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TIEMPO DE RETORNO O PERIODO DE RETORNO

En varias reas de la ingeniera, el perodo de retorno es el tiempo esperado o tiempo medio


entre dos sucesos de baja probabilidad. Por ejemplo, en ingeniera hidrulica es el tiempo medio
entre dos avenidas con caudales iguales o superiores a uno determinado, mientras que
en ingeniera ssmica es el tiempo medio entre dos terremotos de magnitud mayor que un cierto
valor.
Tambin llamado perodo de recurrencia, el perodo de retorno es un concepto estadstico que
intenta proporcionar una idea de hasta qu punto un suceso puede considerarse raro. Suele
calcularse mediante distribuciones de variables extrmales, sobre la base de series de valores
extremos registrados dentro de periodos iguales y consecutivos; por ejemplo, en hidrologa, se
realiza el estudio a partir de tablas con la precipitacin mxima recogida en 24 horas en un ao,
durante una serie de aos consecutivos; en ingeniera martima, tablas con los valores de la mayor
altura de ola alcanzada en un ao, igualmente a lo largo de una serie de aos consecutivos. El
ajuste de los datos y la prediccin de valores extremos suele realizarse mediante las distribuciones
de Gumbel, Log-Pearson, raz cuadrada del tipo exponencial (sqrt-ETmax) y otras.
El periodo de retorno suele ser un requisito fundamental para el diseo de obras de ingeniera, ya
que permite establecer el valor mnimo de un determinado parmetro (precipitacin de lluvia, altura
de ola, velocidad del viento, intensidad de un sismo, etc.) que debe ser soportado por la obra para
considerar que es suficientemente segura. Al mismo tiempo que se disea para ese valor mnimo,
se evita el diseo para valores superiores, evitando as un sobredimensionamiento excesivo. No
obstante, algunos especialistas consideran que ciertos periodos de retorno son excesivamente
conservadores, y que deberan rebajarse por dar lugar a obras demasiado costosas y seguras; se
trata de una lucha entre la seguridad y la economa.
El perodo de retorno para el cual se debe dimensionar una obra es evaluado en funcin de
motivos econmicos (valor de reposicin en caso de fallo o de destruccin de infraestructuras o
recursos productivos), sociales (posibilidad de prdida de vidas humanas), estratgicos, etc.

EN INGENIERIA HIDRAULICA
El perodo de retorno es uno de los parmetros ms significativos a ser tomado en cuenta en el
momento de dimensionar una obra hidrulica destinada a soportar avenidas, como por ejemplo:
el vertedero o aliviadero de una presa, obras que crucen sobre corrientes de agua, etc.
En hidrologa es frecuente considerar zona inundable a aquella que es cubierta por las aguas
en tormentas de hasta quinientos aos de periodo de retorno. Esto significa que la cantidad de
lluvia cada en un slo da para ese periodo de retorno solamente se iguala o supera,
estadsticamente, una vez cada 500 aos. En trminos numricos se expresa que

la probabilidad de que se presente una precipitacin de tal magnitud o superior en un determinado


ao es p = 1/500 = 0.002 = 0.2%; o bien, la probabilidad de que no se presente es la
complementaria, 1 - p = 0.998 = 99,8%. Sin embargo, eso no implica que no puedan producirse
dos tormentas de intensidad igual o superior a la de 500 aos en dos aos consecutivos; pero en
promedio ser una vez cada 500 aos.
En general, si un evento tiene un periodo de retorno de tp aos, el nmero medio de eventos que
estadsticamente pueden presentarse en un ao determinado es:
Algunos de los perodos de retorno generalmente aceptados son los siguientes:

Obras hidrulicas para canalizacin de aguas de lluvia en ciudades de tamao de mediano


a grande: de 20 a 50 aos.

Obras hidrulicas para canalizacin de aguas de lluvia en ciudades pequeas: de 5 a 10


aos;

Puentes de carretera: entre 50 y 500 aos.

Aliviaderos o vertederos para presas con poblaciones aguas abajo: entre 1.000 y 10.000
aos.

Mtodo de Hazen
Segn Hazen, la distribucin de los caudales mximos anuales de los registros de un curso de
agua se distribuye en una representacin logartmica, de acuerdo con la distribucin de frecuencia
normal de Gauss. Con esto, a partir de los registros de caudal de un curso de agua, se puede
organizar una serie de mximos anuales, mostrndolos en orden descendente, con sus nmeros
de orden, desde la cual los perodos de recurrencia se calculan mediante la siguiente expresin:
TR = n / (m-1/2).
Dnde:
n = nmero de aos de observacin; y,
m = nmero de la orden del caudal en la secuencia decreciente.
La probabilidad P de que un caudal sea igual o superior a un valor determinado puede
establecerse mediante la expresin:
P = 100 / TR (en porcentaje)

Dnde:
P = probabilidad de ser igualado o superado un determinado caudal; y,
TR = tiempo de recurrencia.