volver a unir
al final todos los fragmentos.
El proyecto estatal haba analizado el DNA de doce donantes annimos. Adems,
corra el rumor de que Celera haba secuenciado principalmente el DNA de un solo
ser humano. Result que los cazadores de escopeta" privados tan fabulosos y
rentables no lograron salir adelante sin la informacin adicional de los
investigadores pblicos. El superorde- nador de Celera utiliz secuencias parciales
de la competencia, En realidad, ambos enemigos se complementaban, como
ocurre tan a menudo en la vida!

LA BIOTECNOLOGIA COMO CIENCIA APLICACIONES EN LA


INDUSTRIA
2.1.

BIOTECNOLOGA EN LA INDUSTRIA ALIMENTARIA

2.2.

ENZIMAS

2.3.

VIRUS ANTICUERPOS Y VACUNAS

2.4.

BIOTECNOLOGIA DEL MEDIO AMBIENTE

2.5.

EL MILAGRO DE LA INGENIERA GENETICA

LA BIOTECNOLOGA EN LA INDUSTRIA PETROLERA Y MINERA


3.1.

BIORREMEDIACIN RAMA DE LA BIOTECNOLOGA

La BIOTECNOLOGA utiliza organismos vivos (o partes de organismos) para


hacer o modificar productos, mejorar plantas o animales o desarrollar
microorganismos para usos especficos".
La BIODEGRADACIN ocurre en la naturaleza, y la actuacin humana
transformo esos procesos naturales en BIOTECNOLOGAS para acelerar la
tendencia natural.

La BIODEGRADACIN ocurre en la naturaleza, y la actuacin humana


transformo esos procesos naturales en BIOTECNOLOGAS para acelerar la
tendencia natural.
La BIORREMEDIACIN surgi como una rama de la biotecnologa, a mediados
del siglo XX con las primeras investigaciones para estudiar el potencial de
los microorganismos para biodegradar contaminantes. Las primeras tcnicas de

BIORREMEDIACIN que se aplicaron fueron hechas por compaas


petrolferas, similares a la actual Biolabranza (landfarming).

Las primeras patentes, para remediacin de vertidos de gasolina, aparecen


en los aos 70. En los aos 80 se generaliz el uso de la Bioventilacin
para suministrar oxgeno a las zonas contaminadas. Durante los aos 90 el
desarrollo de las tcnicas de Bioburbujeo (air sparging), se hizo posible la
biorremediacin en zonas por debajo del nivel fretico.
Al mismo tiempo, la implementacin en la prctica de aproximaciones
experimentales en el laboratorio permiti el tratamiento de hidrocarburos
clorados, los primeros intentos con metales pesados, el trabajo en
ambientes anaerobios, etc. Paralelamente, se desarrollaron mtodos de
ingeniera que mejoraron los rendimientos de las tcnicas ms populares
para suelos contaminados (Biolabranza, Composteo, etc.).
La BIORREMEDIACIN se refiere a:
i) cualquier proceso de recuperacin medioambiental producido por el uso de
microorganismos, hongos, plantas o enzimas derivadas de ellos
ii) uso de procesos biolgicos para la limpieza de la tierra y el agua, por lo
general el agua subterrnea contaminada .
En los pases en desarrollo, hay dos principales tipos de contaminacin que
amenazan la salud humana: desechos orgnicos y metales pesados (plomo,
mercurio, cadmio).
La BIORREMEDIACION por ejemplo, se emplea en grupos de compuestos
organoclorados, compuestos orgnicos no naturales que tienen cloro en su
molcula (como el DicloroDifenilTricloroetano - DDT), y son capaces de intervenir
en los procesos celulares normales, entre otros la reproduccin.
Estos productos de la contaminacin, tambin pueden incorporarse en la
mayora de los alimentos, como pollos, carnes rojas, pescados, productos
lcteos, aceites vegetales y verduras.
La BIORREMEDIACIN puede realizarse in situ y ex situ. Son menos
compendiosas in situ, puesto que involucran un nmero significativo menor de
desplazamiento de materiales, pero tambin requieren de tratamiento ms
largos y menos control en comparacin con las tecnologas ex situ.
La biorremedicin funciona a nivel: sub-celular, unicelular o multicelular.

la BIORREMEDIACIN debe distinguirse de la BIODEGRADACIN, en el


sentido en que est ltima ocurren las complejas interacciones que se dan
en todos los niveles de un ecosistema. Mientras que generalmente en la
Biorremediacin se incide en uno de esos niveles.

3.2.
3.2.1.

BIOTECNOLOGA EN LA INDUSTRIA PETROLERA


Los devoradores de petrleo de Anandachakrabarty

Pueden contribuir los "supermicrobios" a salvar el medio ambiente? El


biotecnlogo hind afincado en Estados Unidos Ananda Mohn Chakrabarty
(nacido en 1938) haba cultivado bacterias en General Electric que podan
descomponer el aniquilador de plantas (herbicida) 2,4,5-T. Este herbicida se
utiliz en grandes cantidades durante la Guerra del Vietnam como componente
esencial del agente naranja (adems, contena impurezas mutgenas de dioxina)
para "desforestar" grandes superficies selvticas , y tuvo consecuencias
catastrficas -malformaciones y cncer- en los vietnamitas y en los hijos de los
soldados estadounidenses implicados.
A partir de los devoradores de herbicidas, Chakrabartycri devoradores de grasas
en toda regla. Extrajo de cuatro cepas de Pseudomonas que degradan
respectivamente el octano, el alcanfor, el xilol y la naftalina, los plsmidos, y
por vas separadas cre el "superplsmido" y lo volvi a introducir en las bacterias.

De este modo cre un Superbug [supermicrobio) que puede descomponer los


cuatro productos.
Las bacterias transformadas de este modo atacaron con un "hambre canina" los
restos de petrleo txicos. Aparentemente, cuando se producen catstrofes con
petroleros y hay enormes superficies del mar en peligro por la marea negra, stas
degradan rpidamente el petrleo. Los microorganismos, que creceran
masivamente, seran devorados a su vez por otros seres marinos, y de este modo
volveran a desaparecer. Sin embargo, los devoradores de petrleo de
Chakrabarty nunca se utilizaron en el medio ambiente, porque en aquel momento
no se permitir liberar bacterias manipuladas genticamente.

Fabricacin de un "supermicrobio" (superbug) que puede degradar las sustancias hidrocarbonadas pesadas del
petrleo. En primer lugar.se integr un plsmido que degrada el alcanfor (CAM) en una bacteria que ya contena un
plsmido que degrada el octano (OCT). Ambos plsmidos se fusionaran. De este modo, un plsmido codific
enzimas para ambas rutas de degradacin. Por el contrario, para los plsmidos del xilol (XYL) y la nafta lina (NAH)
ocurri de otro modo. En este caso, ambos plsmidos coexistan en una clula. Finalmente. Chakrabarty junt todos
estos plsmidos en una cepa. sta creci bien en crudo y utiliz alcanfor, xilol, octano y naftalina como fuente de
hidrocarburos.

En la avera del petrolero Exxon Valdez, en 1989, frente a las costas de Alaska, se
aspir y se filtr la masa principal del petrleo espeso. Sin embargo, la capa
situada sobre las rocas y en la arena se degrad con bacterias cultivadas
"normales". Aadiendo "abonos" [fosfato y nitrato), el crecimiento de los microbios
mejor considerablemente. Hasta el momento no se permite nada ms.

Sin embargo, las espectaculares catstrofes de petroleros slo causan un


pequeo porcentaje de la contaminacin por el petrleo. Anualmente siguen
vertindose millones de toneladas de petrleo a mar, una cuarta parte de ellas
procedentes de la limpieza ilegal de los tanques vacos en mar abierto, y un tercio
de las aguas residuales que se echan a los ros. Los suelos contaminados con
petrleo (bajo las gasolineras, por ejemplo) son ms complicados: despus de la
reunficacin, en Alemania Oriental hubo un gran auge de la limpieza de los
suelos. Se infectan dos metros de profundidad de suelo con microbios especficos,
se airean y mezclan. A menudo, despus de dos semanas ya se ha eliminado el
90% de las sustancias txicas.
En 1980, el Tribunal Supremo estadounidense dio la razn a Chakrabarty en el
juicio Diamond contraChakrabarty 447 U.S. 303 (1980). En 1971 haba inscrito una
patente para un ser vivo y desde entonces haba estado pleiteando. Su cepa
bacteriana devoradora del petrleo fue el primer ser vivo "creado" de la historia
para el que se concedi una patente en Estados Unidos (Fig. 6,19). De este modo
se cre un precedente para la industria biotecnolgica.

3.2.2.

Bases bioqumica de la biorremediacin del petrleo

ATRIBUTOS DE LAS BACTERIAS:


-

Fueron los primeros organismos pobladores del planeta.


Estn adheridas a la matriz del suelo o Estn adheridas a la matriz del
suelo.
Tienen una velocidad de crecimiento mayor que la de cualquier otro tipo de
microorganismo otro tipo de microorganismo.

Tienen la ms amplia versatilidad bioqumica, por ello se han adaptado en


forma natural a una gran variedad de compuestos de adaptado en forma
natural a una gran variedad de compuestos de tipo orgnico que satisfacen
sus requerimientos nutricionales.

Por lo tanto:
-

Sobreviven en condiciones microambientales


extremas(lluvia/estiaje;fro/calor;da/noche;abundancia/inanicin)
Adaptan su maquinaria enzimtica para degradar una amplia variedad de
sustratos incluyendo los xenobiticos(compuestos de origen sinttico,
ajenos a la naturaleza)

Las reacciones qumicas de las bacterias con el sustrato son mediadas por
enzimas Degradativas, estas le permiten utilizar compuestos orgnicos como
sustrato (alimento).

Los microorganismos no comen petrleo, slo degradan los hidrocarburos para los
cuales existe una ruta metablica, es decir, para los cuales existen las enzimas
necesarias para las reacciones dedegradacin necesarias para las reacciones de
degradacin.
Slo cuando hay participacin de microrganismos en la degradacin se llama
biorremediacin, de lo contrario se trata de otra tcnica diferente.
La biorremediacin ocurre slo si: existen microorganismos degradadores, si los
sustratos son biodegradables, si hay nutrientes bsicos y si las condiciones
microambientales son favorables (pH, temperatura, humedad, oxgeno).
Las preparaciones comerciales no tienen las enzimas que llevan a cabo las
reacciones de degradacin de hidrocarburos

3.2.3.

Microorganismos involucrados en la exploracin del petrleo

Los mtodos de exploracin de petrleo mediante tcnicas microbiolgicas


forman parte de los mtodos de prospeccin geoqumica de superficie. La

exploracin geoqumica de superficie investiga la presencia de hidrocarburos


qumicamente identificables que se encuentren en la superficie o cerca de ella, o
los cambios que se inducen por la presencia de esos hidrocarburos en el suelo.
Las evidencias que se obtienen de estos estudios permiten localizar en el
subsuelo acumulaciones de hidrocarburos.

La expresin geoqumica de superficie de las microfugas de hidrocarburos toma


formas diferentes:
-

Concentracin anmala de hidrocarburos en sedimentos, suelos, aguas y


tambin en la atmsfera.
Anomalas microbiolgicas.
Formacin de lutitas parafnicas.
Presencia de gases anmalos no relacionados con hidrocarburos, tales
como el helio y el radn.
Cambios mineralgicos en el suelo como la formacin de calcita, pirita,
uranita, azufre elemental, as como ciertos sulfuros y xidos de hierro.
Alteraciones de minerales de arcilla.
Anomalas de radiacin.
Anomalas geotermales e hidrolgicas.
Decoloracin de las capas rojas.
Anomalas geobotnicas.
Alteraciones acsticas, elctricas y magnticas del suelo y los
sedimentos.

Los mtodos de prospeccin microbiolgica en la exploracin de yacimientos


de petrleo se utilizan desde hace cinco dcadas. La base cientfica de estos
mtodos de exploracin y prospeccin de petrleo consiste en la migracin
de hidrocarburos ligeros gaseosos, como:
metano (C1), etano (C 2), propano (C3) y butano (C4), desde el reservorio hasta
la superficie del yacimiento y en la
asimilacin de estos compuestos
hidrocarbonados por grupos especficos de microorganismos que habitan el
subsuelo de estos ecosistemas.
Existen bacterias que oxidan metano, etano, propano y butano, y que adems,
usan exclusivamente estos gases como nica fuente de carbono y energa para

su crecimiento. La densidad de estas bacterias vara de reas con presencia de


hidrocarburos respecto a otras donde no se localizan reservorios de petrleo.
El aislamiento y enumeracin de bacterias que oxidan esos hidrocarburos se usan
como mtodo indirecto en la prospeccin de petrleo. Algunos estudios informan
una relacin directa y positiva entre la densidad de estos grupos microbianos y la
concentracin de hidrocarburos en el suelo.
La aplicacin de estos mtodos en la exploracin de petrleo se discute
fuertemente en la actualidad. Las tcnicas microbiolgicas modernas permiten la
deteccin de forma indirecta de la presencia de hidrocarburos livianos
(hidrocarburos con hasta cuatro tomos de carbono) en suelos y el mapeo de su
extensin con precisin.

Las condiciones petrofsicas de las rocas reservorio presentan connotaciones


geolgicas interesantes, ya que un reservorio pobre, con baja permeabilidad, no
favorece el escape de hidrocarburos, mientras que
uno de muy buena
permeabilidad permitir una migracin activa desde el reservorio hasta la
superficie. Una anomala microbiolgica en superficie se asocia a fases porosas
y permeables del reservorio y con la presencia de hidrocarburos, adems
permite la localizacin de trampas estratigrficas.
Las bacterias que oxidan metano se encuentran con predominio en el subsuelo
de cualquier reservorio, ya que el metano constituye el gas en mayor proporcin y
el hidrocarburo ms liviano, por tal razn, se favorece su difusin del reservorio a
la superficie.
Los grupos
bacterianos que con mayor frecuencia se informan con la
potencialidad
de
oxidar
hidrocarburos
ligeros
son:
Brevibacterium,
Corynebacterium, Flavobacterium, Mycobacterium, Nocardia, Pseudomonas y
Rhodococcus.
Los citados grupos microbianos se consideran bacterias indicadoras y su
existencia en cantidades anmalas se
relaciona con la presencia de
hidrocarburos en el subsuelo. Se informa que el xito de estas metodologas es
igual o superior al 90 %. El mtodo se integra con los datos experimentales que
aportan otros mtodos geolgicos, geofsicos y geoqumicos que evalan la
presencia de hidrocarburos en un rea determinada y contribuye a disminuir el
riesgo exploratorio y a potenciar el xito de la actividad de exploracin de
petrleo. Entre las tcnicas de valor exploratorio que se contemplan para la

integracin de los resultados resaltan el complejo redox y el anlisis cualitativo y


cuantitativo de gases absorbidos y libres.
Se informan relaciones inversamente proporcional entre las cantidades de
microorganismos y de gases libres y absorbidos, de manera que cuando se
detecta un mximo de actividad microbiana, se cuantifica un mnimo de gases, de
acuerdo con el consumo de estos por los microorganismos.
Las tcnicas de prospeccin geomicrobiolgicas son de mximo inters para
muchos pases y numerosos grupos de investigacin apelan a su
estandarizacin.
Varios pases como Libia, Irn, Estados Unidos, Brasil y en especial, la India,
informan resultados relevantes en el tema. En Cuba, no existen experiencias en
estos estudios y la aplicacin de estas tcnicas ayudara a la localizacin
de nuevos reservorios en tierra y a la disminucin del riesgo exploratorio en
las acciones de prospeccin de los yacimientos nacionales.
La exploracin geomicrobiolgica de petrleo ofrece algunas fortalezas: valor
exploratorio segn las experiencias internacionales, complementa criterios
geolgicos con criterios geomicrobianos en los procesos de exploracin de
petrleo, asumiendo posiciones
multidisciplinarias en las experiencias
exploratorias e informa sobre la presencia de hidrocarburos en el perfil vertical de
la zona de muestreo. De igual modo, presenta algunas desventajas tales como:
no ofrece informacin cuantitativa respecto a la presencia de hidrocarburos ni
sobre la composicin hidrocarbonada del reservorio.
3.2.4.

Recuperacin mejorada de petrleo con empleo de


microorganismos

Las reservas de petrleo tienen una capacidad de produccin limitada, por lo


que se prev su agotamiento en el futuro. El descubrimiento de nuevos
yacimientos con grandes reservas de crudo ocurre cada vez con menos
frecuencia y los esfuerzos se abocan hacia la recuperacin del que permanece
an entrampado dentro del yacimiento y que no fluye espontneamente a travs
de los pozos de produccin.
Del total de crudo presente en un yacimiento, solo se recupera de un 10 a un 50
% por mtodos convencionales. Por esta razn, existe gran inters en el
desarrollo de metodologas qumicas y fsico qumicas que permitan recuperar
parte del petrleo remanente en el yacimiento.

Estas metodologas se agrupan en los procesos de Recuperacin Mejorada de


Petrleo (RMP). El desarrollo de mtodos microbiolgicos para aumentar la
produccin de petrleo comenz a considerarse desde la mitad del siglo pasado.
Los procesos microbiolgicos de RMP se sustentan en el aprovechamiento de los
metabolitos producidos por los microorganismos durante su crecimiento y se
consideran ventajosos respectos a las variantes fsico qumicas por ser ms
econmicos al consumir menos energa, no depende de los precios del petrleo y
no emplea sustancias qumicas agresivas al medio ambiente.
Los metabolitos microbianos disminuyen las tensiones interfacial y superficial en
el sistema, reducen la viscosidad del crudo, aumentan la permeabilidad del
reservorio, desplazan el crudo de la matriz del yacimiento y facilitan los procesos
de extraccin.
Entre los metabolitos microbianos de inters en estas metodologas se
encuentran: polmeros, gases, cidos carboxlicos, hidroxicidos, aldehdos,
cetonas, alcoholes, perxidos orgnicos, steres, aunque de especial inters son
los biosurfactantes.
Los biosurfactantes disminuyen la tensin interfacial entre dos fluidos y los
requerimientos de presin en el yacimiento, hechos que
permiten el
desplazamiento del crudo. La bsqueda de nuevas cepas y metabolitos con
aplicacin en procesos de Recuperacin Mejorada de Petrleo constituye una
prioridad para muchos grupos de investigacin.
Segnini et al. aislaron de la formacin petrolera brasilea Carmpolis Basin la
cepa Klebsiella pneumoniae con potencialidades de aplicacin en procesos de
RMP. Los estudios microbiolgicos concluyeron que la cepa es viable luego de 91
dias de conservacin en medio salino y adems, como consecuencia de los
cambios morfolgicos celulares penetra fcilmente en los poros del reservorio
modelado. Se construyeron en el laboratorio reservorios con dimensiones y tipos
de poros diferentes para evaluar la remocin de crudo a partir del impacto de los
metabolitos excretados y de la interaccin de las clulas bacterianas con los
poros de los yacimientos modelados. El uso de cepas de Klebsiella pneumoniae
en estimulacin a pozos de petrleo debe considerarse de acuerdo con su
carcter patgeno.

El grupo de los bacilos halotermfilos Gram positivos formadores de esporas es


uno de los grupos microbianos de inters en las estrategias de Recuperacin
Mejorada de Petrleo mediante microorganismos.

Dastgheib et al. informaron el aislamiento de la cepa Bacillus licheniformissp.


ACO1 de un reservorio de petrleo de Irn con crecimiento ptimo a 45 C, pH 8 y
resistente a 180 g / Lde cloruro de sodio. Esta cepa mostr elevada capacidad
para producir bioemulsificantes, aunque no creci en presencia de hidrocarburos
como fuente de carbono. La produccin de emulsificantes result ptima en
medio con extracto de levadura como fuente de carbono y nitrato de sodio como
fuente de nitrgeno. Estudios de laboratorio demostraron la recuperacin de
petrleo residual en 22 % cuando se emple un tratamiento con la cepa ACO1.
Por otra parte, experimentos en el laboratorio demostraron que el
surfactante producido por Bacillus subtilis20B removi el 30,22 % del petrleo
contenido en una columna empaquetada con arena y petrleo.
Esta bacteria mostr otras cualidades de inters para los procesos de RMP como
crecer a 55 C y tolerar 7 % de cloruro de sodio. La cepa produjo el
surfactante a partir de diversas fuentes de carbono: glucosa, alcohol e
hidrocarburos.
Bacillus amyloliquefaciens LP03, aislado de una muestra de suelo, produjo
un lipopptido con actividades surfactante y emulsificante. Se identific que el
lipopptido, de 1 022,6 Da de masa molecular, lo componen cuatro aminocidos:
glutamina (Glu), leucina (Leu), metionina (Met) y prolina (Pro), organizados en la
secuencia de siete aminocidos siguiente: Glu-LeuMet-Leu-Pro-Leu-Leu y por el
cido graso -hidroxi-C13.
El lipopptido identificado difiri de las surfactinas y se clasific como un nuevo
lipopptido: bamilomicina A.
En la purificacin del lipopptido se usaron mtodos de precipitacin cida,
extraccin por precipitacin en metanol, cromatografa en columna de gel slice y
cromatografa lquida de alta resolucin (HPLC: High
Pressue Liquid
Cromatography), mientras que, en los anlisis de composicin molecular del
metabolito se utilizaron tcnicas analticas como la espectrometra de masas y
HPLC.25
Serratia marcescens MTCC 86 produjo un lpido con
elevada actividad
emulsificante durante su crecimiento en sucrosa. El lpido compuesto por unidades
de 3-(3-hidroxitetradecanoloxi) y 3-(3-hidroxihexadecanoloxi) result efectivo a
nivel de laboratorio, ya que removi el 90 % del crudo en una columna empacada
con arena y petrleo, hecho que demuestra la potencialidad del producto
microbiano en procesos de RMP. El producto tambin mostr efectividad al
remover petrleo impregnado en las paredes de contenedores de
almacenamiento.

Para los estudios de estructura molecular, se realizaron extracciones con acetona,


cloroformo y metanol y posteriormente, se aplicaron tcnicas analticas tales como
cromatografa en capa delgada, cromatografa gaseosa
acoplada
a
espectrometra de masas y espectroscopia infrarroja.
Los dos ejemplos anteriores demuestran la importancia de los mtodos analticos
espectroscpicos y cromatogrficos en la identificacin y caracterizacin molecular
de los metabolitos producidos durante el crecimiento microbiano. Una adecuada
metodologa de purificacin, basada en estrategias de sucesivas precipitaciones
con disolventes, evaporizacin y extraccin, seguida de la disposicin de tcnicas
analticas, permiten informar sobre los detalles estructurales de la composicin
molecular del metabolito de inters. La estructura molecular permite que se
explique, o al menos teorice, sobre los fenmenos moleculares que ocurren en el
sistema en estudio y la funcin de las entidades moleculares que se identifican.
Wang et al. demuestran que los procesos de RMP con microorganismos son
factibles. Inocularon dos pozos petroleros (26-195 y 27-221) con tres cepas
de bacterias exgenas y luego de la inyeccin microbiana, el pozo se cerr
durante un tiempo. Cuando comenz la produccin, se comprob un aumento en
los volmenes de crudo extrado de 1,58 y 4,52 toneladas diarias en los pozos
26-195 y 27-221 respectivamente, comparado con los volmenes de produccin
obtenidos antes del tratamiento. Los anlisis electroforticos de las muestras de
crudo tomadas durante el proceso indicaron que las
proteobacterias
predominaron en el yacimiento. Otra experiencia productiva a partir del
empleo de RMP con microorganismos la desarroll Behlulgil et al.en un
reservorio turco de petrleo pesado. El reservorio se inocul con Clostridium
acetobutylicumy luego del tratamiento, la produccin aument en 12 %, adems,
se comprobaron cambios en el pH y la viscosidad del crudo.
La produccin de biosurfactantes en el interior del yacimiento se demuestra en los
estudios de Youssef et al., cuando comprobaron la sntesis de un biosurfactante
lipopeptdico en un reservorio inoculado con un cultivo mixto de dos cepas de
Bacillus(Bacillus RS-1 y Bacillus subtilis subs. spizizenii NRRL B-23049) y
nutrientes (glucosa, nitrato de sodio, trazas de metales).
La concentracin de biosurfactantes alcanz 90 mg /L, concentracin nueve
veces superior a la requerida para remover el petrleo de los poros de las rocas,
segn estudios de laboratorio de este mismo grupo de investigacin. En los
pozos inoculados se detect dixido de carbono, acetato, lactato y 2,3-butanodiol.

Aunque estos ejemplos demuestran las ventajas de las variantes microbianas de


RMP, muchos empresarios se muestran escpticos al asunto. La estequiometra
del proceso, as como los rendimientos y las concentraciones de productos en
las condiciones del yacimiento, son aspectos que deben sistematizarse. Otros
aspectos de importancia son la movilizacin del crudo por accin de los
metabolitos microbianos, el perodo de vida media de estas molculas orgnicas,
el rango de actividad biolgica en las condiciones reolgicas y de pH, temperatura
y fuerza inica del reservorio y las tcnicas de control y seguimiento de las
concentraciones de microorganismos y metabolitos en el yacimiento.

Bibliografa
Bohorquez Saval, S. (14 de Marzo de 2013). Bases bioqumicas de la
Biorremediacin. Mexico.
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Renneberg, R. (2008). Biotecnologa para principiantes. Barcelona: Editorial
Reverte.
Sebiot. (2004). Biotecnologa y medio ambiente . Espaa.