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Bulletin de l'Association

Guillaume Bud : Lettres


d'humanit

L'picurisme dans la socit et la littrature romaines


Pierre Boyanc

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Boyanc Pierre. L'picurisme dans la socit et la littrature romaines. In: Bulletin de l'Association Guillaume Bud : Lettres
d'humanit, n19, dcembre 1960. pp. 499-516;
doi : 10.3406/bude.1960.4194
http://www.persee.fr/doc/bude_1247-6862_1960_num_19_4_4194
Document gnr le 18/03/2016

L'picurisme
dans la socit et la littrature romaines *
On pouvait, selon Snque, lire Athnes l'entre du Jardin
d'picure, c'est--dire du sige de son cole, cette inscription :
tranger, ici tu seras bien si tu y restes ; ici le souverain bien est
le plaisir 1. En vous parlant de l'picurisme Rome, je devrais
bien mditer cette devise, car elle m'impose un lourd engagement.
Que va-t-il arriver, si vous n'prouvez aucun plaisir m'entendre
parler de la philosophie du plaisir ? Pareille crainte tait ressentie
par le grand pote latin de l'picurisme, au moment o il
entreprenait d'initier son ami Memmius, un homme politique et un lettr,
aux difficiles mystres de la science de l'univers, telle que son
cole l'enseignait. Et c'est la raison pour laquelle Lucrce, au
dbut du De rerum natura, invoque la desse Vnus 2. Vnus
n'est pour lui que l'image allgorique du souverain bien selon
l'orthodoxie de la secte. Elle n'est que la transfiguration
prestigieuse de la uoluptas, le plaisir moteur de tous les tres vivants.
Il ne lui en adresse pas moins une priresplenHide que connaissent
bien tous ses lecteurs et dont je retiendrai cet appel :
Puisque, sans toi, rien ne surgit aux divins rivages de la lumire,
lien ne se fait de joyeux ou d'admirable, j'aspire t'associer aux vers
que j'cris et que j'entreprends de composer pour notre cher
Memmius, qu'il t'a plu, desse, de voir en tout temps briller par de tous
les mrites. Aussi, desse, donne mes propos ton charme immortel.
Un charme immortel ? Je ne suis pas Lucrce et je n'en
demande pas tant Vnus, mais seulement que vous me suiviez
sans trop d'ennui sur les chemins de l'picurisme romain.
* Cet article est le texte d'une confrence faite Toulon, en avril i960, pour
la section locale de l'Association Guillaume Bud.
1. Hospes hic bene manebis ; hic summum bonum uoluptas est (Sn., Ep., 21, 10).
2. Cette interprtation (entrevue aussi par Cyril Bailey, Titi Lucreti Cari de
rerum natura libri sex, Oxford, 1947, t. II, p. 591) a t propose la fois par
Ettore Bignone, Storia dlie letteratura latina, t. II, Florence, 1945, p. 437-444
et par moi-mme, Lucrce et la posie, Revue des tudes anciennes, 1947, p. 98.
Elle est critique par F. Giancotti, // preludio di Lucrezio, Messine-Florence,
1959, p. 192 et suiv. d'une manire qui, je le dis ailleurs, ne me parat pas juste.
Ce qui est vrai, c'est qu'il convient de s'en tenir l'quation Vnus = uoluptas,
impose par divers passages de Lucrce lui-mme et de ne pas subtiliser avec
Bignone en introduisant ici, o elle n'a que faire (pas plus par exemple que dans
la devise cite la note prcdente), la distinction du plaisir en repos et du plaisir
en mouvement.

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l'picurisme dans la socit

Les picuriens, quand ils se prsentrent pour la premire fois


Rome, furent trs mal accueillis. Nous connaissons le nom des
deux Grecs obscurs, Alkios et Philiskos, qui en 173, ou plutt
seulement en 154 avant notre re, furent expulss par les autorits
romaines 3. Il y avait environ cent ans qu'picure tait mort.
Nous n'en savons gure plus, mais nous devinons sans peine qu'en
un sicle o le vieux Caton faisait la loi, l'austrit officielle s'est
dchane contre une philosophie qui faisait du plaisir le souverain
bien. Les picuriens n'avaient pas fait partie l'anne prcdente
(155) de cette ambassade clbre que les Athniens avaient
dpche Rome pour rgler certains litiges et qui avait t compose
des chefs des coles philosophiques. C'est probablement que
les Athniens pressentaient que des picuriens ne seraient pas pour
eux des messagers trs opportuns. C'est aussi que les picuriens
en principe ne s'occupaient pas des affaires publiques autre
raison du reste de dplaire l'esprit romain. Alkios et Philiskos
cherchrent-ils remdier cette lacune de la fameuse ambassade,
afin de faire connatre malgr tout leur doctrine la ville de
Caton ? Ils s'attaquaient une entreprise hardie et au premier
abord on peut penser en effet qu'il y a antinomie entre la tradition
romaine et le systme d'picure. C'est la thse mme que
dveloppera Cicron, grand adversaire de cette philosophie. Rome
exige le dvouement du citoyen l'tat, la subordination absolue
des gosmes individuels au service de la patrie, allant, s'il le
faut, jusqu'au sacrifice de la vie. picure ne se proccupe que
du bonheur de l'individu et d'un bonheur qui consiste
essentiellement dcouvrir le secret des vrais plaisirs. Sans doute ces
vrais plaisirs, quand on coute jusqu'au bout ses leons, finissent
par tre fort purs et mme presque austres. Du pain et de l'eau
frache, la condition qu'on ait faim et soif, valent mieux que les
mets raffins qui gtent l'estomac et veillent des dsirs excessifs.
Mais cela, c'est le sage qui le dcouvre en se formant selon la
vritable pense du Matre. Le vulgaire, lui, ne retient que ce mot
de plaisir ; le vulgaire, en l'espce, ce sont souvent les adeptes
ordinaires de l'picurisme, et ce sont ceux qui combattent ces
adeptes ordinaires.
Et cependant c'est peut-tre Rome, c'est peut-tre dans la
3. Athne, XII, 68, p. 547 A ; lien, Var. hist., IX, 12. L'incertitude vient
du consul mentionn : L. Postumius. S'agit-il de celui de 173 ou de celui de 154 ?
Cette date, plus rcente, a paru prfrable R. Philippson, s. v. Philiskos, dans
P. W., XIX, 2 (1938), col. 2883, ainsi qu' G. De Sanctis, Storia dei Romani
t. IV, 1953, p. 568. A Rostagni, Storia dlia letteratura latina, t. I, 2e d., Turin,
X9S4) P- ^-JS2 penche pour la date la plus ancienne, une expulsion de
philosophes lui semblant peu vraisemblable aprs l'ambassade de 155. Mais
justement en la matire il y avait philosophes et philosophes et l'absence d'picuriens
dans cette ambassade ne peut s'expliquer que par une dfiance particulire tant
des Athniens que des Romains l'gard de leur cole.

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littrature latine que s'est marque le plus profondment


l'influence de l'picurisme. Non seulement c'est Rome qu'est n
le chef-d'uvre qui a port la postrit la physique d'picure,
sa thorie des atomes, le De rerutn natura de Lucrce. Mais c'est
Rome aussi que les plus grands potes, Virgile et Horace, ont,
au moins un certain moment de leur vie, t tents par sa
vision du monde. Sans doute jamais cette influence ne s'est
exerce sans rsistance. Sans doute jamais elle n'a t dfinitive et
Virgile et mme Horace, aprs avoir t tents, se sont repris ou,
si l'on veut, ils ont t repris par la tradition nationale ; mais,
au total, il manquerait, je crois, quelque chose Rome si ses
plus grands potes n'avaient subi cette tentation. Nous n'avons
pas ici souscrire aux condamnations parfois bien sommaires de
Cieron, pas plus naturellement qu' nous faire les frres en foi
picurienne de Lucrce, mais essayer de dmler l'apport de
l'picurisme l'humanisme romain.
Et d'abord qu'taient les picuriens romains ? Si l'on en croit
Cieron lui-mme, il y eut un moment o ils furent fort
nombreux 4. Ils envahirent toute l'Italie et l'on pouvait reprsenter
devant le public un mime o Socrate et picure discutaient entre
eux. Cela s'explique moins, comme le dit Cieron, par la sduction
du plaisir souverain bien que par l'ardeur apostolique de cette
secte. Le Matre lui-mme l'avait organise comme une espce
de communaut anime d'un grand esprit de conqute. Cela
semble paradoxal quand on songe aux fondements tout
individualistes et tout gostes de la doctrine. Mais c'est un fait que
cette expansion pleine de dynamisme. Non seulement la Grce
et l'Italie, mais, chose combien plus surprenante et releve par
Cieron encore, mme omnis barbaria, les peuples barbares furent
branls. picure en effet ne s'adressait pas seulement une lite
cultive 5, il avait au contraire un certain mpris de la culture,
notamment de la posie et de la rhtorique ; il voulait toucher les
gens simples. Il avait parmi ses disciples des femmes, mme une
courtisane, Lontion, des esclaves et le chrtien Lactance le
louera un jour d'avoir ainsi convi tous les hommes la
philosophie, parce que tous ceux qui ont les traits physiques de
4. De finibus, II, 44, 49 ; Tusc, IV, 7. C'est saint Jrme, pist. 52, 8, 3 qui
mentionne d'aprs un discours perdu de Cicron (le pro Q. Gallio), prononc
en 63, une reprsentation thtrale populaire, probablement un mime, o taient
mis en scne Socrate et picure discutant entre eux au mpris de toute
chronologie (un dialogue des morts ?), cf. Constantin Vicol, Cicrone espositore
critico dell'epicurismo, Ephemeris Dacoromana, X, 1945, p. 165.
5. Cf. mon article sus-mentionn, Lucrce et la posie. F. Giancotti, op. laud.,
p. 20 et suiv. a tent de montrer que la condamnation de la posie par picure
n'tait pas radicale mais, comme je le montre dans la recension de son livre,
il appuie sa dmonstration sur un contresens formel sur De finibus, I, 71 et suiv.

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l'picurisme dans la socit

l'homme, les ouvriers (opifices), les paysans (rustici) ont besoin


des plus nobles disciplines de l'me 6.
Nous avons de cet esprit de propagande, qui contraste avec la
vie de retraite recommande par l'cole, un monument singulier,
une grande inscription qui fut dcouverte en 1884 par deux
savants franais, Maurice Holleaux et Pierre Paris, en Asie Mineure,
dans les ruines du thtre d'Oenoanda 7. L'auteur, natif de cette
petite ville, nomm Diogne, s'y adresse vers la fin du IIe sicle
de notre re ses concitoyens :
Je dois dire maintenant et toujours tous les hommes, la fois aux
Grecs et aux barbares, le proclamant d'une voix clatante que...
Et Diogne a grav sur la pierre, pour tre plac sans cesse
sous les yeux des habitants, un expos des principes picuriens.
C'est l un cas unique dans toute l'pigraphie et dans toute la
philosophie antique, et qui fait bien ressortir la singularit du
phnomne picurien.
Moi, Diogne, je laisse ce message mes parents, h mes proches,
a mes amis. Etant si malade que maintenant le moment critique est
venu, qui dcidera si je dois vivre ou non (car je suis afflig d'une
affection du cur), si je survis, je recevrai sereinement le don d'une
plus longue vie, sinon, je suis galement satisfait.
Et de dclarer :
Par le moyen de cet crit, je fais comme si j'tais prsent
personnellement, entreprenant de prouver que la chose qui est profitable pour
notre nature est la paix de l'me (l'ataraxie), tant la mme la fois
pour chacun et pour tous.
Les citoyens d'Oenoanda pouvaient donc sur les murs de leur
portique, en vaquant leurs affaires ou en se livrant leurs loisirs,
lire la ncessit qu'il y a d'tudier la Nature, la doctrine des
atomes et de leur dclinaison, le systme des corps clestes et de
leurs mouvements, la formation du monde, bref ce que Lucrce
nous a prsent dans son grand pome. Ils lisaient aussi les hauts
principes de la morale, et tout cela grce des exposs de leur
compatriote Diogne, mais aussi grce des morceaux choisis
tirs des crits d'picurc lui-mme.
Pousss par ces faits, certains auteurs rcents, inspirs par
l'idologie marxiste, ont prtendu faire d'picure contre Platon
l'interprte des courants progressistes de l'histoire. Sa philo6. Biu. Instit., III, 25, 4. Cf. E. Bignone, L'Aristotele perduto e la formazione
filosofica di Epicuro, Florence, 1935, t. I, p. 125.
7. Elle fut publie en 1886 par G. Cousin dans le Bulletin de Correspondance
hellnique, dite par Usener, Rheinisches Musum, 1892, collationne nouveau
par deux Autrichiens R. Heberdey et E. Kalinka, qui dcouvrirent de
nouvelles pierres, dans le Bulletin de Correspondance hellnique de 1897, dite par
J. William (Leipzig), 1907.

ET LA LITTERATURE ROMAINES

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sophie matrialiste, sa science qui annonce la science moderne


par son caractre empirique, voire mme exprimental, seraient
la traduction idologique des aspirations de ces courants.
M. J.-P. Sartre, mon camarade et ami Georges Cogniot, un
professeur anglais d'universit, M. Benjamin Farrington
s'accordent pour exposer avec plus ou moins de dtail et plus ou
moins de succs des vues de ce genre 8. En aucun pays comme
dans l'U. R. S. S., on n'a clbr il y a quelques annes le
bimillnaire prsum de Lucrce. Le pote latin, dans sa
polmique antireligieuse contre les dieux, serait dans le sens de
l'histoire, alors que Cicron, lui, se serait laiss conduire par
l'obscurantisme ractionnaire. Lucrce en effet, croit-on remarquer,
n'est-il pas de naissance un chevalier ? C'est dire qu'il
appartient la classe des gens d'affaire qui, en face de l'aristocratie,
la noblesse surtout terrienne des grands propritaires, reprsente,
ce stade de l'volution conomique, l'lment dynamique et
progressiste de la socit.
Tout cela est bel et bon. Mais il n'y a qu'un malheur pour
l'historien qui a la dformation professionnelle de prter attention
aux tmoignages et aux faits : c'est que nous ne savons
absolument pas si Lucrce a t chevalier (Cicron, lui, l'tait !). Sa vie
reste pour nous plonge dans une ombre presque complte, au
point que tel de nos marxistes imagine mme une conspiration
du silence, laquelle tel autre associerait volontiers Cicron.
Oserai-je dire que tout cela n'est pas trs srieux et n'inspire
qu'une confiance trs relative dans les mthodes de l'interprtation marxisme . v^c que nous voyons par Cumic en une assez,
vive lumire, c'est un cercle picurien, contemporain de Lucrce
et de Cicron, qui se groupait autour d'un ennemi de ce dernier,
le consulaire Caus Calpurnius Piso Caesoninus. Nous le voyons
d'une part grce un discours de Cicron, Vin Pisonem, une
violente invective dirige contre ce personnage, mais aussi grce
une autre dcouverte archologique de premire importance,
faite au XVIIIe sicle Herculanum. IL'In Pisonem est certainement
injuste et caricatural, mais la dcouverte archologique confirme
ce qu'il n'est pas difficile de retrouver sous les dformations
mmes de la caricature. Caius Calpurnius Piso appartenait la
plus illustre noblesse de Rome. Sa fille sera la seconde femme de
Jules Csar. Il runissait dans sa maison de la ville un groupe8. Cf. mon article Epicure et M. Sartre, Revue philosophique, 1953, P- 426431 ; Benjamin Farrington, Head and Hand in Ancient Greece, 1947, p. 88-115
(sur l'picurisme et l'tat romain) = The modem Quarterly, I, 3, July 1938 ; cf. la
note de F. Chapouthier dans la Revue des tudes anciennes, 1939, p. 106 ; Georges
Cogniot, Lucrce : De la nature des choses. Prface et commentaires par Georges
Cogniot ( Collection : Les Classiques du peuple ), Paris, 1954 (cf. sur ce livre
J. T. Desanti et Ch. Parain, dans La Pense, n 59, janvier-fvrier 1955, p. 107m).

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l'picurisme dans la socit

ment picurien que Cicron traite sans dtours de troupeau


(grex), mais dont le plus bel ornement tait un Grec lettr,
philosophe et pote, Philodme de Gadara, originaire de cette ville
situe l'Est du Lac de Galile.
Or Herculanum, au xvme sicle, les fouilles entreprises
l'instigation du roi des Deux Siciles permirent de dcouvrir une
villa somptueuse, fort riche en uvres d'art, bustes et statues
qui font aujourd'hui une des parures du Muse de Naples. Ceux
qui l'ont visit n'ont certainement pas oubli par exemple ces
danseuses de bronze, grandeur nature ou un peu plus grandes que
nature, de style archasant. Parmi les bustes quatre avaient leur
nom inscrit : Dmosthne et trois philosophes picuriens, le
Matre lui-mme, son ami Hermarque et un contemporain de
Calpurnius, Zenon de Sidon. Mais cette villa nous a offert aussi
une quantit de papyrus Comparetti en dnombrait 1 806 9
dont beaucoup sont malheureusement ou dtruits ou presque
entirement carboniss. On a pu en dchiffrer assez pour savoir
qu'on avait l une bibliothque riche en ouvrages picuriens,
riche surtout en uvres de Philodme, le protg de Pison.
Certains sont mme, a-t-il sembl, plutt des notes manuscrites de
ce dernier que des exemplaires destins au public 10. L'Italien
Domenico Comparetti, qui a tudi et publi cette villa, a pens,
et sans aucun doute avec raison, que nous avions l la
bibliothque de Philodme lui-mme. Ds lors cette splendide villa
devait tre celle de son richissime patron Caius Calpurnius Piso.
Peut-tre, a-t-on pens, ces statues sont-elles celles que le
consulaire avait rapportes de sa province et dont Cicron prtend
qu'il les y avait pilles. Les doutes mis par Moininscii ri sur
cette hypothse ont t carts par Comparetti sans
mnagements : una stoltezsa ! Et comme Mommsen avait procd avec
sa rudesse habituelle, il le qualifie d'il pi gran villano dei tempi
nostri !
En cette villa d'Herculanum nous saisissons l'picurisme
install au sein de la plus haute socit romaine, comme il avait du
reste dj t accueilli en Syrie, pays d'origine de Philodme, par
les princes sleucides 12. Lucrce ddie de son ct son pome
9. D. Comparetti, La villa Ercolanensc dei Pisoni, i suoi Monumenti e la sua
Biblioteca, Turin, 1883.
10. Chr. Jensen, Die Bibliothek von Herculanum, Bonner Jahrb., CXXXV,
I93> P- 49, 61 ; R. Philippson, s. v. Philodenios, dans F. W., XIX, 2, col. 24442449.
11. Th. Mommsen dansYArchol. Zeit., XXXVIII, 1880, p. 31 ctsuiv.
L'appartenance de la villa Calpurnius Piso est de nouveau vigoureusement affirme
par H. Bloch dans P American Journal of Archaology, 1940, p. 485 et suiv.
12. W. Cronert, Die Epikureer in Syrien, Jahrb. d. arch. Insi. in Wien, X,

ET LA LITTERATURE ROMAINES

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un Memmius qui, de naissance un peu moins illustre, n'en est


pas moins un homme de la noblesse, d'une famille qui prtendait
descendre d'un compagnon d'ne 13. Et l'on a pu ajouter ces
noms bien d'autres encore, par exemple celui de Cassius, un
des meurtriers de Csar. Vous pouvez penser aussi que le Diogne d'Oenoanda qui, sous l'Empire, fera les frais de l'immense et
coteuse inscription dont je vous ai parl, devait tre un des plus
riches personnages de sa petite cit asiatique. Non, l'picurisme
dans le monde romain n'a rien d'une idologie particulirement
proltarienne ou mme propre la classe moyenne. En fait je ne
pense pas que l'interprtation marxiste de l'histoire nous aide
comprendre les philosophes de l'antiquit. En postulant le
primat de l'conomique et du social, elle va l'encontre mme de
leur esprit qui est la primaut du spirituel et du moral.
L'picurisme a beau tre matrialiste, il a beau combattre la providence
divine, il est d'abord, il est avant tout aspiration une sagesse
intrieure, et non une libration politique.
picure recommandait de ne pas s'occuper de politique. Ses
disciples romains n'ont pas toujours russi suivre ses leons.
Lucrce lui-mme reconnat que Memmius ne pourrait avoir la
libert d'esprit ncessaire pour l'couter, si les circonstances
taient critiques. Il lui faudrait bien alors veiller au service de la
patrie. En fait plus d'un des contemporains de Csar et de
Cicron qui faisaient profession d'picurisme se sont mls des
affaires de la cit, et Calpurnius Piso tout le premier, puisqu'il
fut consul, et hlas ! trop consul pour le got de Cicron, qui du
reste devait plus tard se rconcilier avec lui et s'en rapprocher
aprs la mui'l de son gendre Csar, et mme avant.
Certains ont prtendu que les attaques diriges contre la
religion ne pouvaient pas ne pas avoir une signification politique.
M. Farrington, la suite de Paul Nizan, est de cet avis u. Mais,
si elles avaient une telle porte, ce n'tait certainement pas
consciemment et picure n'entendait pas saper les fondements de
l'tat ni les consolider non plus : il ne s'y intressait pas.
Les picuriens qui ont vcu au temps de Csar et de Cicron
ont d en pratique faire autrement. Mais ils l'ont fait, comme l'a
dj auparavant Crnert p. 145 relve les bons rapports de l'cole picurienne
avec Lysimaque ; Athnes elle fut frquente par Cratre, demi-frre du roi
Antigone. Kolots ddia un ouvrage Ptolme Philadelphe.
13. Cf. mon article Lucrce et son disciple, Revue des tudes anciennes, 1950.
14. Op. laud., p. 109. Paul Nizan (sans doute Les matrialistes de l'antiquit,
Paris, 1936) suivant les Russes Bendek et Timosko estimait que Lucrce ne
saurait tre considr comme indiffrent la politique : tant donn, que, comme
Varron le veut, la religion est une entreprise d'tat, l'attaque de Lucrce contre
les dieux est une attaque politique. Et M. Farrington d'ajouter : " This position
seems to me incontrovertible ". Le lecteur jugera lui-mme la valeur et la force
de telles argumentations.

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l'picurisme dans la socit

bien montr M. Arnaldo Momigliano 15, sans s'attacher de


prfrence aucun parti politique. Il y en avait de favorables
Csar, mais d'autres, nombreux aussi, qui lui taient contraires
et on ne peut dire qu'ils taient en gnral ports le soutenir. Un
de ses meurtriers, Cassius, tait picurien et Cicron lui avait,
gentiment du reste, reproch sa conversion. Selon Plutarque,
la veille de la bataille de Philippes, il rassurait son ami Brutus,
qui tait pouvant, parce qu'il avait cru voir lui apparatre son
mauvais dmon 16.
Ce qui frappe dans l'picurisme Rome, c'est le prestige de
la figure d'picure, prestige qui s'impose mme aux adversaires,
en particulier Cicron et Snque. Mme ceux qui combattent
ses doctrines et les rejettent vigoureusement rendent hommage
sa personnalit, sa noblesse. C'est l'loge du sage grec, mais,
notons-le en passant, c'est aussi l'loge des Romains. Nous
voyons qu'en Grce les polmiques, dans leurs passions
dchanes, ne faisaient pas toujours cette distinction et que, selon une
tendance malheureusement assez propre la nature humaine
mme chez les philosophes, pour discrditer les ides on s'en
prenait volontiers au caractre et aux murs de ceux qui les
professaient. Il faut dire que les picuriens provoquaient les autres
la malveillance par leur ton tranchant. Draisonner ,
dlirer , tre en proie la dmesure , voil comment ils aimaient
dfinir les opinions de leurs adversaires 17. picure s'tait donc
vu en retour reprocher par un Posidonius, ami de Cicron, son
hypocrisie quand il prtendait maintenir l'existence des dieux
alors qu'il niait leur providence. On soutenait qu'il n'tait pas
Athnien de pure race. On critiquait sa vie prive, le fait qu'il
avait parmi ses disciples une courtisane clbre du nom de
Lontion. Comme il avait t de sant dlicate, on attribuait
ses maladies ses excs. Un stocien nomm Diotime avait t
jusqu' fabriquer cinquante lettres obscnes afin de les lui
imputer. De tous ces ragots malveillants, un Cicron, un Snque
n'ont rien retenu. Le premier laisse, dit-il, aux Grecs cette
dformation de jugement qui consiste pourchasser de mdisances
15. L'article de Momigliano, qui se prsente comme une recension de
l'ouvrage de B. Farrington, Science and politics in the Ancient Word, est en fait une
tude excellente, fonde sur une connaissance approfondie des personnes et des
ides, des rapports entre l'cole picurienne et la politique Rome {Journal of
the Roman studies, 1941, p. 149-157) ; il vaudrait aussi contre Constantin Vicol,
qui prtend, op. laud., p. 172-173 : In tal modo la dottrina di Epicuro appariva
a questi rivoluzionari non corne una dottrina che predicava la molle teoria del
piacere, ma corne uno stimolante di energia, di azione,in lotta di emancipazione
contro l'oligarchia aristocratica.
16. Dans ses Vies de Csar et de Brutus.
17. De nat. deor., I, 94 : Et tu ipse paulo ante, cum tanquam snat uni philosophorum rcit ares, summos uifos desipere, delirare, dmentes esse dicebas.

ET LA LITTERATURE ROMAINES

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ceux avec qui on est en dsaccord au sujet de la vrit 18. Il


reconnat que tout le monde accorde qu'picure fut un homme
bon, doux, humain. Il est plein d'admiration pour son courage
devant la mort. Il cite intgralement la lettre qu'il adressait le
jour mme de son trpas son lve Hermarque 19 :
Nous crivons ceci, alors que nous vivons un jour de bonheur qui
est en mme temps le dernier : or je suis en proie des maux de
ma vessie et de mes intestins tels qu'on ne peut rien ajouter leur
violence. Cependant tout cela est compens par la joie de l'me que
je tire du souvenir de mes raisonnements et de mes dcouvertes.
Mais toi, comme cela est digne de tes sentiments mon gard et
l'gard de la philosophie, sentiments que tu as prouvs ds ton
plus jeune ge, fais en sorte de veiller sur les enfants de Mtrodore.
Et Cicron commente cette belle lettre en disant qu'il n'a pas
plus d'admiration pour les morts glorieuses d'paminondas et
de Lonidas, tombs l'un et l'autre la guerre. Sans doute il
estime que l'hrosme ainsi montr par picure en cet instant
dcisif tait en contradiction avec ses doctrines, avec son apologie
du plaisir. Nous laisserons l la question de savoir qui dans ce
dbat posthume institu au livre deuxime du De finibus a raison.
(Je ne pense pas que ce soit Cicron), pour retenir surtout
l'hommage rendu l'adversaire.
Cet hommage, l'Empereur stocien, le philosophe sur le trne,
Marc-Aurle le rendra dans ses Penses 20, et, avec un
libralisme exemplaire, fondera Athnes une chaire d'picurisme.
Et Snque lui-mme l'avait dj rendu. Car Snque se montre,
s'il se peut, encore plus favorable que Cicron ; il ne se contente
pas de reconnatre les mrites dei'homme, mais dans ses maximes
mmes il en adopte plus d'une, dont il salue l'accord avec les
siennes. Par del l'opposition des coles et cela est bien romain
il discerne ce qui convient tous les hommes. Il faut savoir
que tout ce qui est excellent, est bien commun (Ep., izs
11). Il n'ignore pas quel asctisme rel picure pratique dans sa
recherche du vrai plaisir. Le gardien du Jardin, qui a inscrit sur la
porte d'entre l'inscription que je citais en commenant nous
recevra en hte plein de civilit (custos hospitalis, humanus). Il
nous offrira de la polente et de l'eau sans compter. Il nous dira :
N'tes-vous pas bien trait ? Mon Jardin n'excite pas la faim :
il l'teint. Il ne provoque pas la soif par les boissons mmes : il
18. De finibus, II, 80 : Sit ista in Graecorum lenitate peruersitas, qui maledictis
insectantur eos, a quibus de ueritate dissentiunt.
19. Ibid., II, 96 (Cf. le texte grec ap. Diog. L., X, 23). Guyau, commentant
ces textes, disait trs joliment qu' picure... possdait l'obstination du bonheur .
20. Penses, IX, 41. On relvera que dj Plotine, pouse de Trajan,
proclamait picure Sauveur dans une inscription solennelle (Sylloge2, 814) ;
cf. E. Bignone, U Aristotele perduto, t. II, p. 144.
17

508

I.'T>I CURTSMF DANS LA

l'apaise par un remde naturel et gratuit. C'est dans ces plaisirs que
j'ai vieilli (Ep., 21, 10).
Snque approuve certaines maximes gnrales :
Pour trouver la vraie libert, il faut se faire esclave de la
philosophie (Ep., 8, 7). C'est un mal de vivre dans la contrainte, mais il n'y
a aucune contrainte vivre dans la contrainte (Ep., 12, 10).
Pour lui, comme pour picurc, la philosophie est donc
libration. Pour lui, comme pour picure, l'insens commence
toujours de vivre (Ep., 13, 16). Il est pnible d'en tre
toujours dbuter dans la vie (Ep., 23, 9). Il faut s'affranchir du
jugement populaire :
Je n'ai j amais voulu plaire au peuple. Ce que je sais, le peuple nel'approuve pas. Ce que le peuple approuve, je ne le sais pas (Ep. , 29). La
connaissance de la faute est le commencement du salut. (Ep., 28, 9).
Snque donne particulirement son accord ce qui concerne
les richesses et la manire d'en user :
C'est richesse qu'une pauvret rgle sur la loi de nature
(Ep., 4, 10). Celui-l jouit au maximum des richesses, qui a au
minimum besoin de richesses (Ep., 14, 17). Si tu vis selon la loi
de nature, tu ne seras jamais pauvre ; si tu vis selon l'opinion, tu ne
seras jamais riche (Ep., 16, 17).
Mais l'accord est peut-tre plus intressant en ce qui concerne
les conseils pratiques sur la conduite de la vie :
Retire-toi en toi-mme, quand tu es forc d'tre au milieu de la
foule (Ep., 26, 8). Ceci, je le dis non beaucoup, mais toi ; nous
sommes en effet l'un pour l'autre un public de thtre bien suffisant
(Ep., 7, 11). II nous faut faire choix de quelque homme de bien,
et l'avoir sans cesse devant nos yeux, pour vivre comme si nous
l'avions toujours pour spectateur et pour faire tout comme si nous
l'avions pour tmoin (Ep., 11, 8). Agis en tout comme si picure
lui-mme le voyait (Ep., 25, 5). II faut bien examiner avec qui
tu vas boire et manger. Car sans un ami, la vie n'est gure qu'une
lippe de lion et de loup (Ep., 19, 10).
Mais Snque demande aussi picure de l'aider mditer sur
la mort, la mort dont la pense le hante :
II est ridicule de courir la mort par dgot de la vie, quand on a
rendu ncessaire de courir la mort par son genre de vie (Ep., 24,
22). Qu'y a-t-il de plus ridicule que de rechercher la mort, quand
on s'est troubl la vie par la crainte de la mort (Ep., 24, 23) ?
Commentant la mort de son ami, l'historien Aufidius Bassus,
il crit Lucilius :
Au reste voici comment il s'exprimait selon l'esprit d'picure :
il avait d'abord, disait-il, l'espoir que le dernier hoquet n'entrane pas
de souffrance ; supposer la souffrance, elle serait compltement
allge par sa brivet mme, car la souffrance n'a pas de dure quand
elle est forte... (Ep., 30, 14).

ET LA LITTRATURE ROMAINES

509

Naturellement si tel tait le prestige d'picure auprs des


adversaires, ii tait bien plus grand encore auprs des siens. Chacun
connat les loges que Lucrce a placs en tte des chants de son
pome. Un dieu, ce fut un dieu... , ces mots l donnent le ton.
En fait picure tait, en Grce et Rome, l'objet d'un vritable
culte de la part des siens 21. Lui-mme avait prvu par son
testament des ftes commmoratives pour l'anniversaire de son
jour de naissance et quatre sicles aprs, selon Pline l'Ancien 22,
on les clbrait encore Rome. Bien que les picuriens ne crussent
pas une survie de l'me, il y offraient les sacrifices d'usage en
ces crmonies. En outre le vingt de chaque mois ils se
runissaient pour ce qu'ils appelaient la fte des Icades (sxoc&s).
Ils copiaient ainsi dans une certaine mesure les pratiques
religieuses qu'ils combattaient. Guyau 23 a compar autrefois ce qui
s'est pass au xixe sicle chez les disciples d'Auguste Comte
qui se runissaient qui se runissent encore, je crois,
notamment au Brsil aux jours de fte du calendrier positiviste, dont
les usages sont plus ou moins dmarqus du calendrier
catholique. De mme qu'Auguste Comte et son cole transposaient
leur profit le culte des saints, de mme les picuriens avaient
repris leur compte le culte paen des Hros. Us vnraient mme
les traits physiques de leur saint patron ; selon Pline l'Ancien,
ils avaient ses images jusque dans leur chambre coucher et
ils le portaient partout sur eux sur le chaton de leurs bagues. Le
buste d'Herculanum nous vient sans doute de cette pit. Cicron
naturellement souligne la contradiction qu'il croit voir entre cette
dvotion et la croyance m_ie l'me est mortelle 2l*, cju'Epicure luimme est mort, ce que Lucrce reconnatra, proclamera. Mais
cette vnration n'tait pas vaine idoltrie. Elle avait en ralit
une signification spirituelle trs prcise, une utilit morale bien
dtermine. picure lui-mme n'avait-il pas conseill ses
disciples : Agis toujours comme si picure te voyait ? Et
Snque, loin de la critiquer, recommande cette rgle de
discipline, invite son ami Lucilius se chercher parmi les sages du
pass un patron dans la prsence de qui on vit par la pense. Si
je ne m'abuse, il y a l dans cet accueil empress fait par des
Romains cet aspect concret, incarn, peut-on dire, de la sagesse
picurienne, quelque chose de bien caractristique. Rome en
21. Sur le culte d'picure, cf. en dernier lieu picure et ses dieux d'A. J. Festugire, p. 31.
22. Hist. lit., XXXV, 5 (les contemporains qui n'attachent aucun prix
la ressemblance de leurs propres portraits) Epicuri uultus per cubicula gestant et
circumferunt secum. Natali eius sacrificant, feriasque omni mense custodiunt uicesima
lutta quas icadas uoeant.
23. J. M. Guyau, ha morale d'picure, 7e d., Paris, 1927, p. 182 et suiv.,
p. 186, n. 2.
24. De finibus,l, 101, 103.

510

l'picurisme dans la socit

effet a dvelopp particulirement le sens de la personnalit. Cela


se voit dans son art qui a triomph dans le portrait. Cela se voit
dans sa littrature o les genres les plus originaux, satire, lgie,
sont ceux qui refltent l'individu et jusqu' sa vie quotidienne.
Et cela se voit dans ses ractions l'picurisme. C'est notamment
parce que l'picurisme se plaait sur ce terrain qu'il
correspondait certaines tendances du caractre romain, tendances qui au
fond se retrouveront dans la religion catholique avec son sens de
l'autorit personnelle et les liens qu'elle tablit entre les saints et
nous.
Ces ftes picuriennes, si discrtement qu'elles fussent
clbres, avaient frapp l'opinion publique. Mais elle en dformait le
caractre. Elle les imaginait comme des festins somptueux ou
des beuveries sans mesure. Nous voyons Cicron faire comme
l'opinion publique dans Vin Pisonem et le Pro Sestio et sans doute
avec moins de bonne foi et moins d'excuse 26. Car il avait des
amis picuriens pratiquants qui pouvaient le renseigner. Mais
Pison il en voulait frocement, parce que, consul, il l'avait
laiss exiler par ses adversaires sans lever le petit doigt pour le
dfendre comme cela aurait t son devoir pour le Pre de la
patrie . Tl dpeint donc sous les couleurs les plus crues la vie
que Pison, selon lui, menait dans l'isolement entre les quatre murs
de sa maison. Or il se trouve que nous pouvons sur un point prcis
contrler la vrit de cette peinture trop richement colore. En
effet faisant allusion, sans le nommer, Philodme pour lequel
il avait d'autre part de l'estime, il voque les pomes qu' l'en croire
il avait composs sur l'existence dissolue de son protecteur. Cicron
ne veut pas le blmer : Philodme a du talent. II fait, dit-il,
un pome si gracieux, si bien tourn, si lgant qu'on ne pourrait
rien faire de plus spirituel. Toute la faute est Calpurnius,
car Philodme est oblig par lui d'crire de telle manire qu' il
a dpeint dans les vers les plus voluptueux toutes ses passions,
tous ses stupres, toutes les sortes de ses repas et de ses banquets,
et enfin ses adultres . Or V Anthologie Palatine nous a conserv
quelques-uns de ces pomes qui, au dire de Cicron, sont la
fois si spirituels et si pervers. En voici un qui est une invitation
de Philodme adresse prcisment son patron Pison, pour
qu'il vienne clbrer avec lui la fte des Icades 26 :
Demain, trs cher Pison, venir en sa modeste maisonnette, partir
de la neuvime heure, t'engage ton ami cher aux Muses, qui clbre le
repas de l'Icade annuelle. Peut-tre il faudra te passer des ttines de
25. Pour ce qui suit je renvoie mon article : Sur une pitaphe picurienne,
Revue des tudes latines, 1955, p. 113-120.
26. A. P., XI, 44 (= G. Kaibi;l, Philodemi Gadarensis Epigrammata,
Greisswald, 1884, p. xxn, n XXII).

ET LA LITTRATURE ROMAINES

511

truie, des libations d'un Bromios n Chios. Mais tu verras


descamarades tout fait vritables, tu entendras des accents plus suaves que
ceux du pays des Phaciens. Et, Pison, si tu tournes tes regards vers
nous, l' Icade que nous clbrerons , de modeste deviendra somptueuse.
Tel est le vritable esprit des ftes picuriennes, celui que
Lucrce lui-mme a voqu au dbut du chant deux de son pome :
La nature elle-mme est satisfaite de peu, s'il n'y a point travers
les demeures des statues dores de jeunes gens qui dans leurs mains
droites tiennent les torches enflammes, pour fournir la lumire
aux repas prolongs dans la nuit, si la maison n'a ni l'clat de
l'argent, ni le brillant de l'or, s'il n'y a pas les plafonds lambrisss et
dors pour faire cho aux cithares, alors qu'allongs les uns avec les
autres dans l'herbe tendre,au long d'un ruisseau sous les branches d'un
arbre lev, peu de frais on traite agrablement son corps, surtout
quand le temps nous sourit et que les saisons jonchent de fleurs les
prs verdoyants (V. 20-33).
Que Pison ne fut pas toujours infidle cette simplicit, Cicron
le reconnat indirectement mais, aprs avoir suggr qu'il menait
une vie dissolue, il s'en prend cette simplicit elle-mme. La
polmique politique ne s'embarrasse pas de contradictions. Et
Cicron peut ainsi reprocher tour tour son adversaire ses
dbauches et ses grossirets sans raffinements 27. Il critique son
apparence extrieure, qui tait nglige (subhorridum atque
incultum), son air triste et taciturne qu'il taxe d'hypocrisie. Il
n'y avait, l'en croire, chez Calpurnius rien de distingu, rien
d'lgant, rien de choisi. Pas d'argenterie cisele. Les mets
n'taient pas recherchs : ni coquillages, ni poissons, mais de la
viande avarie en abondance. Un service par-dessus le march
trs nglig : il tait fait par des esclaves vtus de hardes dont
quelques-uns mme taient vieux. Le mme servait la fois de
cuisinier et de portier. Il n'y avait pas chez lui de ptissier. Il
se fournissait de pain et de vin chez le bistrot du coin (c'est cela,
la lettre). Voil ce que nous dcrit Cicron et c'est quelque p tu
en contradiction, on en conviendra, avec la somptueuse villa
d'Herculanum. Mais cela peut s'expliquer par la vie simple qu'au
sein mme de son luxe Pison savait mener.
Cependant il n'est pas sr que tous les picuriens romains
fussent aussi sobres que le grec Philodme et mme que le
consulaire Pison. S'adressant l'un d'entre eux son ami Papirius
Paetus 28, Cicron qui n'a aucune raison de l'insulter ou de
l'injurier parle de ses combibones epicurei, c'est--dire de ses
camarades picuriens en beuveries . A ce mme ami, Papinus, sous
la dictature de Csar, Cicron qui a des loisirs forcs et qui, mal27. Pro Sestio, 20-23.
28. Fam., IX, 25, 2.

512

l'picurisme dans la socit

gr ses travaux littraires et philosophiques, trouve le temps long,


annonce qu'il s'initie la gastronomie picurienne 29.
Autrefois le stocien Chrysippe avait prtendu que certain trait de
gourmandise, d Archstrate de Gela, et intitul savoureusement Du doux traitement ('HSimocOsta) tait comme la citadelle
de la doctrine picurienne. Horace consacrera une de ses satires
Gatiusl'Insubre, qui profrera d'un ton oraculaire une srie de
recettes culinaires, dont le sel, si l'on ose dire, n'est pas toujours bien
savoureux pour nous ; ce n'est pas un de ses meilleurs pome;.
Mais ces runions autour d'une table frugale ou somptueuse
taient surtout rencontres d'amis. Philodme, invitant Pison dans
sa maisonnette, lui annonait : Tu verras de vritables amis,
des camarades tout fait vritables. Philodme tait comme le
Matre lui-mme dont on nous dit que la petite demeure elle
aussi tait trop troite pour la foule de ses amis. Et de ces amis
l'amiti tait pour ainsi dire proverbiale. Eusbe, le Pre de l'glise,
cite un auteur dclarant que l'accord des picuriens entre eux
tait semblable celui qui doit rgner dans une rpublique bien
organise 30. Donc leur petite socit, la socit d'un homme
qui ne faisait pas de politique, aurait bien pu servir de modle la
grande. En fait selon M. N. De Witt 31, qui s'appuie surtout sur
un trait de Philodme intitul Sur le franc parler (IIspl 7rappY]ata)
l'cole aurait connu une vritable organisation, rappelant un peu
celle d'un ordre monastique avec ses novices qui subissaient (ou
bnficiaient...) des admonestations de tous les autres membres du
groupe. En raison de leur ge, prompt la colre, il convenait de
les traiter avec douceur ; ils recevaient avec respect les leons des
confrres plus gs, plus avancs dans la vie et dans la sagesse.
Ils s'exeraient la pratique de la franchise dans le langage et
dans la conduite. Cette vie en commun avait une importance
ducative que Snque dfinissait en disant que ce n'tait pas
l'enseignement, l'cole d'picure qui avait fait de grands hommes
de ses lves, Mtrodore, Hermarque et Polyainos, mais c'tait
son contubernium 32, mot d'origine militaire, difficile traduire,
disons : sa camaraderie. En un autre sens un moderne a pu dire
qu'picure avait lev l'amiti la dignit d'une sorte de
sacrement 33.
Les adversaires s'tonnaient de cette importance d'une amiti
qui allait jusqu' l'altruisme, alors que les principes de la doctrine
29. Fam., IX, 20.
30. Numnius, ap. Euseb., Praep. euang., XIV, 5.
31. Organisation and procdure in Epicurean groups, Classical philology,
I936, p. 205-211 ; cf. du mme : Epicurean contubernium, Trans. and Proc. of
the Philol. Assoc, 1936, p. 55-63.
32. Sn., Ep., I, 6.
33. J. Masson, Lucrelius epicurean and poet, Londres, 1907, t. I, p. 332.

FT I.A LITTERATURE ROMAINES

513

semblaient reposer sur l'gosme. Mais c'est que l'picurien cherche


pour assurer la paix de son me triompher de certaines craintes,
notamment celle de la mort et que contre ces craintes il n'y a
pas de meilleure assurance que l'amiti 34. Elle peut nous procurer
au dehors des protections contre ceux qui risqueraient de mettre
nos jours en danger. Mais elle nous donne surtout intrieurement
un sentiment de scurit, sentiment rconfortant de prsences
affectueuses. Elle s'associe enfin la recherche de la vrit.
crivant son ami Mnce, picure lui recommande : Tous
ces enseignements et tous ceux de mme nature, mdite-les donc
jour et nuit et part toi et aussi avec un compagnon semblable
toi 35. Pas plus que pour Platon la recherche de la vrit n'est
l'uvre de la mditation solitaire. Nous avons un tmoignage
clbre de la pratique conseille par picure et c'est le pome
mme de Lucrce qu'il adresse son ami Memmius 36 ; il lui dit :
Le plaisir souhait de la douce amiti me persuade de supporter
n'importe quelle fatigue et m'induit veiller au long des nuits
sereines. Ces nuits sereines, auxquelles nous devons une des
uvres les plus admirables de la littrature latine, elles sont ainsi
tout illumines par le sourire de l'amiti.
L'amour par contre n'avait pas de place dans le domaine de la
vie picurienne 37. Plus exactement il fallait le rduire au pur
plaisir physique. Tout ce qui s'ajoute de surcrot tait considr,
en opposition absolue avec Platon, comme passion dangereuse
pour la paix de l'me, comme pure folie. Lucrce a donn cette
condamnation de l'amour-passion sa forme la plus virulente, tour
tour fltrissant et raillant. Vous connaissez la page clbre que
Molire a reprise de lui dans le Misanthrope sur les illusions des
amoureux. Dans ces conditions, devant cette condamnation si
absolue, on s'est demand ce qu'picure pensait du mariage.
Certains ont cru qu'il le dconseillait au sage. Saint Jrme
l'affirme 38 : il aurait dit qu'il arrivera rarement au sage de se
marier. Il ne semble pas que tel ait t positivement le cas, mais,
s'il le gardait comme une institution ncessaire l'humanit, on
peut bien dire qu'il le dpouillait de tout prestige sentimental.
Par l il prchait Rome une doctrine qui ne s'harmonisait gure
avec les ralits de la socit, d'une socit qui reposait sur une
famille fortement organise autour du pre et de la mre de
famille.
x
34. Cf. par exemple De fin., II, 82 ou encore la K. A- XXVIII traduite par
Cic, De fin., I, 68.
35- 134 (trad. A. Ernout).
36. Cf. l'article mentionn plus haut Lucrce et son disciple.
37. R. Flacelire, Les picuriens et l'amour, Revue des tudes grecques, 1954,
p. 69.
38. Adu. Iouinian., I, 191.

514

l'picurtsme dans la socit

Cette vie picurienne, dont j'ai retrac quelques grandes lignes,


est apparue dans tout son charme surtout aux gnrations de la
lin du Ier sicle, celles de Lucrce, puis de Virgile et d'Horace.
A des hommes tourments par les misres de guerres civiles
atroces, par l'effondrement des traditions ancestrales, elle
offrait une sorte de havre et de refuge. L'ambition dchane
faisait le malheur la fois de ceux qui l'prouvaient et de ceux
qui taient condamns leur servir d'instruments. Cette
ambition tait grosse d'checs et de dangers mortels. Combien peu
parmi les hommes illustres de ce temps sont morts en effet
paisiblement dans leur lit ! Aucun des triumvirs du premier
triumvirat, ni Crassus tu dans une guerre lointaine o l'avait entran
son ambition, ni Pompe assassin Pharsale par un roi satellite,
ni Csar perc de coups en plein Snat. Des deux plus grands
adversaires des triumvirs, l'un, Caton, s'tait suicid Utique,
l'autre, Cicron, devait tre mis mort par les sides d'Antoine.
On comprend que la vie n'ait jamais paru plus menace au sein
mme de la cit et jamais l'enseignement d'picure sur la crainte
de la mort n'ait paru plus actuel. Jamais aussi il n'avait sembl
davantage, en prsence des incohrences et des crimes de
l'histoire, que les dieux se dsintressaient des hommes. Ou si l'on
se figurait qu'ils intervenaient dans leurs affaires, quels dieux
aurait-ce t l ! Quels dieux cruels et jaloux ! Le message
d'picure se fit entendre dans cette atmosphre, grce aux philosophes
grecs comme Philodme ou Siron, grce aussi Lucrce. Et
c'est ainsi que Virgile et qu'Horace ont pu dans leur jeunesse tre
marqus par lui.
De Virgile 39 nous avons conserv la pice, antrieure aux
Bucoliques, le pome V du Catalepton, o il annonce sa
conversion. Il la devait Siron. Cette conversion tait si complte
apparemment que pour la sagesse Virgile renonait mme la culture
intellectuelle, la rhtorique, la posie, dont nous avons dit
qu'picure se dfiait. Pour Horace, nous ignorons au contraire
quel matre il avait frquent, ni mme s'il en avait frquent.
Il est remarquable que l o il s'est expliqu sur son ducation
et sa formation et il l'a fait plusieurs fois et nous pouvons tre
assurs de sa sincrit et de son courage il n'a jamais fait
allusion la frquentation d'un picurien. Seulement dans un
passage fameux des ptres il s'est un jour, crivant Tibulle,
qualifi de porc du troupeau d'picure , ce qui peut bien
n'tre qu'une plaisanterie. Nous serions plus avancs si nous
consentions reconnatre son nom 40, comme celui de Virgile, sur
n" 39.
124,Cf.avril
mon1958,
article
p. 225-237.
: Virgile et l'picurisme, Revue de la Franco-ancienne,
40. Cf. en dernier lieu A. Rostagni, Virgilio minore, Turin, 1933, p. 176, n. 1.

ET LA LITTERATURE ROMAINES

515

certain papyrus d'Herculanum. Mais il faut les restituer l o


le document n'offre pour l'un que le dbut Ous et pour l'autre
la fin parie (un vocatif ? Bien singulier !) : la prudence
commande de ne pas s'appuyer trop sur des bases aussi fragiles.
Si l'on cherche ce que ces deux potes ont d l'picurisme,
ce qu'ils en ont gard de plus profond (et nous ne pouvons aborder
ici le problme que de trs haut), ce n'est point ce dtail de
doctrines auquel les commentateurs portent une attention trop
exclusive, parce qu'il est plus facile dceler. Je pense que c'est surtout
un certain sens de l'humain et de la vie intrieure. On allait
l'picurisme, nous l'avons suggr, quand il s'agit des natures
leves comme celles de nos deux potes, quand on cherchait
se librer du poids trop lourd des misres humaines. On
cherchait en lui la paix de l'me qui rsultait d'un regard attentif jet
sur soi-mme, sur les inquitudes dont on se sentait dvor. Et
rien n'attirait plus parmi les remdes proposs que l'amiti,
que l'affrontement en commun des maux prpars par la vie.
Peut-tre peut-on imaginer ds lors ce que la tendresse virgilienne doit l'picurisme. Les stociens professaient que la
piti est une faiblesse indigne du sage. Virgile ne l'ignorait pas
et il a prt ne devant Didon abandonne par lui la duret
du sage stocien. Mais justement chacun a senti qu' ce momentl ne cesse d'tre un hros virgilien. Virgile n'tait pas comme
ne. Volontiers on a cru dceler chez lui comme des
anticipations de la charit chrtienne. Ne serait-il pas juste pour une
part d'en faire honneur son picurisme ? Traitant ailleurs de
ses rapports avec cette doctrine, j'ai eu le tort de ne pas y songer,
de ne pas chercher l l'essentiel de ce qu'il a pu en garder. Sa
vision du monde, sa conception de la divinit ont chang, mais
dans son attitude l'gard de l'homme il n'a pas eu renier le
souvenir de l'amiti picurienne.
Horace peut sembler avoir conserv davantage, bien qu'il ait
t probablement moins exclusivement conquis. Mais pour lui
aussi, il importerait de regarder l'essentiel. On laissera de ct
l'Horace des plaisirs faciles, l'Horace des odes anacrontiques.
L'picurisme n'est pas plus l qu'il n'est chez ces voluptueux
voqus par Lucrce au chant III qui tiennent en main leur
coupe, qui se couronnent le front de guirlandes et s'invitent
saisir au passage l'instant qui ne reviendra pas 41. L'picurisme,
le vritable, tait une morale exigeante sous des dehors sduisants.
La paix qu'il offrait ne s'acqurait que par une discipline impose
aux dsirs, par le refus de tout ce qui n'est ni naturel ni ncessaire.
Horace lui doit cet effort de dpouillement pour refuser tout ce
qui n'est pas l'essentiel, mais il lui chappe presque aussitt par
41. De ter. nat., III, v. 912 et suiv.

516

l'picurisme dans la socit

son sens de la juste mesure, par son refus de s'embrigader sous


quelque bannire que ce soit et l'on ne trouve chez lui aucun
cho de l'esprit religieux de vnration pour le Matre qui est si
important, nous l'avons vu, dans la vie de la secte : ce ne peut tre
un hasard. On pensera toutefois que lui aussi, comme Virgile,
a gard quelque chose de l'amiti picurienne et ce sera cette
attention dlicate donne, par exemple dans les ptres, aux
aspirations des autres mes. Elle n'aura pas cette nuance mlancolique
de la tendresse virgilienne, mais, dans un temprament diffrent,
elle sera le fruit des mmes influences.
Ni Virgile, ni Horace, malgr leur sympathie du premier
moment, n'ont en dfinitive pens que l'picurisme dtenait le
dernier mot. C'est que leur gnration, aprs le drame des guerres
civiles, a connu l'apaisement de la restauration augustenne.
Elle s'est retrouve appele collaborer une uvre nationale
et Virgile et Horace n'auraient pu rester dans le cercle des
socits picuriennes, sans laisser passer ct d'eux les aspirations
essentielles de l'homme romain de ce temps. Et sans laisser passer
ct d'eux, avec elles, des aspirations essentielles de l'homme de
tous les temps. La science picurienne du monde dcidait bien
vite des grands mystres et quand elle prtendait que qui la
possderait, deviendrait semblable un dieu, elle n'tait pas exempte
elle-mme de dmesure. En revenant des cnacles picuriens
parmi les hommes pour les tches de l'action au sein de la cit,
Virgile et Horace se sont retrouvs d'autre part en de nouveaux
rapports avec le monde lui-mme, rapports o rien ne paraissait
plus aussi simple et aussi lumineux qu' la foi tranchante de
Lucrce. La doctrine du plaisir, souverain bien des tres vivants,
n'apparaissait plus comme suffisante pour clairer ces rapports
complexes de l'homme avec la nature, avec sa nature. Et la
rflexion ramenait alors aux conceptions de la religion
traditionnelle ou conduisait d'autres philosophes, et notamment au
stocisme ou encore menait aux deux la fois. Ce fut la route suivie
par Virgile et par Horace. picure, comme on dit aujourd'hui,
tait dpass. Mais il avait jou son rle ; il avait enrichi les deux
potes d'une certaine exprience et c'est de quoi tous les amis
de ces potes doivent lui tre reconnaissants.
De mme qu'il faut lui tre reconnaissant d'avoir apport dans
ce monde romain parfois brutal et dsordonn dans ses apptits
un sens affin de l'intriorit, de l'harmonie de l'me, d'avoir
impos la vnration sa propre figure, si sereine et si nergique
malgr sa douceur. C'est l son vrai mrite, bien plus que d'avoir
t le prcurseur lointain de telle idologie contemporaine dont
je disais un mot en corn lenant.
Pierre Boyanc.