You are on page 1of 7

Woodturning Gouge Sharpening ​

(Revision 03/25/09)  

Before taking the time to build your own jig, take the time to watch ​
video on sharpening.  Free, but you will need a high speed link, or the time to 
download it.  After watching it give serious consideration to buying the Wolverine 
System shown in the video, unless money is a real problem, or you like building 
your own fixtures.  In any case the video is a solid tutorial on shaping and 
sharpening turning tools.  Also the video ​
 on Kirk DeHeer's approach for 
setting up the Wolverine or any other similar fingernail jig (see reference below.) 

Poor Woodturner's Sharpening Jig  ​
(Build your own) 

How do you keep those darn gouges sharp?  Get a consistent grind?  Do it fast and easy?  
Get back to turning ASAP.   We all know sanding and sharpening do not rank high on the list 
of our preferred turning activities.  A good jig makes it possible to remove just a little metal, 
in one or two sweeps, fast, and the tool is sharpened.  Tools last longer.  You can use higher 
grit wheels (I use 120 grit) and get sharper tools that are not hot to the touch.  A consistent 
grind makes it easy to hone if you are so inclined.  Sharp tools used with skill minimize 
sanding.  A recent survey on World of Woodturning forum showed that a large majority of 
turners use a jig similar to the one shown here for sharpening gouges, and many hand hone 
as well to significantly extend turning time between grindings. 
This page describes how to make your own wooden sharpening system in a few hours for 
peanuts.  It's based on ideas common to commercial systems, Wolverine, Kelton, Elsworth, 
Sorby.  It is cheap, fast to use and can be safer than metal jigs.  There are lots of shop 
made alternatives, but the idea outlined below is simple and it works great.  Most 
woodturners leave the adjustable leg of the commercial jigs in a fixed position.  So an 
adjustable leg is not necessary.   I like a leg angle of about 45 degrees per Thompson Tools 
.  Your objective is repeatability of results.  Adjustments can be the enemy of 
repeatability.  Wooden jigs are arguably safer and more forgiving.  When you slip off the 
wheel you don't bump into an expensive metal jig that may jam,break your wheel, and 
possibly hurt you and your tools.  You grind a little wood instead.  If after using your shop 
made jig you want to buy a commercial jig, or parts of such a system, you know what you 
want and don't want.  


The system described here is based on David Ellsworth's system.  The following links are 

  A toilet bolt from your hardware store and a Star handle with a big  fender washer for bearing on the arm work well. normally one or two passes.  While simple and effective.   ● First build an arm with a "V" pocket  such as shown in the Ellsworth links above. Based on the AAW Journal Article referenced below the finger nail jig leg makes a  ​ 23    .   Mount the arm as described on your grinder stand. and can lead to a bias to grind one side or the other  a little differently than the previous time.  ● Now build the fingernail jig per this drawing:            Design and Construction Notes​ :  1.  You may have to adapt the  arm  to your setup. instead of the bolt and nut shown in  the drawing. An "L" bracket was added to press down on the  flute as the the screw eye is tightened to insure that the flute is always oriented the same  way and doesn't tilt left or right.  This helps produce a very repeatable grind on the gouge  wings. this can result in the flute  being tilted a bit one way or the other. and an "L"  bracket indexing against the flute.  This arm controls the bevel angle at the nose of the gouge when the  fingernail jig leg is placed in the "V" pocket.Woodturning Gouge Sharpening ​ (Revision 03/25/09)   courtesy of Woodcraft:  Ellsworth Jig Layout​     ​      The wooden jig described below uses a screw eye to fix the gouge in the jig.     ​ Making the Jig:    These jigs are easy to make.

3.  The 1­1/2"  "L" Bracket:​  The jig must repeatably orient the flute with the jig. as you inevitably will. which would be best of all. also orienting the flute consistently (Ellsworth. From now on I am going to have my students use the wooden ones  only. or have a "V"  feature on the screw clamp device to center the gouge. degree angle​   with the axis of the gouge and protrudes 6" from the bottom corner.  If your tools are smaller a smaller hole speeds adjusting of the screw­eye.  Clamp or firmly hold the little jig blank vertically in in the cradle and use a  drill press to make the 1" deep hole for the dowel in the back edge as shown in the  drawing.  This is a judgement call. The  leg angle influences the included angle of the sweptback cutting edge. 4.     I have thought of building one with a bearing on the flute. In my sharpening  workshop a student in learning to swing for a fingernail grind caught my wolverine on  the edge of the wheel and tore out 3/16 of my nice blue wheel. and easily repairable if needed.  V type flutes seem to  work better with a lower angle.) Other jigs fix the gouge from the bottom with the flute pushed  up against a flat surface.  Wolverine.  Here is the Lock Fast Kit:  .  You will need to drill a mounting hole in the corner of the  bracket and make it oversize or countersink it so that a small flat head screw will fit  into the recess and provide a bearing surface that eliminates wobble of the "L"  bracket. or just waxed wooden threads made by the screw eye in a 7/32  hole.)  The shop built wood jigs have some advantages: cheap but most important if you  slide off the wheel.     Make a little "L" cradle out of 2" or so thick stock with the  "L"  tilted 23 degrees to  the left.   Clamp and drill the 13/16" hole. no damage to your wheel.  This will extend the useful life of the tool when used with  the jig.  (FYI: Jigs which fasten the gouge from the bottom avoid this  problem but have to be sized closely to the diameter of the gouge. brass  threaded insert. use a threaded insert which provides a little play to allow the bottom of the  tool to find a resting spot.  It can slip.  Use a clamp to fix the jig blank to a larger piece of  wood to safely hold it for drilling the 9/32" hole for the screw eye.Woodturning Gouge Sharpening ​ (Revision 03/25/09)   2.  I  have come to like the 45 degree angle recommended by Thompson Tools ​ HERE​ .  Also the top of the opening  needs to be flat. damaging. 5.  Since the tool is now very short.  U type flutes with the higher angle. 6. and damage to  the jig (and you!) is harmless. and use the "L" bracket to index the flute the same way  each time.  Some of the manufactured jigs have a plate or disc that secures the  gouge from the top and also orients the flute consistently with the jig (Kelton.  The lower the  angle the sharper the included angle.  This simple­to­make solution consistently orients the flute  with respect to the jig.  As a gouge shortens toward the end of its life the screw eye will start to clamp on the  "ramp" that begins the flute.)  For this  shop­built jig the "L" bracket is pushed down against the flute while tightening the  screw eye to fix the gouge.  A single jig with a 13/16 hole works for all my spindle gouges and bowl gouges up to  3/4" OD.  and dramatic. Trade­offs here between function and design and construction  simplicity. 7. grinding the flat will not weaken the tool or  limit its use in any way.  Grind a flat on the back end of the tool for  the screw eye to rest upon. or your  grind will be off. Truegrind. I round over the end of the  screw eye. Dangerous. 8.     The only downside to my design in the link above is orienting the flute consistently so  that the refreshing of the bevel takes minimum grinding.  The 5/16" screw eye is inserted in the top with an epoxied 5/16" "T" nut. It is a fast process.

 But a home built solution is  easy to conceive here as well. hitting high spots to the left and right first as in steps 3 and 4 under  "Usage" above.  No overheating of the  tool. glue back up and then have a jig that is  superior and safer than the original Wolverine.  You can make a jig with a block or hole  that is 2" deep and fasten it to your grinder. use a  matching threaded insert. finish grinding to sweep  the fingernail profile.  With a new tool.. An indelible black pen mark on the front bevel of the tool will help  you better see the mark of the wheel.  3. and then do a gentle finish  sweep of each side of the profile.  4.Woodturning Gouge Sharpening ​ (Revision 03/25/09)   http://www.  If you are not changing tools you will not have to  adjust the arm every time.  My experience is that it is fast and easy to insert and remove the  gouge from the jig.    Again. Grind by ​ lightly ​ sweeping the fingernail profile.  This happens automatically if you follow  step 3 above.  Make sure your side edges are  continuous and slightly convex in form (not recessed!)  If you don't like the profile  spend a little more time lightly working the high spots.  Just grind straight on to get the  desired front bevel angle (say 60 degrees.   . Little loss of metal.) Then once you are there.woodturnerscatalog. and the arm set so the bevel matches the wheel exactly. But my screw­eye and angle bracket  system works fine and I have not been motivated to "upgrade" but will one day when  I can combine this with a larger order and save shipping.  This all will give you near perfect repeatability with just a couple grinding passes across the  wheel.    Usage:  1. Tighten the screw eye while holding the "L" bracket firmly against the flute.  I find it is easiest use a General Tool Protractor (picture below) to measure  the bevel for the initial grind of a new tool.99 at Craft Supply and 10.  Also check the angle periodically on older tools.99 at Hartville tool. and compares favorably to all commercial jigs with fine adjusting  threads and spring loading.  Avoid over­grinding the front of the  tool and making a concave. install the kit.  You can spin the wheel by hand and examine the mark on the tool to  verify that the shiny mark made by the wheel is a continuous match with the hollow  bevel of the with the tool mounted  in the jig.  You soon gain confidence and can skip this  step.  This is a problem with all sharpening systems. Set the tool in the jig with a 2" protrusion. just give it a quick check by hand spinning the wheel. you will have to  do some initial heavy grinding to get the profile you want.. "birds beak" profile. A continuous hollow bevel that provides support for honing.  You can often tell by ear if the wheel is spinning in the hollow grind of the tool. unless you adjust inward the arm that the jig rests on.ock_fast?Args=  12. to carefully match the bevel of the tool exactly to the  grinding wheel.  So you have to move the pocket and arm in  as the wheel shrinks to maintain the same angle.   You can periodically check the bevel with the protractor (below) to make sure your  grind is not drifting too far off.    The​  ​ shrinking wheel dilemma  How do you maintain repeatability when your grinding wheel shrinks?  As the wheel shrinks  your tool bevel becomes steeper.   2. Adjust the arm in and out.     You can see that it would be easy to cut the wooden jig in half on the bandsaw.  Because so little metal is being removed you can use a 120 grit  wheel which gives a finer grind. and when changing or fixing bevel angles on older tools. the one advantage to the Wolverine system is that you get a platform that is  easily adjustable and can be swapped between wheels.   This  orients the flute consistently with the jig.

 and 100 or 120 for renewing an existing grind.  ​ Woodcraft ​  has one that is tough to beat.  ​ SharpeningSupplies. So  maybe a 60 or 80 for shaping. I can often leave  my grinder set up the same for several tools with the same angle.Woodturning Gouge Sharpening ​ (Revision 03/25/09)     Protractor: ​ ​  GENERAL TOOLS MFG CO INC ​  Part #:​  17 Available at  most hardware stores.mvc?Screen=CTGY&Catego .    An alternative to measuring the bevel and matching it to the wheel is in the AAW article  referenced below which describes some "story boards" or set up jigs for different tools and  bevel angles.  That said.  High speed steel is very forgiving.   I do believe that higher grits (100 ­ 120) are much better for touch up. lots of turners do fine on a 3500 rpm grinder with a 6"  wheel.  Get a  low speed (1750 rpm or so) 8" grinder.packardwoodworks.  I cut the arm to 2 or so inches for dedicated use at the grinder.  For my most common grind. I have found there is no reason to spend a lot on a grinder.   Make sure you get the right shaft dia and/or bushings!    ● A  source for the well regarded Norton 3X line. and save time by not  having to adjust for minor differences  from one gouge to the other.    Here are some resources to pick a wheel if you already have a slow speed 8" grinder but  need new wheels.  This is a useful approach that is accurate and very repeatable. and have a  jig to set up exactly for each.  I have come  to appreciate it as time goes on.    The Grinder  In the "poor man" spirit.   It has  two good 1" aluminum oxide wheels (120 and 60 grits)  that will serve you well for under a  $     ● Packard's line of Norton wheels branded for Packard:  http://www.  Avoid "J"  I now sharpen my gouges at one of 4 angles. 45 degrees.  "Sharpen"  on the 120 grit wheel. too soft.  Use the 60 grit for large metal removal on the initial grind and profiling.     Grinding Wheels  I don't have any big opinions on wheels.  My sense is that turners do just fine with a 8" x 1"  regular "K" (hardness grade) aluminum oxide wheel for ordinary HSS tools.

 ​     And ​ HERE​  is a good discussion.  Use with oil. and it can denote  either the grit or the binder that holds the wheel together.    In my experience I can reduce my trips to the grinder by at least 80% by honing at the  lathe. Hone both ground surfaces of the  skew and parting tool in a similar two­point strategy. Next. better edge. but it is a skill  easily acquired with steady practice.  still touching the heel of bevel­always a two­point contact. The  only thing that has any meaning is the "Number" on the wheel.woodcraft. hone the inside flute: hold  the curved edge of the slip stone perfectly flat within the flute and move the stone in and  out of the flute until the entire edge has been honed.4 "Sharpening" by Kirk DeHeer  is a thoughtful.aspx?FamilyID=216  Finally here is a helpful comment on wheel color from Russ Fairfield.htm​  Steve Worcester's excellent summary  Woodturning Design Winter 2005​  Great article that applies to all sharpening but uses the  Wolverine system as the example  Shop Made Wolverine Jig Discussion​  AAW Tips discussion on a wide range of home made  jigs  .  The foremost advocate and modern practitioner of hand honing across the bevel. especially before final cuts. Use a  diamond dresser. regardless of their color.  It really smooths things out.  The commonly available "T" type such as ​ HERE​  is a good choice. and  within the flute. but not all Aluminum Oxide wheels are white. emphasizing a light touch. between grindings is Alan Lacer who in his article  ​ Turning Tools and Honing  makes the following case:    Honing Guidelines for skews.    More sharpening resources:  American Woodturner (AAW Journal) Winter 2006 Vol 21. You can only hone a properly ground  tool­grinding is still more critical than honing. parting tools: It is easier to keep a sharp tool sharp  than it is to use a tool so long that you must return to the grinder. For gouges hone the outside ground bevel first  by touching the heel of the bevel first. No. When the numbers  are the same. Different  manufacturers use different colors for their inventory control. ​ Rule:​  Hone the bevel and not the edge!!    Also see: ​ Sharpening Lathe Tools: Basic Principles​  Lyn Mangiameli's classic on why honing  can be of great value    A medium India slip stone such as ​ HERE​  is cheap and effective for    ● Honing  Few things are more controversial amongst turners than the value of hand honing your  tools. and a great advantage when turning in an unfamiliar shop  without your grinding setup. description by an experienced teacher  ​ HERE​  is a good video  showing his technique. then gently rock into the area just below the edge. the wheels are the same.  It takes a little time to gain confidence in this hand skill.turningwood. All white wheels  are Aluminum Oxide. Get in the habit of  regular honing. and the practice pays good dividends. thorough. gouges. a noted guru:  You cannot compare the colors of the wheels from different manufacturers.  And your tools will last at least twice as long because you are  removing less steel.  Faster.Woodturning Gouge Sharpening ​ (Revision 03/25/09)   ry_Code=sharp­aogw  Woodcraft: ​ http://www. or  use dry and clean regularly with soap and water and a scrubby.    If you still have money to burn a great investment is in the Oneway wheel balancing system  HERE​  . balanced and true wheels.

  Well worth the small price.    Comments or questions to:   ​ Jerry Hall                        .Woodturning Gouge Sharpening ​ (Revision 03/25/09)   Wolverine Manual for Side Grind Gouge​  Provides basic principles and advice for  grinding.  Sharpening Lathe Tools: Basic Principles​  Lyn Mangiameli's classic on why honing can be of  great value  Lock­Fast Kit for Wolverine Vari­Grind​  :  A superior upgrade to Oneway's gouge sharpening  jig.  but is not clear as to setting the leg.