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Collagen and Skin Structure

At the heart of the leather making process is the raw material, hides and skins. As the lar
gest organ of the body of mammals, the skin is a complex structure, providing protection
against the environment and affording temperature control, but it is also strong enough to
retain. for example, the insides of
a one tonne cow. Skin is primarily composed of the protein collagen and it is the properti
es and potential for chemical modification of this protein that offer the tanner the opportu
nity to make a desirable product from an unappealing starting material. It is part of the ta
nner's job and skill to simplify or purify this starting material, allowing it to
be converted into a product that is both desiderable and useful in modern life.
Collagen is a generic name for a family of
at least 28 distinct collagen types, each serving different functions in animals, importantly
as connective tissues. The major component of
skin is type I collagen:
so, unless otherwise specified, the term 'collagen' will always refer to type I collagen. Othe
r collagens do feature in leather making and their roles are defined later.
Collagens are proteins, i.e. they are made up
amino acids. They can
be separated into a-amino acids and B-amino acids (Figure
1-1). Each one features a
amino group and
terminal carboxyl group, which become involved in the peptide link
(see below),
a sidechain attached to the methylene group in the centre
of the molecule. When the amino acids are linked together to form proteins, they create an
axis or 'backbone'
to the polymer, from which the sidechains extend. It is the content and distribution of the si
dechains that determine most of the properties of any protein.
In the case
of collagen, it is the sidechains that largely define its reactivity and its ability to
be modified by the stabilising reactions of tanning, when leather is made In addition, the c
hemistry of the backbone, defined by the peptide links, offers different reaction sites that c
an be exploited in some tanning processes


All the common amino acids are found in

skin or skin components. There are two notable aspects of the amino acid content of
collagen. Hydroxyproline (Figure
1.1) is almost uniquely present in collagen compared to other proteins and, therefore

, offers the basis of measuring the collagen content in any skin or skin derivative. Try
ptophan (Figure 1.2) is absent, therefore making collagen deficient as a foodstuff.
In terms of leather making, some amino acids are
more important than others, since they play defined roles
(Table 1-1): the roles
of importance are either in creating the fibrous structure or involvement in the processin
g reactions for protein modification. Other amino acids, not included in Table 1.1
are important in defining the properties of the collagen, but play less defined roles in the
leather making processes.
Amino acids create macromolecules, proteins such as collagen, by reacting via a con
densation process: the amide or peptide link is in bold


The condensation reaction can be reversed by hydrolysis, by adding the elements of water
. Clearly, hydrolysis as set out in this chemical equiation


cannot be fast, nor does the equilibrium lie to the left, otherwise the protein would be unsta
ble and useless as the basis of life.
In contrast, the hydrolysis reaction is catalysed by general acid and
Importantly for leather making, it is catalysed by H
- The Impact on processing can be Indicated as follows.
In the earliest stage of processing, hair is usually removed
at the same time the skin is given prolonged alkali treatment, typically conducted over abou
t 18 hours for cattle hides. often In aqueous lime solution, Ca(OH)2, longer


treatment may result in detectable damage to the fibre structure. In saturated lime solution,
[OH ]= 10 ^-2 molar. Conversely, pickling In brine solution with acid is routinely used as
a preservation technique for more
vulnerable sheep skins, enabling them to

be transported across the world between Europe and

New Zealand over a period of several months: here [H
+1] =
10 ^-2
molar. Hence, by this practical comparison,
in which pickled pelt remains undamaged for months, but limed pelt shows damage after a
few hours, hydroxyl ion produces a much faster reaction than hydrogen ion at least 100
x faster.
An important feature of the peptide link is that it is partially charged. The link
be expressed in two forms. The charged structure makes chemical sense, but nature does
not favour charge separation in this way. However, the electronegativity difference betwee
n the oxygen and the nitrogen means that the structure can
set out in
a slightly different way, shown in Figure 1.3.
The two parts of the peptide link each carry only a partial charge, but this still allows the pe
ptide link
to play significant roles in the interaction between the protein and water and
in the fixation of reagents in the leather making processes, most Important in
post tanning, when the leather is dyed and lubricated (Chapters 16 and 17).
It is a feature of the properties of collagen that it has
of structure, collectively known as the 'hierarchy'
of collagen structure, which combine
to allow the formation of fibres. These can
be defined as follows, starting with the most fundamental element of structure.
I .2.1 Amino Acid Sequence

Collagens are characterised by a repeating triplet of amino acids: -(Gly-X-Y)o

Therefore, one-third of the amino acid residues in collagen are glycine Furthermore.
X is often proline and Y is often hydroxyproline: 12% of the triplets are -Gly-Pro-Hypro-,
44% are -Gly-Pro-Y- or Gly-X-Hypro- and 44% are -Gly-X-Y- where X and Y
are not defined.
In this way, the helical shape of the molecule is determined (see below).
The amino acid compositions of bovine skin protetns are compared In Table 17.
In leather making terms, the amino acid sequence plays only a minor role; indeed, the te
chnologies for making leather are essentially the same for all animal skins. variations in t
echnologies are much more dependent on the macro-structure of the skin
and its age rather than the details of the chemistry of the proteim The amino acid content
determines the reactivity of the protein towards reagents such as tanning compounds an
d the sequence influences the formation of electrostatic links, which is important for prote
in stability but which is also exploited in leather making: the amino acid content determin
es the isoelectric point (see below), which together with pH controls the charge on the pr
otein. Therefore, these features of the protein influence its affinity for different tanning re

agents, but there is little difference between animal species in terms of the outcomes of s
tabilising reactions. Here, stability or more commonly the hydrothermal stability (resistan
ce to wet heat) is conventionally measured by the temperature at which the protein loses
its natural structure: for collagen this is referred to
as the 'shrinkage temperature', Ts, or sometimes as the melting or denaturation temperat
The only discernible difference in hydrothermal stabilities of collagens is observed in
extreme variations in
skin source, where there can
be big differences in shrinkage temperature, depending on the natural environment of the
animals concerned (see Table 1.4 below). When there are differences in shrinkage tempe
ratures between collagen sources, the difference is also reflected in the shrinkage temper
atures acquired from stabilising chemistries (tanning options).

1.22 The a-Helix

The presence of a high content of B-amino acid causes the chain of amino acids to
twist, due to the fixed tetrahedral angles, locking the twist
1.4). Notably, the twist is left-handed, i.e. anti clockwise, because of the natural Lconformation of the molecules.
1.23 The Triple Helix
The notion of the triple helix structure of collagen was first proposed by Ramachandran. 6 I
n type I collagen, the monomeric molecule, protocollagen, contains three chains, designat
ed aI(l)and aI(2): there are two aI(l) chains and one al(2) chain, which differ only in the det
ails of the amino acid sequence. These three chains twist about each other in a righthanded or clockwise triple helix: this is only possible because of the high ,glycine content,
which has the
smallest a-carbon sidechain,
a hydrogen atom,
so that glycine is always situated in the centre of the triple helix (Figure 1.5)

Each a-chain is about 1050 amino acids long, so the triple helix takes the form of
a rod about 300 nm long, with a diameter of
1.5 nm: this is the monomeric unit from which the polymeric fibrous structure is created
In the production of extracellular matrix from the fibroblast cells of the skin, the triple he
lix is synthesised as the monomer procollagen and then the monomers self assemble i
nto a fibrous form. Before it becomes fibrous,
soluble collagen can
be isolated as
triple helices and it is in this form it can
be extracted from immature skin under acid conditions.

In the triple helix there is an inside and an outside of the structure. The minimum siz
e of the glycine sidechain and its occurrence every third residue In the alpha helix allows
it to fit into the inside part of the structure. If the sidechain was bigger, the triple helix coul
d not form.
At each end of the triple helices there are regions that are not helical, consisting of ab
out 20
amino acids, called the telopeptide regions. If soluble collagen is isolated with the aid of p
a proteolytic enzyme,
triple helices are obtained without the associated telopeptide regions.7 In the case
of acid extraction of
soluble collagen,
triple helices are obtained with the telopeptide regions intact (Figure 1.6).
In the context of leather making, the Importance of the telopeptide regions lies in their
in bonding,
to hold the collagen macromolecule together: the covalent bonds holding the triple helices t
ogether link the helical region of one triple helix to the non helical region of another triple h
elix, indicated in
1.6 Modelling studies have shown that, because of their flexibility, the telopeptide chains ar
e capable of their own interactions between a-helices and
helices.9 In tanning terms, the telopeptide regions probably do not play a significant role
in the preparative processes or in the stabilising reactions:
in the latter case, the stability arises from the structure created between the triple helices, b
ased on the high degree of structure already in
in the helical region, but which is not present In the more random telopeptide chains.


Importantly, the triple helix is also held together by electrostatic bonds, as follows:
These are the so-called 'salt links', formed by electrostatic reaction between a
cidic and basic sidechains of the protein, which together determine the isoelectric p
oint of collagen. The IEP is an Important parameter, because It controls the charge
on the protein at any given pH: since the reactions In leather making are usually d
ependent on charge, they are
in turn dependent on the IEP
and the way the value of the IEP varies during processing. The Isoelectric point is
defined In several ways, but the most fundamental definition is that It refers to the
point on the pH scale at which the net charge on the protein is zero, illustrated as f
P-C02H (acldic) + H3N+-P

P-C02 1-13N+-P (protem at IEP, charge zero)

P-CC) (alkaline, amomc) + H2N-P
Because the charge on the protein can be adjusted With acid or alkali, to
make the protein positively or negatively charged, respectively, there must be
a point on the pH scale when the net charge passes through zero. Therefore, the IEP d
epends on the relative availability of groups that can participate in reactions With acid
and alkali, the carboxyl an amino groups. So IEP can be defined as follows:
fl [NH2]T + [NH3+l)
f2[C02HlT - + [C02-I)
where: f indicates some function of concentration and T indicates total concentration.
The second, expanded form of the equation indicates that it is only the total availability
a species that is important, its form is unimportant,
i.e. the IEP does not change with pH

More strictly, the definition should incorporate the role

of the pKa or pKb of these groups, which would require that each specific pH
active group would be treated separately, exemplified as follows:

El colgeno y la piel Estructura

En el corazn del proceso de fabricacin de cuero es la materia prima, cueros y pieles.
Como el rgano ms grande del cuerpo de los mamferos, la piel es una estructura
compleja, proporcionando proteccin contra el medio ambiente y que ofrezcan control de
la temperatura, pero tambin es lo suficientemente fuerte como para retener. por ejemplo,
el interior de una vaca de una tonelada. La piel est compuesta principalmente por la
protena colgeno y es las propiedades y el potencial para la modificacin qumica de esta
protena que ofrecen el curtidor la oportunidad de hacer un producto deseable de un

material de partida poco atractiva. Es parte del trabajo de la Tanner y habilidad para
simplificar o purificar este material de partida, lo que le permite ser convertido en un
producto que es a la vez desiderable y til en la vida moderna.
El colgeno es un nombre genrico para una familia de por lo menos 28 tipos de colgeno
distintos, cada uno que sirven diferentes funciones en los animales, sobre todo como los
tejidos conectivos. El componente principal de la piel es colgeno de tipo I: as, a menos
que se especifique lo contrario, el trmino 'colgeno' se refieren siempre al colgeno de
tipo I. Otros colgenos hacen funcin en la toma de cuero y sus roles se definen ms
Los colgenos son las protenas, es decir, que se componen de aminocidos. Ellos se
pueden separar en a-amino cidos y cidos amino-B (Figura 1-1). Cada uno de ellos
cuenta con un grupo amino terminal y un grupo carboxilo terminal, que se involucran en el
enlace de pptido (vase ms adelante), y una cadena lateral unida al grupo metileno en
el centro de la molcula. Cuando los aminocidos estn unidos entre s para formar
protenas, crean un eje o "columna vertebral" al polmero, de la cual se extienden las
cadenas laterales. Es el contenido y la distribucin de las cadenas laterales que
determinan la mayor parte de las propiedades de cualquier protena. En el caso de
colgeno, son las cadenas laterales que definen en gran medida su reactividad y su
capacidad para ser modificados por las reacciones de estabilizacin de bronceado,
cuando cuero se hace Adems, la qumica de la columna vertebral, definido por los
enlaces peptdicos, ofrece diferentes reaccin sitios que pueden ser explotadas en
algunos procesos de curtido


Todos los aminocidos comunes se encuentran en componentes de la piel o de la piel.

Hay dos aspectos notables del contenido de aminocidos de colgeno. Hidroxiprolina
(Figura 1.1) es casi nicamente presente en el colgeno en comparacin con otras
protenas y, por lo tanto, ofrece la base de la medicin del contenido de colgeno en la
piel o cualquier derivado de la piel. El triptfano (Figura 1.2) est ausente, por lo tanto
haciendo colgeno deficiente como un producto alimenticio.
En cuanto a la fabricacin de cuero, algunos aminocidos son ms importantes que otros,
ya que juegan un papel definidos (Tabla 1-1): los roles de importancia son ya sea en la
creacin de la estructura fibrosa o la participacin en las reacciones de procesamiento
para la modificacin de protenas. Otros aminocidos, no incluidas en la Tabla 1.1, son
importantes en la definicin de las propiedades del colgeno, pero juegan un papel menos
definidos en los procesos de toma de cuero.
Los aminocidos crean macromolculas, protenas tales como colgeno, por reaccin a
travs de un proceso de condensacin: el enlace de amida o pptido est en negrita


La reaccin de condensacin puede ser invertida por hidrlisis, mediante la adicin de los
elementos del agua. Claramente, la hidrlisis tal como se establece en este equiation


no puede ser rpido, ni tampoco la mentira equilibrio hacia la izquierda, de lo contrario la

protena sera inestable e intil como la base de la vida. Por el contrario, la reaccin de
hidrlisis es catalizada por cido general y de base en general - Es importante destacar
que para la fabricacin de cuero, que es catalizada por H + y OH - El impacto en el
procesamiento se pueden indicar los siguientes.
En la primera etapa de procesamiento, el pelo se elimina por lo general y, al mismo
tiempo, la piel se le da tratamiento alcalino prolongado, tpicamente llevado a cabo
durante aproximadamente 18 horas para pieles de ganado. A menudo, en solucin acuosa
de cal, Ca (OH) 2, ya


el tratamiento puede resultar en daos detectable a la estructura de la fibra. En solucin

de cal saturada, [OH -] = 10 ^ -2 molar. Por el contrario, decapado en solucin de
salmuera con cido se utiliza habitualmente como una tcnica de preservacin para las
pieles de ovejas ms vulnerables, lo que les permite ser transportado en todo el mundo
entre Europa y Australia y Nueva Zelanda durante un perodo de varios meses: aqu [H 1]
= 10 ^ -2 molar. Por lo tanto, por esta comparacin prctico, en el que permanece intacto
en escabeche piel durante meses, pero encalado piel muestra daos despus de unas
pocas horas, ion hidroxilo produce una reaccin mucho ms rpido que de iones de
hidrgeno - al menos 100 veces ms rpido.
Una caracterstica importante del enlace pptido es que est parcialmente cargada. El
enlace se puede expresar en dos formas. La estructura cargada tiene sentido qumico,
pero la naturaleza no favorece la separacin de cargas de esta manera. Sin embargo, la
diferencia de electronegatividad entre el oxgeno y el nitrgeno significa que la estructura
se puede ajustar a cabo de una manera ligeramente diferente, se muestra en la Figura
Las dos partes del enlace peptdico cada llevan slo una carga parcial, pero esto todava
permite el enlace peptdico a jugar un papel importante en la interaccin entre la protena
y el agua y en la fijacin de los reactivos en los procesos de toma de cuero, ms
importante en el post de bronceado , cuando el cuero se tie y lubricado (Captulos 16 y

Es una caracterstica de las propiedades del colgeno que tiene "capas" de estructura,
colectivamente conocidos como la "jerarqua" de la estructura de colgeno, que se
combinan para permitir la formacin de fibras. Estos pueden ser definidos como sigue,
comenzando con el elemento ms fundamental de la estructura.
Yo .2.1 secuencia de aminocidos

Los colgenos se caracterizan por un triplete repetido de los aminocidos: - (Gly-XY) o

Por lo tanto, un tercio de los residuos de aminocidos en el colgeno son glicina Adems.
X es a menudo prolina e Y es a menudo hidroxiprolina: 12% de los tripletes son Gly-ProHypro-, 44% estn Gly-Pro-Y- o Gly-X-Hypro- y 44% son Gly-XY donde no se definen X e
Y. De esta manera, la forma helicoidal de la molcula se determina (ver ms abajo).
Las composiciones de aminocidos de protetns piel bovina se comparan en la Tabla 17.
En cuanto a la fabricacin de cuero, la secuencia de aminocidos juega un papel menor;
de hecho, las tecnologas para la fabricacin de cuero son esencialmente la misma para
todos pieles de animales. variaciones en las tecnologas son mucho ms dependientes de
la macroestructura de la piel y su edad en lugar de los detalles de la qumica de la proteim
El contenido de aminocidos determina la reactividad de la protena hacia reactivos tales
como compuestos de bronceado y la secuencia influye en la formacin de enlaces
electrostticos, que es importante para la estabilidad de la protena, sino que tambin se
explota en la fabricacin de cuero: el contenido de aminocidos determina el punto
isoelctrico (vase ms adelante), que junto con pH controla la carga de la protena. Por
lo tanto, estas caractersticas de la protena influyen en su afinidad por diferentes
reactivos de bronceado, pero hay poca diferencia entre las especies animales en trminos
de los resultados de las reacciones de estabilizacin. Aqu, la estabilidad o ms
comnmente la estabilidad hidrotrmica (resistencia al calor hmedo) se mide
convencionalmente por la temperatura a la cual la protena pierde su estructura natural:
para el colgeno esto se conoce como la "temperatura de contraccin ', Ts, o algunas
veces como el derretimiento o temperatura de desnaturalizacin.
La nica diferencia perceptible en estabilidades hidrotermales de colgenos se observa
en las variaciones extremas en la fuente de la piel, donde puede haber grandes
diferencias en la temperatura de contraccin, en funcin del entorno natural de los
animales en cuestin (vase el cuadro 1.4). Cuando hay diferencias en las temperaturas
de contraccin entre las fuentes de colgeno, la diferencia tambin se refleja en las
temperaturas de contraccin adquiridos de estabilizacin qumica (opciones para

1.22 El a-hlice
La presencia de un alto contenido de cido amino-B hace que la cadena de aminocidos
se tuerza, debido a los ngulos tetradricos fijos, cerrando el giro en su lugar (Figura 1.4).
Cabe destacar que el giro es zurdo, es decir, contra las manecillas del reloj, a causa de la
L-conformacin natural de las molculas.

1.23 La Triple Hlice

La nocin de la estructura de triple hlice de colgeno fue propuesto por primera vez por
Ramachandran. 6 En colgeno tipo I, la molcula de monmero, protocolgeno, contiene
tres cadenas, designado aI (l) y la IA (2): hay dos (l) cadenas ai y solo al (2) de la cadena,
que difieren slo en los detalles de la secuencia de aminocidos. Estos tres cadenas
toque el uno del otro en una mano derecha o en sentido horario triple hlice: esto slo es
posible debido al alto contenido, glicina, que tiene la
ms pequea cadena lateral a-carbono, un tomo de hidrgeno, por lo que la glicina
siempre est situado en el centro de la triple hlice (Figura 1.5)

Cada una de cadena es de unos 1050 aminocidos de longitud, por lo que la triple hlice
toma la forma de una varilla de aproximadamente 300 nm de largo, con un dimetro de
1,5 nm: esta es la unidad monomrica de la que se crea la estructura fibrosa polimrica.
En la produccin de matriz extracelular de las clulas de fibroblastos de la piel, la triple
hlice se sintetiza como procolgeno el monmero y luego los monmeros de auto
ensamblarse en una forma fibrosa. Antes de que se convierte en fibrosa, colgeno soluble
se puede aislar como triples hlices y es en esta forma que puede ser extrado de la piel
inmadura bajo condiciones cidas.
En la triple hlice hay un interior y un exterior de la estructura. El tamao mnimo de la
cadena lateral de glicina y su ocurrencia cada tercer residuo En la hlice alfa permite que
quepa en la parte interior de la estructura. Si la cadena lateral era ms grande, no poda
formar la triple hlice.
En cada extremo de las hlices triples hay regiones que no son helicoidal, que consiste en
aproximadamente 20 aminocidos, llamados las regiones telopptido. Si colgeno soluble
se aisl con la ayuda de la pepsina, una enzima proteoltica, triples hlices se obtienen sin
el regiones.7 telopptido asociado En el caso de la extraccin cida de colgeno soluble,
triples hlices individuales se obtienen con las regiones telopptido intactas (Figura 1.6) .
En el contexto de la fabricacin de cuero, la importancia de las regiones telopptido radica
en su papel en la unin, para mantener la macromolcula de colgeno juntos: los enlaces
covalentes que sostienen las triples hlices juntas enlazan la regin helicoidal de un solo
triple hlice a la regin no helicoidal de otro triple hlice, se indica en la Figura 1.6 Los
estudios de modelizacin han demostrado que, debido a su flexibilidad, las cadenas
telopptido son capaces de sus propias interacciones entre unas hlices y triples helices.9
En trminos de bronceado, las regiones telopptido probablemente no desempean un
papel significativo en los procesos de preparacin o en las reacciones de estabilizacin:
en este ltimo caso, la estabilidad surge de la estructura creada entre las triples hlices,
basndose en el alto grado de estructura ya existentes en la regin helicoidal, pero que no
est presente en la ms cadenas telopptido azar.


Es importante destacar que la triple hlice tambin se mantiene unido por enlaces
electrostticos, como sigue:
Estos son los llamados "enlaces de sal ', formadas por reaccin electrosttica entre
cadenas laterales cidas y bsicas de la protena, que en conjunto determinan el punto
isoelctrico del colgeno. El IEP es un parmetro importante, ya que controla la carga de
la protena en cualquier pH dado: ya que las reacciones en la fabricacin de cuero son por
lo general depende de carga, que son a su vez depende de la PEI y de la forma en que el
valor de la IEP vara durante procesamiento. El punto isoelctrico se define de varias
maneras, pero la definicin ms fundamental es que se refiere al punto en la escala de pH
en el que la carga neta de la protena es cero, ilustrado de la siguiente manera:
P-C02H (acldic) + H3N + -P
-P-C02- 1-13N + P (Protem en IEP, cargue cero)
-P-CC) (alcalina, amomc) + H2N-P
Debido a la carga de la protena se puede ajustar con cidos o lcalis, a
hacer la protena positiva o negativamente cargada, respectivamente, debe haber un
punto en la escala de pH cuando la carga neta pasa a travs de cero. Por lo tanto, el IEP
depende de la disponibilidad relativa de los grupos que pueden participar en reacciones
con un grupos amino cido y el lcali, el carboxilo. As IEP se puede definir como sigue:
fl [NH2] T + [NH3 + l)
f2 [C02HlT - + [C02-I)
donde: f indica una funcin de la concentracin y T indica concentracin total.
La segunda forma, expandida de la ecuacin indica que es slo la disponibilidad total de
una especie que es importante, su forma no es importante, es decir, el IEP no cambia con
el pH

Ms estrictamente, la definicin debe incorporar el papel del pKa o pKb de estos grupos,
lo que requerira que cada grupo activo pH especfico sera tratado por separado,
ejemplifica de la siguiente manera: