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Albert Ellis

1913Dr. C. George Boeree


Traduccin al castellano: Dr. Rafael Gautier
Desde que empec a colocar a todos estas teoras en Internet, he recibido solicitudes
diversas de que aadiera este u otro autor con notas adicionales
que me decan lo tonto que haba sido por dejar de mencionar a tal genio!. En este sentido,
por ejemplo, aad a Allport por esta razn, pero la mayora
de los autores no, dado que aunque la mayora de los escritores amamos a los genios, el
genio raramente es sobrepasado por tericos como Rogers o Horney,
y mucho menos por Jung o Binswanger. Pero Albert Ellisme llam la atencin!. An
cuando se le considera un terico clnico, esto es, inclinado prioritariamente
a desarrollar un tipo de terapia, es, en mi opinin, tan sofisticado como cualquiera.
Para simplificar mi vida un poco, me he tomado la libertad con el permiso del Instituto
Albert Ellis (HIPERVNCULO
http://www.rebt.org/),
de recoger dos artculos para presentar la teora de Ellis.
De A Sketch of Albert Ellis (Un bosquejo de Albert Ellis) de Gary Greeg.
Ellis naci en Pittsburg en 1913 y se cri en Nueva York. Se sobrepuso a una infancia
difcil usando su cabeza, volvindose, en sus propias palabras, un
solucionador de problemas terco y pronunciado. Un problema renal grave desvi su
atencin de los deportes a los libros, y la disensin en su familia (sus
padres se divorciaron cuando l tena 12 aos) le condujeron a trabajar sobre la
comprensin de los dems.
En el instituto Ellis concentr su atencin en hacerse el Gran Novelista Americano.
Consider la posibilidad de estudiar contabilidad en la universidad;
en hacer suficiente dinero como para retirarse a los 30 y escribir sin la presin de la
necesidad econmica. La Gran Depresin estadounidense puso punto
final a su anhelo, pero logr llegar a la universidad en 1934, gradundose en administracin
de empresas en la City University of New York. Su primera
incursin aventurera en el mundo empresarial fue la de un negocio de parches de
pantalones junto a su hermano. Buscaron juntos en tiendas de vestidos todos
aquellos pantalones que necesitasen remates para adaptar igualmente los abrigos de sus
clientes. En 1938, Albert lleg al puesto de director de personal
de una firma novedosa.
Ellis emple la mayora de su tiempo libre en escribir historias cortas, obras teatrales,
novelas, poesa cmica, ensayos y libros de no-ficcin. Cuando

alcanz los 28 aos, ya haba terminado al menos dos docenas de manuscritos completos,
pero an no haba logrado que se los publicasen. Se percat entonces
de que su futuro no descansara sobre la escritura de ficcin, por lo que se dedic
exclusivamente a la no-ficcin, a promover lo que l llamara la revolucin
sexual-familiar.
A medida que Ellis recolectaba ms y ms material de un tratado llamado The Case for
Sexual Liberty (La Causa por la Libertad Sexual), muchos de sus amigos
empezaron a considerarle como una especie de experto en la materia. Con frecuencia le
pedan consejos, y Ellis descubri que le encantaba la asesora tanto
como escribir. En 1942 volvi a la universidad y se apunt en un programa de psicologa
clnica en la Universidad de Columbia. Empez su prctica clnica
a tiempo parcial para familias y como consejero sexual casi inmediatamente despus de
recibir su ttulo de maestra en 1943.
En el momento en que la Universidad de Columbia le premi con su doctorado en 1947,
Ellis lleg a la conviccin de que el psicoanlisis era la forma ms
profunda y efectiva de terapia. Decidi entonces alistarse en un anlisis didctico y se
volvi un analista brillante en los siguientes aos. En aquel
momento, el instituto psicoanaltico rechazaba entrenar a psicoanalistas que no fueran
mdicos, pero esto no impidi que Ellis encontrase un analista dispuesto
a llevar a cabo su entrenamiento dentro del grupo de Karen Horney. Ellis complet su
anlisis y empez a practicar psicoanlisis clsico bajo la direccin
de su maestro.
A finales de los 40 ya enseaba en la Rutgers y en la Universidad de Nueva York y era el
jefe de psicologa clnica en el New Jersey Diagnostic Center y
posteriormente en el New Jersey Department of Institutions and Agencies.
Pero la fe de Ellis en el psicoanlisis rpidamente se fue abajo. Descubri que cuando
atenda a sus clientes solo una vez a la semana o incluso cada dos
semanas, progresaban igualmente que cuando les vea diariamente. Empez a adoptar un
papel ms activo, combinando consejos e interpretaciones directas
de la misma forma que haca cuando aconsejaba a familias o en problemas sexuales. Sus
pacientes parecan mejorar ms rpidamente que cuando utilizaba procedimientos
psicoanalticos pasivos. Y esto sin olvidar que antes de estar en anlisis, ya haba trabajado
muchos de sus propios problemas a travs de las lecturas
y prcticas de filosofas de Epcteto, Marco Aurelio, Spinoza y Bertrand Russell,
ensendoles a sus clientes los mimos principios que le haban valido
a l.
En 1955 Ellis ya haba abandonado completamente el psicoanlisis, sustituyendo la tcnica
por otra centrada en el cambio de las personas a travs de la
confrontacin de sus creencias irracionales y persuadindoles para que adoptaran ideas
racionales. Este papel haca que Ellis se sintiese ms cmodo, dado
que poda ser ms honesto consigo mismo. Cuando me volv racional-emotivo, dijo una
vez, mis propios procesos de personalidad verdaderamente empezaron

a vibrar.
Public su primer libro en REBT (siglas en ingls para Terapia Racional Emotiva) How to
Live with a Neurotic (Como Vivir con un Neurtico) en 1957. Dos
aos ms tarde constituy el Institute for Rational Living (Instituto para una Vida
Racional), donde se impartan cursos de formacin para ensear sus
principios a otros terapeutas. Su primer gran xito literario, The Art and Science of love (El
Arte y Ciencia del Amor), apareci en 1960 y hasta el momento
ha publicado 54 libros y ms de 600 artculos sobre REBT, sexo y matrimonio.
Actualmente es el Presidente del Instituto de Terapia Racional-Emotiva de
Nueva York, el cual ofrece un programa de entrenamiento completo y gestiona una gran
clnica psicolgica.
Teora
REBT (Terapia Conductual Racional Emotiva) se define por el ABC en ingls. La A se
designa por la activacin de las experiencias, tales como problemas familiares,
insatisfaccin laboral, traumas infantiles tempranos y todo aquello que podamos enmarcar
como productor de infelicidad. La B se refiere a creencias (beliefs)
o ideas, bsicamente irracionales y autoacusatorias que provocan sentimientos de
infelicidad actuales. Y la C corresponde a las consecuencias o aquellos
sntomas neurticos y emociones negativas tales como el pnico depresivo y la rabia, que
surgen a partir de nuestras creencias.
An cuando la activacin de nuestras experiencias puede ser bastante real y causar un gran
monto de dolor, son nuestras creencias las que le dan el calificativo
de larga estancia y de mantener problemas a largo plazo. Ellis aade una letra D y una E al
ABC: El terapeuta debe disputar (D) las creencias irracionales,
de manera que el cliente pueda a la postre disfrutar de los efectos psicolgicos positivos (E)
de ideas racionales.
Por ejemplo, una persona deprimida se siente triste y sola dado que errneamente piensa
que es inadecuado y abandonado. En la actualidad una persona depresiva
puede funcionar tan bien como una no depresiva, por lo que el terapeuta debe demostrar al
paciente sus xitos y atacar la creencia de inadecuacin, ms
que abalanzarse sobre el sntoma en s mismo.
A pesar de que no es importante para la terapia ubicar la fuente de estas creencias
irracionales, se entiende que son el resultado de un condicionamiento
filosfico, o hbitos no muy distintos a aquel que nos hace movernos a coger el telfono
cuando suena. Ms tarde, Ellis dira que estos hbitos estn
programados biolgicamente para ser susceptibles a este tipo de condicionamiento.
Estas creencias toman la forma de afirmaciones absolutas. En vez de aceptarlas como
deseos o preferencias, hacemos demandas excesivas sobre los dems, o
nos convencemos de que tenemos necesidades abrumadoras. Existe una gran variedad de
errores de pensamiento tpicos en los que la gente se pierde, incluyendo

1 Ignorar lo positivo
2 Exagerar lo negativo, y
3 Generalizar
Es como negarse al hecho de que tengo algunos amigos o que he tenido unos pocos xitos.
Puedo explayarme o exagerar la proporcin del dao que he sufrido.
Puedo convencerme de que nadie me quiere, o de que siempre meto la pata.
Hay 12 ejemplos de creencias irracionales que Ellis menciona con frecuencia:
12 Ideas Irracionales que Causan y Sustentan a la Neurosis
La idea de que existe una tremenda necesidad en los adultos de ser amados por otros
significativos en prcticamente cualquier actividad; en vez de concentrarse
en su propio respeto personal, o buscando aprobacin con fines prcticos, y en amar en vez
de ser amados.
La idea de que ciertos actos son feos o perversos, por lo que los dems deben rechazar a las
personas que los cometen; en vez de la idea de que ciertos
actos son autodefensivos o antisociales, y que las personas que cometan estos actos se
comportan de manera estpida, ignorante o neurtica, y sera mejor
que recibieran ayuda. Los comportamientos como estos no hacen que los sujetos que los
actan sean corruptos.
La idea de que es horrible cuando las cosas no son como nos gustara que fueran; en vez de
considerar la idea de que las cosas estn muy mal y por tanto
deberamos cambiar o controlar las condiciones adversas de manera que puedan llegar a ser
ms satisfactorias; y si esto no es posible tendremos que ir
aceptando que algunas cosas son as.
La idea de que la miseria humana est causada invariablemente por factores externos y se
nos impone por gente y eventos extraos a nosotros; en vez de la
idea de que la neurosis es causada en su mayora por el punto de vista que tomamos con
respecto a condiciones desafortunadas.
La idea de que si algo es o podra ser peligroso o aterrador, deberamos estar
tremendamente obsesionados y desaforados con ello; en vez de la idea de que
debemos enfrentar de forma franca y directa lo peligroso; y si esto no es posible, aceptar lo
inevitable.
La idea de que es ms fcil eludir que enfrentar las dificultades de la vida y las
responsabilidades personales; en vez de la idea de que eso que llamamos
dejarlo estar o dejarlo pasar es usualmente mucho ms duro a largo plazo.
La idea de que necesitamos de forma absoluta otra cosa ms grande o ms fuerte que
nosotros en la que apoyarnos; en vez de la idea de que es mejor asumir
los riesgos que contempla el pensar y actuar de forma menos dependiente.

La idea de que siempre debemos ser absolutamente competentes, inteligentes y ambiciosos


en todos los aspectos; en vez de la idea de que podramos haberlo
hecho mejor ms que necesitar hacerlo siempre bien y aceptarnos como criaturas bastante
imperfectas, que tienen limitaciones y falibilidades humanas.
La idea de que si algo nos afect considerablemente, permanecer hacindolo durante toda
nuestra vida; en vez de la idea de que podemos aprender de nuestras
experiencias pasadas sin estar extremadamente atados o preocupados por ellas.
La idea de que debemos tener un control preciso y perfecto sobre las cosas; en vez de la
idea de que el mundo est lleno de probabilidades y cambios, y
que an as, debemos disfrutar de la vida a pesar de estos inconvenientes.
La idea de que la felicidad humana puede lograrse a travs de la inercia y la inactividad; en
vez de la idea de que tendemos a ser felices cuando estamos
vitalmente inmersos en actividades dirigidas a la creatividad, o cuando nos embarcamos en
proyectos ms all de nosotros o nos damos a los dems.
La idea de que no tenemos control sobre nuestras emociones y que no podemos evitar
sentirnos alterados con respecto a las cosas de la vida; en vez de la
idea de que poseemos un control real sobre nuestras emociones destructivas si escogemos
trabajar en contra de la hiptesis masturbatoria, la cual usualmente
fomentamos.
(Extracto de The Essence of Rational Emotive Behavior Therapy de Albert Ellis, Ph D.
Revisado, mayo 1994).
Para simplificar, Ellis tambin menciona las tres creencias irracionales principales:
Debo ser increblemente competente, o de lo contrario no valgo nada.
Los dems deben considerarme; o son absolutamente estpidos.
El mundo siempre debe proveerme de felicidad, o me morir.
El terapeuta utiliza su pericia para argumentar en contra de estas ideas irracionales en la
terapia o, incluso mejor, conduce a su paciente a que se haga
l mismo estos argumentos. Por ejemplo, el terapeuta podra preguntar
Hay alguna evidencia que sustenten estas creencias?
Cul es la evidencia para enfrentarnos a esta creencia?
Qu es lo peor que puede ocurrirle si abandona esta creencia?
Y qu es lo mejor que puede sucederle?
Adems de la argumentacin, el terapeuta REBT se asiste de cualquier otra tcnica que
ayude al paciente a cambiar sus creencias. Se podra usar terapia
de grupo, refuerzo positivo incondicional, proveer de actividades de riesgo-recompensa,
entrenamiento en asertividad, entrenamiento en empata, quizs

utilizando tcnicas de rol-playing para lograrlo, impulsar el auto-control a travs de


tcnicas de modificacin de conducta, desensibilizacin sistemtica
y as sucesivamente.
Auto-aceptacin Incondicional
Ellis se ha ido encaminando a reforzar cada vez ms la importancia de lo que llama autoaceptacin incondicional. l dice que en la REBT, nadie es rechazado,
an sin importar cun desastrosas sean sus acciones, y debemos aceptarnos por lo que
somos ms que por lo que hemos hecho.
Una de las formas que menciona para lograr esto es convencer al paciente de su valor
intrnseco como ser humano. El solo hecho de estar vivo ya provee de
un valor en s mismo.
Ellis observa que la mayora de las teoras hacen mucho hincapi en la autoestima y fuerza
del yo y conceptos similares. Nosotros evaluamos de forma natural
a las criaturas, y esto no tiene nada de malo, pero de la evaluacin que hacemos de nuestros
rasgos y acciones, llegamos a evaluar esa entidad holstica
vaga llamada self. Cmo podemos hacer esto?; Y qu bien hace?. Ellis cree que solo
provoca dao.
Ah estn, precisamente, las razones legtimas para promover el propio self o ego:
Queremos mantenernos vivos y estar sanos, queremos disfrutar de la vida
y dems. Pero existen muchas otras formas de promover el ego o self que resulta daino, tal
y como explica a travs de los siguientes ejemplos:
Soy especial o soy detestable.
Debo ser amado o cuidado.
Debo ser inmortal.
Soy o bueno o malo.
Debo probarme a m mismo.
Debo tener todo lo que deseo.
Ellis cree firmemente que la autoevaluacin conduce a la depresin y a la represin, as
como a la evitacin del cambio. Lo mejor para la salud humana
es que deberamos detenernos a evaluarnos entre todos!.
Pero quizs esta idea sobre el ego o el self est sobrevalorada. Ellis es especialmente
escptico sobre la existencia de un verdadero self, como Horney
o Rogers. Particularmente le disgusta la idea de que exista un conflicto entre un self
promovido por la actualizacin versus otro promovido por la sociedad.
De hecho, dice, la propia naturaleza y la propia sociedad ms bien se apoyan entre s, en
vez de ser conceptos antagnicos.
Realmente l no percibe ninguna evidencia de la existencia de un self transpersonal o alma.
El budismo, por ejemplo, se las arregla bien sin tomar en cuenta

esto. Y Ellis es bastante escptico con respecto a los estados alterados de consciencia de las
tradiciones msticas y las recomendaciones de la psicologa
transpersonal. De hecho, considera a estos estados ms irreales que trascendentes!.
Por otra parte, Ellis considera que su abordaje surge de la antigua tradicin estoica, apoyada
por filsofos tales como Spinoza. Tambin considera que existen
similitudes con el existencialismo y la psicologa existencialista. Cualquier acercamiento
que coloque la responsabilidad sobre los hombros del individuo
con sus creencias, tendr aspectos comunes con la REBT de Ellis.
Derechos de autor, C. George Boeree, 1998
Derechos de traduccin, Rafael Gautier, 2002
personalidad/personalidad