You are on page 1of 3

The Economic Times

Title : Don't overestimate your Esop value
Author : CHANDRALEKHA MUKERJI
Location :
Article Date : 11/23/2015
Don't be blinded by the lucre of stock options offered by startups. Converting them into cash won't
be easy.
Last week, Flipkart, the poster boy of India's start up success story, sold a stake in its employee trust fund
for `180­240 crore.This came as a rare opportunity for many of its on­paper crorepati employees­­those
with stock options­­to finally get cash in their bank accounts.They are a lucky lot, given most startups
struggle to survive. And, in most cases, the stock options given out by startups aren't even worth the
paper they are printed on.
Employee Stock Option Plans or Esops are offered as a part of an employee's compensation. Esop
holders have the right to purchase a certain number of shares in the company at a pre­decided price,
agreed upon at the time of salary negotiations. With the rise in the company's valuation, the stocks will
be worth much more than the discounted rate at which they are offered to the employee.That's the idea.
However, you need to be wary of Esops given out by startups. You are betting that the valuation of the
company will rise. But, there is always a risk of devaluation. In fact, as happens with most startups, the
company may even have to shut shop. “Employees of companies that fail, end up holding worthless
stock,“ says T. Srikanth Bhagavat, MD and Principal Advisor, Hexagon Capital Advisors.
In the e­commerce industry, where monthly attrition rate at the junior and middle management level is
1520%, Esops are a talent­retention tool. At senior levels, they are used by cash­strapped companies to
hire talent they otherwise can't afford. Esops are a high­risk gamble. “While the up side might be quite
high, if there is no visibility of money coming in, they are not worth the risk,“ says Pratyush Prasanna,
former VP, Paytm and now an entrepreneur.
Gains from Esops, even if the valuations soar, take time to materialise. In fact, accumulating stocks via
Esops takes considerable time, known as vesting period. And even before the vesting period begins, there
is something called a cliff period. You have to wait out the cliff and the vesting period before getting a
chance to see some cash. The vesting period at an Indian startup is typically four years, with a 12­18
months cliff. So, you become eligible for exercising Esops after at least an year of joining and then you
have to accumulate stocks over the next four years. If you quit or get fired before your Esops get vested,
you lose your money. Even the number of Esops that you vest per year during the vesting period often
follows a schedule that does not favour the employee. “Some companies with a four­year vesting period,
have increasing slabs of 10%, 20%, 30%, 40%, rather than equal vesting (25% per year), which is unfair
for shareholders who might quit early,“ says Prasanna.
Apart from the vesting period, your eligibility to accumulate stocks is also linked to your performance.
“By providing Esops, companies make sure that employees are putting in their best efforts for the success
of the venture,“ says Praveen K. Dewan, Managing Partner, Antal International. So, unless you meet
targets, you may not be able to vest your Esops. If all goes well­­your company is a success, the
perceived valuation becomes a reality, you are able stick around and are recognised as a contributor to its
suc cess, there is still no guarantee that you will get the cash you believe you deserve. Remember, you
have Esops of a startup and not a listed company.Unless the company goes public, there are few options
of cashing­out­and they are not of your choosing.
You may be able to monetise your Esops, if your company gets acquired.For instance, Fashion e­tailer

 or if the board offers to buy back employee shares.“ . Your stocks could get transferred to the acquiring company.In rare cases. however. says Dewan. or you may be allowed to encash just a portion of your stock holding. but employees aren't given that option. holders may get some cash. to sell their shares. there is a possibility of Esop monetisation.“ says Prasanna. founders partially encash their shares when they receive funding.Further. make sure you evaluate the scalability of the idea and the founders' background before accepting Esops as part of your remuneration. even key employees don't get commensurate stocks that is being diluted with multiple funding rounds. “Discuss the exit plan for your Esops. whenever a company gets some cash. in case the IPO of the company does not happen in a reasonable time. who had quit by the time of the acquisition but had vested Esops. However. this may not be the case with all companies that get acquired.Also. as the company sells stake. Theoretically. If you are joining an early­stage startup. allowed its employees. if the company announces dividend.Myntra. the employees' stock holding gets diluted. which was acquired by Flipkart in May 2014. at times. “As a company grows and raises more rounds of funding.