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TESTIMONIOS

EL ASEDIO Y LA
RENDICION DE
DIEN BIEN PHU,
P O R BERNARD

PLANETA-AGOSTINi

CHINA

Dien Bien P h K _
y-'N.
Hanoi

.Haiphong

GOLFO
TONKIN

DE

LAOS

Jochina mayo 1 9 5 4 ^ V

iHue

n KI
Da N a n g

CAMBODIA

D a Lat
P h n o m Penh

VIETNAM

~)LFO DE
ILANDIA

MAR DE LA CHINA
MERIDIONAL

Introduccin del
Editor
E n 1968, los marines norteamericanos que sufran el mortfero
asedio de Khe Sanh se debieron permitir una triste sonrisa
mientras se pasaban de uno a o t r o ejemplares ya destacados por
el uso de un libro que muy pronto les apasion. Porque, aunque
contaba hechos sucedidos casi 15 aos atrs, Infierno en un pequeo lugar vena a ser su propia historia.
El 20 de noviembre de 1953, los paracaidistas franceses se
haban lanzado sobre la remota aldea de las colinas de Dien
Bien Phu, en el noroeste de Indochina, esperando convertirla
en una base desde la que detener el avance de las fuerzas comunistas hacia Laos, y atraer al enemigo a una batalla decisiva.
Despus de ms de seis aos frustrantes de combatir a los rebeldes del Viet Minh con resultados poco tangibles, los franceses se encontraban al borde de la desesperacin.
D u r a n t e los cuatro meses siguientes, los franceses construyeron una serie de puntos fortificados en torno a Dien Bien Phu
Gabrielle, Beatrice, Dominique, Eliane, Huguette, Frangoise, Claudine, Juno e Isabelle y tambin se reforzaron con carros y artillera. Creyeron que podran abastecer la base por aire
si se vea sometida a un cerco estrecho. A medida que pasaban
los meses, fue hacindose evidente que el comandante comunista, Vo Nguyen Giap, estaba dispuesto a recoger el guante.
Pero los franceses haban cometido un error grave. D a n d o
por descontado que el Viet Minh no posea artillera pesada ni
podra transportar la que tena hasta las colinas que rodeaban
el lugar, no montaron patrullas ni establecieron puestos avanzados en ellas. Giap, sin embargo, en una asombrosa operacin
logstica, reuni secretamente una fuerza artillera que le proporcion una abrumadora superioridad de fuego. Mientras la
guarnicin de Dien Bien Phu ascenda a 10.500 hombres, Giap
situ a 37.000 alrededor de la base. Los franceses haban cometido un error tctico bsico: haban cedido al enemigo las
alturas. As, cuando los caones de Giap abrieron fuego a las
17.00 horas del 13 de marzo de 1954, la guarnicin francesa inici su descenso al Infierno en un pequeo lugar.
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TESTIMONIOS

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INFIERNO EN UN
PEQUEO LUGAR
BERNARD FAIL

Captulo 1
Asalto
Captulo 2
Estrangulamiento
Captulo 3
Asfixia
Captulo 4
Isabelle sola
Captulo 5
Castor muere
Captulo 6
Finale

La Gloire. La Legin Extranjera francesa ( A R R I B A ) vivi


una de sus horas ms gloriosas en Dien Bien Phu, pero la
bandera tricolor ( D E R E C H A ) estaba destinada a ser arriada
en Indochina.

CAPTULO 1 ASALTO

S b a d o 13 de m a r z o de 1954
El 13 de marzo haba empezado de manera rutinaria en la fortaleza. Sin embargo, se haban presentado dos problemas. En
primer lugar, el permetro fortificado Beatrice se encontraba
tan estrechamente rodeado que el 11 y el 12 de marzo haba
necesitado un batalln reforzado por dos pelotones de carros
para que los legionarios bajaran a aprovisionarse de agua potable al cercano ro Nam Yun. Por la maana del 13 de marzo,
el 2." B T del comandante Jean Chenel haba vuelto a abrirse
camino hasta Beatrice en un fiero combate cuerpo a cuerpo,
pero tan slo despus de que las zonas prximas a la carretera
hubieran sido liberalmcnte bombardeadas con napalm por cazabombarderos franceses. Mientras avanzaban por el camino,
los hombres de las tribus T'ai remataban con sus bayonetas a
soldados enemigos abrasados.
En segundo lugar, el aerdromo de Dien Bien Phu estaba
ahora expuesto constantemente al fuego comunista. U n o de los
grandes Flying Boxear americanos haba quedado reducido a
pedazos. E m p e z a arder la noche anterior como una antorcha
de alerta. La segunda explosin destruy uno de los aparatos
Cricket de reconocimiento. La cuarta hizo aicos otro avin de
reconocimiento. Simultneamente, la artillera enemiga empez
a apuntar hacia los restantes aviones de combate y de reconocimiento aparcados en los hangares al sur del campo.
A las 15.10, llegaron dos periodistas en el ltimo Dakota que
consigui aterrizar sin novedad. Tanto Andrea Lebon como
Jean Martinoff eran veteranos de Indochina. Lebon haba sido
herido dos veces en anteriores operaciones y vena a presenciar
la gran batalla que obviamente haba de desarrollarse dentro de
pocas horas. En la pequea sala de oficiales, nicamente se hablaba de la ofensiva que se esperaba para aquella noche.
Esta vez vamos a tener una funcin de gran gala, dijo
Lebon.
Ya puedes decirlo, contest uno de los oficiales. Los chicos de Giap nos estn enseando ya sus mejores cartas: morteros de 81 y 120 m m , obuses de 105 m m . , la casa por la ventana.
La charla amistosa de la sala se vio repentinamente interrumpida por las fuertes explosiones de los 105 en el aerdromo.
Lebon y Martinoff corrieron hacia el lugar, desierto ahora de
toda actividad humana, mientras los obuses enemigos procedan
metdicamente a la destruccin de un Cricket de reconocimiento y de un Dakota averiado.
Mtete en la zanja, le dijo Lebon a Martinoff. Yo voy a
tirar una secuencia de la destruccin del Dakota.
Entonces cayeron casi simultneamente tres obuses. Martinoff muri instantneamente. Lebon perdi el pie derecho y
h u b o de ser evacuado la misma noche en una ambulancia area
que despeg a pesar del fuego enemigo. Su estancia en Dien
Bien Phu haba durado algo menos de seis horas.
E n el cuartel general, el ataque no haba hecho variar la rutina. El informe de inteligencia diario radiado desde Beatrice
en la maana del 13 de marzo se limitaba a confirmar lo que ya
se saba; Beatrice estaba ahora completamente cercada por los
aproches del enemigo, algunos de ellos a 50 metros nada ms
de las primeras posiciones francesas. Despus de que la carretera quedara abierta de nuevo, en el curso del da, por la accin
del BT2 y los carros, el teniente coronel Gaucher, comandante
del sector central de Dien Bien Phu y de la 13.a Mediabrigada
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de la legin, viaj a Beatrice en un jeep abierto para una ltima


charla con el comandante Pgot. Pgot dijo a Gaucher que sus
hombres estaban cansados; de hecho no slo cansados, sino nerviosos. Gaucher examin una vez ms la posicin y al enemigo,
claramente visible ahora en las colinas prximas a pesar del f u e go intermitente de la artillera francesa, y, con su gruesa voz,
gru: No es momento de nervios, porque ser esta noche con
toda seguridad.
A las 17.00, cuando empez el bombardeo de Beatrice, los
hombres de Gabrielle pudieron contemplar otro espectculo
ominoso: en las cotas 633, 674 y 701, unos cientos de metros al
norte y al oeste de su posicin, bateras antiareas enemigas no
detectadas empezaron a atacar a los aviones supervivientes, que
intentaban frenticamente despegar del aerdromo.
E n los cuarteles del G A P 2, el 13 de marzo haba sido un da
rutinario. El coronel Langlais haba regresado de una entrevista
a primera hora de la tarde en el puesto de m a n d o de Castries.
A las 17.00 estaba tomndose una ducha bajo un viejo bidn
de gasolina que sus hombres haban montado sobre cuatro postes, cuando de repente escuch los estampidos iniciales de la
artillera enemiga en las colinas, seguidos por el ensordecedor
estallido prximo de los proyectiles de artillera. Chorreando
agua, Langlais agarr su uniforme con una mano y corri desnudo a su puesto de mando. Mientras se vesta, empezaron a
caer sobre su cabeza tierra_y polvo, a medida que los proyectiles
enemigos estallaban cada vez ms cerca.

Los o c h o h o m b r e s d e la c a s a m a t a
q u e d a r o n e n t e r r a d o s b a j o la a r e n a y los
e s c o m b r o s , p e r o e s c a p a r o n lesos.
Langlais intent contactar de inmediato con Guiraud y Tourret,
los comandantes del 1 , c r B E P y del 8. BPC, pero las dos lneas
telefnicas haban quedado ya cortadas por el f u e g o artillero.
La lnea con el cuartel general funcionaba todava, y un oficial
le dijo desde all sin aliento que el permetro fortificado Beatrice
se vea sometido en esos momentos a un fuerte ataque. Pocos
minutos ms tarde, Langlais estableca contacto por radio con
sus dos batallones de paracaidistas. All todo estaba bajo control. Hasta ese m o m e n t o , las granadas enemigas les haban respetado. A las 17.30, el techo de la casamata de Langlais recibi
un impacto directo. Los ocho hombres de la casamata quedaron
enterrados b a j o la arena y los escombros, pero escaparon ilesos.
Apenas se haban vuelto a levantar cuando oyeron el silbido de
un segundo proyectil, seguido de un repentino silencio roto por
la voz de alguien que deca: Mire, coronel, estamos de suerte.
El segundo proyectil haba seguido la estela del primero atravesando el techo, pas a escasos centmetros del hombro de uno
de los oficiales del estado mayor de Langlais, y se incrust en
la pared trasera de la casamata, donde todava poda vrsele,
sin explosionar. A las 19.50, son el telfono. El coronel de
Castries estaba al aparato: Es usted, Langlais? Gaucher acaba
de morir con todo su estado mayor. Queda usted nombrado comandante de todo el subsector central.
Desde Beatrice, seguan llegando malas noticias a travs de
la radio. A las 20.30, la 10. a Compaa, que defenda el sector
nordeste de Beatrice, d e j de contestar a las llamadas por radio.
Pocos minutos antes de las 21.00, la 11. a Compaa inform escuetamente de que los viets ocupaban toda la zona. Fue el
ltimo mensaje.

D o m i n g o 14 de m a r z o de 1954

Nubes de lluvia cubran pesadamente el valle a la maana siguiente, impidiendo por completo la llegada de aviones con suministros y de un reconocimiento areo de los alrededores de
la fortaleza. Los comandantes se prepararon para contraatacar
y reconquistar Beatrice. Cuando el sargento Kubiak y los aproximadamente 100 supervivientes entraban tambalendose en el
valle, encontraron ya a los paracaidistas del G A P dispuestos
para entrar en accin. Sin demasiada ceremonia, los supervivientes recibieron carabinas, bandoleras con municin y bolsas

A R R I B A : El coronel de Castries muestra al ministro francs


de Defensa Ren Pleven (centro) y a su ayudante las defensas
de Dien Bien Phu antes de la batalla.
con granadas de m a n o , y fueron reenviados de inmediato en
vanguardia con las compaas que volvan al asalto de Beatrice.
Con el apoyo de los carros, empezaron a avanzar a las 7.30 a
lo largo de la carretera 41, y casi en seguida cayeron b a j o un
intenso fuego enemigo. Obviamente, el Viet Minh haba previsto el contraataque y estaba preparado, a la espera. Mientras
los franceses se reagrupaban para un segundo ataque, se acerc
de repente cojeando hacia ellos, desde el sector enemigo, un
oficial de la Legin herido. Traa un mensaje del comandante
5

" T

CAPITULO 1 ASALTO
de la 312. a Divisin del Viet Minh, ofreciendo a los franceses
una tregua desde las 8.00 hasta las 12.00 para recoger los heridos de ambas partes.
La moral de la tropa haba sufrido un duro golpe. El 17 d e
marzo, dos legionarios d e la 10. a C o m p a a desertaron de Huguette sin sus armas. En los primeros das de abril, diez legionarios ms de la 3. a .y la 13. a se entregaron al enemigo.
Mientras tanto, todo el c a m p o haca febriles preparativos
para el siguiente asalto. E n el hospital, el c o m a n d a n t e Grauwin
haba pedido un envo urgente de seis litros d e sangre fresca
desde H a n o i , y q u e se lanzara en paracadas un equipo de ciruga a e r o t r a n s p o r t a d o sobre la pista d e aterrizaje auxiliar prxima a Isabelle. A las 8.00, el mayor Claude D e v o u c o u x , com a n d a n t e del 53." Escuadrn d e enlace areo con base en H a noi , descendi con su p e q u e o m o n o m o t o r de Havilland Beaver
de e n t r e las nubes y aterriz en la pista indicada. D e j los preciosos recipientes con plasma sanguneo y e m b a r c a cuatro heridos graves y a Paule B o u r g e a d e , la secretaria del coronel de
Castries. Haba sido la nica m u j e r e u r o p e a asignada p e r m a n e n t e m e n t e a Dien Bien P h u , y slo se march despus de discutir la orden directa de su jefe. A las 15.00, el equipo quirrgico a e r o t r a n s p o r t a d o f u e lanzado por error entre las alambradas que rodeaban la posicin principal de Dien Bien P h u . B a j o
el f u e g o intermitente de la artillera comunista, los h o m b r e s fueron arrastrndose p e n o s a m e n t e b a j o las alambradas y llevaron
el material a Dien Bien P h u . Luego embarcaron en un camin
p a r a el peligroso viaje de 8 kilmetros a Isabelle.

Un d a d e s p u s d e e m p e z a r la b a t a l l a ,
Dien Bien Phu h a b a p e r d i d o t o d o su
a p o y o a r e o local.
Mientras tanto, la pista de aterrizaje principal de Dien Bien Phu
haba q u e d a d o impracticable. El f u e g o de la artillera se haba
concentrado en ella y en los hangares, d o n d e las tripulaciones
d e m a n t e n i m i e n t o t r a b a j a b a n frenticamente p a r a poner a punto los siete cazabombarderos Bearcat que an q u e d a b a n . A p r o x i m a d a m e n t e a las 14.00, tres d e los aparatos estaban listos para
despegar. Los pilotos c o m p r o b a r o n sus motores dentro d e los
hangares y salieron con ellos f u n c i o n a n d o a la mxima potencia.
H a b a n despegado antes de q u e los artilleros comunistas pudieran recuperarse d e su sorpresa. La artillera comunista empez
entonces a concentrarse en los aviones que an estaban en tierra
y en las instalaciones del aeropuerto. Los seis Bearcat restantes
q u e d a r o n acribillados por la metralla y al poco tiempo destruidos, la torre de control se d e r r u m b parcialmente, y la radiobaliza, esencial p a r a que los aviones pudieran aterrizar en Dien
Bien Phu de n o c h e o con tiempo nublado, q u e d totalmente
destruida. A las 19.30, el ltimo avin Cricket d e reconocimiento q u e d envuelto en llamas. Un da despus de e m p e z a r
la batalla, Dien Bien P h u haba perdido todo su apoyo areo
local.
Sin e m b a r g o , la guarnicin vio fortalecida su moral cuando a
las 14.45, una oleada tras otra d e aviones d e transporte lanzaron
al 5." Batalln paracaidista vietnamita del c o m a n d a n t e A n d r
Botella. Algunos d e los pequeos paracaidistas vietnamitas murieron antes d e tocar el suelo. A las 18.00, el batalln se haba
r e a g r u p a d o en la otra orilla del N a m Y u m , en los permetros
fortificados Eliane 4 , 1 y 2. Muchos de los h o m b r e s , que haban
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m a r c h a d o unos 15 kilmetros b a j o el fuego artillero desde el


lugar en que tocaron tierra, estaban agotados al llegar a sus posiciones en Eliane, al otro lado del ro. Sin e m b a r g o , de inmediato hubieron d e empezar a cavar unas rudimentarias trincheras a fin d e protegerse del f u e g o intermitente d e la artillera
enemiga. Los chaparrones que haban e m p e z a d o a caer aquella
t a r d e contribuyeron a n ms a su incomodidad. Hacia las 20.00,
una vez instaladas sus bateras de morteros, el 5. B P V N empez a participar en la batalla que se desarrollaba en t o r n o a la
colina Gabrielle, cuya silueta se recortaba claramente contra el
cielo n o c t u r n o por las explosiones d e los proyectiles de la artillera en su cima. A los pocos minutos, la artillera comunista
haba localizado a los m o r t e r o s aerotransportados. A las 21.00,
en rpida sucesin, tres bateras de morteros q u e d a r o n aniquiladas por impactos directos del enemigo.
E n t r e tanto, los fusileros argelinos del mayor de M e c q u e n e m
estaban preparados p a r a a f r o n t a r el a t a q u e q u e con toda seguridad iba a tener lugar por la noche. Gabrielle era el perm e t r o defensivo m e j o r construido de todos, y el nico provisto
de una segunda lnea defensiva. En las semanas anteriores, algunos de sus oficiales haban sealado secamente que sus dimensiones globales de 500 por 200 metros correspondan exact a m e n t e al rea n o r m a l d e dispersin de los obuses de 105 m m
si disparaban desde u n a distancia media. Sin e m b a r g o el coronel
Piroth, el c o m a n d a n t e m a n c o de la artillera, haba asegurado
riendo a de M e c q u e n e m que la artillera enemiga ni t a n siquiera
araara su posicin.
M e t d i c a m e n t e , de M e c q u e n e m y su ayudante, el mayor
K a h , verificaron las posiciones de sus h o m b r e s . D u r a n t e la maana del da 14, se haban suministrado raciones y municin a
Gabrielle en cantidad suficiente para subsistir d u r a n t e cuatro
das de batalla ininterrumpida. D e M e c q u e n e m pidi a su oficial
d e enlace con la artillera, el teniente Colin, q u e cubriera con
sus bateras la estrecha e m b o c a d u r a del valle situado al n o r t e
d e Gabrielle y las h o n d a s trincheras d e los aproches cavados p o r
los comunistas a los pies de Gabrielle.
A las 15.00, de M e c q u e n e m o r d e n la evacuacin de los pri-

'

CAPITULO 1 ASALTO
el Loco), y haba optado por alistarse en el ejrcito francs en
Indochina cuando la polica francesa empez a estrechar el cerco alrededor de su patrn. Esa noche, en Gabrielle, estuvo a la
altura de su reputacin. Abrindose paso poco a poco, Rouzic.
Lobut y sus hombres desalojaron a los enemigos de la segunda
lnea de la 4. a Compaa con sus ametralladoras y granadas de
m a n o , cerraron la brecha que se haba abierto en la zona del
3. e r pelotn de la 4. a Compaa, y, con los argelinos supervivientes, mantuvieron encarnizadamente sus posiciones durante
toda una noche de combates cuerpo a cuerpo. Cuando, totalm e n t e rodeado, Rouzic se repleg hacia las 7.30 del 15 de marzo, le acompaaban exactamente siete hombres. Mientras tanto, la artillera de Piroth enviaba andanada tras andanada de
granadas de 105 y 155 m m contra la primera lnea comunista.
Tan repentinamente como empez, el fuego de artillera comunista contra Gabrielle ces el 15 de marzo a las 2.30. Lo mismo ocurri con los ataques de la infantera enemiga. Los argelinos haban resistido ya ms tiempo que las tropas de lite
de la Legin Extranjera en Beatrice.

Lunes 15 de marzo de 1954

A R R I B A : Fuerza bruta y pedaleo eran los medios por los que


el Viet Minh transportaba sus piezas de artillera y suministros
a las colinas que rodeaban Dien Bien Phu.
sioneros de guerra comunistas que se haban empleado como
m a n o de obra en la posicin. A las 17.00, los dos mayores supervisaron la distribucin de una racin abundante de comida
caliente para todo el personal. Los oficiales se reunieron para
tomar juntos una ltima comida. De Mecquenem y Kah repartieron sus instrucciones. Las Fuerzas Areas francesas les haban asegurado que tendran a su disposicin un avin lanzabengalas C-47 para luminar el campo de batalla durante la
noche. Disponan de todo el apoyo artillero. Con el fin de impedir que el escaln de m a n d o de la posicin quedara destruido
por un impacto de fortuna, se instal un segundo puesto de
mando equipado con una emisora de radio en la sala de oficiales.
A las 18.00 horas, puntualmente, empez el bombardeo enemigo cuando un batalln de morteros pesados de 120 m m abri
fuego desde Ban Na Ten, a menos de dos kilmetros de distancia. Su fuego de barrera fue continuado por una batera de obuses de 105 mm situados tres kilmetros al norte. A las 20.00,
las casamatas de armas pesadas de la 4. a Compaa del teniente
Moreau se hundieron. A las 22.00, el puesto de m a n d o de la
4. a Compaa haba quedado destruido. El teniente Moreau
muri entre los escombros de su bnker. Dos de los morteros
de 81 m m del batalln estaban tambin destruidos. Los morteros pesados de 120 mm se vean tambin sometidos a un fuego
intenso.
Despus de la destruccin del puesto de mando de Moreau,
la infantera enemiga empez lentamente a infiltrarse en su posicin. A medianoche, de Mecquenem y Kah decidieron utilizar
sus ltimas reservas en un contraataque. El sargento mayor Lobut con un pelotn de montaeses T'ai, y el sargento Rouzic
con un pelotn de la 2. a Compaa, fueron los encargados de
dirigirlo. Rouzic, en la vida civil, haba sido el chfer del coche
utilizado para escapar despus de sus golpes por el gngster ms
famoso de Francia despus de la guerra, Pierrot-le-Fou (Pedrito

El respiro obtenido p o r los defensores de Gabrielle fue de corta


duracin. A las 3.30 en punto, el bombardeo de la artillera comunista empez de nuevo. El enemigo reanud sus intentos de
infiltrarse a lo largo de la cadena de colinas de sentido nortesur que separaba en Gabrielle las posiciones de la 1. a y la 4. a
Compaas. Lo que detena el avance comunista eran las ametralladoras que disparaban desde el bnker de la 1. a Compaa
situado ms al norte. Pero un improvisado artillero del Viet
Minh, que haba arrastrado un bazooka improvisado con ruedas
de 75 m m hasta unos 100 metros del bnker, consigui tres impactos directos en l y silenci las ametralladoras.
Hacia las cuatro, la 1. a Compaa haba quedado al m a n d o
de dos comandantes de pelotn argelinos, Noureddine y A b derrahman. A los pocos minutos, el enemigo haba conseguido
destruir tambin los morteros de 81 y 120 mm que quedaban en
Gabrielle, y en consecuencia el oficial de artillera, teniente Coln, solicit que se cubriera con fuego defensivo la retirada a la
segunda lnea de defensa. D e Mecquenem habl por radio con
de Castries y ste le prometi todo el fuego disponible de la
artillera, incluidos los 155. Tambin le garantiz que la infantera y los carros estaran dispuestos para un contraataque inmediato, en el caso de que f u e r a necesario.

C u a n d o la b a t a l l a s o b r e la colina
l l e g a b a a su p u n t o c u l m i n a n t e , el Viet
Minh l a n z u n a n u e v a infiltracin c o m o
m a n i o b r a d e diversin.
Cuando todos los oficiales de mayor jerarqua de la posicin se
encontraban reunidos con el personal de la radio y su staff, una
bomba con espoleta retardada alcanz el puesto de m a n d o , con
efectos devastadores. El mayor Kah perdi una pierna, de Mecquenem qued acribillado por las esquirlas y sin sentido por la
onda expansiva, y tanto su ayudante como el oficial de enlace
con la artillera resultaron seriamente heridos.

CAPTULO 1 ASALTO
Al q u e d a r heridos los dos mayores, el m a n d o de Gabrielle
recay en el capitn ayudante d e M e c q u e n e m , p e r o ese oficial
perdi los nervios. O t r o oficial, el joven capitn G e n d r e , asumi t e m p o r a l m e n t e el m a n d o . El teniente Clerg se hizo cargo
del enlace con la artillera, a u n q u e tambin estaba herido. G e n dre pidi de inmediato un enrgico contraataque con artillera
y carros desde el centro de la fortaleza. Se le prometi que as
se hara, y se le dijo que resistiera a toda costa. E n t r e t a n t o , los
argelinos d e la 1. a C o m p a a soportaban el peso principal de la
batalla. Los sargentos, al verse rodeados, haban retirado la
compaa a la segunda lnea en buen o r d e n , p e r o la mayor parte
del 1 p e l o t n de N o u r e d d i n e haba q u e d a d o enterrada por los
proyectiles de la artillera enemiga, que pulverizaron todo el sist e m a de trincheras. E n cambio, A b d e r r a h m a n , despus d e advertir que haba perdido el contacto por radio con el cuartel
general del batalln, decubri para su sorpresa que tena enlace
directo con la red de m a n d o de Castries, que haba estado escuchando las frecuencias d e radio d e las diferentes compaas.
Se le dijo que mantuviera su posicin, p o r q u e p r o n t o llegaran
refuerzos de carros y paracaidistas.
C u a n d o la batalla sobre la colina llegaba a su p u n t o culmin a n t e , el Viet Minh lanz u n a nueva infiltracin c o m o maniobra
de diversin, entre los permetros defensivos Eliane y Dominique, en el flanco este. En una reunin de urgencia en el bunker de Castries se sugiri que los vietnamitas del 5. B P V N difcilmente podran orientarse en medio de aquel t e r r e n o repleto
de a l a m b r a d a s y campos de minas. Por consiguiente, Langlais
acept que se incluyera la compaa del capitn Lulu Martin,
del l . e r B E P , en la fuerza d e choque, mandada por Sguin-Pazzis. El escuadrn de carros del capitn H e r v o u t deba encabezar el c o n t r a a t a q u e .

B l i B

F r e n t e a l, c o r t a d o e n d o s d e l a d o a
l a d o y c o n los i n t e s t i n o s c o l g a n d o s o b r e
la a l a m b r a d a e n u n a m a s a s a n g r i e n t a ,
e s t a b a un f u s i l e r o d e l Viet M i n h , t o d a v a
con vida.
A u n q u e H e r v o u t haba estado inspeccionando la ruta para sus
carros en j e e p das atrs, los jefes de carro y sus pesados vehculos nunca haban utilizado antes ese camino, y desde luego,
no de noche y b a j o el fuego d e la artillera enemiga. T a m p o c o
haba prestado nadie demasiada atencin al bloqueo del camino
establecido previamente por los comunistas en el vado del ro,
cerca de Ban K Phai. E l c o n t r a a t a q u e se inici a las 5.30, con
la compaa reforzada de la Legin E x t r a n j e r a m a n d a d a por
Martin al f r e n t e , detrs de los carros, y los vietnamitas del mayor Botella siguiendo sus pasos. Sguin-Pazzis, entretenido por
algunas r d e n e s de ltima hora en el cuartel general de Castries,
cruz en su j e e p a toda velocidad la pista del a e r d r o m o b a j o
el f u e g o intenso de los comunistas y alcanz a sus tropas cuando
iban a pasar por el p u n t o crtico. A las 7.00, la fuerza operacional haba llegado al v a d o d e Ban K Phai, y los apurados
defensores d e Gabrielle podan or el ruido de los motores d e
los carros en medio del fragor del combate. Pero de r e p e n t e , el
infierno se d e s e n c a d e n en el flanco izquierdo de la columna
d e paracaidistas. L o que pareca ser por lo menos un batalln
d e tropas enemigas y un fuego de artillera extraordinariamente
8

preciso empezaron a batir la zona del vado del ro. Los paracaidistas de la Legin E x t r a n j e r a , soldados veteranos y familiarizados con el t e r r e n o , aceleraron su marcha, se pegaron a los
carros y cruzaron el ro sin excesivas dificultades. Les siguieron
la 3. a C o m p a a , la Plana mayor y parte d e la 2. a C o m p a a del
5. B P V N . Pero el teniente Ty de la 2. a C o m p a a perdi el
contacto, y con l q u e d a r o n atascadas la 1. a y la 4. a Compaas.
D e s d e ese m o m e n t o , el contraataque de la f u e r z a de SguinPazzis haba fracasado sin remedio. E r a n las 7.30.
En la cima de Gabrielle, la situacin segua deteriorndose.
A las 6.00, la infiltracin enemiga en el rea de la 4. a C o m p a a

tifrumB-

haba adquirido las proporciones de u n a brecha q u e afectaba


tambin a la 1. a C o m p a a . El sargento A b d e r r a h m a n y uno d e
los fusileros intentaron transportar al t e n i e n t e R o u x , herido, a
la enfermera situada sobre la plataforma central de Gabrielle.
C u a n d o llegaban all, con las primeras luces del alba, tropezaron con infantes del Viet Minh que avanzaban l e n t a m e n t e hacia
el puesto d e m a n d o . Los dos argelinos soltaron la camilla, se
lanzaron al suelo y rodaron colina a b a j o hasta regresar a su posicin. El teniente R o u x se arrastr tambin f u e r a de la camilla
hasta una trinchera prxima. Se hizo el muerto d u r a n t e un da
e n t e r o y, despus de reptar ms de 400 metros entre los ma-

A R R I B A : Cuando la batalla est a punto de comenzar, se


quema la vegetacin que rodea Dien Bien Phu para impedir
que el Viet Minh la utilice como cortina protectora.
trrales, f u e recogido por los franceses el 16 de marzo a las 4.00.
E n t r e t a n t o , la 1. a Compaa haba llegado al lmite de sus
posibilidades d e resistencia: no slo a n d a b a escasa de municin,
sino que el fuego de las bateras defensivas francesas, dirigido
a h o r a , siguiendo las r d e n e s del capitn G e n d r e , contra la vanguardia enemiga, tenda a q u e d a r corto y empez a causar b a j a s
e n t r e los argelinos. A b d e r r a h m a n avis por radio al cuartel ge9

CAPTULO 1 ASALTO
neral de Castries que la artillera deba alargar el tiro, p e r o su
equipo d e radio sufri un impacto y no p u d o concluir el mensaje. A las 7.30, empezaron a aparecer por todas partes las tropas regulares del Viet Minh.
El sargento N o u r e d d i n e y su pelotn se refugiaron en la ltima casamata que segua en pie, p e r o los Viet Minch empezaron a a r r o j a r granadas al interior de la trinchera desde la cima
de la colina, q u e ya haban ocupado. L e n t a m e n t e , los h o m b r e s
se pusieron en pie, d e j a n d o sus armas en el suelo. D e inmediato, un oficial del Viet Minh, reconocible nicamente por llevar
una carpeta con mapas, orden a los aturdidos supervivientes
de la 1. a C o m p a a que descendieran la colina en direccin norte, hacia las filas del Viet Minh. Eso significaba cruzar las alambradas francesas y los campos d e minas. C o m o los argelinos tit u b e a b a n , el oficial les dijo q u e pisaran los cuerpos de los comunistas muertos, q u e en algunos puntos a l f o m b r a b a n virtualm e n t e el laberinto d e las alambradas. Presionados por los caones d e los fusiles de sus guardianes, A b d e r r a h m a n y sus
h o m b r e s empezaron a caminar. D e r e p e n t e , A b d e r r a h m a n se
detuvo. Frente a l, cortado en dos de lado a lado y con los
intestinos colgando sobre la alambrada en una masa sangrienta,
estaba un fusilero del Viet Minh, todava con vida. D e hecho,
cuando vio la columna de prisioneros q u e se aproximaba, sus
ojos se agrandaron y movi los labios c o m o si quisiera hablar.
El oficial del Viet Minh e m p u j a A b d e r r a h m a n hacia adelante
y le dijo: Puedes pisarle. El ya ha cumplido su deber p a r a con
el ejrcito del pueblo.
Tambin para la 2. a y la 3. a compaas haba sonado la hora.

El capitn G e n d r e haba estado siguiendo por radio el avance


de la fuerza d e Sguin-Pazzis y haba sido testigo d e la serie d e
rdenes contradictorias e m a n a d a s del cuartel general d u r a n t e el
desarrollo de la operacin. La primera orden a la columna haba
sido claramente la de avanzar hasta Gabrielle, aliviar la presin
a q u e se vea sometida su guarnicin, y perseguir al enemigo
hasta sus propias lneas. C u a n d o la fuerza operacional f u e interceptada en B a n K Phai, recibi la nueva orden de avanzar
tanto como pudiera hacia el n o r t e , en direccin a Gabrielle, con
el fin de facilitar la retirada d e los miembros d e la guarnicin.
Finalmente, alrededor de las 7.00, Sguin-Pazzis recibi una
tercera o r d e n , que le indicaba que llegara hasta Gabrielle y u n a
vez all decidiera si la posicin poda d e f e n d e r s e o e r a necesario
evacuarla. G e n d r e escuch slo la segunda orden a travs de su
receptor de radio, y dio r d e n e s a las 8.00 a la 2. a y la 3. a compaas d e q u e empezaran a retirarse en direccin a la fuerza d e
paracaidistas.
Hasta ese m o m e n t o , los h o m b r e s haban combatido b a j o la
impresin d e que la posicin se sostendra y sera reforzada.
A h o r a era obvio q u e la fortaleza iba a ser a b a n d o n a d a , y que
no tena sentido sufrir ms b a j a s por defenderla. P a r t e de la 3. a
C o m p a a e m p r e n d i la fuga. La 2. a C o m p a a e m p e z a abandonar sus posiciones. A las 7.30, el herido d e M e c q u e n e m e n t r
en un b n k e r de la zona en la q u e la 1. a C o m p a a estaba soA B A J O : Tropas francesas durante unas maniobras en el delta
del ro Rojo. La incapacidad de los franceses para controlar al
Viet Minh los llev al grave error de Dien Bien Phu.
REX FEATURES

CAPTULO 1 ASALTO
metida a una presin angustiosa, y all encontr a un sargento
francs rellenando meticulosamente impresos con su mquina
de escribir mientras a su alrededor la batalla estaba en su apogeo. Furioso, el mayor tir al suelo la mquina y orden al sargento en trminos inequvocos que saliera fuera y ayudara a los
argelinos en el combate. De Mecquenem regres por breves instantes a la sala de oficiales, d o n d e el mayor Kah segua tendido
en una camilla junto a los dems heridos. Dijo a Kah que intentara dirigirse hacia el sur para llevar refuerzos a la 2. a Compaa, que aparentemente an se mantena firme. Kah mir fijamente a su colega, y le dijo: Au revoir, viejo, ves para all.
Tienes an un montn de cosas que hacer.
Pero cuando de Mecquenem corra hacia el sur siguiendo la
trinchera de las comunicaciones, dos soldados enemigos cayeron sobre l y le hicieron prisionero. Nunca bebi el champn
de la victoria que haba puesto a enfriar en su puesto de mando.

M u y lejos s o n a b a n a l g u n o s d i s p a r o s
que indicaban q u e franceses y argelinos
a i s l a d o s q u e m a b a n a n s u s ltimos
cartuchos.
A las 8.30, los restos de la 2. a y 3. a compaas, del 5. Batalln
y del 7. de Fusileros argelinos se reunieron con los paracaidistas y los carros al pie de Gabrielle. Estos ltimos se vieron sometidos tambin a un intenso fuego artillero y sufrieron muchas
bajas. Uno de los carros haba sido alcanzado por un bazooka
del Viet Minh y el sargento G u n t z , comandante del 3 . " pelotn
de carros, haba muerto. La retirada de Gabrielle a pleno da,
b a j o la observacin directa del enemigo que ocupaba ahora la
cima de la colina Gabrielle, fue una pura agona. El vado de
Ben K Phai segua bloqueado por el fuego enemigo, y ni siquiera el amplio volumen de proyectiles lanzados por las contrabateras francesas pareca producir el menor efecto. Con
t o d o , a las 9.00 del 15 de marzo, los supervivientes de los 5/7
R T A y la baqueteada fuerza operativa de Sguin-Pazzis estaban
de vuelta en el permetro protector de las fortalezas Anne-Marie y Huguette. Muy lejos, donde la colina Gabrielle despuntaba
entre la neblina matinal, sonaban algunos disparos que indicaban que franceses y argelinos aislados quemaban an sus ltimos cartuchos.
La plana mayor del coronel de Castries se desmoronaba b a j o
la tensin d e la batalla. El coronel Piroth, el jovial comandante
manco de la artillera, iba de un puesto de m a n d o al otro, b a j o
el intenso fuego enemigo, para disculparse por el fallo de la unidad a su mando. Piroth deca con lgrimas en los ojos: Estoy
completamente deshonrado. Garantic a de Castries que la artillera enemiga no llegara a tocarnos... y ahora vamos a perder
la batalla. Voy a presentar mi dimisin.
Langlais se volvi con acritud y le dijo algo acerca de que no
sera inoportuna alguna forma de reparacin, despus del fracaso de la artillera.
Sin decir una palabra ms, el viejo coronel sali del puesto
de mando y entr en su propia casamata. C o m o era manco, no
poda amartillar su pistola de servicio. P e r o no le fue difcil encontrar una granada de m a n o en su caja de municin. Piroth se
tendi en su catre de campaa, arranc la anilla del seguro de
la granada con los dientes, y luego apret la carga explosiva
contra su pecho.

Mientras, el jefe de estado mayor de Castries, el teniente coronel Keller, sufra una crisis nerviosa y poda vrsele sentado
en el bnker ms profundo del complejo del cuartel general,
con un casco de acero. En un breve intercambio de telegramas
con el general Cogny, de Castries propuso que Keller fuera relevado y regresara a Hanoi para evacuar consultas.
A las 20.00, los fusileros T'ai de la 12. a Compaa del capitn
Guillemot, en Anne-Marie 3, empezaron a abandonar sus armas y a deslizarse por entre las lneas de alambradas y los campos de minas, en direccin a las colinas cercanas.

Martes 16 de m a r z o de 1954

A las 4.48, Dien Bien Phu informaba que caan lluvias intensas,
y a las 6.30 se estableci un sistema de prioridades para los lanzamientos desde el aire en ese da: en primer lugar el personal,
luego una nueva baliza de radio V H F , y a continuacin los suministros mdicos, que deban lanzarse sobre la zona de lanzamientos principal. E n la zona Octavie, al oeste de Isabelle.
deban lanzarse piezas de artillera y municin para obuses, seguidas por municin para la infantera y alimentos. La municin
se haba convertido de repente en un material prioritario, porque Dien Bien Phu haba disparado las previsiones para casi
cinco das de municin en menos de tres.
Finalmente, a las 11.05, cuando el sol dispers la lluvia y la
niebla, las primeras oleadas de aviones de transporte empezaron a lanzar a los primeros hombres del 6." Batalln de paracaidistas del mayor Bigeard. Los lanzamientos se desarrollaron
sorprendentemente bien, al dispersarse en un rea muy amplia
con dos zonas distintas de lanzamiento, que la artillera comunista no poda cubrir simultneamente. Tan slo dos bajas, un
muerto y un herido, pudieron atribuirse a la accin enemiga. El
propio mayor Bigeard y el oficial mdico sufrieron torceduras
en los tobillos.
El fuego de la artillera del Viet Minh continuaba causando
estragos. Los dos ltimos aparatos Cricket de reconocimiento
en servicio quedaron destruidos ese da y un impacto directo del
enemigo origin un incendio en el depsito que contena las
bombas napalm. A u n q u e nadie result herido, el fuego cubri
todo el campo con una nube de h u m o en forma de hongo. En
tierra, se produjeron infiltraciones comunistas en los flancos
oeste, norte y este de Anne-Marie. Mediada ya la tarde, se increment de nuevo la presin sobre Dominique. Sin embargo,
era tal la reputacin de Bigeard y del 6." BPC, que los hombres
ms abatidos empezaron de nuevo a cobrar nimos.

V i e r n e s 17 de m a r z o de 1954

Por la m a a n a , antes d e que empezara a despejarse la niebla,


lleg un breve mensaje del oficial de artillera estacionado en
un observatorio de Anne-Marie 2, que deca: Los T'ai se estn
largando a toda prisa de aqu. E n efecto, sin alharacas y apenas
sin ruido, los montaeses T'ai de Anne-Marie 1 y 2 se deslizaban por entre las alambradas y bordeando los campos minados
hacia sus amadas montaas que se recortaban en el horizonte.
As perdieron los franceses la quinta parte de sus efectivos, sin
que los comunistas dispararan un solo tiro. El Viet Minh avanz
11

CAPTULO 1 ASALTO
entonces rpidamente para apoderarse de las ltimas colinas
que conservaban los franceses al norte del aerdromo.
El 17 de marzo fue tambin un mal da en el aire. El mal
tiempo r e d u j o al mnimo los suministros areos, y los comunistas estaban ya en condiciones de cubrir todas las posibles reas
de lanzamiento con f u e g o intermitente de artillera. El nico
Cricket de reconocimiento reparable que quedaba fue finalm e n t e descubierto en su hangar por los artilleros enemigos e
incendiado, y los proyectiles enemigos haban hecho estallar e
incendiarse los depsitos de gasolina y municin de las Fuerzas
Areas. A las 15.00, sin embargo, el exhausto personal mdico
de Dien Bien Phu tuvo el alivio de ver descender intacto el equipo quirrgico aerotransportado n. 6. Su llegada permiti al D r .
Grauwin instalar un hospital anexo en la otra orilla del N a m
Yum, ahorrando de esa forma a los heridos graves un traslado
peligroso por el p u e n t e desguarnecido.

J u e v e s 18 de marzo de 1954

Los problemas de suministro con los que se enfrentaba Dien


Bien Phu fueron de mal a peor. La artillera enemiga dominaba
ahora todas las alturas que rodeaban el valle y la artillera antiarea de 37 mm de los comunistas empez a disparar directamente sobre las zonas de despegue y aterrizaje del aerdromo
desde las recin conquistadas posiciones de las colinas Gabrielle
y Anne-Marie.
E n el aerdromo, los marroques del 31. Batalln de ingenieros empleaban el respiro de la maana en reparar las planchas de acero agujereado de la pista. Los proyectiles enemigos
las haban reducido a pedazos, hasta que slo quedaron unos
600 metros. Despus de un frentico trabajo de martilleo y de
soldadura, quedaron de nuevo cerca de 1.000 metros de pista
practicables. El 19 de marzo, un trabajo de recuperacin y de
parcheo an ms expuesto permiti alargar el tramo practicable
hasta los 1.500 metros. El trabajo del personal de ingenieros
tuvo su recompensa. A las 10.55, un avin ambulancia consigui
aterrizar y embarcar a 23 heridos que haban esperado tendidos
en trincheras abiertas al borde de la pista de r o d a j e .

V i e r n e s 19 de marzo de 1954

Durante la noche, los helicpteros y los C-47 evacuaron un total


de 36 heridos b a j o un intenso fuego. Los pesados C-119 Flying
Boxear de la norteamericana Civil Air Transport Company
lanzaban ahora pesadas cargas sobre bandejas, de una tonelada
o ms, y aunque el sistema poda considerarse eficaz en trminos de utilizacin del aparato, una carga tan pesada demostr
ser totalmente inamovible a m a n o b a j o el fuego enemigo. El
problema se complic an ms cuando u n a carga de ese tipo,
que normalmente estaba compuesta por municin y explosivos,
cay sobre una mina y estall junto con ella, o cuando, por un
fallo del paracadas, la carga se precipit sobre una trinchera
francesa con todo el impacto de una bomba pesada.
E n tierra, empez el estrangulamiento. Se descubrieron nuevas trincheras 600 metros al oeste de Claudine, y ahora incluso
las menores salidas de las patrullas eran recibidas con una granizada de fuego de la infantera.
12

A ltima hora de aquella noche, de Castries decidi evacuar


a la poblacin T a i de las aldeas vecinas. Eso no supuso el final
de la presencia de civiles en el campo de batalla, o incluso dentro del propio Dien Bien Phu. El capitn Hbert se hizo cargo
de un p e q u e o grupo de auxiliares de las tribus Meo, cuyas mujeres y nios no estaban ya en condiciones de regresar a sus
reas nativas. La evacuacin de las m u j e r e s y familiares de los
hombres del G M P T a Hanoi tampoco era ya posible. Finalmente, haba dos burdeles mviles de campaa. Uno estaba
compuesto por chicas argelinas de la tribu Oulad Nail, y el otro
por muchachas vietnamitas.

D o m i n g o 21 de marzo de 1954

Una aguda explosin despert al campo a las 3.00, cuando una


unidad de comandos del Viet Minh, que haba cruzado arrastrndose por entre las patrullas y los puestos fortificados de Huguette, abri un e n o r m e hueco en la pista del aerdromo, cerca
de Huguette 1. Se haban visto antes patrullas en el aerdromo,
pero nunca tan cerca de la posicin central.
En el aerdromo, a las 22.00, una patrulla de barbudos zapadores legionarios tropez con una patrulla del Viet Minh y
se enzarz en un tiroteo sin resultado aparente. A medianoche,
un C-47 del G r u p o de Transporte consigui realizar con xito
un aterrizaje a ciegas, pero cuando estaba ya a punto de despegar con una carga de heridos, infiltrados del Viet Minh hirieron al piloto, el teniente Arbeley, en las piernas. Tanto l como
su cargamento de heridos hubieron de regresar al hospital del
Dr. Grauwin.
A las 23.00, una patrulla compuesta por un cabo y dos legionarios desapareci en la tierra de nadie entre Huguette 7 y
Fransagoise. Nunca volvi a saberse de ellos.

L u n e s 2 2 d e m a r z o de 1954

Al alba, los paracaidistas de Bigeard se vieron sometidos a una


fuerte presin. Haban topado con fuerzas importantes del enemigo muy cerca de Dominique, y se encontraron copados. Si el
enemigo les localizaba en terreno abierto cuando se despejara
la niebla de la m a a n a , las bajas seran muy graves. Pronto participaron en la lucha los morteros de batalln, seguidos por los
obuses del II/4 R A C . Bigeard p u d o finalmente zafar a sus hombres de la trampa en la que haban cado y retirarse cuidadosamente.
Al oeste, una patrulla de la 1. a Compaa del 5. Batalln
B P V N inform que el enemigo haba ocupado las fortalezas
abandonadas Anne-Marie 1 y 2, lo que dejaba a Huguette 7
expuesta a plena vista del enemigo. El cerco se apretaba al parecer a lo largo de toda el rea norte.
Mientras tanto, las horas de niebla de la maana eran bien
aprovechadas en todos los lugares del campo. El teniente Arbeley, con las piernas envueltas en gruesas vendas, f u e llevado
al aeropuerto junto a los heridos de la noche anterior, y consigui conducir su aparato hasta Hanoi pese al fuego del Viet
Minh.
La operacin de limpieza de la posicin del Viet Minh que
bloqueaba Ban Kho Lai empez a las 7.30. Al principio, se

A R R I B A : Bearcat franceses en la pista de rodaje de Dien


Bien Phu. Pronto el aerdromo quedara al alcance de la
artillera enemiga, y el apoyo areo habra de venir del
exterior.
avanz con una facilidad increble. Por ninguna parte apareca
oposicin enemiga. Sin embargo, cuando la vanguardia llegaba
a Ban Kho Lai, la tctica de estrangulamiento del enemigo qued espectacularmente de manifiesto. Cada da, el Viet Minh
aada en torno a Dien Bien Phu un elemento ms de lo que
iba a convertirse en un crculo de trincheras que rodeaban totalmente la fortaleza. Pronto se hizo evidente que el 1. B E P ,
a pesar de estar reforzado por un pelotn de carros mandado
por el sargento Ney, no podra forzar el bloqueo con sus solas
fuerzas. Se llevaron al combate entonces elementos de los 2/1
fusileros argelinos de Isabelle, seguidos por el pelotn de carros
de Isabelle y los fusileros T'ai del subgrupo Wieme. Sin embargo, las dos compaas enemigas asentadas en Ban Kho Lai
lucharon hasta el final. Tan slo cuando los franceses volcaron
en la batalla los cuatro carros restantes del escuadrn de Dien
Bien Phu, consiguieron finalmente estrechar las manos a la fuerza de Isabelle, a las 12.00. E r a la primera victoria francesa en
el valle de Dien Bien Phu. El enemigo la haba vendido muy
cara: slo hubo nueve supervivientes de una de las compaas
del 51.a Regimiento que haban defendido las trincheras de Ban
Kho Lai. Las bajas francesas tambin fueron importantes: 151
muertos, incluidos tres tenientes de paracaidistas de la Legin
E x t r a n j e r a ; 72 heridos, y un desaparecido.
E n el puesto de m a n d o de Castries y en el cuartel general del
general Cogny en H a n o i , el mosaico de fotografas areas del
valle que diariamente tomaban los aviones de reconocimiento
empez a revelar la tupida red de trincheras que amenazaban
ya asfixiar Dien Bien Phu. Cogny orden a de Castries que em-

pezara a prepararse para una guerra de trincheras. Al da siguiente, pidi cuatro copias de las disposiciones sobre organizacin defensiva del terreno y otros documentos sobre la guerra
de trincheras.

Martes 23 d e m a y o de 1954

Al da siguiente, dos helicpteros de la base laosiana de Muong


Sai intentaron evacuar a los heridos de Isabelle en medio de un
fuego de barrera de la artillera. El piloto del primero t o m tierra justamente encima del hospital, porque llevaba una carta
para el Dr. Rzillot. A la vista del intenso f u e g o artillero, se le
dijo que despegara inmediatamente, sin recoger ningn herido.
Cuando despegaba, aterriz el segundo aparato. Su piloto, el
oficial de complemento Henri Bartier, corri al interior del hospital y carg al teniente Gambiez. Cuando despegaba, una andanada de proyectiles enemigos desintegr el primer helicptero. La metralla alcanz tambin al aparato de Bartier, que
perdi altura bruscamente, capot y se incenci. Bartier, que
haba celebrado pocos das antes su misin de combate n m e r o
1.000 en Indochina y haba rescatado a 250 personas, p u d o ser
extrado del helicptero. Pero para Gambiez era demasiado tarde. La aleacin de magnesio del aparato ardi rpidamente, y
el joven teniente qued carbonizado en el interior. A n aterriz
un tercer helicptero, y en l lleg el teniente coronel Voinot,
encargado de dirigir el sector oeste de Dien Bien Phu.
A ltima hora de la tarde, la guarnicin f u e testigo de la operacin Neptune de las Fuerzas Areas francesas, un bombardeo masivo con napalm de las posiciones de las trincheras enemigas alrededor de Dien Bien Phu. A u n q u e el teln de llamas
y h u m o negro que festoneaba las colinas result impresionante,
13

CAPTULO 1 ASALTO
la aplicacin del napalm en una selva encharcada p o r las lluvias
recientes pareci de dudosa eficacia. Pocos minutos despus del
final del bombardeo, los observadores en tierra informaban de
que el napalm haba q u e m a d o las zonas bombardeadas, p e r o
que los incendios no se haban extendido. A la maana siguiente, el cuartel general de Dien Bien Phu informaba lacnicamente que el esfuerzo no haba producido resultados apreciables.

Mircoles 24 de marzo de 1954


A las 7.10 de la maana del 24 de marzo, el teniente coronel
Keller, el jefe del estado mayor de Castries que se haba hundido por la tensin, fue embarcado en un avin ambulancia. De
Castries deba afrontar ahora la batalla con un grupo enteramente nuevo de ayudantes. Con t o d o , ese dato resultaba irrelevante p o r q u e ya no era de Castries quien diriga las operaciones. El teniente coronel Langlais, flanqueado p o r los comandantes de los batallones de paracaidistas de Dien Bien Phu armados hasta los dientes, entr en el despacho de Castries y le
comunic abruptamente que en adelante el mando efectivo de
la fortaleza estara en sus propias manos.
Slo un oficial de alta graduacin, el recin llegado coronel
Voinot, intent resistirse. Langlais fue con l a la sala de mapas
y all al parecer vaci un vaso de whisky en la cara de Voinot
y le dijo, a l y a cualquier otra persona que pudiera estar interesada, que saliera fuera y arreglara la cuestin de hombre a
h o m b r e si no estaba de acuerdo con la reorganizacin. Nadie
lo hizo. Ms tarde Langlais pidi disculpas a Voinot por su exabrupto. E n t r e Langlais y de Castries se mantuvo la misma cortesa y amistad que hasta ese momento. Hasta el final, Langlais
sigui siendo, con Lemeunier y Voinot, uno de los compaeros
nocturnos de bridge para de Castries.
Por la maana del da 24, unos legionarios descubrieron trincheras comunistas junto a las alambradas de Huguette 6, a una
distancia de menos de 50 metros, y haban ido apoyados por
carros de combate a rellenarlas. Algo ms tarde en ese mismo
da, el 6." B P C , apoyado por el pelotn de carros del sargento
Ney, procedi al ceremonial de apertura del camino que conduca a Isabelle. Los comunistas estaban preparados. U n cohete
bien dirigido procedente de un bazooka del Viet Minh averi
el carro Posen, que hubo de ser remolcado hasta la base.
A las 16.00, un avin de transporte f u e alcanzado p o r la artillera antiarea y derribado. T o d a su tripulacin muri. Despus, un depsito de granadas de mortero de 120 mm f u e alcanzado tambin e hizo explosin con un rugido similar al de
un temblor de tierra.

J u e v e s - S b a d o , 25 a 27 de m a r z o de 1954
Al despuntar el alba del 25 de marzo, las trincheras comunistas
que rodeaban Dominique alargaron sus tentculos. D6 se encontraba en una situacin tan precaria que Langlais decidi sacar de all el reducido 5." Batalln vietnamita de paracaidistas
y cubrir el rea mediante un fuego de flanco desde las posiciones
ms elevadas de DI y D2. El 24 de marzo, los soldados del Viet
Minh llegaron hasta D6. Un contraataque, despus de un corto
fuego de barrera de la artillera, permiti recuperarla.
14

Ms al sur, lleg el turno de los marroques del mayor Nicols


de abrir el camino a Isabelle. Cerca de Ban Loi encontraron
bnkers del Viet Minh, y avisaron al pelotn de carros del oficial de complemento Carette. Con la llegada del pelotn de carros de Isabelle se p u d o finalmente abrir de nuevo el camino en
direccin sur.
En el norte, un destacamento de las Fuerzas A r e a s m a n d a d o
por el sargento Peyrac intentaba frenticamente abrirse paso en
plena luz del da hacia uno de los aviones de transporte que
haba sido derribado, p e r o no incendiado. D e los seis hombres
de la escuadra de rescate, cuatro, incluido el sargento Peyrac,
resultaron heridos por la metralla de los proyectiles comunistas.
Pese a ello, consiguieron rescatar a la tripulacin sin sentido de
dentro del aparato, antes de que los artilleros comunistas acabaran de destruirlo.
Ms all del aerdromo, Huguette 6 y 7 proseguan su existencia solitaria a tres kilmetros del centro de Dien Bien Phu,
separadas de l nicamente por la anchura de las instalaciones
del aerdromo. Las trincheras del Viet Minh se cerraban ahora
en torno a ellas.
Mientras tanto, continuaba la masacre de los aviones de
transporte. U n Dakota pilotado por el capitn Boeglin f u e derribado al oeste de Huguette durante la noche del 26 de marzo,
p e r o su tripulacin pudo ponerse a salvo. El aparato estuvo ardiendo durante varias horas. El 27 de marzo, a las 7.00, el capitn Dartigues consigui t o m a r tierra con su D a k o t a y embarcar un cargamento completo de heridos. Los llev sanos y salvos
a Hanoi y regres de inmediato para un segundo viaje, pero f u e
derribado a las 10.00 cuando efectuaba la maniobra de aproximacin, sobre Eliane. T o d a la tripulacin pereci. A las
17.50, otro Dakota capot al oeste de Claudine, y ardi como
una antorcha. El sargento Peyrac y su escuadra de rescate corrieron perseguidos por el fuego de la artillera cruzando el aerdromo, las alambradas y las minas que rodeaban Claudine,
arrastrando sus extintores, pero era demasiado tarde. T o d a la
tripulacin haba muerto. Aquella misma noche, un ltimo
avin de transporte, pilotado por el capitn Bourgereau, consigui aterrizar y cargar a 19 heridos que haban estado esperando ansiosamente en la z a n j a de d r e n a j e prxima a la pista
de rodaje del aerdromo. El avin despeg en medio de una
lluvia de granadas de mortero. Aquel sera el ltimo aparato
que conseguira despegar a salvo de la fortaleza.
Las altitudes de lanzamiento de los paracadas variaron de
2.500 pies a 6.500, y ms tarde, cuando la artillera antiarea
enemiga increment su eficacia an ms y se equip con caones soviticos de 37 mm, volvieron a elevarse hasta 8.500
pies. Eso significaba que las cargas que se lanzaban deban incluir equipos de apertura retardada, cuyas pequeas cargas explosivas abran los paracadas a una altitud preestablecida. Las
primeras experiencias con cargas de apertura retardada resultaron desastrosas, p o r q u e cargas enteras cayeron en manos del
enemigo, o el dispositivo no funcion y la carga cay sobre Dien
Bien Phu con el impacto de una gran b o m b a .
D e Castries hubo de afrontar el hecho de que Dien Bien Phu
iba a morir, y a morir rpidamente, si no consegua silenciar
temporalmente el fuego antiareo del enemigo.
A las 19.00, llam al mayor Bigeard para planear una ofensiva limitada contra un nido de artillera ligera comunista situado cerca de Bang Ong Pet, unos 2,5 kilmetros al oeste de Claudine. Con desenvoltura seorial, de Castries dijo al descamisado mayor, al que an no conoca apenas: Mi pequeo Bruno

JOHN HILLELSON AGNCY

(el alias de Bigeard en los das de la Resistencia francesa), tendr usted que salir y borrar del mapa la artillera viet del oeste.
Cundo quiere que se haga?
Maana. Tiene usted carie blanche.

D o m i n g o 28 de marzo de 1954

La reunin que mantuvo Bigeard a las 2.00 f u e notable por muchas razones. E r a un comandante de batalln, y estaba orquestando una operacin que implicaba a cinco batallones, solicitando un apoyo areo que deba llegar de bases situadas a
ms de 300 kilmetros, y el poder de fuego de ms de dos batallones completos de artillera mandados por un coronel. Pero
como se trataba de Bigeard y los hechos ocurran en Dien Bien
Phu, a nadie pareci importarle.
La misin era difcil. U n regimiento de la 308. a Divisin tena
asignada la defensa de las posiciones de la artillera antiarea.
D a d o el terreno absolutamente llano que se abra al oeste, el
xito slo poda producirse si se daba una sorpresa total: un
corto pero mortfero f u e g o de barrera de la artillera seguido
con el menor intervalo posible por el avance de la infantera y
los carros, por una rpida explotacin del caos resultante, y por
una retirada igualmente rpida antes de que el enemigo pudiera
precisar su fuego adaptndose a la nueva situacin.

A R R I B A : Los comandantes franceses (de izquierda a


derecha): desconocido, mayor M. Bigeard, mayor Tourret,
coronel Langlais y capitn Botella.

El plan de Bigeard era sencillo. El 6. y el 8." Batalln estaran en la lnea de partida a las 5.30 y listos para saltar adelante a las 6.00, el 8. frente a Ban Ban, y el 6." directamente
enfrente de Bang Ong Pet, con el objetivo situado a una distancia de 300 metros. Los legionarios de Clmengon se situaran
a las 5.00 en una posicin ms retrasada, para proporcionar apoyo. El l. c r B E P se mantendra en reserva a las 8.00, sobre la
base de alerta en cinco minutos. El m a n d o de la artillera haba
garantizado a Bigeard el empleo de 12 piezas del 105, dos del
155, y 12 morteros de 120 mm, que formaran una barrera devastadora, con intervalos de cinco minutos, a partir de las 6.00.
A las 6.15, la mitad del fuego de la artillera empezara a concentrarse en la zona situada f r e n t e al 8." Batalln de Asalto, y
la otra mitad f r e n t e al 6, BPC. Carette con su pelotn de carros
apoyara el avance de los paracaidistas, y los cazas de las Fuerzas Areas, preparados desde las 6.30, peinaran el campo de
batalla y mantendran fijas las reservas del Viet Minh.
Toda la operacin se desarroll de forma impecable. Para
mayor seguridad, los cazas de las Fuerzas Areas esperaron hasta las 9.00, dadas las nubes extremadamente bajas y la escasa
visibilidad, p e r o atacaron con e n o r m e efectividad los dos pue15

CAPTULO 1 ASALTO
blos y las colinas situadas a sus espaldas. La resistencia del enemigo en t o r n o a Bang O n g Pet f u e lo bastante consistente c o m o
p a r a deterner t e m p o r a l m e n t e al 6. B P C . Entonces, P r a u d y
su pelotn de carros de Isabelle se sumaron a la batalla e irrumpiron en el flanco sur de la posicin comunista. D o s de los carros q u e d a r o n ligeramente d a a d o s por bazookas comunistas,
p e r o hacia las 15.00 el salvaje c o m b a t e haba terminado y los
paracaidistas miraban asombrados a su alrededor. El enemigo
se retiraba en desorden y los franceses haban q u e d a d o dueos
del c a m p o de batalla.
A las 2.00 del 28 d e marzo, el capitn Tournois, del G r u p o
de T r a n s p o r t e 1/64 Barn de las Fuerzas Areas se propona
despegar del a e r o p u e r t o Gia Lam de Hanoi a los m a n d o s del
avin Delta Coca 434. E n el ltimo minuto, Tournois f u e sustituido como piloto principal por el mayor Blanchet. El resto
d e la tripulacin haba embarcado ya, incluida la e n f e r m e r a d e
la Fuerza A r e a f e m e n i n a Genevive de G a l a r d - T e r r a u b e ,
cuando Blanchet subi al avin. C u a n d o se aproximaban a la
pista de Dien Bien Phu, a las 3.45. la artillera enemiga desencaden un f u e g o violento. Blanchet consigui sin e m b a r g o tom a r tierra felizmente, p e r o cuando r o d a b a por la pista lateral
A B A J O : Los franceses se ponen a cubierto mientras estallan
las bombas. D E R E C H A : Como en la guerra americana, los
vietnamitas combatieron en los dos bandos. Aqu desfilan
tropas indgenas leales a los franceses.

choc contra una a l a m b r a d a y e m p e z a p e r d e r combustible.


Imposibilitados para t r a b a j a r en aquella oscuridad total y conscientes d e que los comunistas empezaran a disparar contra el
avin con las primeras luces, los mecnicos idearon u n a ingeniosa estratagema: remolcaron un C-47 averiado, ya familiar
para los artilleros comunistas, hasta el lugar d o n d e haba qued a d o el D e l t a Coca, y pusieron el Delta Coca en el sitio del otro
avin. A medioda, sin e m b a r g o , el a g u j e r o del depsito de gasolina estaba ya t a p o n a d o . Veinticinco camillas estaban alineadas de n u e v o en el b a r r o de la zanja cercana a la pista de r o d a j e ,
con la e n f e r m e r a . Luego lleg el m o m e n t o de la v e r d a d : deban
encenderse los motores del avin para c o m p r o b a r su funcionamiento y calentarlos b r e v e m e n t e antes de cargar a los heridos. E l a r r a n q u e d e los m o t o r e s y el giro de las hlices n o podan pasar inadvertidos a los observadores de la artillera del
Viet Minh. Con infalible precisin, los proyectiles e m p e z a r o n a
llover sobre el a p a r a t o y el avin se incendi. Por f o r t u n a , Blanchet y su tripulacin pudieron salir ilesos de entre las llamas.
La e n f e r m e r a , Genevive de G a l a r d - T e r r a u b e , se s u m al
personal del hospital del mayor Grauwin. E r a una m u c h a c h a
modesta, de ojos azules, cabello castao y sonrisa abierta. P a r a
ella, Dien Bien P h u era nicamente u n a misin de ambulancia
fallida. Nadie la llam nunca, all, El ngel de Dien Bien Phu.
El n o m b r e le f u e a d j u d i c a d o p o r las agencias de prensa de la
retaguardia. Los h o m b r e s de Dien Bien Phu la llamaban simplemente Genevive.
REX FEATURES

m m m m

CAPTULO 2 ESTRANGULAMIENTO

Lunes 29 de m a r z o de 1954

La guarnicin de Isabelle consigui una vez ms abrirse paso


hasta Dien Bien Phu con un camin ambulancia que transportaba a cinco pacientes gravemente heridos. El A C P n. 3 se quedaba as libre de heridos graves, pero Grawin tena 175 casos
serios que esperaban una evacuacin por aire que nunca lleg.
Tampoco imaginaban los hombres de Isabelle que no iba a
haber ms convoyes a Dien Bien Phu. El cerco se haba hecho
demasiado estrecho.
Cuando lleg la noche y la artillera qued en silencio, Langlais y Vadot salieron de su bunker a respirar un poco de aire
fresco. Ms all de Claudine y Huguette, el cielo apareca an
de color rojo, no por el sol poniente sino por los incendios del
napalm que arrastraban la selva. Pero del otro lado de las Cinco
Colinas, hacia el este, los dos oficiales pudieron ver un increble
espectculo: como millares de lucirnagas, podan verse a columnas de soldados o porteadores enemigos con antorchas, cruzando el valle.
Mire, dijo Vadot a Langlais, nos traen el infierno a casa.
Vienen a robarnos el triunfo de la batalla de hoy.

M a r t e s - m i r c o l e s , 30 y 31 de m a r z o de 1954

La noche del 29 de marzo fue tranquila a excepcin de un breve


fuego de hostigamiento de la artillera enemiga. La lluvia caa
constantemente. Las tropas que ocupaban las trincheras abiertas de Claudine y la zanja de drenaje del aerdromo comenzaron 40 das de prueba, movindose con barro hasta las rodillas, con las ropas empapadas y entre excrementos humanos.
Las raciones de combate se consuman fras.
Langlais decidi visitar personalmente cada uno de los permetros fortificados del este, de norte a sur. En el cuartel general
del batalln argelino, encontr a su comandante, el capitn Jean
G a r a n d e a u , confiado en que podra resistir incluso un ataque
de gran magnitud. Langlais le acompa en la visita a las posiciones y descubri que parte de D2 estaba cubierta con auxiliares T'ais. Langlais se puso furioso y orden a G a r a n d e a que
los reemplazara por sus propios regulares.
Langlais se llev una impresin mucho mejor de Eliane. Contaba con tres comandantes de batalln, y se haban mezclado
los paracaidistas, con las tropas marroques. La posicin vital,
clave de bveda de todo el sistema defensivo. Eliane 2, estaba
bien defendida. Nicols, el comandante del 1/4 de los fusileros
marroques, ocupaba una excelente posicin, en la que haba
sido bodega de la casa del gobernador francs. Con sus laderas
abruptas, la colina pareca prcticamente inexpugnable. El
cuartel general de la fortaleza dominaba una f r a n j a de terreno
llano que la conectaba con la zona del sudeste de la colina, y a
la que llamaban los Champs-Elyses.
A las 18.00, se dieron rdenes de cuidar que todos los hombres recibieran raciones calientes esa noche. En ese preciso momento, un mortfero fuego de barrera de la artillera comunista
empez a barrer todas las Dominiques, las Elianes y la zona de
los cuarteles generales. Haba empezado la batalla de las Cinco
Colinas.
A los pocos minutos el m u n d o pareci perderse de vista, en
la cima de Dominique y Eliane. Las oleadas de asalto de dos
18

divisiones comunistas empezaron a seguir a la devastadora barrera artillera. La 2. a Compaa de morteros medios de la Legin Extranjera, mandada por el teniente Reboul, sufri bajas
considerables antes de que sus hombres pudieran disparar la primera andanada.
Fue la hora final para D I y D2. Gracias a un cuidadoso trabajo preparatorio, la infantera enemiga surgi de las trincheras
de sus aproches y se abri paso entre la red de alambradas y los
campos de minas con tal rapidez que el fuego defensivo de artillera preestablecido p o r los franceses fue a caer bastante detrs
de las oleadas de asalto comunistas. En D I , los argelinos y los
montaeses T'ai se desbandaron. Con el fin de detener el pnico, el teniente Martinet orden a sus hombres disparar sobre
cualquiera que dejara su puesto. Completamente rodeados, los
paracaidistas, los N C O s argelinos y los supervivientes de la
compaa de morteros lucharon hasta el ltimo hombre.

Sus r f a g a s m o r t f e r a m e n t e e f e c t i v a s
t r a z a r o n lneas r e l a m p a g u e a n t e s e n el
cielo n o c t u r n o c u a n d o e m p e z a r o n a
b u s c a r s u s b l a n c o s e n las l a d e r a s .
En D2, el desastre sobrevino, si cabe, con mayor rapidez. A las
19.00, Bigeard inform por radio a Langlais, que segua el curso
de la batalla desde el cuartel general de Gaucher, que las tropas
argelinas del capitn Garandeau estaban en desorden y huan a
la carrera en direccin al ro Nam Yum. Garandeau se qued
entre las ruinas de su fortaleza y desapareci a las 20.00.
En D3, todo lo que haba en el camino de la infantera enemiga era otra compaa de argelinos cuya moral era, si c a b e , '
an ms b a j a que la de las guarniciones de D I y D2. Haban
sido testigos de la destruccin de sus compatriotas y experimentado el impacto de la artillera comunista. Pero haba otra
unidad en D3: los artilleros africanos de la 4. a Batera del teniente Brunbrouck. Cuando caa ya la noche, los fusileros argelinos escapaban en todas direcciones y las oleadas de uniformes verdes de la infantera comunista podan percibirse claramente con sus siluetas recortadas contra las llamas que coronaban las Dominiques 1 y 2, los valientes artilleros, desde sus
posiciones abiertas, apuntaron sus piezas de campaa a la elevacin mnima y empezaron a disparar andanada tras andanada
a quemarropa contra las masas de la infantera. Y se p r o d u j o
el milagro. Al estar demasiado cerca para poder ser apoyadas
por su propia artillera, las oleadas de asalto se detuvieron y se
pusieron a cubierto del fuego de can. Entonces empezaron a
disparar las ametralladoras del 50 Sparrowhawk. Sus rfagas
mortferamente efectivas trazaron lneas relampagueantes en el
cielo nocturno, cuando empezaron a buscar sus blancos en las
laderas. Las lneas de infantes comunistas se detuvieron, titubearon y empezaron a buscar proteccin en el estrecho valle
situado detrs de D6. E n su pnico corrieron directamente hacia
un nuevo campo minado que Langlais haba dispuesto pocos
das antes. Doscientos Viet Minh perecieron all.
Mientras el avance enemigo se detena en Dominique, Eliane
se vea tambin sometida a un fuerte ataque. Al ver el colapso
de los argelinos, las dos compaas marroques de Eliane empezaron tambin a desbandarse. A las 19,00 Botella informaba
desde E4 que los marroques que huan de E l estaban cruzando
su posicin, pero que sus propios hombres aguantaban bien

b a j o el fuego. Ms al sur, Eliane 2 haba estado sometida a un


f u e g o intenso desde el principio de la batalla y la artillera comunista segua machacndola. Las ametralladoras pesadas y los
caones sin retroceso escondidos en las laderas del m o n t e
Phony salieron entonces a la luz con efectos devastadores. A p e nas q u e d nada de las trincheras d e los Champs-Elyses,
y a las
21.00 de la fuerza q u e ocupaba el e x t r e m o sur d e E 2 cuatro
horas antes, t a n slo sobrevivan un cabo y seis paracaidistas d e
la Legin E x t r a n j e r a . A las 21.50, se elev sbitamente u n a luz
sobre E2. Las bengalas francesas iluminaron con su luz fantasmagrica la tierra de n a d i e que se extenda e n t r e O d Baldy y
Eliane. All el suelo hormigueaba d e infantera enemiga que se
aproximaba reptando. A las 22.10 no q u e d a b a rastro d e la guarnicin francesa en la mitad sur de E2. Los marroques supervivientes se retiraron p e n o s a m e n t e hacia el cuartel general del
batalln, en las ruinas d e la residencia del g o b e r n a d o r francs.
A las 23.00, la radio del mayor Nicols en D 2 enmudeci.

A R R I B A : El hospital subterrneo del Dr. Grauwin fue


creciendo hasta convertirse en la mayor instalacin de Dien
Bien Phu, pero aun as los heridos tuvieron que alojarse en
nichos excavados en los tneles.
Langlais, con de Castries, Sguin-Pazzis y Bigeard, haba decidido lanzar un contraataque a gran escala por la t a r d e del 31
de marzo. La lluvia dej de caer d u r a n t e la m a a n a y los C 119, con sus pilotos norteamericanos, y los Bearcat y Helldiver
franceses empezaron a aparecer en el aire. L o que e s p e r a b a n
ansiosamente d e Castries, Langlais y Bigeard, y d e lo que dependa el xito del contraataque, en cambio no lleg: refuerzos
aerotransportados. Los ltimos batallones de.paracaidistas f r a n ceses disponibles en Indochina estaban ahora concentrados en
H a n o i : el I I / l R C P m a n d a d o por el mayor Jean Brchignac, el
2. B E P del mayor H u b e r t Liensenfelt con su extraa mezcla
d e alemanes ex nazis y espaoles ex anarquistas, y el l . c r Ba-

CAPTULO 2 ESTRANGULAMIENTO
talln colonial de paracaidistas m a n d a d o por el capitn G u y de
Bazin de Bezon.
El contraataque de los paracaidistas s o b r e Eliane y Dominiq u e e m p e z a medioda, con Bigeard dirigiendo la operacin
desde E4. Los oficiales superiores escrutaban ansiosos el cielo
radiante en busca de los Banjos (el n o m b r e en clave de los
aviones de transporte de tropas), con la esperanza de que un
esfuerzo de ltima h o r a de H a n o i podra proporcionarles las
tropas extra que necesitaban. Mientras, T o u r r e t , del 8. d e
Asalto, se responsabiliz del a t a q u e principal contra D 2 . Por su
p a r t e , el propio 6. B P C de Bigeard, dirigido por el capitn
T h o m a s , y p a r t e del 5. B P V N deban reconquistar Eliane 1.
Pero el mayor peso del contraataque recaa en el 8." de Asalto,
que haba d e atravesar casi 400 metros b a j o el f u e g o enemigo,
salvando en esa distancia un desnivel d e 150 metros. Salieron
d e la lnea d e partida a las 13.30, con la compaa del capitn
Pichelin en cabeza. Pichelin. con su carabina americana colgand o del h o m b r o derecho y el casco de acero que s o m b r e a b a su
largo rostro anguloso, salt en silencio tras la barrera de la artillera y de las granadas d e m o r t e r o francesas que oscurecan
ahora la cima de D2. A las 14.30, Pichelin y sus h o m b r e s , seguidos r p i d a m e n t e por el grueso del 8." Batalln de paracaidistas d e asalto, p e n e t r en el infierno h u m e a n t e que e r a la explanada superior de Dominique 2. N o q u e d a b a nada reconocible de lo que el da anterior haban sido las posiciones francesas. Cientos de cuerpos de franceses y Viet Minh cubran la
colina. Acribillados una y otra vez por la metralla de las granadas. H a b a n e m p e z a d o a pudrirse al sol. C u a n d o los franceses
y los comunistas se trabaron en un c o m b a t e cuerpo a c u e r p o ,
en lo alto de la posicin, la artillera de ambos bandos dej d e
disparar contra la colina. El enemigo, los efectivos de casi un
regimiento entero, se r e a g r u p inmediatamente para contraatacar. El capitn Pichelin tuvo la satisfaccin de saber que el 8.
de Asalto haba reconquistado D2. Muri minutos despus alcanzado por u n a rfaga de ametralladora enemiga.
En Eliane 1, los vietnamitas del 5. B P V N haban avanzado
con determinacin, j u n t o al 6. B P C . El estaba todava ms devastada, despus de 20 horas de b o m b a r d e o continuo, que D2.
No haba refugios, ni casamatas, ni alambradas: tan slo los conos de las explosiones, los cuerpos destrozados, y el olor a carne
h u m a n a pudrindose. T a n pronto como los comunistas fueron
desalojados de la posicin, el f u e g o de las contrabateras del
Viet Minh se concentr en las colinas reconquistadas. A las
15.00, Bigeard i n f o r m a Langlais que se haban alcanzado t o :
dos los objetivos, p e r o que eran absolutamente esenciales refuerzos para m a n t e n e r el t e r r e n o ganado en ese da.
N o hay noticias de Brchignac?
Nada. N o s a b e m o s qu d e m o n i o estn haciendo.
No lleg ninguna fuerza d e relevo. Bigeard se vio f o r z a d o a
la amarga opcin de ceder todas sus conquistas del da inmediato, o p e r d e r sus tropas y el t e r r e n o en un plazo de algunas
horas.
No dispongo de reservas para ti, dijo por radio a T o u r r e t ,
que estaba todava eliminando las ltimas bolsas de resistencia
enemiga sobre D2. Si n o puedes m a n t e n e r t e ah, evaca la colina.
I Z Q U I E R D A : Y la
parte de los hombres
y los mares de barro
algunos episodios de

lluvia caa todos los das. Pero la mayor


no estaban tan bien equipados como ste,
originados por el monzn recordaban
la I Guerra Mundial.

A las 15.30, el 8." de Asalto hizo exactamente eso.


H u b o un audible murmullo triunfal cuando las primeras oleadas de la infantera del Viet Minh inundaron de nuevo la cima
de D2. Cualquier intento de defender la p e q u e a posicin D 5 ,
d o m i n a d a irremisiblemente desde D2, era ya intil.
Bigeard orden a T o u r r e t que retirara a los T'ais y establecieron una posicin defensiva final en D3. N o e r a cuestin d e
exponerse a que los tres obuses que an q u e d a b a n all cayeran
en manos de la infantera enemiga. C u a n d o se hizo oscuro, los
gigantescos africanos sacaron del b a r r o las pesadas piezas de
campaa y, con la ayuda de los camiones q u e a n f u n c i o n a b a n ,
las trasladaron, b a j o el f u e g o , cruzaron el p u e n t e sobre el N a m
Y u m , hacia la fortaleza Claudine. Perdida D 2 , E l se vea d e
nuevo peligrosamente r o d e a d a . A las 18.00, con gran pesadumbre, Bigeard o r d e n a sus h o m b r e s que se retiraran a E4.

La g u a r n i c i n f r a n c e s a s e h a b a visto
o b v i a m e n t e a r r o l l a d a b a j o la ola d e
h u m a n i d a d q u e s u r g a d e all.
A p r o x i m a d a m e n t e a las 22.00. Langlais comunic a Bigeard
que le d e j a b a en libertad de decidir por s mismo si las posiciones que an se conservaban en Dominique y Eliane podran resistir d u r a n t e aquella noche. T o d o dependa, as, de la decisin
de un oficial relativamente joven que, en las ltimas 48 horas,
apenas haba p r o b a d o bocado y no haba dormido. La respuesta
de Bigeard se escuch a travs del circuito d e radio del
A N / P R C - 1 0 : Mon colonel, mientras me q u e d e un solo h o m b r e
con vida, no estoy dispuesto a a b a n d o n a r Eliane.
A la cada de la noche, las hordas de la infantera comunista
cruzaron las destrozadas lneas de alambradas del extremo sur
de E 2 y empezaron a ascender por el e n s a n g r e n t a d o corredor
de los Champs-Elyses.
La situacin pareca absolutamente sin
esperanza. La superioridad numrica de la infantera enemiga
e r a tan a b r u m a d o r a que la guarnicin francesa se haba visto
arrollada b a j o la ola d e humanidad que surga de all.
En ese m o m e n t o , exactamente a media n o c h e del 31 de marzo, el ronco rugido d e los carros M-24 del capitn H e r v o u t
p u d o orse mientras cruzaban el puente Bailey y hacan retemblar la Ruta 41 en direccin a las colinas. P e r o el enemigo estaba
p r e p a r a d o . E q u i p o s decididos de caones sin retroceso de 57
mm les esperaban. Los carros del sargento Ney, que iban en
cabeza, f u e r o n alcanzados por proyectiles d e 57 m m ; el p r i m e r o
seis veces, y el segundo dos. P e r o ambos conservaron su capacidad de combate. A las 4.00, el propio H e r v o u t , con los
dos brazos escayolados, decidi dirigir los restantes carros del
pelotn del oficial de c o m p l e m e n t o Carette al combate. En esta
ocasin la masa acorazada, a u n q u e p e q u e a , consigui d e t e n e r
el avance enemigo y obligarle a retroceder. P e r o las tropas enemigas eran tambin fuerzas de lite y n o cejaron fcilmente en
su e m p e o . E l carro d e m a n d o recibi un impacto directo de
un bazooka y se incendi, resultando heridos H e r v o u t , Carette
y el sargento Salaun. Tambin el carro Mulhouse recibi un
impacto, p e r o sigui en combate hasta el final. C u a n d o asomaron las primeras luces del alba, Lucciani y su h e t e r o g n e a
mezcla de tropas resistan an en la p a r t e ms alta de Eliane 2.
Bigeard y el resto del 6. d e paracaidistas coloniales se mantenan an en Eliane 4, y el 8. Batalln de paracaidistas de asalto
segua asentado en D o m i n i q u e 3.
21

A R R I B A : Tropas de refuerzo a punto de ser lanzadas sobre


la guarnicin sitiada. Muchos no haban saltado nunca
anteriormente, y corran el riesgo de caer entre las lneas de
alumbradas.

Martes 1." de abril d e 1954

Abril empez con una cortina de lluvia cubriendo el valle. En


Eliane 2, una compaa del 6. PBC y los paracaidistas de la
Legin Extranjera de Lucciano que an subsistan, cercaron de
nuevo con alambradas los Champs-Elyses en un intento de mejorar sus posibilidades de resistir en la colina. Pero la artillera
y los morteros enemigos haban ajustado de nuevo al mximo
la precisin de su fuego, en busca de recuperar el terreno perdido. El nuevo ataque p u d o ser rechazado con las bajas para el
B E P de 16 muertos ms, 27 heridos y 4 desaparecidos.
Langlais estaba disgustado por el comportamiento de los auxiliares T'ais, aunque estaban entrenados para una guerra de
trincheras. Orden que todos ellos, con excepcin de los N C O s ,
fueran desarmados y se les empleara en trabajos de coolie. De
hecho, los T'ais tampoco resultaron tiles en ese tipo de trab a j o . Se escondan entre las ruinas de casamatas abandonadas
y en las trincheras de los riscos de Dominique y las orillas de
Nam Y u m , y all se juntaban con cientos de desertores argelinos, marroques y vietnamitas que llevaban ahora una vida
aparte en el interior de la fortaleza moribunda. Por la noche se
dedicaban al saqueo, robando los suministros lanzados con paracadas e incluso armas y municiones. Dirigan una especie de
mercado negro muy activo, y algunos comandantes de unidades
se vieron obligados en ciertos casos apurados a pedirles que les
encontraran preciosos suministros lanzados desde el aire y perdidos, con destino al hospital, o bateras para los equipos de
radio. Langlais tena la idea fija de atacar a aquellas ratas del
Nam Yum, como les llamaba.
En el interior de Dien Bien Phu, cada h o m b r e capaz de luchar
y dispuesto a hacerlo se haba convertido en un artculo valioso.
Las unidades se reorganizaron escuadra por escuadra, con el fin
de reforzar las posiciones existentes. La llegada del equipo de
22

lanzallamas 1/2 del R E I a Eliane 2, en la noche del 1. de abril,


fue considerada un refuerzo significativo. Finalmente, a las
20.30, el ronroneo de los aviones de transporte p u d o orse en
todo el valle: los Banjos traan al II/l R C P .
D e repente, estall un infierno. L a artillera antierea del
Viet Minh abri fuego sobre los pesados transportes, que deban aproximarse por la parte ms baja del aerdromo. La zona
de despegue haba quedado reducida a menos de 500 metros y
apenas tenan el ancho de la pista de r o d a j e . A d e m s estaba
obstruida por los restos dispersos de ms de una docena de aviones. Y era imposible lanzar a los hombres en paracadas a un
ritmo superior al de medio paquete en una sola pasada. La
tensin de los pilotos, obligados a volar siguieron una trayectoria muy precisa en un valle estrecho, y que se vean zarandeados p o r las explosiones de la artillera amiga, llegaban a extremos increbles. Mientras el resto del grupo de transporte volaba en crculos, la 4. a Compaa de II/l RCP, ms el elemento
de m a n d o del batalln y la dotacin de un can del 35. de
artillera aerotransportada consiguieron tocar tierra al precio de
siete bajas, cinco de ellas alcanzadas durante el descenso. El
resto del batalln hubo de regresar a Hanoi, porque la lentitud
del descenso de las tropas impeda el lanzamiento de municin
y de otros suministros que se precisaban con urgencia.

El p e q u e o g r u p o d e 100 h o m b r e s s e
l a n z a un trotecillo p e r r u n o a t r a v s del
llano, i n t e r m i n a b l e e n a p a r i e n c i a ,
s i t u a d o al o e s t e del a e r d r o m o .
A medida que avanzaba la noche, la presin del enemigo sobre
las Huguettes situadas ms al norte se increment. U n desertor
del bando comunista haba dicho a los franceses que circulaban
rumores en el sentido de que, si los franceses resistan hasta el
15 de abril, el Viet Minh renunciara a su intento de aplastarlos.
A las 4.00, enjambres de infantera enemiga se haban introducido en H7. Todas las posiciones de las bateras francesas se
vieron sometidas a un intenso fuego enemigo, y los Bo Dois del
Viet Minh calcularon que de esa manera no quedaran en los
bnkers infantes franceses suficientes para ofrecer resistencia.
Pero en un dursimo combate cuerpo a cuerpo, la compaa del
teniente Spozio, compuesta por una mezcla de legionarios extranjeros, vietnamitas y T'ais, resisti durante toda la noche
frente al ataque furioso de ms de dos batallones comunistas.
A pesar del intenso fuego de la artillera comunista, el mayor
Clmengon haba ordenado al capitn Blizard que se abriera
paso hacia H7 con todas las tropas que pudiera reunir. Acompaada por tres de los ahora seriamente averiados carros del
herido Carette, el pequeo grupo de 100 hombres se lanz a un
trotecillo perruno a travs del llano, interminable en apariencia,
situado al oeste del aerdromo. Se detuvieron un instante en
H6, seriamente presionada pero que poda an abastecerse a s
misma, y luego prosiguieron hacia H7, que estaba en llamas.
All la situacin era desesperada. Se oa todava el ronco staccato de algunas armas automticas francesas, contestadas por
las explosiones de los caones del Viet Minh. La infantera enemiga empez a retroceder y los franceses mantuvieron la posesin de H7. El teniente Huguenin, el ayudante de Spozio, haba desaparecido, pero en el ltimo bnker que quedaba estaba
Spozio herido, con 13 supervivientes y tres muertos.

CAPTULO 2 ESTRANGULAMJENTO
En Eliane 2, la heterognea fuerza de Lucciani estaba todava
luchando a brazo partido para detener el asalto comunista p o r
los Champs-Elyses. La artillera francesa haba conseguido finalmente precisar la posicin de la base de fuego comunista en
el Od Baldy, y Bigeard volvi a reunir a la mayor parte del l. c r
B E P para un ataque frontal a E2, mientras aviones de combate
franceses, entre ellos varios C-119 cargados con napalm, paralizaban con xito D I , D2 y E l . Al caer la noche, E 2 estaba casi
enteramente en manos francesas y lo que quedaba de la infantera comunista se haba retirado a los barrancos entre el m o n t e
Phony y el Od Baldy, batidos p o r la artillera francesa. Pero el
precio de la victoria haba sido muy caro, una vez ms.
A las 18.30, cuando empezaba a oscurecer, reaparecieron los
transportes de la Operacin Banjo y comenzaron su lento goteo de lanzamiento de refuerzos sobre el aerdromo. Los bulldozers haban limpiado la pista de los restos de aparatos que la
obstaculizaban. Treinta y dos hombres del 35." de Artillera aerotransportada saltaron sobre Dien Bien Phu esa noche, junto
con 74 refuerzos y tres paquetes de equipo para la 4. a Compaa
del II/l R C P , que reuni de ese modo una fuerza suficiente para
instalarse como una unidad separada en E3.
U n grupo de 12 vietnamitas se extravi, al parecer por un
error de lanzamiento, y n o volvi a saberse de ellos. El equipo
n. 11 tambin fue lanzado por error sobre Dominique 2 en
poder del enemigo, y todos sus hombres, excepto tres, se perdieron.

para cruzar el aerdromo, y cay sobre el flanco sudeste de la


punta de lanza de la 321. a Divisin comunista. Esta vez, el enemigo se vio sorprendido en terreno abierto por un p o d e r de fuego superior, y los tres Bisons hicieron una gran matanza entre
la desorganizada infantera comunista. Al cabo de 30 minutos,
tan sbitamente como haba venido, el enemigo empez a retirarse, perseguido por el fuego de los carros de combate.
A las 20.00, los transportes de tropas volaban sobre Dien
Bien Phu, siguiendo una trayectoria de espera hasta que disminuyera la intensidad de la batalla por H 6 . El desesperado
Langlais vea que de nuevo los refuerzos iban a llegar con cuentagotas si las Fuerzas Areas se empeaban en lanzarlos nicamente en la zona de lanzamiento autorizada. L a alternativa
era ignorar las reglamentaciones de lanzamiento areo y dejar
caer a los hombres sobre la propia posicin central. Langlais
pidi al comandante del grupo de transporte que iniciara ya los
lanzamientos. Cuando ste o b j e t una vez ms que la zona de
lanzamiento no estaba acorde con las reglamentaciones, Langlais le contest simplemente: Merde! P u e d e decirle al coronel
Sauvagnac que yo asumo la responsabilidad por las violaciones
de la zona de lanzamientos. Lance ya a esos hombres!

T o d a la colina e s t a b a i m p r e g n a d a del
h e d o r d e la m u e r t e , p o r q u e 1.500
cadveres comunistas y 300 franceses
s e p u d r a n al sol.

S b a d o 3 de abril d e 1954

La noche del 2 al 3 de abril haba sido muy dura en Huguette.


No slo H6 se vio fuertemente atacada, sino que a las 5.00 los
comunistas se infiltraron en la parte exterior de las alambradas
de H 1 y dispararon torpedos Bangalore. H 1 estaba, a todos los
efectos prcticos casi completamente rodeada por trincheras comunistas. Pero no haba duda de que el objetivo del siguiente
gran ataque comunista sera H6. D u r a n t e los 15 ltimos das la
pequea guarnicin haba hecho poco ms que mantener su posicin, contraatacando cuando podan y rellenando entonces las
trincheras comunistas que se extendan como tentculos, cada
vez ms prximas a la fortaleza.
La guarnicin de H 6 tena tambin el ejemplo del triste destino de H7 justo delante de su vista. A medioda, el Viet Minh
aadi, para desmoralizar a la guarnicin, un pequeo p e r o claro elemento de guerra psicolgica. U n militar regular comunista
se present con una bandera blanca e inform a los franceses
que les ofreca una corta tregua para acercarse a recoger a los
heridos de la batalla de Huguette 7. Por p a r t e comunista, tenan
dispuestas cuatro camillas para ellos.
Contenan los cuerpos de cuatro hombres, desfigurados hasta
resultar irreconocibles. Esa tarde, 12 legionarios de H 6 abandonaron sus armas, se arrastraron por entre las lneas de alambradas y desertaron.
A las 19.25, empez el asalto comunista contra H6. El nuevo
ataque tuvo lugar en el flanco este de H 6 , y al principio gan
terreno con mucha rapidez. Langlais decidi entonces hacer intervenir a su ltima reserva, preciosamente guardada hasta ese
momento: la compaa del capitn Desmont del 8. de Asalto,
en la fortaleza Sparrowhawk. Encabezado por los tres carros del
sargento Ney, el pequeo grupo esprint b a j o el intenso fuego

El grueso del II/l R C P empez a tomar tierra en el permetro


interior de la fortaleza central. H u b o accidentes, por supuesto,
p e r o menos de lo que poda esperarse. C u a n d o finalizaron los
lanzamientos, al salir el sol, haban aterrizado felizmente 305
hombres y 16 paquetes con equipo. El propio mayor Brchignac
cay sobre una alambrada cercana al bnker de Langlais, y se
reuni con este ltimo despus de abandonar sus pantalones entre los espinos. Pero ningn h o m b r e se perdi por haber cado
en territorio enemigo.

D o m i n g o - l u n e s 4 y 5 de abril de 1954

Al amanecer, los insomnes y barbudos defensores de Dien Bien


Phu pudieron contemplar por breve tiempo un espectculo al
que desde haca casi un mes estaban desacostumbrados: los paracaidistas del II/l R C P de Brchignac, correctamente formados y en posicin de firmes, con sus uniformes de camuflaje an
limpios, y el correaje de campaa ajustado como para pasar revista. Por un instante, pareci que el tiempo se haba detenido.
A las 14.00, lleg otra buena noticia: los Viet Minh estaban
a b a n d o n a n d o E2, tranquila y deliberadamente, y retirndose a
los barrancos situados al pie de la fortaleza. T o d a la colina estaba impregnada del hedor de la muerte, porque los cadveres
de 1.500 comunistas y 300 franceses se pudran al sol. Lentamente, las patrullas francesas empezaron a descender los
Champs-Elyses hacia la loma este, sin encontrar oposicin por
parte del enemigo. Pero Bigeard decidi abandonar la parte
ms baja de E2 como tierra de nadie, porque sera imposible
guarnecerla de forma eficaz mientras el enemigo dispusiera de
sus bateras en el Od Baldy y el monte Phony.
23

rido, e n t r e otros, el valeroso sargento Ney, que haba m a n d a d o


el pelotn desde el comienzo de la batalla. Bailly dividi su
compaa en dos partes, una de las cuales consigui abrirse paso
hasta la guarnicin, mientras la otra consigui silenciar temp o r a l m e n t e los morteros del Viet Minh.
A las 3.15, la m e r m a d a 2. a C o m p a a del II/l R C P , m a n d a d a
por el capitn Cldic, e n t r en combate. Cldic haba llegado a
Dien Bien Phu el da anterior p e r o , instalado con sus h o m b r e s
en la cima d e E2, haba podido observar el campo d e batalla
muy de cerca. Cldic decidi cruzar con sus h o m b r e s Sparrowhawk en direccin a la z a n j a d e d r e n a j e , p e r o all f u e i n f o r m a d o
por Bailly d e que seguir avanzando a lo largo de la z a n j a sera
imposible. P e r o Cldic no estaba dispuesto a quedarse quieto.
E n un salto increble, l y su compaa cruzaron la zona abierta
del aerdroir o y se lanzaron de f r e n t e contra los elementos del
Viet Minh que cubran el f r e n t e ms meridional del cerco de la
fortaleza. A las 4.20 entabl con ellos un furioso c o m b a t e cuerpo a c u e r p o , los aniquil y e n t r en las ruinas de H 6 , d o n d e
unos 20 supervivientes resistan an en un b n k e r .

En las a l a m b r a d a s y los c a m p o s d e
m i n a s q u e r o d e a b a n la p o s i c i n ,
pudieron contar hasta 300 cuerpos ms.

A R R I B A : En los aos cincuenta, el helicptero era


bsicamente un instrumento de transporte, y no el arma blica
que llegara a ser en manos americanas. D E R E C H A : Un
paracaidista francs se pone a cubierto.
Al caer la noche, recomenzaron las lluvias de los monzones
con fuerza devastadora. A las 22.00, el mayor Clmencon inf o r m a Langlais d e que H u g u e t t e estaba sometida a un f u e r t e
fuego de artillera y que era inminente un asalto masivo a H6.
C u a n d o empez la segunda batalla por la posesin de H 6 , su
guarnicin se compona exactamente de 88 legionarios y dos tenientes: Rastouil, cuyo t u r n o en Indochina haba finalizado ya,
y su reemplazo, Frangois. Poco despus de las 22.00, Clmengon envi a la compaa mixta d e intervencin del capitn Viard
en auxilio de H6. Pocos minutos ms tarde, el p e q u e o grupo
de Viard y el resto d e los legionarios de H 6 se vean ya acorralados. A las 0.30 del 5 de abril, H 6 inform que la atacaban
simultneamente desde el oeste, el n o r t e y el este, y q u e los
supervivientes se retiraban hacia la p a r t e sur de la fortaleza.
Las unidades francesas de reserva f u e r o n e n t r a n d o en la batalla a medida que q u e d a b a n disponibles. A la 1.15, la compaa
de Servicios A r e o s especiales del 8." de Asalto, al m a n d o del
teniente Bailly, empez a avanzar hacia el n o r t e , por la z a n j a
del d r e n a j e del a e r d r o m o , a c o m p a a d o por los carros Conti
y Ettligen del teniente Mengelle. P e r o esta vez el Viet Minh
estaba preparado para recibir a los carros, y una f u e r t e barrera
de granadas y cohetes salud su aparicin. Sin e m b a r g o , los dos
y la reducida compaa d e Bailly siguieron avanzando y finalmente consiguieron llegar a la esquina sudoeste de la fortaleza,
d o n d e los comunistas haban establecido su base artillera avanzada. All el carro Conti choc con una mina, resultando he24

Mientras Cldic evitaba d e ese m o d o el desastre, Langlais haba


llamado al infatigable Bigeard p a r a que m o n t a r a otra de sus
operaciones relmpago. A las 5.00, Bigeard lleg al cuartel general d e Langlais. En m e n o s d e una hora, Bigeard haba organizado un contraataque que deba ser dirigido por dos compaas de su propio 6." B P C , con el l . " B E P d e Vieulles en
reserva. Las Fuerzas A r e a s francesas prometieron u n a aportacin importante tan pronto como el tiempo lo permitiera, probablemente a primeras horas de la m a a n a . A las 6.00, la compaa del 6. BPC q u e deba atacar en vanguardia, al m a n d o del
teniente L e Page, lleg a la lnea d o n d e estaba p a r a p e t a d o el
8. de Asalto. I n m e d i a t a m e n t e la sigui la segunda compaa.
Considerando q u e entre las dos compaas contaban m e n o s de
160 h o m b r e s , apenas podan ser consideradas un rival serio para
los ms d e 3.000 lio Doi implicados en la batalla en el otro bando. A d e m s , llegaban exactamente en el m o m e n t o en que el
enemigo haca intervenir en la batalla a un cuarto batalln para
un ltimo contraataque furioso. P e r o esa decisin llegaba demasiado tarde. Con la luz del da, la artillera francesa empez
a cobrarse una cuota muy elevada de atacantes. A las 8.30,
cuando empezaban a r e t r o c e d e r , aparecieron en el cielo matutino los primeros c a z a b o m b a r d e r o s franceses y comenzaron
su mortfero carrusel contra la infantera enemiga.
A las 10.15, Cldic y los restantes oficiales jvenes q u e eran
ahora dueos de H u g u e t t e 6 inspeccionaron el c a m p o d e batalla
en torno a su posicin. Haba ms d e 500 cadveres de soldados
de Viet Minh, muchos d e ellos jvenes de 16 aos o tal vez
menos an, tendidos en posiciones grotescas d e n t r o de los castigados bastiones de Huguette 6. En las alambradas y los campos d e minas que rodeaban la posicin, pudieron contar hasta
300 cuerpos ms, y al menos la misma cantidad de heridos debieron ser evacuados por el enemigo en su retirada. Se hicieron
ventin prisioneros comunistas, todos muy jvenes y delirando
por el shock, q u e f u e r o n enviados al campo d e prisioneros de
guerra que Dien Bien Phu mantena todava en su p e r m e t r o .

CAPTULO 3 ASFIXIA

S b a d o - d o m i n g o , 10 y 11 de abril de 1954
Al amanecer del 10 de abril se produjo el asalto francs a Elaine
1, exactamente como haba sido planeado por Bigeard. Para dirigir el ataque contra E l , Bigeard haba hecho cavar a sus hombres, en una loma situada frente al objetivo, un hoyo al que
traslad media docena de equipos de radio, todos interconectados. All iba a pasar las diez horas siguientes, cubierto por la
arena y los cascotes que arrancaban los impactos prximos del
enemigo, y radiando toda la batalla a travs de sus transmisores.
Se fij la hora H a las 5.50. Contrariamente a la doctrina establecida, la infantera se desplegada en unidades muy pequeas que avanzaran tan aprisa como les fuera posible, dejando
atrs las bolsas de resistencia enemiga no destruidas por la artillera para que las limpiaran una segunda o tercera oleada de
comandos. A las 6.10, tan pronto como una serie de cortinas
de h u m o seal la finalizacin del fuego de barrera francs, la
compaa del teniente Trapp empez a trepar en vanguardia por
las abruptas laderas de Eliane 1, mientras los bombarderos en
picado franceses, puntuales a su cita, comenzaban a castigar las
posiciones enemigas situadas a retaguardia de las Elianes y Dominiques, aislando as por completo el campo de batalla. Simultneamente, sin embargo, el Viet Minh trabajaba la retaguardia francesa con una contrabarrera. La compaa de T r a p p
qued detenida sobre la loma occidental de E l . Bigeard envi
entonces all a la compaa de Le Page con un equipo de lanzallamas y otro de ametralladoras ligeras. El grupo de ametralladoras qued totalmente aniquilado, pero los lanzallamas consiguieron abrirse paso. En cuestin de segundos, el bnker occidental de Eliane 1 desapareci en un ro de fuego, seguido
pronto por una n u b e negra y el olor de la carne humana achicharrada. A las 14.00, Trapp, Le Page y los supervivientes de
sus dos compaas haban llegado a la cima de E l y descendan
por la ladera este en direccin hacia el m o n t e Phony, donde los
Helldiver del escuadrn 3-F de la Marina francesa estaban dando buena cuenta de los restos del batalln completo de Viet
Minh que haba defendido la colina.
A p e n a s haban tenido tiempo las dos compaas de inspeccionar el estado de la posicin cuando se inicio un contraataque
enemigo, a las 18.45. Estuvo precedido por una violenta barrera
de artillera, no slo sobre la propia E l , sino tambin sobre la
zona del cuartel general y las posiciones de la artillera. A u n q u e
equipados al cien por cien con armas automticas, los defensores de la colina no podan derribar con la rapidez necesaria
las oleadas de infantera enemiga que se les echaban encima. A
las 20.00, los franceses de E l luchaban en grupos aislados y el
Viet Minh volva a ocupar la cresta de la colina.

Los c u e r p o s d e a m i g o s y e n e m i g o s
c a d o s en El s e c u b r i e r o n c o n u n a ligera
c a p a d e a r e n a y con s a c o s , y se
utilizaron c o m o p a r a p e t o .
Bigeard, que haba sido testigo de la agona de la posicin desde
E4, decidi luchar an por ella. Dirigi frenticos llamamientos
por radio a todas las compaas para un contraataque, organizado sobre la base de la participacin masiva de todos los ba26

tallones de paracaidistas. La primera unidad que respondi a la


llamada fue el l . c r BEP, que envi a dos pequeas compaas
de 50 hombres cada una al horno al rojo vivo en que se haba
convertido la cima de E l .
Cuando los 100 legionarios y paracaidistas franceses cruzaban
a la carrera la pequea depresin situada e n t r e E4 y E l , rompieron a cantar. Algunos de los cantos de los paracaidistas franceses son traducciones de canciones blicas alemanas, y ahora,
mientras avanzaban juntos, los legionarios alemanes cantaban
con sus graves acentos teutnicos, mientras los franceses lo hacan en su propia lengua. Por un m o m e n t o pareci producirse
una corta pausa en la batalla; se dira que tambin el enemigo
intentaba identificar ese extrao sonido nuevo. Pero la cancin
y quienes la cantaban se mezclaron muy pronto en el tiroteo de
la cima de Eliane 1, y Bigeard volc en su ayuda las ltimas
reservas que tena a su disposicin: la 2. a y la 3. a compaas del
5." de paracaidistas vietnamitas. Resueltamente, los pequeos
paracaidistas vietnamitas y sus oficiales franceses empezaron
tambin a escalar la posicin, y tambin ellos rompieron a cantar: la Marsellesa, el himno de batalla de la Rpublica Francesa.
A media noche, los restos del R C P , los paracaidistas de la
Legin Extranjera y los vietnamitas haban vuelto a conquistar
E l , en lucha cuerpo a cuerpo. El Viet Minh empez a retroceder, estupefacto. Al amanecer, tal vez 400 comunistas yacan
muertos, mezclados con las fuertes bajas francesas. Los cuerpos
de amigos y enemigos cados de E l se cubrieron con una ligera
capa de arena y con sacos, y se utilizaron como parapeto, que
era acribillado una y otra vez por los impactos de los proyectiles.
Despus del xito del contraataque en E l , Langlais reorganiz una vez ms la defensa de Dien Bien Phu. Y a no contaban
ni el rango ni la antigedad. El nico criterio para otorgar la
responsabilidad del mando era el valor neto del oficial. Cierto
nmero de tenientes coroneles y mayores se vieron privados de
empleo o relegados a tareas menores, que no guardaban ninguna relacin con su jerarqua ni con su experiencia. La direccin real de la lucha quedaba ahora totalmente en manos de la
Mafia de los paracaidistas.
D u r a n t e la semana, la moral de combate descendi en el bando comunista, y se elev en el francs. L a inteligencia francesa
capt nerviosos mensajes p o r radio que informaban de que algunas unidades se negaban a obedecer rdenes. Los prisioneros
admitieron abiertamente que les haban obligado a avanzar
amenzandoles con dispararles por la espalda desde sus propias
lneas.
Como haba decenas de miles de coolies disponibles para las
tareas deconstruccin de carreteras y lneas de suministros, todas las posiciones francesas se vieron pronto rodeadas por una
tupida tela de araa de trincheras, de muchas de las cuales
arrancaban largos tneles cuidadosamente construidos que iban
a salir en la parte interior de las lneas de alambradas francesas
o incluso en la lnea de los bnkers franceses. E n las noches en
calma, los defensores de las Elianes 1 y 2 podan or el martilleo
de los picos y las palas que trabajaban casi bajo sus pies.
El domingo, los hombres de Spozio realizaron un nuevo intento de desalojar las tentaculares trincheras comunistas que estaban a punto de rodear totalmente Huguette 1, y se vieron virtualmente inundados por tres compaas del Viet Minh surgidas
de no se saba dnde. A los pocos minutos acudieron un pelotn
de H2 y otro de la 4. a Compaa para intentar rescatar a los
hombres de Spozio antes de que fueran totalmente aniquilados.
Los obuses del 105 de Claudine entraron en danza, y pocos mi-

utos despus tambin hicieron su aparicin los dos nicos carros disponibles para el combate. U n o de los carros franceses
recibi un impacto de bazooka, y tanto Spozio como Legros
resultaron gravemente heridos; Spozio pudo an ser evacuado
por sus hombres, p e r o Legros qued en manos de los comunistas. Con todo, no f u e eso lo peor: la 2. a Compaa no haba
conseguido romper el cerco, y por primera vez los comunistas
ocupaban las trincheras de los aproches a la plena luz del da.

L u n e s 12 d e abril d e 1954

Al caer la noche del domingo, la artillera comunista reanud


el bombardeo de Eliane 1, seguido a los pocos minutos por un
nuevo ataque de los batallones 215 y 439 del 98. Regimiento
del Ejrcito popular. A n t e la falta de obstculos de todo tipo
f r e n t e a las primeras trincheras de E l , la lucha degener casi
inmediatamente en un combate cuerpo a cuerpo. C o m o los comunistas estaban infiltrndose entre E l y E4, Brchignac envi

ARRIBA:
siempre fue
sus caones
bombardear

La situacin expuesta de la artillera francesa


una desventaja, porque el Viet Minh poda ocultar
en el extremo ms lejano de las colinas vecinas y
a placer.

a las compaas de T r a p p y Le Page, del 6." BPC, al combate,


y as continu el forcejeo, hombre contra hombre, durante toda
la noche en las trincheras y las casamatas de E l . A las 7.00, el
98." Regimiento ya haba tenido bastante; lo que quedaba de
los dos batallones enviados como primera oleada del asalto empez a retroceder hacia la loma este de E l , perseguido de nuevo
por los morteros y la artillera de Dien Bien Phu. Segn el manual del Viet Minh, para el asalto a las posiciones fortificadas
se requera una superioridad numrica de tres a uno del asaltante sobre el defensor. E n el ataque de aquella noche, el Viet
Minh contaba con una superioridad de siete a uno, p e r o la tenue
lnea defensiva de los paracaidistas resisti.
Con Priou en E l y Cldic ahora como reserva en E4, el II/l
R C P p u d o resolver de inmediato uno de sus problemas ms importantes, el de asegurar el secreto de las comunicaciones por
27

ron hechos prisioneros. Pocos minutos despus, un B-26 bombarde en picado Sparrowhawk por error, lo que, sumado a los
daos que caus en la fortaleza, dio a Langlais un serio susto.
En un momento de pnico, crey que las Fuerzas A r e a s de la
China Popular haban intervenido en la batalla. Cuando se le
inform de que su fortaleza haba sido bombardeada p o r un
aparato francs, Langlais exclam: Gracias a Dios, es uno de
los nuestros!.

Martes 13 de abril de 1954

A R R I B A : Los prisioneros del Viet Minh fueron utilizados


para los trabajos de acarreo. Algunos de ellos cumplieron
tambin misiones peligrosas para recoger los suministros que
haban cado entre las lneas de los ejrcitos.
radio. C o m o los comunistas estaban esplndidamente equipados con los trasmisores de radio capturados, el Viet Minh poda
escuchar sin problemas las comunicaciones francesas, o sencillamente interferiras. En algunos casos, tales como las comunicaciones entre de Castries y el coronel Lalande en Isabelle,
se utilizaba el ingls. Las unidades norteafricanas solan conversar en rabe, pero en el caso de Cldic y Priou, sus conversaciones eran totalmente seguras: los dos eran bretones.
Fueron escuchados tambin por supuesto, por las radios de la
inteligencia francesa, y generaron al menos un mensaje urgente
informando a Hanoi de que se haba captado un mensaje radiado en una lengua asitica desconocida, en las cercanas de
Dien Bien Phu.
A las 11.30, un Privateer de la Marina francesa, que estaba
castigando las posiciones enemigas con las bombas americanas
recin llegadas Lazy Dog, f u e alcanzado por el fuego antiareo enemigo y se desintegr. Su primer piloto, el alfrez Mankanovsky, muri en el avin por dar a su tripulacin, los oficiales de complemento Carpentier y Kerrones, la oportunidad
de saltar. Ellos descendieron en paracaidas sin novedad y fue28

Dien Bien Phu sufra de nuevo problemas de abastecimiento


areo. La mayor parte de los preciosos suministros que se lanzaban en paracaidas caa simplemente en manos enemigas. Los
efectos se hicieron sentir en situaciones tan crticas como el
bombardeo intensivo, durante la noche del 12 al 13 de abril, de
gran parte del rea de Dien Bien Phu con granadas de 105 mm
brutalmente efectivas, equipadas con las nuevas espoletas retardadas americanas, que procedan de uno de esos lanzamientos errneos. Muchas de las casamatas y de los refugios subterrneos franceses que haban resistido hasta entonces con xito
el fuego de la artillera enemiga, quedaron ahora destrozados
por ese tipo de proyectiles.
Venticuatro de los ventinueve C-119 que participaban en las
operaciones francesas de suministros tenan tripulaciones americanas. C o m o esos hombres no hablaban francs y la mayor
parte del personal del control areo francs no hablaba ingls,
las comunicaciones se hacan difciles en ocasiones. E n lugar de
entablar largas y estriles conversaciones con tierra, las tripulaciones americanas tendan a menudo a actuar segn su propio
criterio.
A lo largo de aquel mismo da, las Fuerzas Areas francesas
aadieron la injuria al insulto al bombardear algunas de las posiciones francesas hasta en tres ocasiones. A las 14.25, un cazabombardero solt sus bombas entre las posiciones H1 y H6,
mientras otro dej caer su carga sobre un depsito de municin
situado dentro del permetro de Dien Bien Phu, que hizo explosin, mat a varios soldados y destruy cerca de 1.000 inapreciables granadas de obs de 105 milmetros.
A las 19.15, la artillera comunista abri de nuevo el fuego,
con un violento bombardeo del rea del cuartel general y de las
posiciones de la artillera en Claudine. Las posiciones de la 4. a
Batera del II/4 R A C parecieron haber sido elegidas para recibir
un castigo especial. Una andanada del enemigo acert exactamente en su ubicacin, destruyendo un obs y haciendo estallar
el depsito de municiones. El comandante de la batera, el teniente Brunbrouck, que dos semanas antes haba salvado D o minique 3, qued tendido, moribundo, entre las ruinas de su
puesto de m a n d o , con la espalda destrozada p o r la metralla,
pero an consciente. Siga disparando!, dijo a uno de los artilleros que estaba de pie junto a l. Vamos a ensearles...
Muri en silencio pocos minutos ms tarde.

Mircoles 14 de abril de 1954


Cuando se disip la niebla, las primeras patrullas francesas que
marchaban hacia las fortalezas Huguette 1 y 6 se encontraron
con un obstculo cuya construccin durante la pasada noche ha-

CAPTULO 3 ASFIXIA
ba pasado inadvertida por el ruido del b o m b a r d e o d e la artillera. Un grupo d e comandos comunistas se habfa infiltrado en
el a e r d r o m o y haba cavado u n a trinchera q u e cruzaba casi
c o m p l e t a m e n t e la z o n a situada ms al sur d e la pista, aproxim a d a m e n t e a medio camino entre H1 y H 2 . Casi simultneam e n t e , a las 10.20, H1 inform que estaba casi totalmente rodeada en su permetro occidental por trincheras ocupadas por
los Viet Minh, a tan slo 15 metros del e x t r e m o exterior de la
lnea d e las alambradas. Estas ltimas haban q u e d a d o tambin
despedazadas d u r a n t e la noche por la accin de los torpedos
Bangalore, y u n a brecha d e tres metros se abra directamente
hasta el interior d e la posicin. A las 12.00, elementos del 6."
y 8." B P C intentaron r o m p e r el cerco de H l , p e r o q u e d a r o n
bloqueados al n o r t e y al oeste d e H 5 , al este de H2 y al norte
de Sparrowhawk por nuevos campos d e minas situados en toda
el rea del a e r d r o m o , y por un f u e g o d e m o r t e r o comunista
e x t r e m a d a m e n t e denso. Eso significaba que t a n t o H l c o m o H6
haban q u e d a d o totalmente aisladas.
Mientras e m p e z a b a a t o m a r f o r m a la batalla al n o r o e s t e de
la fortaleza, se p r o d u j e r o n nuevas seales de que el enemigo,
lejos de soltar su presa sobre Dien Bien Phu si n o consegua
tomarla el 15 d e abril, estaba de hecho r e f o r z a n d o sus posiciones. Algunos m e n s a j e s interceptados indicaban q u e el f a m o s o
Regimiento de M o n t a e s e s acuda desde Laos.
E n los hospitales d e c a m p a a del interior d e Dien Bien Phu,
haban ingresado desde el 1. al 15 de abril 751 heridos, de los
que 310 precisaban intervencin quirrgica, y 76 haban m u e r t o .
Las cifras n o incluan a los centenares de h o m b r e s que sufrieron
heridas relativamente leves una y otra vez, ni a los que murieron
en sus posiciones. Las condiciones en q u e se vean obligados a
vivir los heridos se deterioraron, y de lo atroz pasaron a lo intolerable cuando las lluvias d e los m o n z o n e s e m p e z a r o n a calar
en las casamatas subterrneas. El da 17 de abril, los hospitales
informaron de la aparicin d e los primeros casos de gangrena.
P e r o el problema mayor e r a la falta de espacio. C o m o un pulpo, el hospital continuaba creciendo en todas direcciones. Cada
noche, los zapadores marroques disponibles se dedicaban a cavar nuevos tneles para hacer sitio a los nuevos heridos. Finalm e n t e , n o q u e d ya sitio d o n d e cavar, salvo que se irrumpiera
en las casamatas d e otras unidades.
Siguiendo con el t e m a , las necesidades del hospital desencadenaron una prolongada vendetta e n t r e Langlais y la Central
francesa de inteligencia. Ya desde el principio de la batalla,
Langlais haba considerado q u e la unidad local de la Inteligencia, C G 8 , deba sumarse a la infantera, como haban hecho los
aviadores. P e r o el c o m a n d a n t e del destacamento, el capitn Hbert, n o estaba a las rdenes de ninguna persona d e Dien Bien
Phu, y era responsable nicamente ante sus superiores en H a n o i
y Saign, p o r lo q u e Langlais no poda obligarle a acatar sus
decisiones. E n t o n c e s hizo pblica u n a nota oficial para todas las
unidades de paracaidistas, informndoles d e que H b e r t y su
unidad haban preferido q u e d a r s e emboscados en sus confortables casamatas a sumarse a la lucha. E l 28 de marzo, c o m o
oficial superior d e los paracaidistas del valle, o r d e n a H b e r t
que se quitara la reverenciada boina r o j a de los paracaidistas
coloniales.
H b e r t distaba mucho de ser el tpico oficial de inteligencia
chupatintas, y haba ganado sus alas de paracaidista en peligrosas misiones tras las lneas enemigas, d u r a n t e la II G u e r r a
Mundial, en el curso de uno de las cuales result g r a v e m e n t e
herido; a consecuencia d e ello, u n a d e sus piernas era siete cen-

tmetros ms corta que la otra. Sin e m b a r g o , en octubre d e 1953


se haba p r e s e n t a d o voluntario para ser lanzado en paracadas
en territorio enemigo en Indochina, y haba sido condecorado
con la Legin de H o n o r .

D u r a n t e la n o c h e del 14 d e abril, los


a c o n t e c i m i e n t o s i b a n a d i s i p a r t o d a s las
e s p e r a n z a s d e p o d e r contar con
reservas a d e c u a d a s .
A h o r a , e n f r e n t a d o a la necesidad urgente d e ms espacio p a r a
el hospital d e G r a u w i n , Langlais se dirigi a la casamata del
C G 8 , escoltado p a r algunos paracaidistas a r m a d o s , y o r d e n sec a m e n t e a los h o m b r e s de la tribu M e o que la desalojaran. Esos
h o m b r e s haban intentado en los primeros das cruzar las lneas
del cerco enemigo aun a riesgo d e ser capturados y t o r t u r a d o s
por el Viet Minh. D o s d e ellos murieron y muchos otros, e n t r e
ellos m u j e r e s y nios, resultaron heridos p o r el f u e g o d e ambos
bandos. Langlais envi a una escuadra de fornidos legionarios
con rdenes directas de desalojar el local, si f u e r a necesario con
granadas de m a n o .
Hizo falta finalmente una orden directa del general Cogny y
la amenaza de sanciones personales graves para que Langlais
d e j a r a en paz a los ltimos restos del G C 8 . Pero consigu proporcionar al hospital de Grauwin el suficiente espacio en la casamata para alojar a 200 heridos. D e hecho, los problemas de
Grauwin no hicieron sino a u m e n t a r . La continua extensin del
cementerio contiguo al hospital haba g e n e r a d o una pululacin
de gusanos blancos y viscosos que ahora se infiltraban en las
galeras subterrneas d o n d e yacan los heridos, y a los que pronto p u d o verse r e p t a n d o por las llagas abiertas.
O t r o problema aun se haba agudizado el 14 d e abril: el de
la comida. A b a s t e c e r a una fuerza aislada de 16.000 h o m b r e s
d u r a n t e 56 das y en condiciones de combate supona un t r a b a j o
que slo poda compararse con el del sitio d e Stalingrado. H a b a
seis tipos distintos d e raciones de comida: e u r o p e o s , norteafricanos, africanos, vietnamitas, auxiliares T ' a i s y prisioneros d e
guerra. Por e j e m p l o , e r a imposible alimentar con las latas est n d a r de carne de cerdo de los americanos o los franceses, a
los musulmanes, q u e rechazaban el cerdo.
D u r a n t e la noche del 14 d e abril, los acontecimientos iban a
disipar todas las esperanzas d e p o d e r contar con reservas adecuadas. C u a n d o los camiones y los j e e p s supervivientes recogan
la comida en el rea del cuartel general p a r a proceder a su distribucin, una lluvia de proyectiles prendi f u e g o al desprotegido m o n t n d e comida fcilmente combustible. Algunos das
antes, todas las reservas d e tabaco del c a m p o se incendiaron,
un incidente que hizo exclamar a Langlais: Todo Dien Bien
P h u ola c o m o si estuviramos f u m a n d o u n a pipa gigantesca.
D e s d e el 14 d e abril en adelante, Dien Bien Phu se aliment
con raciones reducidas.
Se lanz en paracadas un g e n e r a d o r q u e se necesitaba urg e n t e m e n t e p a r a proporcionar a la fortaleza electricidad p a r a
los transmisores, los purificadores del agua y la iluminacin mnima, p e r o el cargamento estaba tan mal acondicionado que se
destroz al caer; y en lugar d e d e j a r espacio para la dilatacin
de la gasolina, las latas que se lanzaron iban llenas hasta el borde, y se incendiaron al tocar el suelo.
Tambin ese da, las patrullas avanzaron por el oeste hasta
29

CAPTULO 3 ASFIXIA
Ban-Ban y Ban Pa-P. Y en Huguette 6, tres de los comandantes de pelotn, los tenientes Rastouil, Fran$ois y Mric, se haban reunido con el capitn Bizard para charlar brevemente sobre la situacin mientras coman sus magras raciones, cuando
una granada pesada penetr directamente en el bnker, matando a Rastouil e hiriendo gravemente a Mric. Bizard y Frangois
apenas sufrieron unos araazos. H6 se haba convertido en un
autntico infierno. Con sus casamatas casi totalmente derruidas,
la guarnicin estaba expuesta constantemente o bien a las lluvias de los monzones o bien a un sol de justicia contra el que
el piso llano no ofreca el menor resguardo. La sed se haba
convertido en un problema importante. Bizard intent cavar un
pozo en medio de la posicin, pero no sali a la superficie nada
ms que suciedad y un barro oleoso.

J u e v e s 15 de abril de 1954

Las necesidades del pequeo grupo del capitn Bizard eran muy
simples: agua y municin. La comida poda conseguirse, pero
el calor ardiente produca una deshidratacin capaz de matar a
un hombre en 24 horas. Cada hombre deba beber al menos dos
litros de agua al da. Para los 200 hombres aproximadamente
que componan la guarnicin, eso significaba 400 litros de agua,
es decir, 20 bidones estndar de 20 litros, que haban de ser
transportados a lo largo de ms de tres kilmetros expuestos al
fuego enemigo. Esa era la tarea que corresponda efectuar a los
pobres PIMs. PIM significaba prisonnier-intern
militaire, o
sea, un cautivo del Viet Minh con status normal de prisionero
de guerra. Los PIMs eran tratados ms o menos de acuerdo con
las reglamentaciones, y sus campos estaban sujetos a la inspeccin de la Cruz R o j a Internacional o de representantes del otro
b a n d o , como el hermano del general Giap, que resida en la
zona dominada por los franceses. Pero como esta era una guerra
civil, los PIMs eran empleados en trabajos de coolie.
El campo de prisioneros de Dien Bien Phu estaba b a j o el control de un joven y amable oficial francs, el teniente Patrico,
que mandaba un destacamento de guardia formado por ocho
norteafricanos. C o m o no disponan de materiales de construccin, los PIMs pronto idearon un nuevo tipo de casamata que
fue adoptada despus por las tropas de combate. Consista en
un pozo vertical profundo en cuya parte inferior los PIMs cavaban un estrecho tnel, suficiente simplemente para albergar
un cuerpo tendido.
El comportamiento de los PIMs en Dien Bien Phu y su buena
fe siguen siendo un misterio. E n una ocasin uno de los guardias
marroques fue presa de pnico debido al bombardeo de la artillera, y ech a correr abandonando su puesto. Un PIM corri
tras el marroqu y volvi a llevarlo al lugar donde los PIMs estaban al resguardo del fuego de barrera, dicindole: T marroqu aqu para guardar PIM; t quedarte aqu.
Despus de la cada de Dien Bien Phu, el Viet Minh declar
que juzgara como criminales de guerra a los oficiales franceses
que haban formado parte del destacamento de guardia de los
PIM. Cientos de PIMs conocan al teniente Patrico, y ninguno
le denunci. El mayor Coldeboeuf, cuyo n o m b r e (cuello de
buey) da una idea exacta de su estatura, tambin mandaba un
amplio destacamento de PIM. Cuando caminaba, con las manos
atadas a la espalda con alambre telefnico muy apretado, hacia
el campo de prisioneros despus de la batalla, pas casualmente

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frente a su propio destacamento de PIMs, que esperaba ser trasladado a la orilla del camino. Uno tras otro, los PIMs se pusieron en pie y le saludaron militarmente. Uno de ellos, que hablaba francs, le dijo: Bonne chance, mon Commandant. Recibi un puntapi de uno de sus propios libertadores.
D u r a n t e la noche del 14 al 15 de abril, el l. c r y 2. B E P intentaron pasar por el camino Pavie con un destacamento de
unos 50 PIMs que cargaban suministros. Q u e d a r o n bloqueados
durante casi cuatro horas entre H 1 y H2, separados solamente
por 200 metros de terreno abierto, debido no slo al f u e g o de
la artillera, sino tambin al de la infantera enemiga que segua
ocupando la trinchera abierta en el aerdromo. A d e m s , ahora
haba un nido de ametralladoras en la carcasa de un aparato
Curtiss C-46 C o m m a n d o destruido.

El 15 d e abril, los suministros l a n z a d o s


s o b r e Dien Bien Phu a l c a n z a r o n su c o t a
mxima. Se d e s c a r g a r o n cerca d e 250
toneladas
Finalmente, a las 2.40, el convoy de suministros p u d o llegar hasta la posicin de Bizard. Entonces la fuerza de cobertura hubo
de afrontar la ttrica perspectiva del viaje de vuelta. Langlais
decidi confundir al Vent Minh lanzando dos operaciones de
diversin. El primer ataque fue dirigido por la compaa del
teniente Bailly, del 8." de Asalto, desde Sparrowhawk contra la
trinchera del Viet Minh en el aerdromo. El segundo lo llev
a cabo la compaa mixta de la Legin Extranjera al m a n d o del
capitn Philippe, y su objetivo era algo nuevo en el arsenal de
asedio del Viet Minh: una fortaleza regular del enemigo. El Viet
Minh, en el espacio de una sola noche, haba conectado el sistema de trincheras construidas durante los das anteriores, con
una serie de bnkers de combate y de posiciones de fuego, frente a las cuales haba dispuesto incluso algunas alambradas y varias de las minas recogidas de las fortalezas francesas.
Sin arredrarse, Philippe y su compaa se lanzaron al ataque,
pero fueron detenidos p o r las armas automticas y los morteros
del enemigo. La compaa empez a sufrir serias bajas. Clmengon se vio obligado finalmente a llevar al combate a su ltima unidad de reserva. Por fin pudo sacar a los restos de la
compaa de Philippe de la trampa, pero perdi a 10 hombres
ms en el proceso. Bailly, p o r su parte, intent durante t o d o el
da desalojar la trinchera del aerdromo en un sangriento cuerpo a cuerpo, pero sufri muchas bajas porque cada uno de sus
hombres haba de correr el albur de cruzar el campo abierto
para llegar hasta la trinchera comunista. Finalmente, a las
16.15, despus de fracasar los otros dos ataques y con el convoy
de suministros de vuelta ya detrs de las lneas francesas, los
elementos del 8. se retiraron a la zanja de d r e n a j e al este del
aerdromo.
El 15 de abril, los suministros lanzados sobre Dien Bien Phu
alcanzaron su cota mxima. Se descargaron cerca de 250 toneladas en el valle. Como los paquetes lanzados eran ahora vitales, los comunistas adquirieron la costumbre de apuntar sus
ametralladoras a los bultos ms visibles, y esperar algn movimiento del lado francs. Entonces las ametralladoras enemigas
abran fuego sobre los equipos de recogida.
A las 17.00, un cazabombardero del portaaviones Arromanches se dispona a lanzar una nueva serie de fotografas areas

del valle y de m a p a s que mostraban todas las nuevas posiciones


francesas as c o m o las posiciones detectadas de la artillera antiarea enemiga. C u a n d o el avin se aproximaba a Dien Bien
Phu, el piloto corri hacia atrs la pesada cubierta d e cristal d e
su carlinga, p e r o en ese m o m e n t o la artillera enemiga abri
fuego sobre l. El piloto se dispuso a realizar una maniobra evasiva y efectu un tonel. El pesado p a q u e t e cay de la carlinga
abierta y f u e a caer en m a n o s enemigas. A h o r a el general G i a p
,no slo saba sobre Dien Bien Phu tanto c o m o de Castries, sino
que adems saba exactamente lo que los franceses saban (o n o
saban) d e su ejrcito.
V i e r n e s 16 d e a b r i l d e 1954

El viernes santo empez con otra costosa operacin d e penetracin hacia H6. P a r a entonces, la operacin se haba convertido en una m a r c h a asesina en la que los PIMs, con sus pesados
bidones o sus cajas de municin, simplemente no tenan la menor oportunidad. Transportaban 700 litros d e agua y media docena d e cajas de municin para armas ligeras.
Cuarenta y dos P I M s resultaron m u e r t o s o heridos en el camino y tan slo siete p o r t e a d o r e s de agua con cinco bidones
consiguieron llegar a salvo a H6. Eso d e j a b a a cada h o m b r e de
la guarnicin con u n a racin de medio litro, en lugar de los dos
que necesitaban.
A las 10.20, Dien Bien Phu inform que las trincheras comunistas en t o r n o a H l llegaban ya hasta el a e r d r o m o , y q u e
la fortaleza estaba totalmente rodeada. Se t o m la decisin d e
intentar vencer al Viet Minh en su propio juego. E n lugar de

A R R I B A : Y cada vez suba ms la factura de los heridos. Al


final, apenas haba un solo miembro de la guarnicin francesa
que no tuviera una herida de algn tipo.
intentar forzar el camino a H 1 , los legionarios se dispusieron
ahora a cavar pacientemente una trinchera hasta H l . E l problema, por supuesto, estribaba en que, en algn punto, la trinchera en direccin norte-sur de los legionarios se cruzara con
la trinchera en direccin oeste-este excavada por los comunistas
al sur de H u g u e t t e 1. C o m o eran legionarios, decidieron que ya
se ocuparan de la m a n e r a de cruzar ese p u e n t e cuando llegaran
a l.
Los suministros cargados en Haiphong y H a n o i se elevaban
a 215 toneladas, p e r o de Castries se q u e j con palabras amargas
de que las dotaciones de los caones de la artillera estaban llegando, despus de 32 das de constante actividad en sus posiciones abiertas, a un estado de crisis total, fsica y psicolgica.
Los h o m b r e s seguan e j e c u t a n d o los movimientos precisos, p e r o
les faltaban la capacidad de reaccin, la velocidad y la precisin
necesarias para utilizar los pocos caones existentes y los proyectiles, ahora severamente racionados, con el mximo de efectividad.
H a n o i no dio ninguna respuesta estimulante. T o d o lo que poda ofrecer ese da era la noticia de q u e Castries haba sido ascendido a general de brigada, y el resto de los c o m a n d a n t e s
principales haban avanzado un grado en la lista de promocin.
En un gesto de camaradera, los oficiales d e mayor rango pasaron a los recin ascendidos de m e n o r graduacin sus antiguos
distintivos; as, Langlais hered los cinco galones de Castries,
p e r o c o m o este ltimo, al p e r t e n e c e r al arma de caballera, los
31

CAPTULO 3 ASFIXIA
llevaba sobre fondo rojo, Langlais hubo de teirlo de negro con
tinta china. El teniente general Cogny envi por paracadas a
de Castries sus propias estrellas de brigadier, junto con una botella de champaa. Cayeron fuera de las lneas francesas, en
manos de los comunistas.

S b a d o 17 de abril de 1954
Al caer la noche del da 16. otra columna de paracaidistas escolt una vez ms a otro convoy de porteadores de agua al infierno de H6. De manera ya casi rutinaria, el grupo de suministro tropez con tropas comunistas que bloqueaban el camino
cerca de las trincheras comunistas al sur de Huguette 1, hubo
de cruzar el espacio abierto batido por el nido de ametralladoras
instalado en la carcasa del Curtiss C o m m a n d o y, despus de un
breve tiroteo, lleg finalmente a H6 a la 1.25, con bajas tan slo
moderadas. En esta ocasin el convoy consigui transportar suficiente agua, no slo para cubrir la racin mnima de la guarnicin. sino incluso para beber p o r las estrellas de general de
Castries, y por la Cruz de oficial de la Legin de Honor que el
capitn Brizard acabada de recibir a sus 29 aos de edad por su
valerosa defensa de Huguette 6.
Pero incluso ese pequeo xito dejaba en pie la cuestin de
si vala la posicin de H6 el precio que estaba costando. El general de Castries acept el informe de la situacin que le esboz
Langlais, y a la 18.20 decidi evacuar Huguette 6 la noche siguiente. Bigeard recibi a las 20.00 el encargo de abrir el paso
hasta H 6 .

D o m i n g o de P a s c u a 18 de abril d e 1954
Cuatro horas ms tarde, despus de que Bigeard volcase en la
batalla todas las unidades que pudo reunir, el ataque se estanc
definitivamente. Al amanecer, los franceses retrocedieron hacia
un sistema de bnkers que los ingenieros estaban acondicionando en la zanja de drenaje del aerdromo, llamado Opra,
que proporcionaba hasta cierto punto proteccin contra los proyectiles enemigos, a pesar de que ofreca el serio problema de
inundarse. Otra parte de la fuerza que haba intentado la penetracin se haba retirado hacia el oeste, ms all de H l , a un
lugar en el que los ingenieros montaban tambin un pequea
posicin defensiva en el cruce de caminos al norte de H2. A las
7.30, incluso Bigeard estaba dispuesto a reconocer que el intento de evacuar H6 haba fracasado.
Bigeard dej al mayor Clmencon la desagradable tarea de
informar a Bizard de que debera intentar la penetracin con
sus propios medios, o bien rendirse. Pero para el joven Bizard
y su heterognea tropa de legionarios extranjeros y paracaidistas franceses y vietnamitas, la rendicin era algo que ni se planteaba. Inform a Clmenqon que intentara cruzar las lneas a
las 8.00 en punto. Su plan era romper en un f r e n t e amplio, utilizando granadas de mano, aunque sera necesario abandonar a
los heridos y el equipo al enemigo.
Para protegerse de los efectos de las esquirlas de sus propias
granadas, los hombres se colgaron sacos de arena al pecho. Saban que la ruptura sera difcil, pero como los comunistas esperaban emplear sus trincheras en el asalto final a H6, no haba
lneas de alambradas ni campos de minas entre ellos y la guar-

nicin francesa. Adems, la niebla matinal que, como de costumbre, cubra la mayor parte del valle, ocultaba al enemigo los
movimientos de las tropas francesas de H6.
Finalmente, a una orden dada de viva voz por Bizard, la tenue lnea salt sobre el parapeto de las trincheras.
Cubiertos por sus propias granadas de mano y por la ltima
ametralladora ligera, seguida por el sargento Ganzer de la Legin E x t r a n j e r a , que, al estar herido, se haba presentado voluntario para quedar atrs, los hombres de Bizard saltaron sobre
las cabezas de los soldados del Viet Minh y empezaron a correr
en direccin a la primera lnea francesa, situada a 300 metros.
En el flanco derecho, el pelotn del sargento Josef Franz cay
en una trinchera llena de soldados del Viet Minh y se encontr
copado. D u r a n t e un breve instante se produjo un silencio total,
porque nadie hizo fuego. Luego una voz,en el lado del Viet
Minh, dijo en francs: Tiren las armas al suelo! Rndanse!
Su voz rompi el hielo: del lado francs un legionario grit A
l'assault! y lanz una granada en medio del montn de enemigos agazapados en la trinchera. El hipnotizado pelotn de
Franz salt fuera de la zanja y, aunque perdi a algunos de sus
hombres, pudo reunirse con el resto de las fuerzas de Bizard.
A B A J O : Los carros de combate desempearon un papel
crucial para mantener abierto el camino a Isabelle. Pero
cuando quedaban averiados, era poco lo que poda hacerse
para repararlos.

CAPTULO 3 ASFIXIA
La niebla se estaba disipando rpidamente, y la supervivencia
dependa de la posibilidad de soslayar el f u e g o enemigo mientras los morteros pesados mantenan en silencio a las ametralladoras enemigas. Los hombres de Bizard aullaban y cantaban
mientras corran hacia el sur sobre las planchas metlicas del
aerdromo; poda orse distintamente una nana que cantaban
algunos de los anarquistas espaoles.
Cuando Bizard reuni a sus hombres a las 10.40 en Huguette
2, su pequea fuerza haba perdido 106 hombres, y 49 ms estaban heridos. E n t r e los muertos figuraban dos de los tenientes,
Francois y Donadieu, que justamente el da anterior haban recibido sus promociones al rango de capitn por mritos de guerra. No tuvieron ocasin de estrenar sus nuevos distintivos.
A las 16.00, dos granadas de obuses enemigos cayeron en la
posicin de un can de 155 mm de la batera del capitn Deal,
dejando la pieza fuera de servicio y matando a parte de su dotacin. Eso dejaba a Dien Bien Phu nicamente con dos 155.
A las 18.00, otras granadas enemigas produjeron desperfectos
graves en dos de los obuses ligeros de 105 m m .
Se decidi relevar a la agotada 4. a Compaa del 1/2 R E I por
la 4. a Compaa del capitn Chevalier, destinada hasta ese mom e n t o a la relativamente tranquila fortaleza Claudine. Chevalier y sus hombres empezaron el peligroso traslado hacia el norte poco despus de anochecer, despus de consumir una ltiina
comida caliente en Claudine. Para entonces, la mayor parte de
las trincheras de comunicaciones haban quedado desmantela-

das. C o m o el aerdromo era ya inutilizable, sus planchas de


acero fueron "canibalizadas" sin miramientos. Los suministros,
los refuerzos y los heridos deban circular en la oscuridad casi
total de lo que ahora se haba convertido en un metro. Los
hombres de Chevalier avanzaron desde Claudine 2 por Lily 1
hacia Huguette 3. Luego siguieron un camino subterrneo a travs de Huguette 2, y finalmente hubieron de salir a la trinchera
abierta que los legionarios haban cavado en direccin a la trinchera transversal de los comunistas que atravesaba H 1 en direccin sur y divida tambin en dos el aerdromo.

L u n e s de Pascua 19 de abril de 1954

Treinta minutos despus de la media noche, la compaa de


Chevalier estaba totalmente atascada, y Chevalier pidi fuego
de artillera concentrado y apoyo areo con el fin de conseguir
avanzar los 200 ltimos metros hasta H1. Los agotados artilleros
apuntaron sus piezas pesadas de campaa y concentraron el fuego en la pequea f a j a de terreno situada entre Opra, H 2 y H l ,
seguidos al amanecer p o r los Bearcat y los Helldiver de la Marina francesa.
A las 6.45, el enemigo estaba ya lo suficientemente ablandado para poder realizar el cruce. A las 10.00, la 4. a Compaa
del 1/13 estaba en su puesto de Huguette 1, aunque con bajas
apreciables.

Los p a r a c a i d i s t a s c a y e r o n s o b r e los
d e s p r e v e n i d o s h o m b r e s del Viet Minh
c o m o los p r o v e r b i a l e s v a m p i r o s q u e
s a l e n del infierno.
El coronel Langlais aprovech el respiro temporal ofrecido ese
da por el enemigo para relevar a algunas otras unidades que
haban estado durante varios das en primera lnea de fuego.
Eso no quiere decir que en las dems posiciones los hombres
de Dien Bien Phu pudieran dormir tranquilos, con la seguridad
de que no iban a quedar enterrados en cualquier m o m e n t o b a j o
toneladas de tierra y cascotes. Pero al menos en la mayor parte
de los permetros fortificados interiores uno estaba a salvo de
los miles de armas ligeras, ametralladoras y morteros ligeros.
A lo largo de toda la noche del 18 al 19 de abril, no se lanzaron suministros sobre Dien Bien Phu. Oficialmente, la razn
era que los despegues no podan realizarse debido al mal tiempo. L a impresin general en la guarnicin era que el m u n d o
exterior estaba celebrando la Pascua, y le importaba un comino
lo que sucediera en Dien Bien Phu. Cuando finalmente se reanudaron los lanzamientos areos a las 22.00 de la noche del lunes, los primeros aparatos se equivocaron totalmente en la localizacin de la zona de lanzamiento y dejaron caer dos paquetes de voluntarios no paracaidistas en pleno territorio enemigo. La mayora f u e r o n aniquilados antes incluso de haberse
podido desabrochar los correajes del paracaidas. T a n slo un
barbudo marroqu p u d o llegar finalmente a una de las avanzadas francesas.
Sencillamente no lo entiendo, deca el h o m b r e , estupefacto. Tienen ustedes idea de por qu nos han lanzado sobre las
posiciones del Viet Minh?
33

CAPTULO 3 ASFIXIA

Martes 20 de abril de 1954

A las 12.20, cundo el capitn Cldic y su compaa en Eliane


1 miraban desde las colinas soleadas de la fortaleza hacia las
lneas comunistas, vieron un solitario Bo-Doi que corra desesperadamente hacia su posicin. E m p e z a agitar un pauelo
blanco. Segn el desertor, desde las fuertas bajas sufridas durante la batalla de las Cinco Colinas, la 312. a Divisin se haba
reforzado con reclutas recin incorporados, que ahora componan ms o menos la mitad de sus efectivos. Era difcil recibir
suministros de todo tipo por los efectos del bombardeo areo
francs en la Ruta 41. Las lluvias hacan que las condiciones de
vida fueran muy incmodas tambin en las colmas, y la artillera
francesa an conservaba un punch terrible cuando abra fuego
repentinamente sobre una unidad de infantera sorprendida al
descubierto. El desertor dijo que los nuevos reclutas estaban
desalentados por la dureza de la lucha, p e r o que su comisario
poltico les haba dicho que el ataque a Dien Phu continuara
fueran cuales fuesen las bajas sufridas. El desertor aport tambin noticias de una naturaleza menos halagea: haba asesores de la China comunista junto a cada can antiareo de 37
mm, y a ellos se deba en buena parte su precisin de tiro.
Mircoles-jueves 21 y 2 2 d e abril d e 1954

El modelo de H6 empez ahora a repetirse en H l . Durante la


noche del 21 al 22 de abril, los ataques comunistas fueron muy
superficiales, pero lo bastante fuertes para asegurar que no pasaban suministros desde el sur a la posicin. Sin embargo, los
legionarios del 1/13 y los vietnamitas situados en O p r a , reforzados por dos de los cuatro carros que seguan operativos, intentaron de nuevo penetrar en el recinto con suministros. Tras
una dura lucha cuerpo a cuerpo, consiguieron finalmente abrir
un estrecho pasillo entre las 10.45 y las 11.30, y, a las 14,00,
Langlais orden que cesara el esfuerzo por el momento. Sencillamente era demasiado costoso en trminos de hombres y municiones.
E n otros sectores, sin embargo, los franceses no haban abandonado su anterior agresividad. D u r a n t e la noche del 20 al 21
de abril, una compaa del 11/1 R C P hizo una incursin a Dominique 6, abandonada al enemigo desde haca ms de un mes.
Los paracaidistas cayeron sobre los desprevenidos soldados del
Viet Minh como los proverbiales vampiros que salen del infierno, mataron a 19 y capturaron a tres, destruyendo cuatro bnkers enemigos cuyo preciso fuego de ametralladoras ligeras haba amargado la vida a las posiciones francesas situadas b a j o la
colina; volvieron trayendo consigo dos caones sin retroceso y
cuatro ametralladoras.
Los mecnicos haban realizado esfuerzos heroicos para mantener algunos jeeps en servicio, con el fin de recoger las cargas
ms pesadas de los suministros lanzados en paracadas.
Desgraciadamente, los vehculos franceses tenan radiadores
de agua muy vulnerables, que constantemente estaban agujereados p o r la metralla o los disparos de las armas ligeras. Cuando el f u e g o de la artillera comunista destruy los tres ltimos
camiones de la fortaleza en la noche del 21 al 22 de abril, la
recogida de ms de 100 toneladas de cargas de suministros se
torn virtualmente imposible.
34

El 21 de abril, un infortunado joven voluntario paracaidista


cuyo paracadas se haba abierto demasiado pronto, se qued
enganchado en la seccin de cola de su avin de transporte y
estuvo colgando sin poder hacer nada mientras el avin volaba
en crculos sobre el valle. Pocos minutos ms tarde, el voluntario cay a plomo en algn lugar detrs de las lneas comunistas.
En H3, el sargento Kubiak, el superviviente del 3/13. en
Beatrice, celebr silenciosamente su 25. cumpleaos. Siguiendo las tradiciones de la Legin E x t r a n j e r a , se le haba concedido
el da libre, y algunos amigos le cedieron sus respectivas raciones de Vinogel, un concentrado de vino recin elaborado por
el Ejrcito francs, de un sabor repulsivo. Pero no p u d o pasar
el da completo descansando en su casamata. Al caer la noche,
Kubiak. 10 legionarios ms y 15 PIMs cargaron con los bidones
de agua potable y las cajas de municin, y emprendieron el camino hacia Huguette 1 bajo el fuego de la artillera.
Haba otro Kubiak en Dien Bien Phu... en el otro bando. Era
el comandante Stefan Kubiak, un polaco nacido en 1923 en
Lodz. Hijo de un pobre t e j e d o r . Kubiak se alist en el Ejrcito
comunista de Polonia despus de la II Guerra mundial. C o m o
era un buen miembro del partido, se le envi a la Escuela de
comisarios polticos del Ejrcito. Cuando supo que su esposa se
entenda con uno de sus superiores, Kubiak desert del Ejrcito
polaco, pas a la Alemania occidental, y algn tiempo despus
se enrol en la Legin Extranjera. Fue enviado a Vietnam del
Norte en 1947, se desilusion pronto de los franceses, y desert.
Recibido inicialmente con desconfianza por el Viet Minh,
pronto les prest servicios importantes, al instruirles en el empleo de las armas americanas que haban capturado a los franceses. Kubiak se distingui por su valor durante la batalla del
saliente de Bien Hoa en 1951, y fue adoptado por el mismo
H o Chi Minh, que le dio el n o m b r e vietnamita de H o Chi
Thuan. Kubiak sirvi en Dien Phu con la 312. a Divisin, y participo personalmente en el ataque a Beatrice, durante el cual se
enfrent probablemente a su homnimo francs.
Poco familiarizado con el laberinto de tneles y de trincheras
de comunicaciones que se dirigan al norte, el grupo de suministros del sargento Kubiak se extravi por unos momentos, entr en el campo de tiro de los cincuenta y cincos de Sparrowhawk, retrocedi hasta Huguette 3, y luego sigui el camino
indicado por el tronar de los caones hacia H L En H2 recogi
a su escolta del l. c r B E P , y finalmente lleg al habitual punto
de detencin, unos 150 metros al sur de H l . All, una esquirla
de granada del tamao de un puo a g u j e r e uno de los bidones
que llevaba Kubiak.
Pero el agua apenas tena ya importancia, p o r q u e Huguette
1 estaba agonizando. A las 2.10, el capitn Chevalier haba informado al cuartel general del batalln que, aunque no estaba
siendo atacado seriamente los viets parecen salir por todos los
rincones de la posicin. Pequeos grupos de Bo Doi surgan
de las trincheras de los aproches y se lanzaban contra la posicin
francesa. Muchos de ellos eran abatidos por el fuego francs,
tan slo para ser sustituidos por otro grupo, tambin pequeo,
de hombres vestidos de verde. Algunas de las trincheras del
Viet Minh se haban alargado hacia el frente hasta las lneas de
alambradas francesas, y los infantes enemigos surgan repentinamente en medio de los espinos como el mueco de una caja
de sorpresas, disparaban una rfaga, y desaparecan de nuevo.
A las 2.30 lleg el ltimo mensaje radiado de Chevalier, pidiendo ayuda con urgencia.

JOHN HILLELSON AGEN

V i e r n e s 2 3 d e a b r i l d e 1954

Ya era demasiado t a r d e para p o d e r ayudar. C u a n d o Kubiak y


su grupo de suministros se p r e p a r a b a n para el e m p u j n final
hasta H l , u n o d e los sargentos d e guardia en el exterior se acerc y les dijo q u e no vala ya la p e n a seguir adelante: H l haba
cado. A las 7.00, un p u a d o d e legionarios e x t r a n j e r o s d e
H l consiguieron pasar r e p t a n d o a H 2 y dijeron que h a b i a n visto
al capitn Chevalier de pie sobre el techo d e su propio b n k e r
con un ltimo cuadro de 10 legionarios, y que todos haban
m u e r t o en el ltimo asalto.
A l r e d e d o r de las 9.00, y a pesar d e las objeciones d e Langlais
y Bigeard, d e Castries m a n t u v o la orden d e que se hiciera lo
imposible p a r a r e t o m a r H l antes d e las 16.00 de aquella misma
t a r d e . Langlais d e j la organizacin del c o n t r a a t a q u e en manos
de Bigeard. C o m o p r i m e r paso, este o r d e n q u e el 2. B E P dej a r a sus posiciones en Eliane y f u e r a reemplazado por las unidades de reserva del II/l R C P , 6." B P C , y 1/2 R E I . Luego, el
mayor Gurin solicit 12 c a z a b o m b a r d e r o s y cuatro B-26 p a r a
que batieran el sistema d e trincheras comunistas en t o r n o a H l ,
a las 13.45. Otros cuatro B-26 deberan estar dispuestos desde
las 14.00, p a r a atacar en tierra los blancos q u e se les indicaran.
La artillera y los m o r t e r o s deberan disparar 1200 proyectiles
sobre H u g u e t t e 1, seguidos de b o m b a s de h u m o sobre los puestos d e observacin d e la artillera comunista en Dominique y
A n n e - M a r i e , mientras que los m o r t e r o s d e H 2 y H 5 y d e Sparrowhawk deberan p r o p o r c i o n a r despus apoyo prximo. Los
ltimos tres carros d e c o m b a t e operacionales, al m a n d o del teniente Mengelle, reforzaran la p u n t a sur del ataque d e la infantera.
Bigeard t o m la fatal decisin de n o dirigir p e r s o n a l m e n t e la
operacin, y d e j a r el m a n d o al mayor Liesenfelt, cuyo batalln,
despus d e t o d o , era el encargado de soportar el peso principal
del a t a q u e .
E n la f o r m a como la vea B i g e a r d , la operacin haba d e dirigirse de la misma m a n e r a en que se haba e j e c u t a d o el con-

A R R I B A : En la lucha contra los franceses, el Viet Minh


aprendi muchas de las tcnicas como el empleo del
camuflaje que le serviran ms tarde para derrotar a los
americanos.
t r a a t a q u e sobre Eliane: mucho poder d e f u e g o y un uso m u y
parco d e la infantera en p e q u e o s grupos de tipo c o m a n d o . A
las 14.25, la 5. a C o m p a a de Bire deba salir de la trinchera de
comunicaciones situada al n o r t e de H 2 , con la 6. a C o m p a a de
Boulinguez dispuesta en reserva en H 2 cerca del puesto d e mando desde el que Liesenfelt coordinaba la operacin.
Simultneamente, al este del a e r d r o m o , la 7/2 B E P de Lecour-Grandmaison y el llamado C I P E , al m a n d o de P t r e , deban saltar de la posicin d e O p r a , cruzar el a e r d r o m o y avanzar acallando la ametralladora enemiga situada en la carcasa del
Curtiss C-46.
A l principio, la operacin funcion con la precisin d e un
a p a r a t o d e relojera. La c o m p a a del Viet Hinh que d e f e n d a
ahora H u g u e t t e 1 q u e d reducida, en pocos minutos, a una docena de supervivientes zarandeados por las pasadas d e los b o m barderos en picado Hellcat. A las 14.00, los legionarios y los
paracaidistas vietnamitas salieron a campo abierto en el aerd r o m o y f u e r o n rociados por el f u e g o del nido de ametralladoras
pesadas instalado en el m o r r o del Curtiss. El teniente Ptre q u e d seriamente herido casi de inmediato, y t a n t o la 7/2 B E P
como la compaa indochina sufrieron serias bajas hasta q u e ,
finalmente, algunos disparos precisos de la artillera francesa silenciaron la ametralladora. En el flanco sur, las cosas iban p e o r .
La 5. a C o m p a a se haba perdido, c o m o el sargento K u b i a k ,
en el ddalo de trincheras de comunicacin y tneles, y n o haba
llegado a la lnea de partida en el m o m e n t o d e concluir el b o m b a r d e o . C u a n d o ella y la 6. a C o m p a a se situaron por fin en
sus posiciones, los artilleros enemigos supervivientes salieron d e
sus casamatas y empezaron a escupir un impenetrable fuego defensivo. Para todos los propsitos prcticos, el c o n t r a t a q u e sobre H l haba fracasado.
El c o m a n d a n t e d e batalln Liesenfelt no saba nada d e t o d o
35

nalizado el ataque e indic a las unidades participantes que se


retiraran. A l mismo tiempo o r d e n a los cuatro B-26 q u e estaban p r e p a r a d o s para su eventual participacin en la batalla
que descagaran sus bombas de espoleta r e t a r d a d a sobre los nidos d e ametralladoras comunistas, mientras la artillera francesa
estableca una nueva b a r r e r a . P a r a las dos compaas q u e haban cruzado t o d o el t e r r e n o abierto del a e r d r o m o b a j o el fuego y, despus de destruir el nido d e ametralladoras del Curtiss,
haban seguido su avance hasta 50 metros d e H l , la retirada f u e
tan costosa como el avance. El t e n i e n t e G u r i n , segundo com a n d a n t e d e la compaa indochina, result con las dos piernas
segadas por u n a granada d e la artillera cuando cruzaba d e vuelta el a e r d r o m o . Para n o arriesgar las vidas de sus h o m b r e s ,
que e m p e z a b n a retroceder a rastras hacia la zona abierta para
rescatarle, se suicid disparndose en tiro en la cabeza.

El r e c h o n c h o a p a r a t o d e f a b r i c a c i n
a m e r i c a n a e m p e z el p i c a d o , p e r o
i n m e d i a t a m e n t e f u e p e r s e g u i d o p o r un
i n t e n s o f u e g o d e la artillera a n t i a r e a
enemiga.

A R R I B A : El Angel de Dien Bien Phu, Genevive de GalardTerraube. D E R E C H A : un agotado paracaidista francs se


toma un breve descanso en medio de la interminable batalla.
ello. Situado en su puesto de m a n d o d e H 2 , Liesenfelt segua
a p a r e n t e m e n t e por radio el curso de las operaciones. Mientras
tanto, Bigeard se haba d e r r u m b a d o en su catre y dorma p r o f u n d a m e n t e . A f o r t u n a d a m e n t e , en el cuartel general d e Castries haba conservado el hbito de sintonizar las frecuencias d e
radio de las unidades combatientes, y oy las llamadas desesperadas de las compaas paralizadas del 2. B E P . C o m o apar e n t e m e n t e la artillera no reaccionaba ante ellas, de Castries
intervino personalmente en la batalla. Hizo despertar a Bigeard
y, con el sobrio estilo britnico que todo francs de noble cuna
e m p l e a incluso en las peores circunstancias, le dijo:
Tengo la impresin de que el ataque no progresa con la fuerza necesaria. Vaya y mire q u es lo que p u e d e hacerse.
Bigeard, despreciando el f u e r t e b o m b a r d e o enemigo, t o m
uno d e los ltimos jeeps y cruz todo el campo hasta H 2 , d o n d e
encontr a Liesenfelt sentado tranquilamente en su b u n k e r , a
la espera de acontecimientos. A la pregunta de Bigeard de c m o
marchaban las operaciones, el c o m a n d a n t e del 2. B E P respondi: D e b e de estar yendo todo a la perfeccin; n o hay ninguna
llamada de mis unidades. Bigeard examin el equipo de radio
de Liesenfelt, se puso a manipularlo y empez a aullar de rabia.
El equipo de Liesenfelt estaba ligeramente desviado de la longitud de onda correcta.
Bigeard saba q u e no tena sentido ahora hacer an mayores
las proporciones de la derrota. A las 15.25 o r d e n dar por fi36

E n total haban q u e d a d o m u e r t o s o heridos 150 h o m b r e s , con


lo que se esfumaba la ltima reserva operacional de D i e n Bien
Phu. Liesenfelt f u e relevado del m a n d o .
U n p a q u e t e q u e e r a e s p e r a d o con impaciencia, con piezas d e
respuesto para los generadores elctricos, haba cado justo al
exterior de las lneas francesas, y los observadores de la artillera comunista p r o n t o se apercibieron de ello. Los soldados d e
ingenieros franceses y marroques intentaron rescatar la preciosa carga, p e r o inltilmente: antes de que pudieran arrastrarla
hasta la posicin francesa ms prxima, las granadas comunistas
la hicieron pedazos.
U n o de los pilotos de los cazabombarderos q u e volaban diariamente en misiones de apoyo sobre H l , e r a el teniente Bernard Kotz. Su n o m b r e clave en ese da era Savart G r e e n , y
le a c o m p a a b a en la operacin un segundo a p a r a t o pilotado por
el oficial d e complemento Goizet. A las 14.15, Klotz inici un
b o m b a r d e o en picado sobre H l . El rechoncho a p a r a t o de fabricacin americana inici el picado, e i n m e d i a t a m e n t e comenz a perseguirlo el intenso f u e g o d e la artillera antiarea enemiga. C u a n d o el avin llegaba al nivel de los 6 000 pies, Goizet
observ que el a p a r a t o d e su c o m a n d a n t e d e vuelo estaba en
llamas. Klotz dio con tranquilidad el e n t e r a d o al m e n s a j e , continu el picado y descarg sus bombas con precisin sobre el
objetivo; luego enderez el aparato. E l ansioso Goizet sigui
j u n t o a su c o m p a e r o y vio cmo Klotz se deslizaba f u e r a d e la
carlinga d e su a p a r a t o e intentaba abrir a m a n o el paracadas.
Mientras Klotz luchaba con su paracadas, ste se abri de rep e n t e , rompindole los ligamentos del brazo. Pocos segundos
ms t a r d e , t o m a b a tierra en un arrozal encharcado, 400 metros
al sur d e Eliane 2. E n t o n c e s e m p e z una carrera entre la guarnicin de E 2 y los h o m b r e s del Viet Minh d e Od Baldy, p a r a
ver quin recoga antes a Klotz. Goizet descendi y ametrall
a baja cota a los enemigos. Eso detuvo al Viet Minh el t i e m p o
suficiente para q u e un legionario e x t r a n j e r o llegara antes hasta
Klotz. Klotz se uni a los m a y o r e s G u r i n y Blanchet como controlador areo y f u e el p r i m e r representante de la Marina f r a n cesa d e n t r o del Dien Bien Phu sitiado.

ISABELLE SOLA

CAPTULO 4 ISABELLE SOLA

Dien Bien Phu, incluso en el peor momento de la batalla, meda


cerca de 1.500 metros cuadrados. Hasta el ltimo da, las colmas
orientales cubrieron, en parte al menos el permetro del fuego
artillero del enemigo, y el sistema del metro proporcionaba
la ilusin de una relativa movilidad. Tambin estaban las mujeres: las prostitutas de los dos burdeles, las familias de los hombres de las tribus Meo, y Mademoiselle de Galard.
En la fortaleza aislada de Isabelle, 1.809 hombres, 11 obuses
de 105 mm y tres carros vivan en una zona pantanosa a la orilla
del ro, de unas dimensiones de unos 350 metros cuadrados. No
haba en el terreno ninguna irregularidad que ofreciera un refugio, ni rboles o arbustos tras los que camuflarse, ni mujeres,
ni sistemas de tneles. No era posible contraatacar. La pista de
aterrizaje auxiliar haba presenciado la llegada de dos aviones
exactamente, antes de quedar fuera de servicio. Se haba construido una fortaleza especial en el extremo sur de la pista.

Isabelle se haba convertido en el asilo de todas las unidades


aniquiladas despus de una accin en Dien Bien Phu. Los 200
T'ais del 3. c r B T fueron trasladados a Isabelle cuando su unidad
qued deshecha en los combates de Anne-Marie.

V i e r n e s 2 de abril de 1954

Al comenzar el ataque del Viet Minh sobre Dominique, el 30


de marzo, Isabelle tambin debi afrontar por primera vez un
intenso fuego comunista de neutralizacin contra las posiciones
de sus bateras. El efecto f u e devastador, y a las 00.45, tan slo
cuatro de las 11 piezas de campaa podan seguir disparando.

4 de abril a 11 de abril de 1954

El e f e c t o f u e d e v a s t a d o r , y a las 0 0 . 4 5 ,
t a n s l o c u a t r o d e las 11 p i e z a s d e
c a m p a a podan an seguir
disparando.
La palabra fortaleza era casi una broma. Oficialmente haba
sido bautizada Isabelle 5, pero en t o d o Dien Bien Phu se le
conoca como fortaleza Wieme, por el nombre del joven teniente de reserva cuyos montaeses T'ais la ocupaban. L a fortaleza Wieme, ideada y construida con posterioridad a las otras
cuatro subfortalezas de Isabelle, se elevaba sobre los restos
arrasados por los bulldozers de un puesto de guardia militar
francs anterior a la guerra. Todos los rboles y arbustos existentes en el rea de Wieme se haban arrancado y haban servido como materiales de construccin para las dems posiciones
de Isabelle. El resultado era que Wieme se compona de poca
cosa ms que unas trincheras de metro veinte de profundidad;
como no haba nada que sujetara la tierra, las trincheras tenan
cierta tendencia a desmoronarse encima de los hombres. La parte principal de los obstculos que rodeaban Wieme eran simples
estacas de bamb aguzadas y unas pocas minas. Aislados del
resto de Isabelle por el Nam Yum, el teniente Wieme, sus cuatro sargentos franceses y 219 T'ais vivan en total aislamiento,
y libraban una batalla particular con el barro en que se hundan
hasta las rodillas, conectados con el resto de Isabelle nada ms
que por un p e q u e o puente expuesto constantemente al fuego
enemiga.
Isabelle estaba sometida a un continuo fuego de neutralizacin por parte del Viet Minh, y el p e q u e o t a m a o y la inmovilidad total del objetivo permitan que cada proyectil alcanzara
directamente el blanco. Todos los supervivientes mencionaron
ms tarde el efecto angustioso del constante martilleo de la artillera enemiga sobre sus cabezas. Los hombres de Isabelle ni
siquiera podan visitar a sus camaradas de las casamatas vecinas
ni desplazarse de un lugar a otro, de m o d o que la menor reunin, la visita a la enfermera o el simple hecho de ir a aliviarse,
se convirtieran en cuestiones de vida o muerte.
Lo que salv a la guarnicin de una destruccin fsica inmediata fue su comandante, el coronel A n d r Lalande, que era
consciente de la necesidad de enterrar a sus tropas, y de enterrarlas a mucha profundidad. Lalande les dijo: Tenis que poner como mnimo un metro de tierra sobre vuestras cabezas.
38

El 4 de abril, empez a apretarse el cerco enemigo sobre el flanco oeste. El 5 de abril, las trincheras llegaban a 100 metros de
Isabelle, y los legionarios se dedicaron a la costosa tarea de contraatacar. E n la esquina nordesde de Isabelle, los pequeos
T'ais de Wieme hicieron exactamente lo mismo, pero en peores
condiciones. El 30-31 de marzo, rechazaron un fuerte ataque
del Viet Minh, que dur 12 horas y oblig a W i e m e a pedir
fuego de artillera sobre los flancos de su posicin y a una distancia de 100 metros de la misma. Su propia batera de pequeos morteros de 60 mm haba disparado esa noche un total de
600 proyectiles, con un ngulo de 80 grados; las granadas iban
a caer apenas al exterior de las trincheras propias.

12 de abril a 19 de abril de 1954

El 15 de abril, con el 10 por ciento de sus hombres muertos y


el 40 por ciento desaparecidos o prisioneros, Wieme pidi al
coronel Lalande que relevara temporalmente a su unidad, y se
envi a la 9. a Compaa del 3. cr BT, al m a n d o del capitn D sir, para reemplazar a Wieme. El capitn Dsir f u e alcanzado
gravemente en el pecho y las piernas cuando intentaba cruzar
el Nam Y u m . Su ayudante, el teniente Siauve, t o m el mando.

20 de abril a 27 de abril de 1954

El teniente Siauve muri en Wieme a las 22.15 del 21 de abril.


Como la mayora de oficiales franceses destinados a aquella hectrea de tierra pantanosa, no lleg a sobrevivir una semana.
La ltima comida caliente para toda la guarnicin se consumi el 19 de abril, y a partir de la noche del 20 de abril toda la
guarnicin se vio privada de toda clase de alimentos, a excepcin de los heridos graves, a los que se repartieron raciones mnimas. El p e q u e o hospital de la fortaleza albergaba ahora a
D E R E C H A : Un Flying Boxear derribado. Las Fuerzas
Areas francesas se negaban a volar en las misiones de
abastecimiento, y tambin los pilotos de Air America dejaron
de hacerlo tras la prdida de Terremoto McGoon.

"HHi

CAPTULO 4 ISABELLE SOLA


117 heridos graves que no podan ser evacuados a los hospitales
principales de Dien Bien Phu, y menos an evacuarse por aire.
Otros 136 hombres haban muerto en combate o desaparecido.
El 26 de abril, Lalande haba dado a Jeancenelle la orden de
utilizar a cuatro de sus mejores pelotones para un contraataque.
Segn los informes de la inteligencia, el contraataque, slo debera atravesar una trinchera enemiga. E n realidad haba dos
trincheras, una detrs de la otra, y el ataque de los argelinos,
realizado el 18-19 de abril, se encontr en una situacin problemtica.
Tras el regreso de la fuerza argelina a la posicin principal,
el coronel Lalande pens que era necesario un encarmiento despus de dos ataques infructuosos, y decidi adoptar una medida
dura como recurso extremo: la ejecucin por cobarda. Lalande
orden a los comandantes de pelotn que designaran a dos
hombres cada uno, que seran pasados por las armas ante un
pelotn de fusilamiento a las 18.00 de aquella tarde.
E n el 2/1 de Fusileros argelinos haba un comandante de compaa de nacionalidad argelina, el teniente Cheik Belabiche. No
haba participado en la desafortunada operacin de aquel da,
pero si haba hecho uno de sus pelotones, y el barbudo sargento
mayor argelino que lo diriga, un regular de la vieja escuela con
17 citaciones por su valor frente al enemigo, acudi a verle
cuando se extendi la noticia del castigo que se preparaba.
Teniente, dijo el sargento, no voy a designar a dos hombres de mi pelotn para que se maten. Todos somos igual de
valientes y todos hemos luchado con todas nuestras fuerzas.
Que elijan entre matarnos a todos o no matar a ninguno!
Belabiche llam primero al capitan G e n d r e para comprobar
la veracidad de los rumores. G e n d e haba odo algo sobre el
tema y crea que alguien ha pisado mierda. Jeancenelle habl
con Belabiche por telfono y repas con l las circunstancias del
ataque fallido. Jeancenelle crea que, si se tena en cuenta el
error cometido p o r la inteligencia, la operacin haba salido
todo lo bien que poda esperarse; pero cuando Belabiche objet
entonces que el drstico castigo que iban a imponerse estaba
fuera de lugar, Jeancenelle se limit a contestar:
El coronel ha tomado una decisin. A mi slo me corresponte acatarla.
Capitn, le pregunt Belabiche, ha visto usted las consecuencias que tendr una medida de ese tipo?
Conozco a los tirailleurs argelinos m e j o r que usted, teniente,
y s tambin como mantenerlos a raya.
Entonces Belabiche perdi el control de s mismo: Escuche,
capitn, los tirailleurs estn esperando con sus fusiles ametralladores dispuestos. Si va a buscarles, la cosa acabar en que
nos mataremos los unos a los otros, y los viets darn cuenta de
los que queden. Piense un poco ms en eso!
Belabiche decidi ir a hablar con el propio Lalande. Al principio Lalande insisti en seguir adelante con el castigo tal como
se haba decidido. Pero luego, Belabiche le dijo crudamente que
cuando sus propios legionarios extranjeros haban fracasado en
su intento de penetracin, y de hecho haban corrido como
conejos, a ninguno de ellos se les haba enviado ante el pelotn
de fusilamiento. Ningn argelino comprendera por qu se aplicaban dos normas distintas para juzgar el mismo acto. Lalande
I Z Q U I E R D A : Un teniente de la Legin Extranjera se asoma
fuera de su bunker para observar el bombardeo de las
posiciones enemigas. Los heridos tambin seguan luchando en
las trincheras.

pidi al joven oficial que se calmara, y finalmente Belabiche


dijo en voz baja: Cree usted, mon colonel, que podemos permitirnos el lujo de despilfarrar las pocas tropas de que disponemos?
Lalande pens sobre el asunto y acab por encontrar una solucin al dilema Pens que no poda decidirse completamente
sin quedar a merced de unas tropas que estaban ya al borde del
motn. Por consiguiente dijo a Belabiche que volviera junto a
los fusiladores argelinos y les dijera que se celebrara un juicio,
pero que los hombres seran absueltos.

Jueves 29 de abril de 1954


A las 22.25, se presenta una nueva amenaza contra el zarandeado Wieme cuando varios poderosos caones sin retroceso
de 75 mm aparecieron en las trincheras avanzadas comunistas,
acoplados a las mortferas bocas de 105 mm que utilizaban ahora las nuevas espoletas retardadas de fabricacin americana de
los proyectiles de la artillera francesa que se haban lanzado
por error en el otro bando. A los pocos minutos, los inndados
bnkers y subtrraneos de Wieme eran un completo caos en el
que chapoteaban los aterrorizados supervivientes del 9/3 B T y
algunos de los propios T'ais de W i e m e , buscando frenticamente un refugio.

V i e r n e s 30 de abril de 1954

A las 2.00, siete aparatos C-47 volaban en crculos sobre la posicin, y con tan slo un fuego de artillera muy dbil para oponrseles pero lanzando las tropas con lentitud casi increble. U n
avin se volvi sin lanzar absolutamente nada, un segundo lanz
slo a cuatro paracaidistas, y los dems dejaron caer sobre Dien
Bien Phu a un total de 65 hombres.
Pero ese no f u e el nico problema que debi afrontar Isabelle
ese da. Despus de agotar los comestibles de la semana anterior, ahora se haba quedado sin municin la artillera.
El 30 de abril era adems la fiesta tradicional de la Legin
Extranjera, el Camerone. E n ese da del ao 1863, una pequea compaa de la Legin Extranjera haba luchado hasta
la muerte en la mexicana Hacienda de Camerone, para cubrir
la retirada hacia la costa de las fuerzas francesas que haban
acudido a Mxico para apoyar las aspiraciones del e m p e r a d o r
austraco Maximiliano. El ceremonial abarca la lectura del relato de la batalla, una comida festiva y la admisin a ttulo honorario de no legionarios.
La tradicin no se rompi en Isabelle. El propio coronel Lalande cant el himno tradicional de la Legin E x t r a n j e r a ,
Tiens, voil du boudin... y los dos capellanes de Isabelle fueron nombrados miembros honorarios de primera clase de la Legin Extranjera.

Sbado-lunes. 1 a 3 d e m a y o de 1954
D u r a n t e la noche del 1." de mayo, los legionarios del flanco
oeste efectuaron una salida para rellenar las trincheras comunistas y llegaron a un punto situado 200 metros al noroeste de
41

A R R I B A : Esperando el siguiente asalto. D E R E C H A : No


muris por una causa que no es la vuestra, deca la
propaganda del Viet Minh. Muchas tropas coloniales
desertaron.
Isabelle, donde hicieron un extrao descubrimiento: un africano
muerto con uniforme comunista. C o m o no llevaba papeles de
identificacin, era imposible afirmar con certeza si se trataba de
un desertor africano de las filas francesas o de un voluntario
entrenado por China.
El ataque de Wieme prosigui, sin embargo. A las 8.30, los
franceses podan contar hasta 100 cuerpos de soldados del Viet
Minh entre las alambradas. A medioda, tan slo seis de los 11
obuses originales seguan en condiciones de disparar.
A las 12.00, los franceses contraatacaron una vez ms en Wieme, y de nuevo fueron detenidos; pero un tercer contraataque,
a las 16.10, logr su objetivo. La fortaleza Wieme era un increble cenagal en el que sobrenadaban cadveres en descomposicin, municin destruida, y crteres de bombas. No haba
ninguna posicin reconocible. Lalande decidi dejar all una patrulla de alerta, pero no intent guarnecer de nuevo la fortaleza.
A las 24.00 de nuevo empezaron a llover los proyectiles sobre
la martirizada Wieme. Los supervivientes de la patrulla empezaron a retirarse.

M a r t e s - j u e v e s , 4 a 6 de m a y o de 1954
A pesar del interminable bombardeo, los legionarios extranjeros organizaron una nueva operacin contra el sistema de trincheras del Viet Minh al oeste de Isabelle, en medio de una tormenta del monzn. En esa ocasin, sin embargo, cayeron sobre
un enemigo que estaba preparado y les esperaba. Cuando los
42

legionarios decidieron finalmente retirarse, a una hora ya muy


avanzada de la noche, haban perdido dos hombres y 30 ms
estaban heridos.
El 5 de mayo, Lalande recibi un mensaje del mximo secreto
informndole del proyecto de una operacin de ruptura del cerco b a j o la denominacin en clave Albatros. Implicaba una
ruptura del frente enemigo en direccin sur, hacia Laos.
El 6 de mayo, Isabelle desapareci bajo una nube permanente de barro removido por las explosiones. Wieme se haba convertido en tierra de nadie. A las 22.00 una serie de fuertes explosiones sacudi a Isabelle, cuando los proyectiles de la artillera enemiga encontraron por fin sus blancos y tres de los obuses del 105 supervivientes quedaron destrozados con sus dotaciones y su municin. A media noche, tan slo quedaba un obs
en servicio en la posicin.
A primera hora de la tarde del da siguiente, Lalande p u d o
observar explosiones e incendios en los dpositos de Dien Bien
Phu, y alrededor de las cuatro recibi una llamada por radio del
propio de Castriers.
D e Castriers dijo a Lalande: Me temo que he de abandonarle. Q u e d a usted en libertad de intentar "Albatros".
Pequeos grupos de comandos franceses y de las tribus montaesas del G C M A , que operaban muy lejos de la fuerza de
auxilio del coronel Boucher de Crcouer, se haban abierto paso
cautelosamente hasta el lmite de la parte sur del valle. Con
muchas precauciones, su transmisor de radio haba logrado contactar con la frecuencia de mando de Isabelle, y Lalande orden
al teniente Wieme y a sus partisanos T'ais que intentaran romper el cerco. Desde su atalaya situada en las colinas prximas
a Ban Cang, la fuerza de comandos poda ver Isabelle con toda
claridad.
C o m o dira ms tarde uno de los supervivientes, la defensa
de Isabelle haba sido el infierno en un p e q u e o lugar.

CASTOR MUERE

CAPTULO 5 CASTOR MUERE

S b a d o 24 de abril de 1954

D u r a n t e la noche del 23 al 24 de abril, otros 72 voluntarios fueron lanzados en paracadas sobre la posicin principal. Tambin
esa noche, se lanzaron 117 toneladas de suministros, de las que
99 cayeron en las lneas francesas. Esa carga permiti que la
guarnicin elevara el nivel de sus reservas hasta dos das de alimentos y cinco das de municin; p e r o el precio de numerosos
actos de herosmo por parte de los equipos de recogida. E n vista
de que las zonas de lanzamiento cada vez se reducan ms, los
C-119, en su mayor parte pilotados por americanos, se vean
obligados a volar ms y ms b a j o afrontando el fuego de la artillera antiarea, y en el curso de la noche anterior uno de los
Boxear haba sido alcanzado por dos proyectiles de 37 mm de
un can antiareo sovitico. A los pilotos americanos se les
pagaba por regla general un salario de 2.000 dlares mensuales,
pero sus contratos no mencionaban explcitamente que debieran
volar en situaciones directas de combate. Al volver de sus misiones aquel da, se negaron a seguir volando en la ruta de Dien
Bien Phu.

C a d a h o m b r e q u e resultaba herido
h a b a d e s e r a r r i m a d o a las p a r e d e s d e
la z a n j a d e d r e n a j e , q u e s e
desmoronaban
El sbado era el da de recuento de la exhausta guarnicin.
Exactamente las bajas se elevaban a 3.250 infantes. En muchos
casos, los hombres haban perdido un o j o e incluso un brazo.
U n total de 878 heridos graves estaban sometidos a cuidados en
las enfermeras de los batallones, en los hospitales anexos y en
madrigueras y pozos sin luz acabados a toda prisa a lo largo de
las trincheras de comunicaciones.
Giap estaba ahora con una fuerza de 35.000 infantes, aproximadamente 10 por cada uno de los flacos y exhaustos defensores. U n a superioridad de tres a uno del asaltante sobre el defensor era un margen suficiente para decidir la victoria en caso
de asalto.
Las fotografas areas mostraban claramente un drstico estrechamiento del mortfero cerco de los caones antiareos de
37 mm y de ametralladoras antiareas del calibre 50. En AnneMarie apareci una nueva batera de obuses de 105 m m , y al
este de Isabelle se detectaron varias bateras nuevas de obuses
de 75 m m . Tambin aparecieron nuevas bateras comunistas detrs del Od Baldy y el monte Phony el 23 de abril.
Opra estaba ahora completamente rodeada. Langlais y Bigeard decidieron evacuarla. Su guarnicin, al m a n d o del capitn
Bizard, retrocedi lentamente siguiendo la zanja de drenaje
hasta una nueva posicin defensiva, 150 metros al norte de D 4 .
No se puso nombre a la posicin: quiz porque era innombrable. Las lluvias de los monzones haban convertido la z a n j a de
drenaje del aerdromo en un canal rebosante de agua que cubra hasta la cintura. Sin embargo, con las lomas de Dominique
a la derecha y Huguette 1 a la izquierda bajo control enemigo,
era pura locura intentar siquiera levantar la cabeza por encima
del borde de la zanja. Cada hombre que resultaba herido haba
de ser arrimado a las paredes de la z a n j a de drenaje, que se
44

desmoronaban, y si un h o m b r e mora se hunda de inmediato y


desapareca de la vista. Bizard y sus hombres, calados hasta los
huesos, trabajaron como castores, intentando excavar pozos de
tirador en el barro blando y construir algunos blocaos con sacos
de arena en el interior de la propia zanja. Gran parte de lo que
construyeron desapareci durante la noche siguiente, en medio
de una torrencial tormenta.

D o m i n g o 25 de abril de 1954

A las 2.35, el capitn Bizard inform de ruidos sospechosos y


excavaciones en torno a la posicin de bloqueo situada al norte
de Opra. Y al amanecer, los puestos avanzados de D 4 y de la
zanja de drenaje empezaron a transmitir informes de infiltraciones enemigas. Pero en aquel cenagal el terreno era chato
como la palma de la m a n o , y pronto las piezas de artillera de
Claudine empezaron a martillear las nuevas posiciones del enemigo. La fuerza de ataque sencillamente desapareci en medio
de giseres de barro.
A pesar de la intensidad de las lluvias de los monzones, el
enemigo se haba mostrado extremadamente activo. A las 3.30,
Brchignac inform de un intensivo bombardeo con morteros
contra la cima de E l , simultaneado con granadas de m a n o que
el Viet Minh arrojaba a las trincheras avanzadas. A las seis en
punto, los morteros cedieron el paso a la artillera, que se dedic a destruir los blocaos que quedaban sobre E l . Tambin
aqu, la agotada artillera francesa y las dotaciones de los morteros pesados hubieron de correr a sus posiciones abiertas y responder con un intenso fuego de contrabatera, que finalmente
hizo disminuir la cadencia de fuego de los caones de Giap.
Pero las menguadas reservas de proyectiles de artillera franceses estaban desapareciendo con preocupante celeridad.
La situacin respecto a los suministros haba alcanzado un
punto catastrfico. Un C-119 con tripulacin francesa lanz
errneamente su carga de municin, que se necesitaba desesperadamente, sobre las lneas comunistas. C u a n d o llegaron las
noticias de que el Viet Minh estaba instalando nuevas posiciones artilleras en el monte Phony, el coronel Vaillant estuvo en
contra de bombardearlas. Necesitara toda la municin de que
dispona para hacer frente a un ataque serio, en el caso de que
se presentara esa eventualidad.
Durante toda la noche, muchas de las posiciones avanzadas
de Claudine haban sido sometidas a un severo bombardeo, y
los diligentes cavadores de trincheras comunistas haban cumplido una vez ms sus objetivos, pese a que los legionarios extranjeros les haban lanzado granadas de m a n o y proyectiles de
mortero 60 mm. A l amanecer, p u d o verse que el enemigo haba
atravesado sus trincheras la primera lnea de alambradas, y estaba delante de la segunda. Claudine se encontraba sin embargo
relativamente tranquila, y sus patrullas todava conseguan deslizarse a travs del cerco enemigo hasta llegar a terreno abierto.
En Pars el Journal Officiel, una publicacin diaria del gobierno, trajo ese da el texto de la Decisin n. 18, con fecha
de 17 de abril, que citaba a la guarnicin de Dien Bien Phu y
la premiaba con la Croix de guerre con palmas.
Al caer la noche, el personal del cuartel general de Dien Bien
Phu empez a transmitir sus informes de rutina sobre la situacin de los suministros. Haba carencias graves de suministros
de tipo mdico. E n el pasado, botellas con sangre fresca haban

sido mal lanzadas, deteriorndose y q u e d a n d o inservibles antes


de poderlas localizar; p e r o en los das 15 y 18 d e abril, Dien
Bien Phu recibi dos bancos de sangre lanzados en paracaidas
que permitieron por lo m e n o s a los mdicos extraer directam e n t e la sangre d e los voluntarios de la guarnicin. Tambin
se radi la solicitud rutinaria de periscopios de trinchera, porque la observacin directa a la luz del da se haba convertido
en un peligro mortal. Y u n a vez ms, Suministros solicitaba chalecos antiareos.

L u n e s 26 d e a b r i l d e 1954

En lugar de los 80 refuerzos que se esperaban aquella noche,


cuatro C-47 tripulados por franceses lanzaron nicamente a 36
h o m b r e s , y en lugar de las 150 toneladas de suministros prometidas, se lanzaron un total de 91, con un p o r c e n t a j e d e prdidas del 34 por ciento. Al tener m e n o s blancos sobre los que
disparar, la artillera antiarea del Viet Minh goz de un da
completo. Cincuenta aviones resultaron alcanzados y tres derribados. A las 10.30, dos F 6 F Hellcat volaba ala con ala en un
ataque a tierra a baja cota, intentando eliminar o al m e n o s entorpecer a la artillera antiarea enemiga. A m b o s pilotos, el alfrez C a m p r e d o n y el oficial de c o m p l e m e n t o R o b e r t , tenan

A R R I B A : Los heridos se evacuaron por helicptero, hasta


que dos de ellos fueron abatidos por el fuego enemigo. Ms
tarde, los americanos armaran sus choppers y los utilizaran
como caoneros.
experiencia de vuelo. Sus aparatos finalizaban ya la pasada de
ametrallamiento cuando las nuevas bateras d e ametralladoras
areas del calibre 50 instaladas en A n n e - M a r i e abrieron f u e g o
contra ellos. E l avin de C a m p r e d o n , a u n q u e alcanzado, p u d o
r e m o n t a r s e , p e r o el Hellcat d e R o b e r t sufri averas t a n graves
que el piloto perdi el control de inmediato. Por p u r o milagro,
consigui abrir su paracaidas y se le vio caer a tierra en las colinas ocupadas por el enemigo, demasiado lejos para p o d e r ser
rescatado por una patrulla francesa.
R o b e r t f u e acusado por un oficial del Viet Minh de h a b e r
cometido actos de barbarie y se le dijo que sera c o n d e n a d o
a t r a b a j o s forzados a p e r p e t u i d a d . T o d o lo q u e al joven piloto
se le ocurri decir es que l n o haba deseado la guerra.
Bien, y en esa caso, por qu combata usted en ella?
La respuesta d e R o b e r t f u e : Soy un soldado. Obedezco rdenes.
U n b o m b a r d e o B-26 francs, que volaba a 9.000 pies de altura, f u e derribado limpiamente por los caones d e 37 mm de
fabricacin sovitica. N o se vieron paracaidas. A las 18.00, otro
b o m b a r d e o B-26 f u e derribado al sudoeste d e D i e n Bien P h u ,
45

A R R I B A : Un bombardero A-26 de las Fuerzas Areas


francesas, empleado para proporcionar apoyo areo a la
guarnicin. Pero se vieron enfrentados a las dotaciones de la
artillera antiarea del Viet Minh, asesoradas por chinos.
pero en esta ocasin se pudieron ver tres paracadas abiertos.
Ninguno de ellos cay lo bastante cerca de las lneas francesas
para intentar su rescate. La pequea fuerza de bombardeos
franceses, compuesta tan slo por 45 aparatos, no poda encajar
unas prdidas tan considerables .
Al caer la noche, Dien Bien Phu not una repentina intensificacin del fuego de la artillera comunista sobre las torturadas posiciones de la artillera propia. Luego, a las 20.30, lleg
un nico y breve mensaje: Hemos perdido otro can de 155
mm. Eso significaba que nicamente quedaba una pieza media
de campaa en el valle, y aproximadamente 300 proyectiles. A
todos los efectos prcticos, la contrabatera francesa ya no exista.
E n Ginebra, los delegados de la conferencia sobre Indochina
que deba tener lugar por entonces, se reunan aquel da y tal
vez pudieran negociar un alto el fuego que salvara a Dien Bien
Phu de la aniquilacin. Pero la conferencia fracasara y dara
paso a una intervencin norteamericana de ltima hora.

M a r t e s 27 d e abril de 1954

La combinacin del mal tiempo de los monzones y de la artillera antiarea enemiga r e d u j o los lanzamientos nocturnos del
26-27 de abril a un caos. Tan slo fueron lanzados 50 voluntarios. Los lanzamientos a gran altitud desde los C-119 con la ayuda de espoletas para la apertura retardada de los paracadas
tuvo resultados desastrosos. P u d o rescatarse la tercera parte de
la carga: el resto cay en manos comunistas. Pero, por fin, en
la parte de la carga que cay dentro de las lneas francesas se
incluan 200 chalecos antiareos. Fueron rpidamente distribuidos. Los hombres del capitn Cldic recibieron un chaleco
por cada dos hombres, e inmediatamente uno de ellos salv las
vidas del sargento Carn y de Vlado. Haban cavado un pe46

queo refugio en la pared de la trinchera y colgaron el chaleco


en la entrada. U n a granada de mortero estall justo delante de
la entrada y d e j el chaleco convertido en un harapo, pero los
dos hombres no sufrieron ni un rasguo.
A las 4.00, el ruido'de la batalla se vio temporalmente ahogado por el estrpito de los motores de cientos de camiones comunistas al norte del aerdromo. A p r o v e c h a n d o las psimas
condiciones de vuelo, el Viet Minh haba llevado sus preciosos
camiones hasta el mismsimo valle, con municin y nuevas bateras que iban a instalarse ms cerca todava del propio Dien
Bien Phu. Podan haber sido un blanco tentador para la artillera francesa, pero sta se vea obligada a economizar cuidadosamente sus proyectiles, y el nico 155 que quedaba estaba tan
deteriorado que sus proyectiles hubieran cado al suelo despus
de recorrer tan slo algunas decenas de metros, y se habran
hundido en el barro con un cansado plof. Los comunistas intentaron tambin reemprender sus infiltraciones en torno a las
posiciones, insuficientemente defendidas, de Lily, C5 y H 4 . La
artillera enemiga mantuvo un fuerte bombardeo con el objetivo
de anular C5, y una de las patrullas de esta fortaleza cay en
una emboscada del Viet Minh.
A medioda, una nueva serie de fotografas areas mostr que
el Viet Minh estaba adelantando ms an las trincheras adicionales de conexin, en el rea de Huguette y en torno a E3.
Ahora los zapadores comunistas mostraban ya abiertamente su
tctica de asedio. Un elemento inicial cavaba un profundo agujero en el fondo de la trinchera y pasaba la tierra hacia atrs,
donde se la utilizaba para rellenar sacos. Mientras tanto, se enviaban hacia adelante troncos y vigas de m a d e r a , algo ms anchas que la boca de la trinchera, con ,las que los cavadores disponan una cubierta sobre sus cabezas. Y la trinchera empezaba
a extender sus casi invisibles tentculos subterrneos hacia las
lneas de las alambradas francesas, y a m e n u d o pasaba tambin
sencillamente por debajo de un campo minado francs. D e s d e
Eliane, los hombres de Brchignac pudieron escuchar el ruido
que hacan los zarpadores comunistas excavando en las profundidades de la colina. Gracias a sus rudimentarios gefonos, una
combinacin de las botellas de vino del Ejrcito francs y de
estetoscopios mdicos, poda orse sin dificultad el ruido de los
picos y las palas trabajando.

CAPTULO 5 CASTOR MUERE

M i r c o l e s 28 d e abril d e 1954

El monzn desplegaba ahora toda su fuerza. A resultas de ello,


tan slo consigui tomar tierra un paquete de 24 legionarios
extranjeros, entre las 0.15 y las 2.00, y no en la posicin principal, sino en Isabelle. Por razones totalmente incomprensibles,
las Fuerzas Areas decidieron a partir de ese momento suspender definitivamente los lanzamientos de suministros por ese da.
Isabelle recibi 22 toneladas; Dien Bien Phu no recibi nada.
Al llegar el alba, una gruesa capa de nubes imposibilitaba
todo apoyo areo tctico. Ningn caza ni bombardero vol sobre la posicin ese da: Dien Bien Phu nunca haba estado tan
aislada como aquel 28 de abril. Los carros franceses continuaron
su duelo con los caones sin retroceso del enemigo sobre la cima
de Dominique.
Esa noche, a las 22.00, los paracaidistas de Guiraud en H4 se
arrastraron a travs de las alambradas en direccin a las primeras trincheras comunistas, silenciaron a los centinelas enemigos con un rpido movimiento, mataron a los ocupantes de
la trinchera y volvieron a sus propias lneas con tan slo tres
heridos. Por lo menos 20 hombres del Viet Minh, murieron en
la escaramuza.
E n t r e los restos de las banqueteadas unidades que resistan
an en el permetro, se mantenan las esperanzas. La tropa saba que la columna de Crvecouer se acercaba desde Laos, y
tambin conoca las negociaciones de Ginebra. Haba ms desdn que desnimo en lo que vean como un fallo del mundo
exterior en ayudarles.

J u e v e s 29 de abril de 1954

La lluvia cay de nuevo durante toda la noche, y un corto mensaje a Hanoi inform que la profundidad media del barro en las
trincheras alcanzaba ahora los 90 centmetros.
A las 0.25, Brchignac puso en marcha una barrera de fuego
de artillera y morteros contra los cavadores de las trincheras
comunistas al este de E2. La barrera fue seguida por patrullas
que informaron de que haba habido unos 40 muertos de Viet
Minh. Haban llegado menos de 30 toneladas de suministros y,
contrariamente a las promesas anteriores, no se lanz en paracaidas ni un solo soldado.

C o n un r u g i d o e n s o r d e c e d o r , 6 0 0
p r o y e c t i l e s d e artillera y un c a m i n
v o l a r o n , d e j a n d o en el s u e l o un c r t e r
horroroso.
Al alba, lleg el turno del 8. BPC del mayor Tourret, en Sparrowhawk, de pedir una barrera contra los cavadores de trincheras comunistas. Tambin en este caso la barrera fue seguida
por un contraataque de la infantera, que consigui rellenar algunos metros de las trincheras recin excavadas. Mientras la batalla segua indecisa en torno a Sparrowhawk, una pequea explosin hizo vibrar el aire frente a E2: un solo voluntario de la
Legin Extranjera haba reptado colina abajo por las acribilla-

das laderas de E2 con una bolsa de explosivos plsticos y haba


volado un bunker avanzado comunista. Se inici entonces un
intenso fuego artillero comunista sobre todo el centro de Dien
Bien Phu, que a los pocos minutos alcanz el blanco que buscaba. El polvorn f u e alcanzado. El 26 de abril, haban ardido
200 de las raciones diarias de comida, y ahora, con un rugido
ensordecedor, 600 proyectiles de artillera y un camin volaron,
dejando en el suelo un crter horroroso (que pronto se convirti
en un lago). La guarnicin, e excepcin de los heridos graves,
reciba tan slo medias raciones. No es que eso importara demasiado. La mayora de los franceses viva ahora de arroz y
nuoc-nam la salsa picante de pescado vietnamita que mezclado con una lata pequea de comed beef del Ejrcito francs
(conocida como carne de mono), demostr ser una dieta
aceptable.
A las 9.40, el fuego de artillera comunista, ya intenso,^alcanz un nuevo crescendo al aparecer otros cinco caones sin
retroceso de 75 m m del Viet Minh en la parte oeste de Dominique. Los coolies del Viet Minh haban excavado largas galeras subterrneas que atravesaban la colina, y los artilleros podan alcanzar cualquier p u n t o de la posicin francesa desde posiciones totalmente invisibles.
El 23 de abril, Le Figuro haba publicado un artculo titulado:
Podran 100 aviones salvar Dien Bien Phu? La tesis del artculo era que no podran. A los pocos das, empezaron a aparecer recortes del mismo en el correo, y algunos de sus prrafos
fueron ledos en Radio Hirondelle, la emisora de radio del Ejrcito francs. D e Castries se quej amargamente del efecto catastrfico que todo ello tena sobre la moral de sus hombres.
Un paracaidista voluntario que salt dentro de la fortaleza
traa consigo un peridico cuya primera plana luca un titular
en grandes caracteres llamando a Dien Bien Phu un increble
error tctico y poltico.
Y viene usted de todos modos, despus de leer eso?, le
pregunt Grauwin. Bueno, contest el voluntario recien lanzado en paracaidas, no creer que voy a rajarme slo por un
poco de mierda impresa de ese tipo.
A las 18.00, se orden a la teniente Genevive de Galard que
fuera a informar al puesto de m a n d o de G A P 2. Haba recibido
invitaciones de ese tipo en varias ocasiones en el pasado, y consideraba que la visita a los paracaidistas era un parntesis muy
de agradecer en el agotador trabajo subterrneo del hospital.
Pero cuando apart la cortina y entr en la casamata de Langlais, la esperaba una sorpresa. Estaban all, adems de Langlais, el general de Castries, el coronel Lemeunier, y los mayores Bigeard y Vadot.
De Castriers se levant y dijo: Genevive, tengo algo para
usted, y le prendi una Croix de guerre con palmas y, a continuacin, la cruz blanca esmaltada con el ribete color rojo sangre de la Cruz de Caballero de la Legin de H o n o r .
El propio Langlais haba conseguido encontrar una Croix de
guerre en una de sus taquillas, y uno de sus tenientes haba cedido amablemente para la ceremonia su propia Legin de Honor recientemente adquirida.
En el exterior empezaba a oscurecer y la batalla continuaba:
el carro Douaumont, que haba estado sosteniendo un duelo
con los caones sin retroceso de Dominique, recibi un impacto
directo de un proyectil de 105 m m . Toda su dotacin pereci,
y su coraza atravesada f u e remolcada hasta Huguette 3 y utilizada como bunker fijo. As, quedaba un nico carro, el Auerstaedt, en condiciones operativas.
47

CAPTULO 5 CASTOR MUERE

V i e r n e s 30 de abril de 1954
Ese viernes era un da festivo y f u e adems especialmente bendito para los ms o menos 2.400 legionarios extranjeros de Dien
Bien Phu. Las tripulaciones americanas de C A T decidieron, a
la vista de la situacin desesperada que atravesaba la guarnicin
de Dien Bien Phu, volver a abastecerla con sus Flying Boxear.
El cielo se llen con el espectculo de casi 100 aviones, y el
tonelaje total de los suministros alcanz la cifra, casi rcord absoluto, de 212 toneladas. Sin embargo, los C-119 lanzaban ahora sus cargas desde 10.000 pies de altura. Casi la mitad de los
suministros cayeron a manos enemigas.

Si c o n s e g u i m o s salir d e a q u c o n v i d a ,
te invitar a u n a botella d e c h a m p n , n o
importa d n d e nos encontremos.
A las 22.00, el cuartel general de Castries inform a Hanoi de
una incursin con xito en las trincheras comunistas. U n blocao
del Viet Minh haba sido totalmente destruido con cargas de
plstico, y otros dos seriamente daados. Por lo menos 10 soldados enemigos haban muerto, mientras que no haba bajas
propias que lamentar. Con todo, el comunicado omita mencionar que la idea de la incursin haba surgido por el hecho de
que los dos paquetes enteros que contenan el concentrado de
vino Vinogel haban cado en la tierra de nadie al este de Eliane. Los legionarios, que hasta ese m o m e n t o se haban visto obligados a celebrar el Camerone exactamente con una botella
de vino p o r pelotn, no estaban dispuestos a dejar que aquel
precioso botn cayera en manos enemigas.
E n la castigada Claudine, ni siquiera podan disponer de Vinogel, y en el diario del l . e r Batalln, 2. a Legin E x t r a n j e r a ,
se constataba con tristeza: Un Cameron sin vino ni butifarra
de sangre (un plato tradicional para esa festividad).
P e r o la ceremonia principal se celebr en el puesto de m a n d o
de la 13. a Semibrigada. El coronel Leumenier, milagrosamente
impecable en su uniforme de gala con botas perfectamente relucientes, ley la tradicional proclamacin del Camerone ante
un micrfono de radio, y luego procedi a la admisin honoraria
en la legin Extranjera de algunos no legionarios. Siguiendo la
tradicin, cada persona honrada de esa manera es presentada a
la Legin por un legionario que acta como padrino. Esa ma a n a , se nombr a de Catries y Langlais cabos honorarios de la
Semibrigada, y Bigeard y Genevive de Galard fueron nombrados PFCs. El padrino de Mademoiselle de Galard era el
ordenanza del mayor Vadot. Cuando ambos se acercaban a recibir el nombramiento honorfico, ella se volvi a l y le dijo:
Si conseguimos salir de aqu con vida, te invitar a una botella
de champn, no importa d n d e nos encontremos.. En 1963 circulaba en automvil por Pars con su marido, cuando reconoci
al legionario que paseaba por la acera. Par el vehculo, le abraz y cumpli su promesa.
E n todo el permetro, sin embargo, haba signos de creciente
actividad comunista. E n t r e las 6.00 y las 6.30, una pequea fuerza del Viet Minh irrumpi en medio de la compaa argelina
del mayor Chenel, en D3. Murieron tres argelinos, pero 12 cadveres comunistas quedaron entre las alambradas. Al sur de
J u n o , la pequea fortaleza defendida enteramente por un des48

tacamento de las Fuerzas Areas, con algunos montaeses y 400


heridos, se inform por primera vez de que se detectaba actividad comunista, a unos 800 metros. Una patrulla de reconocimiento que intent avanzar esa noche hasta Ban Co My, estableci contacto con el enemigo en Ban Pa P, un kilmetro
ms cerca de Dien Bien Phu.

S b a d o 1." de m a y o de 1954

De la misma forma que el 30 de abril haba sido fiesta en el


valle de Dien Bien Phu, el 1. de mayo fue fiesta en las colinas
que lo rodeaban. Haba miles de banderas rojas del Da del Trabajo ondeando al viento en todas las posiciones comunistas.
Tambin poda orse msica a travs de los altavoces instalados
en las posiciones.
P e r o a medida que avanzaba el da, fue hacindose evidente
que el enemigo no estaba inactivo. Los observadores avanzados
pudieron ver a travs de sus binculos de aumento cmo avanzaban los refuerzos de la infantera comunista, y cmo incluso
las piezas de artillera se movan a plena luz del da, a pesar de
que los B-26 de las Fuerzas A r e a s francesas operaban sobre el
valle por primera vez con bombas americanas Hail, un nuevo
tipo de bomba de fragmentacin cargada con fragmentos de
acero cortantes como cuchillas de afeitar. Flotaba en el aire un
husmo mortfero de ataque general. Y esta vez, los franceses
saban que podran resistirlo.
Langlais pidi el lanzamiento inmediato de unidades aerotransportadas completas. El final del m e n s a j e da una buena idea
del conjunto del mismo: Ganaremos la batalla para vosotros y
a pesar vuestro.
Pocos minutos antes de que el m e n s a j e fuera telegrafiado por
el operador de radio, el aire haba vibrado con el rugido atronador de 100 o ms caones de campaa, y segundos ms tarde
el suelo haba empezado a temblar en Claudine y Huguette, en
los puestos de m a n d o y los hospitales, entre los heridos de J u n o
y en los pozos del campo de los PIM.
E n lo alto de Eliane, el mayor Brchignac haba pasado el
da variando las posiciones de las escasas compaas de paracaidistas que le quedaban, para conseguir la mayor efectividad.
El capitn Bizard tena consigo una pequea compaa en la
posicin de la z a n j a de drenaje al norte de Sparrowhawk, y en
E l se mantena una pequea compaa de 80 paracaidistas vietnamitas al m a n d o de un oficial vietnamita, Pham Van Phu. Tena 21 aos y acababa de recibir su ascenso a capitn p o r mritos
de guerra.
Aquella noche, el sargento Kubiak estaba de guardia en el
bnker situado en el extremo sur de E2 cuando, a la luz verdosa
de las bengalas provistas de paracadas, apareci algo que semejaba un fantasma en la tierra de nadie: u n a figura humana
envuelta en un r o p a j e de color blanco. El h o m b r e , un vietnamita revestido con el nylon blanco de un paracadas, se dej
prender sin la menor resistencia y camin con su escolta hacia
el bnker francs. Kubiak le ech una breve o j e a d a , y en seguida salt sobre l y le derrib en el suelo. El vietnamita era
un voluntario de la muerte del Viet Minh y una bomba humana ambulante. El r o p a j e del paracadas ocultaba fuertes cargas de explosivos fijados a su espalda y su pecho, que deba
hacer detonar al llegar a la posicin francesa.

CAPTULO 5 CASTOR MUERE


E n Dominique 3, Chenel no tena simplemente ninguna oportunidad, con su fuerza mixta de montaeses T'ais y de desmoralizados argelinos. Sin embargo, ahora que saban que el destino de Dien Bien Phu dependa de ellos, tambin los argelinos
se batieron hasta el final. A las 2.00 del 2 de mayo, todo haba
terminado en Dominique 3.
E n E l , eran tambin los minutos finales para el 2. Batalln
del l . c r Regimiento francs de paracaidistas. El teniente Legure resisti tozudamente en la cima de E l en un combate
cuerpo a cuerpo, pero a las 20.15 se vio obligado a pedir refuerzos, y Brchignac orden a la 1. a Compaa de Prious que
se uniera a Legure y a sus hombres.
Pero el ataque se desarrollaba ahora tambin en el sector noroeste. Cuatro bateras comunistas completamente nuevas, que
totalizaban 16 obuses de 105 m m , ocuparon abiertamente sus
posiciones a tan slo tres kilmetros del centro de Dien Bien
Phu, y abrieron fuego sobre Huguette, acompaadas pronto por
un diluvio de granadas de los morteros pesados de 120 m m .
T o d o el peso del ataque comunista se concentr de repente, una
vez ms, en la alejada Huguette 5. All, despus de un da de
bombardeo intermitente y de una hora de intensiva preparacin
artillera, el teniente de Stabenrath contaba nicamente con 29
hombres tiles en el m o m e n t o en que la primera oleada de asalto salt de las trincheras. A las 20.05, Dien Bien Phu inform
que H 5 haba cado. El teniente de Stabenrath, ya herido anteriormente, lo f u e otra vez antes de que H 5 se viera invadida.
Muri algunas semanas ms tarde en un campo de prisioneros
comunistas.
Mucho antes de la medianoche, los mandos superiores de
Dien Bien Phu supieron que el asalto final haba llegado, y que,
a menos que se produjera un milagro, no serian capaces de resistirlo. El mensaje enviado a las 20.05 enumeraba simplemente
las fortalezas que haban cado o simplemente estaban siendo
atacadas, y las unidades destruidas, y aada el siguiente comentario: No quedan ms reservas. La fatiga, el desgaste y el
sufrimiento de las unidades son terribles. Vveres y municin
son insuficientes.
D o m i n g o 2 de m a y o de 1954
A medida que transcurra la noche, Brchignac empez a comprender que no iba a recibir ningn tipo de reservas adicionales
para resistir en E l , p e r o que tampoco era posible la retirada
con lo que quedaba en su guarnicin. Estaba siendo masacrada
h o m b r e a h o m b r e : el teniente Legure f u e herido poco despus
de la media noche, y el teniente Priou muerto a los pocos minutos de llegar con su compaa a la colina. A las 2.07, Dien
Bien Phu inform de que E l y D 3 haban sucumbido totalmente. E n H4 resista una compaa mixta de paracaidistas de la
Legin Extranjera mandada por el capitn Jean Lucciani, el
mismo oficial que haba resistido en Eliane 2 durante ms de
60 horas a comienzos de abril. Huguette estaba estrangulada
por las trincheras de los aproches comunistas. Las avanzadillas
comunistas aparecan un poco en todas partes en el tringulo
entre H2, H3 y H 4 y el pequeo grupo de Lucciani pareca tener
cortada la retirada. Pero el enemigo estaba sufriendo bajas estremecedoras, de m o d o que solt la presa definitivamente a
las 2.00.
A las 2.50, el Viet Minh reanud su ataque, pero esta vez
cargando el peso principal sobre E 2 . A las 7.05, empez el se-

gundo ataque de la noche contra H4, pero Coutant, Guiraud y


Lucciani se mantuvieron firmes. En E2, la lucha degener en
un combate cuerpo a cuerpo, mientras que en H4 el ltimo carro capaz de moverse y una fuerza mixta compuesta p o r legionarios de H 5 y marroquis reconquistaron las trincheras que cubran la retaguardia de H4. A las 6.25, todas las penetraciones
en E 2 y E4 haban sido taponadas, y H4 estaba de nuevo en
poder francs.
Se haba perdido un batalln entero y, si haba mucha suerte,
Dien Bien Phu poda resistir otro batalln para reemplazarlo
durante la noche siguiente. No f u e as; a las 2.50 del 3 de mayo,
lo que recibi fueron los 107 hombres de la 2. a Compaa del
l. e r Batalln de paracaidistas coloniales, al m a n d o del teniente
Marcel E d m e .
A las 12.20, E10 y E12 se haban reforzado con heridos, hombres con aparatosos vendajes que haban pedido ser reintegrados a sus unidades. Si hemos de palmar, preferimos palmar
junto a los amigos, fue el p u n t o de vista que expresaron. A las
A B A J O : La batalla de Dien Bien Phu signific un retorno a
la guerra de las trincheras. En una ocasin, se lanzaron sobre
la guarnicin manuales de tctica de la I Guerra Mundial.

A R R I B A : Los reclutas del Viet Minh reciben instruccin en el


manejo de los morteros. Estos hombres se convertiran en un
ejrcito invencible, que derrot a dos grandes potencias
occidentales.
14.00, dos C-119 dejaron caer toda su carga, seis toneladas cada
uno de ellos, en las lneas enemigas, y gran parte del resto, tal
vez hasta el 50 por ciento, cay en lugares en donde no podan
recogerse los suministros.

L u n e s 3 de m a y o de 1954

Llova de nuevo sobre Dien Bien Phu, de forma pesada y torrencial. Algunos de los mandos superiores argumentaban ahora que las lluvias eran u n a bendicin disfrazada. Porque, como
haban evidenciado los interrogatorios a los prisioneros de guerra recientes, tambin las tropas enemigas padecan de escasez
de suministros, dado que incluso los coolies se vean detenidos
en los resbaladizos senderos de la jungla, y la inundacin de las
profundas trincheras comunistas obligaba al enemigo a salir a
terreno abierto para el asalto directo, lo que le converta en un
blanco fcil para las armas automticas y los morteros franceses.
El coronel Nicot, jefe del Mando de Transportes A r e o , haba advertido al coronel Sauvagnac que las dificultades para el
reabastecimiento de Dien Bien Phu crecan con rapidez: Mis
50

pilotos tienen serios problemas para encontrar la zona de lanzamiento y para ver las sealizaciones. Es difcil mantener el
ritmo de un lanzamiento por segundo y volar de noche a una
altitud de tan slo 300 metros sobre el fondo del valle.
Los pilotos se ven sometidos al f u e g o de armas automticas
procedente de todas las direcciones, y el f u e g o de las balas trazadoras que convergen sobre el avin ayuda a localizarlo, mientras que el piloto queda cegado adems de las bengalas de iluminacin del Viet Minh, los focos y los torpedos Bangalore. Los
aviones sufren tambin trepidaciones debidas a las ondas explosivas de los proyectiles enemigos y amigos que se disparan.
Ese tipo de misin acrobtica queda cada vez ms fuera de
nuestras posibilidades...
Una patrulla ofensiva se desliz fuera de C3 en direccin a
Ban Pa P, pero se vio detenida a 300 metros de su propia posicin. Otra patrulla de comandos sali de la posicin poco despus de la media noche, y pronto una fuerte explosin proclam
el xito de su aventura: los legionarios haban conseguido una
vez ms volar un bnker enemigo con cargas explosivas.
Al amanecer del 3 de mayo, la artillera francesa empez un
fuego de hostigamiento contra la recientemente perdida E l , que
los comunistas estaban entonces fortificando activamente. En
Claudine, C5 en particular estaba ahora estrechamente cercada
y sometida al constante bombardeo de la artillera y los morteros. El capitn Bienvault fue herido por segunda vez, pero
sigui en su puesto:"de todos modos los hospitales subterrneos
estaban totalmente abarrotados. Sus hombres y la guarnicin de

CAPTULO 5 CASTOR MUERE


marroques, T'ais y legionarios mandada por el capitn Krumenaker en C5, empezaron a transformar la zanja de drenaje
en una trinchera de combate que conectaba las dos fortalezas.
T a n t o all como en la zanja de drenaje prxima a Sparrowhawk,
los hombres iban muy pronto a luchar hundidos en el agua hasta
la cintura.
En E4, todos los hombres disponibles se ocupaban de cavar
zanjas de d r e n a j e para evitar que la posicin se inundara, y de
apuntalar las casamatas, que se desmoronaban b a j o el efecto
combinado del monzn y de la artillera de Giap.

Martes 4 de m a y o de 1954

Siete C-119 y 16 C-47 desafiaron el monzn y la artillera enemiga. La cantidad de suministros que consiguieron lanzar se elev a 57 toneladas, con un p o r c e n t a j e de prdidas del 40 por
ciento, pero al menos consiguieron hacer llegar a la fortaleza,
al capitn Penduff y un pequeo grupo de la plana mayor del
1.a Batalln de paracaidistas coloniales, ms los 125 hombres
de la 3. a Compaa completa del batalln, al m a n d o del capitn
Jean Pouget.
Cuando los oficiales les estaban haciendo las preguntas que
se repetan siempre a los recin llegados en todos los niveles
Q u estaba ocurriendo en Ginebra? Estaba muy lejos la
fuerza Cndor?, su discusin se vi sbitamente interrumpida por una llamada de H4. Esa fortaleza, defendida por el
capitn Lucciani y los 80 hombres de su compaa, legionarios
y marroques, haba estado sometida a un fuerte ataque desde
las 0.20.
Increblemente, dos horas despus H4 todava resista, aunque con gravsimas bajas. Pero en el bando comunista las prdidas tambin eran enormes, p o r q u e cientos de cuerpos del Viet
Minh cubran las alambradas al oeste de H4. A las 3.00, los
operadores de radio de Dien Bien Phu empezaron a captar signos claros de confusin y de pnico en el lado del Viet Minh.
A las 3.35, los oficiales reunidos en l cuartel general subterrneo de Castries fueron silenciosos testigos del final de H 4 , cuando un joven teniente del pelotn marroqu (Lucciani haba recibido una herida grave en la cabeza algunos minutos antes) grit por el equipo de la radio que quedaban an unos 10 hombres
combatiendo en la posicin, pero que el Viet Minh estaba penetrando en su trinchera. Su grito de agona, cuando las tropas
de asalto enemigas le dispararon a quemarropa, p u d o orse claramente a travs de la radio.
E n Huguette, el mayor Giraud no se daba fcilmente por vencido. A las 6.00, inici un contraataque con paracaidistas y marroques apresuradamente trados de las dems fortalezas de
Huguette, y apoyados por el carro Auerstaedt. Pero un contraataque de 100 hombres, por fanticamente motivados que estn, contra una fuerza enemiga de ms de 2.000, no tiene ninguna oportunidad. Y a fue suficiente milagro que el pequeo
grupo consiguiera llegar hasta el borde de H4, antes de desaparecer b a j o una cortina de fuego comunista.
Al amanecer, Pouget reuni precariamente a sus hombres en
las trincheras abiertas del 8. B P C en Sparrowhawk para la marcha a travs del campo de batalla y cruzando el Nam Yum hasta
E3.
Sus movimientos haban sido observados por el enemigo, y
su avance se vio obstaculizado por las andanadas de la artillera.

La 3. a Compaa tard seis horas en recorrer el kilmetro y medio escaso que la separaba de su nueva posicin. E n E 3 se encontr un hospital andante. Haba 300 heridos tendidos en
los distintos bnkers de combate. El herido menos grave manejaba las armas automticas. En un silencio sombro, los recin
llegados empezaron a cavar sus propios pozos de tirador mientras la lluvia torrencial del monzn segua cayendo.
A h o r a que la toma de decisiones en Dien Bien Phu se reduca
a los problemas de supervivencia da a da, de Castries empez
a reafirmarse a s mismo. De Catries desestim las objeciones
de Trancart y Langlais y decidi visitar literalmente a todos los
heridos del complejo hospitalario. No tena medallas que ofrecer; p o r ello, la ceremonia de la condecoracin consista simplemente en tocar el h o m b r o del herido. Trancart caminaba silencioso junto a su comandante, t o m a n d o nota de nombres y
citaciones. U n a de las ltimas personas que vieron f u e el teniente R e n Legure. Legure haba recibido un fragmento de
metralla en el cerebro, y Grauwin haba debido extraer de su
crneo una porcin de tejido destrozado casi del t a m a o de un
puo. Pero estaba, all, vivo, con los ojos brillando de inteligencia, a u n q u e hemipljico y m u d o .
Ese da, casi todos los batallones informaron de que sus casamatas se desmoronaban b a j o la lluvia, y los hombres del 31.
de Ingenieros estuvieron achicando el agua de la zona del quirfano. Los ingenieros aoraban ahora el peligroso juego de
arrastrarse por el aerdromo a remendar las ahora inservibles
planchas de acero. B a j o el fuego continuo de la artillera y las
armas ligeras, tendieron una nueva tablazn tanto en el puente
Bailey como en el p u e n t e de madera que cruzaba el Nam Yum,
y milagrosamente consiguieron mantener el funcionamiento de
la luz elctrica en todo el campo, reconstruyendo generador tras
generador con las piezas de repuesto lanzadas en paracaidas o
con las partes aprovechables del equipo destruido. El personal
de comunicaciones estaba reparando continuamente lneas telefnicas cortadas y antenas de radio rotas. Hasta el final, Dien
Bien Phu consigui no quedar incomunicada.
A las 16.00 de aquella tarde, de nuevo dos bombarderos B26 franceses fueron derribados por la artillera antiarea enemiga. Uno cay en las lneas enemigas; el otro se estrell al
aterrizar en Laos. Los C-119 ganaron altitud de inmediato; de
resultas de ello, tres de cada cuatro lanzaron su carga completa
de seis toneladas en las lneas enemigas.
Tambin ese da, se recibi en Dien Bien Phu el ltimo telegrama con un mensaje civil. M m e . Dsire-Vuillemin haba
dado a luz. La pequea recibi en el bautismo el n o m b r e de la
fortaleza Anne-Marie.

Mircoles 5 de m a y o de 1954

Las lluvias caan con la desesperante regularidad del diluvio bblico, y a las 00.05, tan slo dos C-119 consiguieron efectuar
lanzamientos desde el aire.
A las 2.40, cinco C-47 de las Fuerzas A r e a s francesas lanzaron finalmente a 74 hombres en pleno campo de batalla inundado. Pertenecan a la plana mayor del batalln de Bazin, ms
algunos elementos de la 4. a Compaa. Langlais asign a de Bazin el refuerzo de la posicin de Cldic en E4. P e r o de Bazin
no tuvo oportunidad de asumir su nuevo mando: pocas horas
ms tarde un proyectil enemigo le amput una pierna.
51

CAPTULO 5 CASTOR MUERE


Hacia las 11.00 mientras el Viet Minh relevaba a sus tropas
y distribua la comida del medioda, Pouget pudo por fin reunirse con Coutant en la bodega de la cima de E2. U n a fetidez
increble cubra toda la colina como una espesa capa. Haba probablemente 1.500 cadveres del Viet Minh pudrindose en unas
escasas decenas de metros, para no hablar de varios cientos de
franceses. El carro Bazeilles, destrozado durante el ataque
del 1. de abril, coronaba la colina con su silueta caracterstica.
Tras un mes de continuos bombardeos y de lluvia, haba empezado a hundirse en el suelo, y ahora resultaba un bnker muy
adecuado.
Algo ms a b a j o de la cresta de la colina, otro bnker, prof u n d a m e n t e excavado entre las races del baniano (que milagrosamente an segua vivo), cubra la lnea de comunicaciones
que, partiendo de E2, llevaba a travs de E3 hasta el N a m Y u m .
Segua latente el problema de la mina que estaba excavndose
bajo E2. El Viet Minh haba dejado de trabajar en ella durante
los dos ltimos das. Pero el alba del 5 de mayo, Chabrier volvi
a orlos cavar, y se sinti muy feliz por ello. Obviamente, el Viet
Minh an no haba acabado la obra y p o r tanto todava no iba
a volar la posicin. Pouget envi una pequea patrulla de comandos para intentar volar la entrada del tnel. Dirigida p o r el
sargento Clinel, fue sorprendida en terreno abierto por una
avanzada comunista, y aniquilada hasta el ltimo hombre. Clinel consigui arrastrarse de nuevo hasta las trincheras francesas,
slo para morir all.
Hacia el oeste, en Claudine, la moral de los marroques acab
por quebrarse. Cinco de ellos, que estaban de guardia en las
trincheras avanzadas de C5, cortaron las alambradas que estaban f r e n t e a su posicin, y desertaron a las lneas comunistas.
Al cabo de pocos minutos, las armas automticas comunistas
empezaron a someter la brecha abierta en las alambradas a un
fuego constante. Los legionarios que estaban f r e n t e al agujero
intentaron desesperadamente cerrarla. Kosanovic y otros siete
hombres murieron en el intento, y Lunquick y 12 legionarios
ms resultaron heridos; pero la brecha practicada p o r los desertores en la alambrada sigui abierta. Con una clera fra, los
legionarios desarmaron al resto de los marroques. Pronto se
reunieron con las Ratas del N a m Yum en sus madrigueras.
Por la tarde, el coronel Vaillant decidi gastar una parte de
su preciosa reserva de municin en dispersar una fuerte concentracin de infantera del Viet Minh al este de E l , que pareca
a punto de lanzar un ataque masivo. La artillera francesa hubo
de sufrir por esa breve actividad un fuerte fuego comunista de
contrabatera, que empez a las 18.12 y dur cuatro horas.

C o n s u s seis t o n e l a d a s d e municin a
b o r d o , el a v i n e r a u n a g i g a n t e s c a
bomba.
E n la tranquila Juno, el sargento Kibiak, se arrastr a ltima
hora de la tarde, a lo largo del metro de las trincheras cubiertas de comunicaciones hasta el almacn de seales situado
cerca del puesto de mando de Castries, para conseguir bateras
nuevas para los equipos de radio de su batalln. Las consigui,
y adems se enter de una noticia electrizante: la fuerza Cndor de Crvecoeur estaba a tan slo 50 kilmetros, y seguramente estara en Dien Bien Phu en tan slo algunos das! Exul52

tante, retrocedi hasta J u n o , y empez a gritar la novedad a


todos los que encontraba. E n J u n o , a sus camaradas no pareci
importarles. Felices por haber escapado del infierno de E2, dorman.
La alegra del sargento Kubiak no se deba nicamente a la
fe ciega de un joven soldado ingenuo en lo que sus superiores
decan. Puede haber existido otra razn para la alta moral de
los defensores. Muchos de los hombres estaban t o m a n d o Maxiton, el equivalente francs de la benzedrina.

J u e v e s 6 de m a y o de 1954

Los pilotos civiles franceses, que se haban negado a volar el 3


de mayo, volvieron ahora con sus aviones, y lanzaron sobre
Dien Bien Phu 196 toneladas de suministros. C o m o la fortaleza
haba quedado reducida a un permetro de medidas no superiores a las de un campo de bisbol, la mayor parte de la carga
caa fuera de las lneas francesas. El contingente de 91 hombres
que saltaron sobre Dien Bien Phu al alba del 6 de mayo f u e el
ltimo en llegar a la fortaleza antes de su cada.
Pero en las primeras horas del 6 de mayo, la situacin dentro
de Dien Bien Phu pareca distar mucho de ser desesperada. U n a
dbil intentona comunista contra E3, haba sido fcilmente rechazada. U n ataque ms serio contra H 3 y H5 haba sido contenido. E n dos contraataques sucesivos se haban limpiado de
enemigos las trincheras avanzadas, y las posiciones se mantenan ntegramente.
Pero a medida que fue transcurriendo la maana, se hizo evidente que el general Giap estaba preparando sus tropas para un
ataque importante. La ltima serie de fotografas areas mostraba claramente nuevas trincheras de aproches que irradiaban
de D3 en direccin a las Elianes; y otra red de nuevas trincheras
de aproches amenazaba la punta sur de E2. El tnel abierto
debajo de E2 haba alcanzado una longitud total de 47 metros;
el cavado y el martilleo de los zapadores se haba detenido, y
largas hileras de coolies desarmados empezaron a transportar al
fondo del agujero casi 1.500 kilos de T N T .
Las lluvias pararon por un rato y, mientras los pilotos civiles
americanos y franceses volaban con los suministros, los bombarderos y cazas de las Fuerzas Areas y de la Marina francesa
pudieron concentrarse ntegramente en la tarea de eliminar a la
artillera antiarea. Dien Bien Phu nunca haba visto tantos
aviones: 47 bombarderos B - 2 6 , 1 8 Corsair, 26 Bearcat, 16 Helldiver, e incluso cinco Privateer de la Marina. Muchos caones
comunistas consideraron prudente mantenerse en silencio para
no revelar sus posiciones, pero, finalmente, haba llegado el da
de que pagaran su tributo los valientes americanos del Civil Air
Transport, que efectuaban los vuelos de abastecimiento. El capitn James B. McGovern, que pilotaba un C-119, haba llegado
a ser una figura legendaria en Indochina. Era un hombre barbudo, y tan grande su apodo era Terremoto M a G o o n , por
un personaje de las tiras cmicas Li'l Abner que utilizaba un
asiento de pilotaje especial. McGovern volaba su 45. a misin
sobre el valle, y el piloto del avin, que le segua, Steve Kusak,
era tambin un hombre experimentado. Cuando McGovern se
preparaba para la pasada final, Kusak oy de repente por la
radio su voz, que deca: He recibido un impacto directo.
U n o de los motores perda combustible visiblemente, y Kusak
vio que McGovern lo pona rpidamente en bandera. Otro pro-

REX FEATURES

yectil antiareo sovitico d e 37 mm alcanz el a p a r a t o en la


cola, q u e d a n d o entonces sin control. C o n sus seis toneladas d e
municin a b o r d o , el avin e r a una gigantesca bomba. McGovern luchaba con los m a n d o s , p e r o e r a demasiado t a r d e para
poder maniobrar.
E s difcil precisar si las palabras parece que esto se acab,
hijo, que Kusak oy por la radio decir a M a G o v e r n , se dirigan
a l o a Wally B u f o r d , el copiloto que muri con McGovern
cuando el avin e n t r en b a r r e n a y explot en territorio del Viet
Minh.
A las 10.00 el coronel Langlais convoc una reunin. La situacin de la reserva d e municin era grave, a pesar del hecho
de q u e en ese da se haban lanzado desde el aire n o m e n o s d e
70 toneladas de municin para la infantera y 50 toneladas de
municin p a r a la artillera. P e r o con pocas excepciones, n o poda recogerse n a d a hasta la cada de la noche, debido al constante f u e g o d e hostigamiento de las ametralladoras y la artillera
enemiga. Langlais destac una vez ms los aspectos externos de
la batalla: la Conferencia d e Ginebra haca progresos, y cualquier da podra producirse un alto el f u e g o ; la fuerza Cndor
estaba a p u n t o de llegar. El capitn N o e l , el oficial d e la inteligencia, explic con detalle las e n o r m e s b a j a s sufridas por las
divisiones del Viet M i n h . P e r o la artillera del coronel Vaillant
contaba con la reserva d e m e n o s de un da normal d e municin,
que n o r m a l m e n t e se poda disparar en tres horas si las cosas se
p o n a n duras. Y n o haba personal d e reserva; ni un solo pe-

A R R I B A : El enemigo
lenta e inexorablemente
rodeaban.

estaba siempre a la vista, avanzando


por el valle desde las colinas que lo

lotn de 30 hombres. Slo si se lanzaban en paracaidas d u r a n t e


la n o c h e siguiente los 493 h o m b r e s restantes del l . e r B P C y poda resistirse el a t a q u e del Viet Minh d u r a n t e el tiempo suficiente p a r a recoger la municin d e la artillera, habra u n a oportunidad d e sobrevivir al asalto. Si se aguantaba d u r a n t e ese
tiempo, el Viet Minh necesitara tal vez dos semanas p a r a reorganizar sus unidades con vistas a un n u e v o ataque importante.
T o d o lo q u e necesitaba ahora Dien Bien Phu eran 12 horas d e
calma relativa.
C u a n d o la reunin estaba a p u n t o d e finalizar, lleg de H a n o i
un m e n s a j e d e prioridad mxima. Langlais lo ley en voz alta
a los oficiales reunidos. La Inteligencia francesa haba conseguido, meses atrs, infiltrarse en el crculo de ntimos de H o
Chi Minh. E l a t a q u e general con el prposito de liquidar definitivamente toda resistencia francesa en Dien Bien Phu iba a
tener lugar d u r a n t e la noche del 6 de m a y o . D i e n Bien P h u n o
dispondra d e las 12 horas q u e necesitaba para recoger la municin y recibir tropas de refresco aerotransportadas.
El capitn H e r v o u t , el c o m a n d a n t e del p e q u e o escuadrn
de carros que haba q u e d a d o con los dos antebrazos fracturados
en anteriores operaciones, f u e corriendo a pedir al D r . Grauwin
que le quitara la escayola de los brazos. Quera participar en la
53

CAPITULO 5 CASTOR MUERE


ltima batalla en el ltimo carro operativo que q u e d a b a . Langlais y Bigeard, tocados con boinas rojas y sin casco, cruzaron
el p u e n t e sobre el ro N a m Yum para inspeccionar por ltima
vez las posiciones defensivas clave d e Eliane. Langlais, conocido en t odo el c a m p o por su aficin a los aguardientes fuertes
-casi todos los oficiales paracaidistas que haban saltado sobre
el valle traan algn botelln propiciatorio para el oficial com a n d a n t e - , se llev consigo una botella de coac y f u e pasndola a la ronda en la casamata del puesto de m a n d o E 4 , desde
d o n d e Brchignac y Botella dirigan la defensa del flanco este.
E r a n las 12.00. C o n el cielo d e s p e j a d o y la situacin temporalmente controlada, Dien Bien P h u disfrut de un r a r o mom e n t o d e respiro. E l general de Castries aprovech la pausa
para contestar un telegrama del presidente Eisenhower enviado
dos semanas antes para felicitar a sus tropas por d e f e n d e r la
causa de la libertad de la humanidad.
Tan r e p e n t i n a m e n t e c o m o un terremoto, un silbido estridente
cruz el aire, seguido a los pocos segundos por una serie de
explosiones que hundieron incluso los bnkers ms p r o f u n d o s
A B A J O : El napalm estalla en las lneas enemigas.
D E R E C H A : El general de Brigada Christian de Castries. Se
dijo que las fortalezas de Dien Bien Phu llevaban los nombres
de sus distintas amantes.

que a n resistan. La luz elctrica e m p e z a fallar a lo largo de


todas las trincheras subterrneas, y en docenas d e lugares, hombres heridos y sangrantes, con las ropas destrozadas por la fuerza de las explosiones, trataban f r e n t i c a m e n t e de a p a r t a r las vigas y los cascotes de sus refugios d e r r u m b a d o s . A p e n a s se haba
extinguido el eco de la primera a n d a n a d a cuando un n u e v o silbido a t r o n a d o r hizo t e m b l a r el aire, seguido d e una nueva serie
de ensordecedoras explosiones. Por primera vez en la guerra de
Indochina, el Viet Minh estaba utilizando los lanzacohetes de
c a m p a a de seis tubos katyusha, de fabricacin sovitica. El
efecto f u e devastador. En t o d o el c a m p o , los polvorines empezaron a estallar e incendiarse, y todos los stocks mdicos de
importancia q u e d a r o n destruidos aquella tarde. Los p a q u e t e s
d e municin lanzados desde el aire que haban q u e d a d o sin recoger sumaron sus explosiones secundarias a las de los cohetes, y a media t a r d e Claudine 5 i n f o r m q u e las tres cuartas
partes de sus bnkers haban q u e d a d o c o m p l e t a m e n t e destruidos.
A las 17.30 la artillera convencional comunista inici un poderoso f u e g o de barrera sobre E 4 y E2. En a m b a s colinas todos
los h o m b r e s , excepto los que o c u p a b a n los puestos avanzados
ms esenciales, se refugiaron en los lugares ms hondos d e las
trincheras y los bnkers. N o poda hacerse otra cosa q u e esperar
el asalto.

CAPTULO 6 FIN ALE

La ltima noche
Los ltimos residuos de la luz del da clareaban a n sobre Eliane
cuando empez el a t a q u e final. Mientras la barrera iba creciend o en intensidad, Brchignac comunic por radio con Pouget y
le dijo q u e el a t a q u e se dirigira, con toda probabilidad, en prim e r lugar contra E2. Pero n o se p r e o c u p e , aadi. Tendr
a su disposicin todo lo que nos q u e d a de artillera; y p o d r
enviarle incluso u n a p e q u e a compaa d e refuerzos.
A p r o x i m a d a m e n t e a las 18.45, toda la ladera este d e E 2 pareci r e p e n t i n a m e n t e cobrar vida cuando la p r i m e r a oleada de
1.000 Bo Doi emergi de las trincheras de los aproches.
En el b a n d o francs se p r o d u j o un m o m e n t o d e silencio total.
En el b n k e r de Pouget p u d o orse con claridad la voz del teniente Robin pidiendo u n a barrera d e artillera, y exactamente
con la misma claridad p u d o orse la voz del oficial de control
d e tiro, situado a unos cientos de metros: Diez-nueve-ochosiete-seis-cinco-cuatro. ..

L u c h a r o n c o n la fra f e r o c i d a d q u e
aparece cuando combaten hermano
contra hermano.
Con lo q u e pareci un rugido simultneo, los obuses y los m o r teros pesados que q u e d a b a n en la posicin principal volcaron
toda su potencia de f u e g o sobre la masa de humanidad sin proteccin que se apiaba en las laderas d e E2. Varias andanadas
ms se sucedieron, y luego el observador avanzado pidi un
alto. Al disiparse el h u m o , la oleada de asalto del Viet Minh se
haba desvanecido. D e s d e E 4 y E2, los gemelos de campaa d e
los puestos avanzados contaron no m e n o s de 200 cuerpos tendidos sobre el suelo abrasado.
T o d a la gama de la artillera enemiga inici entonces un devastador f u e g o sobre la posicin central francesa. A l cabo d e
poco tiempo, tres d e los obuses de 105 m m haban q u e d a d o destruidos, y sus dotaciones muertas. En Claudine 5, la Legin Ext r a n j e r a empez a retrasar sus posiciones, alejndose de la brecha abierta por los desertores, hacia las 19.00. A las 22.00 C5
se desintegraba y sus ltimos supervivientes intentaban resistir
en el sistema de trincheras de comunicaciones, al oeste de C2
y C4. El c o m a n d a n t e del batalln, Clemengon, decidi reclamar
de las posiciones restantes a todos los h o m b r e s no estrictamente
imprescindibles, con el fin de m a n t e n e r C5 d u r a n t e todo el tiempo posible. El capitn Philippe envi desde C4 un pelotn a C5.
P e r o al n o contar con ninguna clase de apoyo artillero era p o c o
lo que poda hacerse. Pronto los refuerzos se vieron arrastrados
a la debacle general. P e r o entonces, el pelotn d e zarpadores
se lanz hacia adelante. E n un desfile d e la Legin E x t r a n j e r a ,
los zapadores constituyen un espectculo inolvidable: elegidos
entre los ms altos y fornidos de cada leva, todos ellos llevan
barbas pobladas y un delantal de cuero blanco reluciente, y,
adems de sus armas, un hacha de mango largo. E n combate,
su uniforme es idntico al d e los d e m s , p e r o su especial habilidad en el m a n e j o de las diferentes armas y explosivos los
convierte en u n a especie de tropas d e choque. Incluso en una
situacin tan desesperada c o m o la d e Claudine, el impacto d e
aquel p e q u e o grupo d e tropas de lite se hizo sentir. La visin
de aquellos gigantes barbudos con el p e c h o al descubierto f u e
56

demasiado incluso para las veteranas tropas de asalto de la Divisin de Hierro del Viet Minh. A las 22.30, los legionarios
volvan a ocupar las machacadas posiciones, llenas de crteres
d e bombas y d e cadveres esparcidos, d e lo que sola llamarse
C5. La cada definitiva se producira a las 2.00.
A las 22.00 se inici el ataque contra E10 y E 4 . F u e u n a t a q u e
masivo, dirigido con toda probabilidad p o r los m e j o r e s elementos d e dos regimientos. E l p r i m e r asalto se p r o d u j o en el flanco
nordeste, defendido por la 2. a C o m p a a del 5. Batalln d e
paracaidistas vietnamitas, 30 h o m b r e s apenas. Los paracaidistas
vietnamitas no slo no emprendieron la fuga, sino que lucharon
con la fra ferocidad que aparece cuando c o m b a t e n h e r m a n o
contra h e r m a n o . P e r o las tropas enemigas eran demasiado p a r a
que pudiera contenerlas un p u a d o de hombres. A las 22.30, el
capitn Botella les envi refuerzos. A l mismo tiempo, Brchignac peda a Langlais que le enviara con urgencia todos los h o m bres q u e pudiera reunir d e otras posiciones.
Mientras los vietnamitas resistan el primer asalto enemigo
contra E 4 , llegaba el final p a r a la unidad preferida de Bigeard,
el 6. BPC, en E10. All, el mayor T h o m a s y los escasos oficiales
y h o m b r e s que le q u e d a b a n estaban librando u n a accin defensiva sin esperanza. Los morteros del teniente Allaire se haban
q u e d a d o sin municin, y los supervivientes de sus dotaciones
combatan j u n t o a la infantera. La p e q u e a compaa del teniente R e n L e Page defenda el flanco n o r t e de E10 cuando se
lanz el primer ataque comunista contra la fortaleza, e inmediatamente lanz una bengala para iluminar los campos de batalla que le r o d e a b a . E n ausencia de un f u e g o eficaz d e artillera, las bengalas provistas d e paracadas resultaban esenciales
para dar la mxima efectividad a las amatralladoras medias y
ligeras que proporcionaban el f u e g o defensivo principal.
Pero muy arriba, los aviones de transporte de tropas haban
e m p e z a d o su ronda nocturna d e lanzamiento de refuerzos. H u biera sido suicida m a n t e n e r iluminado el campo d e batalla mientras empezaban los lanzamientos. Bigeard llam por radio al
joven oficial: Nuestros amigos estn encima suyo. H e m o s d e
parar los " f u e g o s artificiales" mientras descienden. Podemos
hacerlo?
Se p r o d u j o un breve silencio mientras Le P a g e evaluaba la
situacin desde detrs de su p a r a p e t o . El Viet Minh estaba a la
distancia de una granada d e m a n o . Su respuesta lleg con firmeza, puntuada por el ruido d e la batalla en t o r n o suyo: Prioridad a los " f u e g o s artificiales". Corto.

El s a r g e n t o C h a b r i e r y su p u a d o d e
h o m b r e s vaciaron c a r g a d o r tras
c a r g a d o r s o b r e la h u m a n i d a d a p i a d a
d e b a j o suyo.
Los huecos que se producan en las defensas de H u g u e t t e se
cubran ahora con las dotaciones de los caones, que luchaban
como la infantera. A l n o r t e de la posicin d e L e Page, el teniente A n d r Salamens haba mantenido a raya al enemigo durante casi u n a hora con un p e q u e o pelotn. P e r o ahora haba
sido barrido y estaba agonizando. C o u r b i n e a u muri poco despus. A las 3.00 del 7 de m a y o , el mayor T h o m a s y 20 h o m b r e s
se mantenan en el b n k e r d e comunicaciones d e E10, el ltimo
foco d e resistencia d e la fortaleza.
Tambin haba llegado el final para Eliane 2. All, la lucha

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D u r a r t h e nipht horde of
m e n m i n c rebei b r o k e ' . b r c u c h
Use lat defence*.
Tflcn in
H'urj 0 r MUer ftjhtlnc Wey
*olti ihe de*i>era*e c a r r l s o n snto
mal knot of m e o . a n d wipod
e u t ihe las: re**t*nce.
G e n e r a l d e C a t t n e s ' B vo|<*
T>e over t h e f e r i o r a d i o :
T n f y > * s f e w roetres a.-r . ,
h r v r infi'itr!irc w r w h f r " !

AIRSTRIPj

fKteSSS.fSaf'ii-.
Offico U n n e r ^ f r r c i a r j . saiS t
as e n i i r e i r diflerent r n v
l l a a i j C h b e l i i n s otSccs
i r B n j t h i n f of t h a t kso.

Ending

chan

bets

* C f e d i t t u l r . s o pools h a
. * l o the e h a i n sytcro--.
WOdeacy to r e o e a ! w t k h>
*>Mk a te of a l i m n a r a m o u c
Jt U r o r e s s a r y to c o v e
Me p r e r i o u s week't t r a m a r l i o n
: - I t yoti B e r n u t caah bettin,
by p o s ; in ihis conoection t o a
tendeney wlll n o l o t u e r e x i f
He a v c the C o v e r n m e o t '
4 i u r a c r c t h a t t h e r a u t e wuuV
By Jeyce Egginton
J M b e used a a p r e c e d e n i lo
j r e r f c s n i e t in b e l t i a g Uw.
ENEVIEVE DE OALARD
And Mr. Mucey - r j u e d t h s
w a s b o m l o b e i s o i - tfcn c l a c would h d p tho smat.
bad d e b t s
rner. ficing a o r n a n , a h e m oHl e j ubnceunjr-tc rcom
it w cu! d r e d u c e
l e a r a e d l o ftght.aione.
x t t l = C b e c a u ? * pro pie mu
When t o e u J tale ti D l e c B l e t
Tau i* sold. o f i t *>'! be Jfcc
i l i a p i t r vrtuch s j r a b u l i v e j ifcu fnovtf W r e s i t t e r with their
!t<! a u l h o r i t r a n d l o pub!ih
siClwei I D x r p o j
F o f (tve wecks s c c tas b n <x-oual. wa sivn ta
ed <ha*l readins.
merely * voloe o n I I * tele.
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s l . - n t t a s ; c t z c k M aero iiip r e i i u u t y heid
j i r s . e t o Air F o n n u r S t n WKpn.
fitdGusiun.
a e a r l y ZOO aiCit*:| H r . H u B e r i ea? f o r L a b s u r .
a w a l l a n o : H r m e . s a t t ] piot t h e Bill a o u e h .
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A i f l spoke. he*IB r e r o c k o l ]

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SEE JAMES CAMERON : PACE FOUR

se haba detenido d u r a n t e casi tres horas, y los h o m b r e s de P o u get las haban aprovechado p a r a cavar a mayor p r o f u n d i d a d su
lnea d e trincheras y para distribuir la ltima municin de q u e
disponan.
P o c o antes de las 23.00, P o u g e t estaba sentado en u n a bodega
de la casa del anterior g o b e r n a d o r francs, que todava se utilizaba c o m o puesto d e m a n d o del Batalln en E2. Crea q u e el
Viet M i n h , en vista d e las e n o r m e s b a j a s sufridas a n t e r i o r m e n t e
esa misma noche, dejara en p a z a E 2 p o r el m o m e n t o .
E n las lneas del Viet Minh, el propio c o m a n d a n t e de la divisin inspeccionaba los preparativos finales p a r a la voladura de
la mina excavada b a j o E2. Su comisario poltico le a c o m p a a b a ,
y le recordaba q u e la conferencia d e G i n e b r a , empezara dos
das despus, el 8 de m a y o , y q u e era necesario q u e Dien Bien
Phu estuviera para entonces en m a n o s del Viet Minh.
Algunos segundos antes d e las 23.00, el c o m a n d a n t e se volvi
a su a y u d a n t e y j e f e d e plana mayor.
D r d e n e s de encender los petardos, dijo suavemente.
E m p e z a b a a oir el ruido a t r o n a d o r de la explosin. Pero nada
se cay. H a b a fallado la mina? El comisario poltico se volvi
al c o m a n d a n t e d e la divisin con u n a mirada inquisitiva, p e r o
j u s t a m e n t e en ese m o m e n t o a m b o s pudieron or un rugido ahogado, e incluso sentir un ligero temblor del suelo. U n relmpago
brillante ilumin por un m o m e n t o la cima d e E2, seguido d e
u n a columna d e h u m o .
Pouget not tambin la explosin d e la m i n a , al principio,
nada ms c o m o un temblor q u e surga d e las profundidades.
Chabrier vio un e n o r m e giser d e tierra negra y h u m o q u e se
elevaba hacia el cielo, y se precipit al b u n k e r ms cercano.
G r a n d e s pedazos de tierra removida, armas y escombros d e
b n k e r s empezaron a llover sobre E2. La 2. a C o m p a a del capitn E d m e desapareci, e n t e r r a d a b a j o las ruinas.

11^

Ucriw#

Inttoru

D R I V I N C A L O N E . M r . B c v . m l e a v e s B e a c o n s f i c l d in t h e
car that hit ihe coach.
H e C4n d r i v e p e n d r > g a p p e a l

25 Bevan fine:
He will appeal
M

r . A N E U R E N B E V A N W.is f l n c d 2 0 a t B e a c o n s f l e ' . d
(Bucks) y e s t e r d a y for d ^ n g e r o u s d r t v i n g a n d 5
o r f a i l l n g t o s t o p a f t e r a n a c c i d e n t . H e waf; o r e r e d t o
'
p a y 34 6s. 5 d COt.
He
uas
alo diiqualifid
f r o m d r i v l n r for t h r e e n i o s l h : .
b a t o n reoc.virjg n o t i r e of appra'_ t b e Bcncfc o r r l e r d l h a t tb
OliqualiBcalion ehoWd not app y until a f t e r i b a h e a r i n e o
t/w appeal.
T h e a w >ri>-~a n f t e r
tlflcei bet*ccn Mr. B>%vn s car
3i*l a moior-coacb o n t b e n u ' a t
of A p r t l S.

Woman dad
in shelter

Note

for

bench

Dorin*
ti-e
fcrarinp.
Mr.
Bevan *a:d h e h a d a torca!
rcason for n o l i o o p i n j a f i e r ;b{
accUJer.i. H e did n o t s a y o n ;
it , Su* a l e i t e r wa baodrt
up to : h Bcr.eh._
Sir N o r m a n Kenda'.t cha:rrnao). aiiDOuscini; i h e fine:, j*;*
l h a t o r tfce rea.v>n 3Ir. Beva-i
hwt j f v e n . t h e fine f o r f a i n i l s l o p u n u l d b e only .
Fut story, pcor F t e e

LATE

NEWS

A R R I B A : La noticia de la derrota francesa se extendi por


todo el mundo. Era el fin de una era, pero los titulares pronto
iban a descifrar una nueva guerra en el Sudeste asitico.
P e r o cuando se disip el h u m o y volvi a hacerse visible el
c a m p o d e batalla a la luz sin sombras de las bengalas provistas
de paracaidas, los ltimos restos de la 2. a C o m p a a aprovecharon el m o m e n t o d e vacilacin que se p r o d u j o en el Viet
Minh para situar d e n u e v o en posicin sus armas automticas.
Las oleadas d e asalto comunistas que avanzaban hacia la colina
se encontraron con q u e la tierra del crter, e m p a p a d a por la
lluvia, era tan resbaladiza c o m o el aceite, y su avance se t o r n
agonizantemente lento. E l sargento Chabrier y su p u a d o d e
h o m b r e s t e n a cinco con l, tres de ellos heridos vaciaron
cargador tras cargador sobre la humanidad apiada d e b a j o
suyo. E 2 , reducida a escombros tras 55 das d e continuo f u e g o
artillero y volada ahora por u n a mina, todava resista. T r e s horas despus, P o u g e t contraatac en direccin sur hacia la cumb r e d e E 2 , y desaloj a los soldados enemigos infiltrados d e un
b n k e r a otro y de a g u j e r o en a g u j e r o hasta el crter.
A las 3.00, P o u g e t volvi a su puesto de m a n d o e intent
establecer contacto por radio con G A P 2. N o lo consigui, aunq u e p u d o or claramente a Brchignac h a bla r a sus compaas
de E4. T a m b i n oy claramente a Cldic, muy p r e s i o n a d o p o r
el flanco n o r d e s t e de E 4 , pidiendo a L e c o u r - G r a n d m a i s o n que
acelerase su aproximacin, y oy responder a este ltimo que se
vea obstaculizado por el b a r r o y las granadas d e m a n o q u e le
lanzaban d e s d e todas partes. Pouget c o m p r e n d i q u e n o recibira ningn refuerzo.
U n a compaa reducida que Langlais haba conseguido reunir
a p r e s u r a d a m e n t e se haba visto atacada en t e r r e n o abierto
cuando cruzaba el N a m Y u m , y q u e d aniquilada. Los cuerpos

A R R I B A : Los soldados descalzos del Viet Minh se lanzan al


asalto final sobre los cuerpos de los franceses muertos y de sus
propios camaradas cados.
d e sus m u e r t o s f u e r o n a sumarse a centenares de otros tendidos
en el agua en tal n m e r o q u e era posible cruzar el ro s o b r e
ellos. La c o m p a a de Bailly del 8. d e paracaidistas de asalto
haba podido abrirse camino con ligeras bajas y lleg a las 3.00
a E10, d o n d e el mayor T h o m a s an resista. All la situacin
era apocalptica. U n p u a d o d e h o m b r e s estaban contraatacando con el fin de m a n t e n e r abierto el acceso al p u e n t e Bailey. El
capitn L e Boudec, que haba resistido tambin en E10 hasta
ese m o m e n t o , cay con un brazo arrancado por la metralleta.
Finalmente, a las 3.30, dos p e q u e o s pelotones d e heridos ambulantes llegaron para apuntalar la defensa de E10.
Lecour-Grandmaison haba de recorrer an un buen trecho
de camino para llegar a E2, y toda la r u t a estaba ahora b a j o el
fuego del enemigo. D u r a n t e dos angustiosas horas intent trepar a E 2 , p e r o la artillera del Viet Minh tena la fortaleza perf e c t a m e n t e enfocada en su p u n t o d e mira. D e s p u s de informar
a Langlais d e la situacin, los paracaidistas recibieron la orden
de trasladarse a E 4 , d o n d e Brchignac y Botella estaban pre58

p a r a n d o un contraataque. Milagrosamente, el sargento mayor


R o b e r t y dos de los PIMs vietnamitas consiguieron llegar a E 4
con seis cajas de granadas d e m a n o , y el c o n t r a a t a q u e tuvo xito. A l a m a n e c e r , E 4 volva a estar en m a n o s francesas.
Poget record q u e Coutant haba d e j a d o a b a n d o n a d o a su
propio equipo de radio, y a travs d e l p u d o contactar con el
coronel L e m e u n i e r , el c o m a n d a n t e de las tropas d e la Legin
E x t r a n j e r a , en el cuartel general de Castries. El j e f e d e estado
mayor d e L e m e u n i e r , el m a y o r Michel V a d o t , t o m o el micrf o n o para responder. Pouget pidi una vez ms refuerzos y municin. La tranquila voz de Vadot s o n como la de un viejo
profesor: V a m o s , sea razonable. Usted conoce la situacin tan
bien como yo D n d e quiere que encuentra u n a c o m p a a ? N o
puedo darle ni un solo h o m b r e ni una sola bala, muchacho.
Pouget contaba con 35 h o m b r e s en condiciones de combatir
en la colina. Obviamente, n o tena sentido seguir resistiendo y
pidi autorizacin para a b a n d o n a r E2. V a d o t le dijo: Es usted
un paracaidista y d e b e resistir hasta la m u e r t e . . . o al m e n o s hasta m a a n a . Entendido. Corto. Si n o tiene ms que aadir,
destruir mi equipo de radio, dijo Pouget.
Vadot se dispuso tambin a seguir las instrucciones del E j r cito francs sobre las radios. Tambin yo voy a hacerlo.

CAPTULO 6 FINALE
No destruya todava su equipo de radio, se oy entonces
una voz vietnamita. El presidente H o Chi Minh les ofrece la
rendicin p o r el Chant des Partisans. Se trataba de una estacin de radio del E j r c i t o popular, que poda orse por el canal
de m a n d o francs. Y las palabras del canto de la Resistencia
francesa pudieron orse claramente a travs del canal de m a n d o .
Pouget lo escuch, desde la primera estrofa, que hablaba de los
cuervos negros es decir, los invasores extranjeros, hasta la
ltima q u e finaliza con un verso estremecedor: C o m p a e r o s ,
en la noche la Libertad nos escucha... Luego Pouget dispar
tres balas contra su equipo de radio y sali d e su puesto de
m a n do.
F u e r a , un extrao silencio se extenda sobre Eliane 2 a medida que, u n o tras o t r o , los ltimos supervivientes iban qued n d o s e sin municin o caan b a j o el lento avance d e la infantera del Viet Minh. E n ese m o m e n t o , ambos bandos luchaban
principalmente con granadas de m a n o . C o m o se le haba ord e n a d o , Pouget se q u e d en E2, retirndose lentamente hacia
el n o r t e , ms all de la carcasa del carro Bazeilles. Finalm e n t e , q u e d arrinconado en una trinchera. E l ltimo p u a d o
de h o m b r e s q u e q u e d a b a con l apil todos los cuerpos en la
trinchera f o r m a n d o u n a especie de barricada en uno de sus extremos p a r a intentar la ltima resistencia contra el Viet Minh
que se aproximaba. C u a n d o estuvieron a cinco m e t r o s de distancia, Pouget lanz su ltima granada y perdi el sentido por
efecto de la explosin de varias granadas enemigas. C u a n d o
despert, estaba prisionero.

El ltimo da
E l amanecer del 7 de m a y o mostr que aqul iba a ser otro de
los acostumbrados das de monzn. Ninguno d e los C-119 emprendi la ruta de Dien Bien Phu, p e r o 22 C-47 D a k o t a estuvieron realizando vuelos de suministro hasta las 17.00. Las
Fuerzas A r e a s francesas parecan decididas a dar a Dien Bien
Phu una despedida inolvidable. A d e m s de los 16 cazabombarderos de la Marina francesa y de un Privateer pesado, 25 B-26
y 30 cazas atravesaron ocasionalmente la espesa capa de nubes
y lanzaron sus mortferas cargas por un igual sobre amigos y
enemigos. Porque ahora las posiciones del Viet Minh y las francesas estaban tan inextricablemente enlazadas que era difcil
atacar unas sin alcanzar al mismo tiempo las otras, mientras que
toda la retaguardia inmediata de las posiciones del Vien Minh
estaba ahora llena d e prisioneros franceses. El mayor T h o m a s
y los tenientes Cldic y Lecour-Grandmaison estuvieron a p u n t o
de perecer esa m a a n a b a j o las bombas francesas despus de
haber escapado a las balas comunistas d u r a n t e 56 das. Los tres
m a r c h a b a n , con las manos atadas a la espalda, por el barro resbaladizo que cubra la ladera este d e Eliane, en direccin a la
jungla p r o f u n d a .
E n lo q u e q u e d a b a de la posicin francesa de E 4 , la situacin
era indescriptible. Sobre la colina achicharrada estaban ahora
casi todos los paracaidistas supervivientes. Haban rechazado el
ltimo ataque enemigo en el flanco este a las 5.30. P e r o a h o r a ,
c o m o Pouget en E 2 , se estaban q u e d a n d o sin municin. La situacin d e los heridos ocultos en los nichos y los agujeros del
flanco opuesto d e E 4 era p e o r an que la de los combatientes,
que p o r lo m e n o s respiraban aire fresco y tenan la oportunidad
de morir r p i d a m e n t e de un balazo, en lugar d e ser e n t e r r a d o s
vivos. Los supervivientes pudieron ver un batalln de refresco

del Viet Minh reunindose a plena vista sobre la vecina E l p a r a


un nuevo asalto. Saban que no sobreviviran a l.
E n el cuartel general de Castries, t o d o el m u n d o se d a b a
cuenta de que la situacin e r a mala, p e r o n o la juzgaban desesperada. Hasta d o n d e saban Bigeard y Langlais, a las 7.00
E 4 y E10 an resistan, y E 2 poda reconquistarse temporalm e n t e , si se daba a todos los mecangrafos y mecnicos que an
q u e d a b a n un fusil para hacerlo. El coronel L e m e u n i e r apareci
a las 7.00, ataviado con su uniforme de campaa completo y
r o d e a d o por cuantos legionarios e x t r a n j e r o s haba conseguid o reunir. Q u e r a ir a reunirse con Clmencon en Claudine,
p e r o Langlais le dijo que esperara y se sumara al c o n t r a a t a q u e
sobre E2.

E n t o n c e s las o n d a s d e la r a d i o d e Eliane
d i f u n d i e r o n p o r ltima v e z el grito d e
g u e r r a d e los p a r a c a i d i s t a s f r a n c e s e s :
Hip-hip-hip-hurra!
A las 8.05, empez el ataque final comunista contra las Elianes
4 y 10. Pocos minutos despus d e las 9.00, el flanco nordeste
d e E 4 cedi finalmente cuando las hordas aullantes de las tropas
de refresco del Viet M i n h , revestidas con uniformes flamantes
de c a m u f l a j e de paracaidistas franceses y cascos de acero americanos (producto sin duda d e u n a d e las cargas de los aviones
de suministro, que haban cado en terreno enemigo), invadieron lo que q u e d a b a de E4. Impertrrito, el teniente Makoviak
y un p u a d o de paracaidistas resistieron en las trincheras d e comunicaciones que rodeaban el puesto d e m a n d o de la fortaleza.
A l r e d e d o r d e las 9.30, Brchignac volvi a comunicar con Bigeard y Langlais. La conversacin, interrumpida por los gritos
claramente audibles de los ltimos defensores y los gemidos de
los heridos de E 4 , f u e muy parecida al dilogo anterior del capitn Pouget con el mayor Vadot. N o haba municin ni reservas para E 4 , ni las habra para ningn otro lugar. Los comandantes d e batalln d e la colina, Brchignac y Botella, deban
resistir all con sus hombres. Los oficiales y los h o m b r e s que
estuvieran en disposicin fsica de hacerlo, deban intentar romper el cerco en direccin a E10, q u e estaba tambin en peligro
inminente de verse asaltada. Brchignac habl p r i m e r o :
Es el fin. N o nos machaquis [con la artillera]. H a y m o n tones de heridos aqu.
Luego lleg el t u r n o del capitn Botella:
Todo ha acabado. Estn en el puesto de m a n d o . Adis. D e cid al b u e n o de Pierre [Langlais] q u e le estimamos mucho.
Finalmente se oy una tercera voz, ms joven. E r a el ltimo
oficial superviviente d e la plana mayor de Botella, el teniente
Jean A r m a n d i .
Voy a volar la radio, dijo la voz juvenil, y entonces la ondas
de la radio de Eliane difundieron por ltima vez el grito de guerra de los paracaidistas franceses: Hip-hip-hip-hurra!
P e r o era demasiado tarde para que los supervivientes ms capaces fsicamente pudieran r o m p e r el cerco de E4. E l teniente
Lecour-Grandmaison y su p u a d o de h o m b r e s permanecieron
con Brchignac en la colina. E s t a b a n demasiado exhaustos pata
lanzarse a otra carrera con la m u e r t e por e n t r e los aproches batidos por el f u e g o enemigo hacia el N a m Y u m . El agotamiento
total se haba convertido en un f e n m e n o cotidiano, y el D r .
Grauwin haba empezado a informar d e casos de h o m b r e s q u e
59

CAPTULO 6 FIN ALE


moran sbitamente en sus puestos. La causa d e su m u e r t e era
que llevaban 55 das sin dormir, sin comer y sin descansar. P e r o
el infatigable Cldic intent de todos m o d o s la carrera. Flanq u e a d o por los dos tenientes q u e le q u e d a b a n , Albric Pottier
y Charles Csarino, y un p u a d o d e paracaidistas, se desliz
literalmente por la ladera e m b a r r a d a d e E 4 hasta la trinchera
de comunicaciones q u e conduca a E10. P e r o era demasiado tard e ; en E10 el Viet Minh haba aniquilado a los ltimos restos
del batalln d e Bigeard, el 6. BPC, al m a n d o del mayor T h o mas. U n a granada d e m a n o q u e estall cerca de Cldic le aturdi e hiri a Csarini, y d e inmediato los soldados del Viet Minh
les inmovilizaron. Pocos minutos ms t a r d e se reunan con los
oficiales del 6. B P C en cautividad.

Un s o l d a d o e n e m i g o e n t r
r e p e n t i n a m e n t e e n el b n k e r c o n u n a
g r a n a d a d e m a n o a la q u e y a h a b a
q u i t a d o la anilla.
El teniente Pottier tuvo ms suerte. C o m o d u r a n t e el descenso
de E 4 cay y q u e d retrasado, se encontraba detrs de un recodo d e la trinchera cuando Cldic f u e capturado, y consigui
escabullirse y retroceder hasta el p u e n t e Bailey, d o n d e dos carros averiados, p e r o con cierta movilidad, mantenan abierta
una cabeza d e p u e n t e con la ayuda de las dotaciones d e las calibre 50 de Sparrowhawk. O t r o h o m b r e a f o r t u n a d o f u e el teniente R e n Le Page, del 6." B P C . ; El y sus paaracidistas haban salido r e p t a n d o p o r la c o m p u e r t a abierta en el techo de un
b n k e r de E10 y saltado a u n a trinchera repleta de soldados
enemigos. R o d a n d o por el b a r r o de las proximidades del N a m
Y u m , haban evitado ser capturados. Pocos segundos ms t a r d e
irrumpieron en la casamata d e Bigeard, rebozados en barro d e
la cabeza a los pies, y all se d e r r u m b a r o n . Langlais, q u e haba
vivido codo a codo con Bigeard todo el curso de la batalla, le
vio reaccionar por primera vez con un sentimiento d e prdida
personal. Su 6. Batalln d e paracaidistas, que l haba mand a d o desde el infierno d e T u L en 1952, ya n o exista.
Inclinndose sobre uno d e los cuerpos cubiertos de b a r r o ,
dijo en voz b a j a : L e Page, o h , o h , mi p o b r e L e Page.
En el hospital del D r . Grauwin, tambin se haba producido
una sbita irrupcin d e estatuas d e b a r r o , algunas de ellas con
una sola pierna, y todas desnudas b a j o la capa d e suciedad. U n a
d e ellas era el D r . A l p h o n s e Rivier, del 6. B P C , y las dems
eran algunos de sus heridos.
C u a n d o el Viet Minh estaba e x t e r m i n a n d o las bolsas d e resistencia en las trincheras y los bnkers en un d u r o c o m b a t e
cuerpo a c u e r p o , un soldado enemigo e n t r r e p e n t i n a m e n t e en
el b n k e r con u n a granada d e m a n o a la que haba quitado la
anilla. Los heridos franceses del b n k e r e m p e z a r o n a gritar y
un sargento, que yaca paralizado en una camilla, agit f r e n ticamente sus dos m a n o s vendadas en el aire y aull en francs:
Somos heridos! Somos heridos! E l soldado enemigo asinti,
se dio la vuelta y lanz la granada de m a n o en la trinchera abierta en el exterior.
A h o r a llegaba la hora de las Elianes 11 y 12 y de E 3 , situadas
en terreno ms b a j o , hacia el sur. D e ellas tan slo E 3 defendida
tambin por legionarios, al m a n d o del capitn C o u t a n t , poda
ofrecer perspectivas de resistencia prolongada. E n E l l y E12,
los restos d e los h o m b r e s d e las tribus T'ais del mayor Chenel
60

y los ingenieros marroques del capitn Fazentieux no tenan


aspecto d e p o d e r resistir al Viet Minh. Pocos minutos despus
d e las 10.00, Fazentieux i n f o r m a b a con a m a r g u r a d e que algunos de los marroques de las trincheras avanzadas estaban agitando toallas blancas atadas a los caones de sus fusiles. A las
12.10 las posiciones haban cado.
A las 10.00, por el radiotelfono, d e Castries dio a Cogny un
b r e v e i n f o r m e sobre la situacin en el valle:
Han cado las siguientes fortalezas: E 2 , E4, E10. E l 6. B P C ,
el 2/1 R C P , y lo q u e q u e d a b a d e los Fusileros argelinos.
Oui.
Estamos resistiendo con uas y dientes, y espero, q u e emplendonos al mximo [ruidos estticos], p o d r e m o s d e t e n e r al
enemigo en el N a m Y u m .
Oui.
Aun as, t e n d r e m o s que hacernos f u e r t e s en la orilla este del
ro, o d e lo contrario nos q u e d a r e m o s sin agua.
Oui. Por supuesto.
E n D i e n Bien P h u , d e Castries deba ocuparse ahora del destino de la p a r t e d e la guarnicin que n o estaba en condiciones
d e intentar siquiera r o m p e r el cerco: los heridos, los h o m b r e s
de los servicios no acostumbrados a la guerra en la jungla, y las
R a t a s del N a m Y u m .
Bien, entonces, mon Dieu, m e q u e d a r aqu, bien... esas
unidades q u e no han t o m a d o p a r t e en nada.
As es, s.
Y luego... bien, c m o decirlo, estn los heridos, por supuesto; p e r o muchos d e ellos h a n cado ya en m a n o s del enemigo p o r q u e estaban en las fortalezas Eliane 4 y Eliane 10, esos
heridos...
Por supuesto, s.
Podr todava telefonearle d e nuevo antes... antes del final.
Vamos, vamos... au revoir, Castries, viejo amigo.
Au revoir, general.
Au revoir, amigo.
Mientras hablaban d e Castries y Cogny, Dien Bien P h u iba
desintegrndose. Milagrosamente, las ametralladoras del 50 seguan disparando, ltima base de f u e g o disponible para la guarnicin. Virtualmente enterradas b a j o las vainas d e los cartuchos
usados, su ronco y regular blam-blam-blam d o m i n a b a todos
los dems sonidos mientras segaban las filas d e las tropas de
asalto comunistas que se apiaban ahora en la orilla oriental del
Nam Yum.

La noticia d e q u e s e iba a i n t e n t a r u n a
r u p t u r a e s a n o c h e s e e x t e n d i c o m o un
i n c e n d i o p o r t o d o el c a m p o .
A l oeste, Claudine ceda-; Al a m a n e c e r , el capitn Coldeboeuf
haba establecido u n a ltima posicin d e bloqueo e n t r e Lily,
d o n d e an resistan los ltimos marroques del m a y o r Nicols,
y C4. Hacia el n o r t e , el fin estaba ya prximo p a r a el m a y o r
T o u r r e t en Sparrowhawk, y para la p e q u e a fuerza del capitn
Bizard que an se mantena en la z a n j a d e d r e n a j e . A las 10.30,
recibieron rdenes d e retirarse a una nueva posicin d e bloqueo, justo al n o r t e del propio puesto d e m a n d o de Castries; a
Bizard se le advirti que estuviera p r e p a r a d o p a r a el proyecto
contraataque hacia E2.
La noticia d e q u e se iba a intentar u n a r u p t u r a esa n o c h e se

extendi como un incendio por todo el campo. Tambin se supo


q u e slo se permitira intentarlo a lo ms selecto de las tropas
q u e an q u e d a b a n . Cada h o m b r e deba recibir una doble carga
de municin, raciones d e emergencia para dos das, y media
tienda de c a m p a a . N o llevara consigo a ningn herido, y t o d a s
las b a j a s haban d e ser a b a n d o n a d a s sin piedad.
D u r a n t e la m a a n a , los elementos d e la proyectada r u p t u r a
e m p e z a r o n a reunirse en J u n o . A u n q u e nadie le habra disuadido si decidiera s u m a r s e al g r u p o , era obvio q u e el coronel
Langlais hubiera cado d e p u r o agotamiento a los pocos kilmetros. E l sargento Kubiak f u e a despedirse d e sus camaradas
heridos. Algunos d e ellos lloraban, n o por el miedo al destino
q u e les aguardaba, p o r q u e por entonces se saba ya q u e los comunistas n o m a t a b a n a los prisioneros, sino por la vergenza
d e tener q u e rendirse. U n soldado a r g u m e n t a b a desesperadam e n t e que podra caminar al ritmo de los dems: tena amputada u n a pierna.

A u n q u e s l o q u e d a b a c o n s i d e r a r las
d o s alternativas siguientes: capitular, o
s e g u i r l u c h a n d o sin p e d i r c u a r t e l .
Lo que los soldados no saban e r a que u n a gran p a r t e de la f u e r za d e ruptura debera ofrecerse deliberadamente en holocausto
p a r a garantizar el p a s o de al m e n o s u n a p e q u e a p a r t e de la
misma. D e b a n f o r m a r s e dos colunmas. Los comandantes d e las
mismas decidiran su destino sencillamente por sorteo: una pajita larga significara la huida hacia las m o n t a a s cercanas del
oeste. U n a pajita corta querra decir un a t a q u e deliberadamente
suicida para dar a los afortunados una probabilidad de sobrevivir.
A las 12.00, Langlais convoc u n a conferencia final en el bnker d e su puesto de m a n d o . Muchos oficiales n o haban comido
nada caliente desde das atrs. Langlais les sirvi sopa caliente
d e las cocinas del hospital vecino. Justo antes de q u e empezaran
a c o m e r , un caza d e la Marina francesa sobrevol el c a m p o a
b a j a cota y lanz una serie d e fotografas areas t o m a d a s el da
anterior.
E n pocas palabras Bigeard explic u n a vez ms el plan d e la
r u p t u r a , la Operacin D e s a n g r a m i e n t o . Sin e m b a r g o , las fotografas areas aadieron un nuevo e l e m e n t o de desesperacin
al ya d e p o r s arriesgado plan: tres nuevas trincheras comunistas t a p o n a b a n ahora la ltima zona de t e r r e n o abierto, al sur
d e J u n o . A u n sacrificando el mximo de tropas, e r a dudoso q u e
consiguieran escapar del valle ni tan siquiera, un p u a d o d e supervivientes dispersos.
A h o r a slo q u e d a b a considerar las dos alternativas siguientes: capitular, o seguir luchando sin pedir cuartel.
E n el exterior, el monzn haba a m a i n a d o t e m p o r a l m e n t e , y
el Viet Minh se r e a g r u p a b a p a r a el asalto final a travs del N a m
Y u m . A p a r e c i p a r a reunirse con ellos u n a nueva fuerza de
asalto; tropas que hasta ese m o m e n t o se haban mantenido en
reserva, y que llevaban los nuevos uniformes franceses. Un peq u e o grupo f o r m a d o por u n o s 100 soldados comunistas intent
v a d e a r el N a m Y u m al sur d e E 3 , d o n d e slo los heridos d e
J u n o defendan su posicin. U n equipo d e una ametralladora
ligera dispar a q u e m a r r o p a contra la oleada de asalto comunista. El tirador llevaba un ancho v e n d a j e e m p a p a d o d e sangre
alrededor del p e c h o , q u e d e j a b a una huella roja en el suelo cada

A R R I B A : La bandera victoriosa del Ejrcito popular


vietnamita ondea sobre el bnker del cuartel general francs.
Eso ocurra 21 aos antes de que ondeara tambin sobre
Saign.
vez que variaba su posicin. E l ayudante que le colocaba las
petacas con la municin era un soldado con un solo brazo, q u e
tambin llevaba el pecho vendado. Ese ataque e n e m i g o f u e detenido por el f u e g o d e infantera p r o c e d e n t e de J u n o , y d u r a n t e
un tiempo pareci que las p e q u e a s fortalezas E l l y E19, q u e
cubran los accesos al p u e n t e Bailey, y E 3 , q u e segua cubriendo
a J u n o y el p u e n t e de m a d e r a p a r a personal, podan resistir hasta la cada de la noche.
P e r o a las 15.00, c o m o los ms agerridos legionarios extranjeros haban m a r c h a d o segn el plan Albatros, los marroques
q u e q u e d a b a n en E 3 f u e r o n presa del pnico. A g i t a n d o toallas
blancas o sus propios turbantes desenrrollados, salieron a gatas
d e sus trincheras en direccin al enemigo que avanzaba.
E n la casamata d e Castries, su entrevista con los c o m a n d a n t e s
d e tropas d e rango superior f u e b r e v e y digna. Los c o m a n d a n t e s
contaron a de Castries lo que ste ya saba: que la posicin principal d e Dien Bien P h u n o p o d r a resistir hasta la noche, y q u e
t a m p o c o podan esperar la realizacin d e u n a operacin de rupt u r a viable. T a m b i n le dijeron q u e sera necesario entrar en
contacto con el enemigo e informarle del hecho d e que la resistencia cesara a las 17.30. Sera el G A P 2 d e Langlais el que
conectara por radio con el enemigo.
Q u e d a b a poco q u e decir. D e Castries estaba p r e o c u p a d o por
lo que podra sucederle a Bigeard, cuyo solo n o m b r e era odiado
por el Viet Minh. Volvindose a l, d e Castries le dijo: Mi
p o b r e B r u n o , deberas intentar escapar con algunos de tus h o m bres. Los Viets se p o n d r n demasiado contentos si te a t r a p a n .
Bigeard rehus, y dijo que probara a escapar slo en el caso
61

CAPITULO 6 FIN ALE


de que se intentara u n a r u p t u r a general, p e r o n o si eso significaba d e j a r a sus h o m b r e s atrs. E n esc caso, prefera esperar
a evadirse m s tarde. A l llegar a su casamata, Bigeard destruy
todos sus efectos personales, y luego enroll cuidadosamente un
m a p a de seda de la regin m o n t a o s a del noroeste en t o r n o a
uno de sus tobillos.
Poco despus d e las 16.00, lleg el final para E l l y E12, las
ltimas cabezas de puente al este del N a m Y u m . Un breve m e n saje del teniente Allaire deca simplemente: Vienen hacia nosotros sin disparar. E n Sparrowhawk, los ltimos m o r t e r o s pesados del teniente Bergot se haban q u e d a d o sin municin y,
cuando mir hacia atrs en direccin al cercano puesto de m e n do, p u d o ver el h u m o negro del pnico. Sobre Claudine, d o n d e
los legionarios defendan an sus trincheras inundadas, los ltimos fusileros de los batallones T'ais se estaban vistiendo sus
ropas civiles.

U n a g r a n a d a e n e m i g a e x p l o t unto a
l, m u t i l a n d o su p i e r n a d e r e c h a , y s e
d e s p l o m e n la t r i n c h e r a r e p l e t a d e
barro.
Haba todava en la fortaleza 200 civiles, incluidos m u j e r e s y
nios, y ahora intentaban escapar hacia el sur, en direccin a
Ban Co My. C o n ellos iban los 29 miembros nativos del dest a c a m e n t o de Inteligencia de Dien Bien Phu. Saban lo que les
ocurrira si caan en manos enemigas.
T a m b i n estaba, en Claudine, el burdel de campaa d e la Legin Extranjera. Las cinco chicas vietnamitas y su m a d a m se
haban visto envueltas en la batalla y la haban vivido en las
casamatas subterrneas, como e n f e r m e r a s auxiliares, igual que
las prostitutas argelinas, que t a m p o c o haban podido marchar y
se haban q u e d a d o en D o m i n i q u e . A ltima h o r a d e la tarde,
el capitn Coldeboeuf visit a la m a d a m del burdel vietnamita.
C o n s i d e r a n do la actitud puritana de los comunistas, ella y sus
chicas pasaran un p e r o d o indefinido en un campo de t r a b a j o
reeducacional del Viet M i n h , y sus oportunidades de salir en
libertad e incluso de sobrevivir seran escasas.
Q u van a hacer ustedes?, dijo Coldeboeuf a la m u j e r .
La m a d a m se encogi de h o m b r o s y dijo: O h , les dir sencillamente q u e f u i m o s raptadas por la Legin en H a n o i y tradas
aqu por la fuerza.
Tal vez la treta dio resultado. U n a de ellas se cas con un
argelino prisionero en el hospital del c a m p o y tuvo su primer
hijo en una H a n o i ya b a j o el p o d e r comunista.
E n J u n o , el p e q u e o grupo de Coutant estaba disparando sus
ltimos cartuchos. A l mirar al exterior desde su trinchera, el
sargento Kubiak crey ver una gran b a n d e r a blanca o n d e a n d o
sobre el puesto de m a n d o de Castries. En realidad e r a u n o de
los grandes paracadas blancos de las cargas de suministros, q u e
llevaba tres das colgado de un rbol cerca del puesto d e m a n d o .
Aquello f u e lo ltimo que el sargento Kubiak p u d o ver de la
batalla. U n a g r a n a d a enemiga explot j u n t o a l, mutilando su
pierna d e r e c h a , y se desplom en la trinchera repleta de barro.
En el mismo instante, un soldado enemigo de la primera oleada
de asalto irrumpi en la trinchera, se detuvo, mir hacia a b a j o
en su direccin y retrocedi. L e n t a m e n t e levant su subfusil
hasta ponerlo en posicin de f u e g o , p e r o cuando estaba a p u n t o
de apretar el gatillo, el ensordecedor staccato de otra arma au62

A R R I B A : Los prisioneros franceses marchan camino de la


cautividad. Muchos moriran en el viaje, y otros no seran
liberados hasta muchos aos despus de terminada la guerra.
tomtica explot a su lado y el soldado comunista, m u e r t o por
otro legionario, cay directamente encima de Kubiak. El cuerp o del Viet Minh m u e r t o protegi a Kubiak de ulteriores d a o s
hasta que f u e recogido a la m a a n a siguiente por los camilleros
del Viet Min.
E n el hospital subterrneo del Dr. G r a u w i n , las noticias d e
lo que estaba ocurriendo llegaron en p r i m e r lugar a travs del
mayor T o u r r e t . C o m o les ocurra a muchos otros oficiales en
ese m o m e n t o , a T o u r r e t las lgrimas le nublaban los ojos. G r a u win se dirigi a su personal y les dijo q u e vistieran los u n i f o r m e s
d e la Cruz R o j a con los brazaletes reglamentarios, tal como se
especificaba en las convenciones de G i n e b r a . Por lo dems, su
t r a b a j o continu c o m o si nada hubiera c a m b i a d o . E l ltimo paciente d e Grauwin que pas por el quirfano antes del final, el
capitn Le Boudec, estaba tendido b a j o los efectos d e la anestesia en la mesa d e operaciones cuando los primeros soldados
del Viet Minh entraron en el hospital. D e s p e r t sbitamente y
pregunt adormilado: Llegan ya nuestors refuerzos? Nadie
le respondi.
En el puesto de m a n d o central, el coronel Sguin-Pazzis empez a llamar a todas las fortalezas a las 16.30. Por o r d e n del
general c o m a n d a n t e , el alto el f u e g o ser efectivo a partir de
las 17.00. T o d o el equipo y los suministros sern destruidos.
Aadi u n a frase prohibiendo f o r m a l m e n t e el izar d e banderas blancas. El t o n o e m p l e a d o por el j e f e d e estado m a y o r
en su ltimo m e n s a j e f u e deliberadamente escueto y seco. E r a
la nica m a n e r a en que poda hablar sin que sus oyentes se dieran cuenta de que estaba llorando.
D e Castries estaba o c u p a d o en una ltima conversacin con
Hanoi: Estamos desbordados... Ignoro d n d e estn mis heri-

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CAPITULO 6 FINALE

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dos, y mis c o m a n d a n t e s de las unidades m e rodean preguntnd o m e qu deben hacer... Mis h o m b r e s son meros autmatas
que se d e s m o r o n a n por falta de descanso.
E l general B o d g e t contest: D e j e " m o r i r " la batalla... G r a cias por su bella defensa.
E l general Cogny aadi: No la estropee [su magnfica defensa] izando bandera blanca. Va a verse usted d e s b o r d a d o ,
p e r o no a rendirse; n a d a de b a n d e r a blanca.
D e a c u e r d o , general. Slo quera proteger a los heridos.
Bien, haga lo que p u e d a por ellos; p e r o n o deb e acabar con
una b a n d e r a blanca.
E x a c t a m e n t e a las 17.30, de Castries, dijo: Estoy volando
todas las instalaciones. Los depsitos de municiones han saltado
ya. Au revoir.
Bien, pues au revoir, amigo.
P e r o pocos instantes depus d e las 17.30, los generales y otros
observadores reunidos en H a n o i oyeron al sargento Millien rubricar: D e n t r o de cinco minutos, todo volar aqu d e n t r o . Los
Viets estn a tan slo u n o s metros. Gracias a todos.
Y los chasquidos de f o n d o del transmisor cesaron.

Crepsculo

C u a n d o se extendi la noticia de que la lucha iba a terminar a


las 17.30, u n a verdadera orga d e destruccin se a p o d e r de los
m i e m b r o s d e la guarnicin que an estaban ilesos. Cada arma
d e infantera cuidadosamente conservada se disparaba ahora
con el nima obstruida con tierra, hacindola reventar. La dotacin del carro Auerstaedt e x t r a j o el aceite del m o t o r y luego
lo p u s o en marcha, hasta que se q u e m . E n las posiciones de
los caones, los artilleros africanos destrozaban m e t d i c a m e n t e
t o d o el equipo ptico y enterraban los cierres d e las piezas en

el barro. L u e g o arrojaban por la boca del arma u n a granada de


m a n o de fsforo blanco, para dejarla definitivamente inutilizada.
C u a n d o finaliz la conversacin por radio con Cogny, Langlais y de Castries se abrazaron, y Langlais regres despus a
su casamata para q u e m a r sus papeles y su a m a d a boina r o j a de
paracaidista, que cambi por la annima gorra d e un infante.
En actitud d e desafo, Bigeard en cambio conserv puesta en la
cabeza su boina para que t o d o el m u n d o pudiera verla. Si el
Viet Minh odiaba a los paracaidistas, t a n t o p e o r . l sera uno
de ellos hasta el final.
A u n q u e el tiroteo haba finalizado en la posicin principal,
poda orse an el tronar de la artillera, y s o b r e la l e j a n a Isabelle se alzaban relmpagos y los giseres de tierra de las explosiones. A h o r a poda orse sobre los techos d e las casamatas
el caminar de unos pies calzados con sandalias, seguido poco
despus por el ligero flick-flock en el b a r r o d e las trincheras
de comunicaciones, y segundos ms tarde una cabeza asitica,
tocada con un casco plano a d o r n a d o con hierba o ramas, apareca en el umbral de la casamata. E l asitico agitaba un subfusil
de fabricacin rusa y deca Di, Di, mau-ln! [Vamos, vamos,
aprisa!] o bien, en un francs gutural: Sortez! [Salgan!].
El b n k e r de mando f u e t o m a d o e x a c t a m e n t e a las 17.30. Un
p e q u e o equipo de asalto de cinco h o m b r e s a r m a d o s con armas
automticas, encabezado por el capitn T a Q u a n g L u a t flanqueado por los jefes de escuadra Van y C h u Ba T h , irrumpi
en el b n k e r de m a n d o gritando el n o m b r e de Castries. L e encontraron en su alojamiento, en pie e impecablemente vestido con un uniforme limpio de color caqui, con el quepis r o j o
brillante de los espahs y una hilera d e condecoraciones al
pecho.
En silencio, los oficiales e m p e z a r o n a desfilar f u e r a del bnker de m a n d o . En los sacos de arena que se deshacan sobre su
techo de plancha metlica o n d u l a d a , tres soldados del Viet
Minh plantaron la b a n d e r a roja con la estrella d o r a d a .
A la luz vacilante del crepsculo, el valle de Dien Bien Phu
ofreca u n a increble representacin de todas las miserias humanas, cuando amigos y enemigos caminaban j u n t o s sobre el
barro espeso, mezclado con un lujo prstino p o r q u e en algunos
lugares los restos d e cadveres en descomposicin, los heridos
que agonizaban y las trincheras con su hedor insoportable se
cubran con la blancura inmaculada d e los ltimos paracaidas
lanzados por error sobre el enemigo.
Algunas de las fortalezas d e Claudine n o f u e r o n ocupadas
hasta las 18.20. U n a d e las ltimas en ser ocupadas f u e la fortaleza Lily, defendida an por un p u a d o de marroques al mando del mayor Nicols. Mientras Nicols miraba el c a m p o d e batalla desde u n a trinchera excavada j u n t o a su puesto de m a n d o ,
una p e q u e a bandera blanca, p r o b a b l e m e n t e un p a u e l o , apareci atada al can d e un fusil apenas a una docena de metros
d e distancia, seguida por la cabeza cubierta por un casco de un
soldado del Viet Min.
No va a disparar ms?, dijo el Viet Minh en francs.
No, n o voy a disparar ms, contest Nicols.
C'est finil, dijo el Viet Minh.
Oui, c'est fini, dijo el mayor francs.
Y alrededor de ellos, soldados cubiertos de b a r r o , t a n t o franceses como enemigos, e m p e z a r o n a arrastrarse f u e r a de las trincheras y quedaron en pie, m i r n d o s e , mientras el tiroteo se extingua en todas partes.
El silencio era ensordecedor.
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