You are on page 1of 19

CULTURA

___________________________________________________________________________
La cultura influye en casi todo lo que hacemos; ms an, la cultura en realidad determina lo
que es nuestro mundo. Parte del fuerte efecto de la cultura se entiende mediante el contraste,
porque al investigar culturas extraas, exticas, entendemos mejor la nuestra.
Algunos estudios antropolgicos acerca de sociedades distintas han constituido una de las
fuentes ms importantes de conocimiento sobre la influencia de la cultura.
El vocablo cultura tiene diversos significados en el uso comn, uno de ellos hace referencia
al buen gusto. Gente de cultura es aquella que conoce el buen arte, que asiste a la pera y
bebe vinos franceses caros. Una buena educacin y abundancia de dinero para gastar en cosas
lujosas y costosas es la imagen popular de lo que se entiende por persona culta. Otro uso
popular secundario de la palabra cultura es el que se refiere a toda la sociedad y todo lo que
se relaciona con sta, por ejemplo, la cultura francesa o la cultura occidental. En este
sentido, el trmino se convierte en una superpalabra, la cultura como un todo. Cuando se
emplea en este sentido lato, el trmino carece de sentido, de modo que no es esto lo que
tienen en mente los socilogos cuando hablan de cultura.
DEFINICIN ANTROPOLGICA DE CULTURA
La separacion fundamental de la vida social humana de la de otros animales estriba en que la
gente puede crear conocimientos y transmitirlos a generaciones futuras mediante la educacin. Ademas, la gente adquiere creencias, implanta leyes y costumbres, y crea el arte y la
msica. Los socilogos entienden por cultura todos esos elementos. La mas famosa definicin fue dada por Edward. B. Tylor en 1871:
Cultura: es ese complejo total que contiene conocimientos, creencias, arte, moral, leyes,
costumbres y otras capacidades y hbitos adquiridos por el hombre como miembro de una
sociedad.
Cultura es pues, un concepto muy amplio, puesto que integra diversas clases de conocimiento que la gente crea: arte, msica, tcnicas, organizacin poltica y familiar. Adems,
hace referencia a creencias y valores: doctrinas religiosas, normas de conducta, moralidad y
conceptos legales. Antes, los socilogos y antroplogos comprendan en su definicin de
cultura tambin las cosas fsicas, tales como la rueda, las pinturas rupestres o las pirmides.
Sin embargo, actualmente se acostumbra rechazar la definicin material de cultura y se hace
hincapi en el conocimiento inmaterial. Las herramientas, el dinero, los aparatos y dems
objetos no son cultura; pero el conocimiento acerca de esas cosas s es cultura. En lo
fundamental, la cultura es un Sistema de conocimientos. Herbert Spencer llam a la cultura
sistema super- orgnico, esto es, un sistema de conocimientos que existe independiente y por
encima de ("super") la naturaleza biolgica del hombre ("orgnica"). La cultura no procede
ni de los instintos ni de la biologa, sino del conocimiento creado por el hombre en la vida
social. La cultura se expresa en smbolos por cuanto es un sistema de conocimientos. El
conocimiento no es una cosa fsica y, por tanto, se debe representar mediante smbolos
creados por los hombres; por ejemplo, el lenguaje, tanto escrito como oral, es el sistema ms
importante de smbolos; pero las seales de la carretera, los planos y los cdigos musical y
matemtico, son otros ejemplos de smbolos culturales.

LA CULTURA INFLUYE EN TODA LA VIDA


La gente, generalmente no se percata de que su vida de cada da est influida de ideas
culturales. De hecho, el impacto de la cultura es tan abrumador y a la vez tan sutil, que la
gente dentro de una cultura cree que su modo de proceder es simplemente algo natural, tal
como la naturaleza lo exige. El hombre occidental esta casado con una mujer y cree que la
monogamia es natural para todos, mientras que el musulmn creer, igualmente con
sinceridad, que es natural tener varias esposas. Para ambos es obvio que su forma de actuar
es la correcta, y no se dan cuenta de que es la cultura y no la naturaleza la que establece lo
que es debido.
Todos necesitamos comer, pero es la cultura la que fija qu, cundo, dnde y bajo qu
condiciones hemos de comer. Todos tenemos impulsos sexuales, pero la cultura determina
cul ha de ser el compaero sexual, cundo se puede entrar en relaciones sexuales y qu
clase de sistema matrimonial ser el adecuado. En muchos de los lugares del mundo, es
necesario llevar vestidos para protegerse, pero la cultura determina qu clase de vestidos se
han de llevar, bajo qu circunstancias y en qu partes del cuerpo. La gente se muestra a veces
agresiva, pero la cultura dicta cundo se calificar de cruel a inmotivada la agresividad y
cundo se tendr por honorable y justa.
Alguien dijo una vez que el pez sera el ltimo animal en descubrir el agua. Rodeado por
ella, el pez ni siquiera se da cuenta hasta que es suspendido en el aire y, de pronto, nota que le
falta. De la misma manera, los valores y normas culturales impregnan de tal manera nuestro
mundo, que ni siquiera nos percatamos de que existen, hasta que nos adentramos a una
cultura distinta. Fueron los primeros antroplogos quienes comenzaron a manejar el
concepto de cultura al quedar sorprendidos ante la diversidad del comportamiento humano en
todo el mundo. Como tanta variedad no se poda explicar en trminos de diferencias
biolgicas, los antroplogos se percataron de que los distintos sistemas culturales eran los
que causaban tales diferencias.
La cultura determina el mundo en que vive cada persona. Construye la "realidad social",
independientemente de lo que pueda ser la realidad fisica. Incluso los ademanes
perfectamente naturales, tales como asentir con la cabeza para decir "si" y balancearla para
decir "no", se deben a la cultura.
ADEMANES SIMPLES QUE DEFINEN LA CULTURA
Acostumbrados a suponer que los significados de los ademanes comunes que emitimos son instintivos o
universales, pero en realidad varan grandemente de una cultura a otra. Esto no es ms que una indicacin
entre tantas del afecto general que la cultura tiene en nuestras vidas. Como se ilustra a continuacin, la
persona que tomara como naturales sus propios ademanes tendra dificultades para comunicarse con
personas de una sociedad distinta. Trate de emitir estos ademanes, mientras va leyendo, y se dar una idea
de la diferencia que existe entre las culturas.
ADEMN
Para decir s:

Para decir no:

CULTURA

1. Menear la cabeza para adelante y para atrs.


Occidental
2. Juntar las manos en la parte superior del pecho Los ain; norte de Japn
e inclinarse delicadamente hacia abajo.
3. Mover la cabeza bruscamente hacia delante
Pigmeos Semang Malaysia
1. Menear la cabeza de un lado a otro.
Occidental
2. Pasar la mano de la derecha a la izquierda y Los ain; norte de Japn
luego al revs, por delante del pecho.
3. Menear la cabeza con fuerza hacia el hombro Abisinios; Etiopa
derecho
2

Para saludar:

Para mostrar respeto:

4. Cerrar los ojos


5. Levantar cabeza y mentn.

Pigmeos Semang, Malaysia


Sicilianos

1. Apretar la mano derecha de la otra persona,


con la propia diestra y moverla hacia arriba y
hacia abajo.
2. Tocar ligeramente la cabeza o los hombros de
la otra persona con el puo.
3. Golpear al otro en la espalda, de manera que
ste haga lo mismo con uno.
4. Abrazar y frotar la espalda de otros.

Occidental

1. Levantarse y quedar de pie.


2. Sentarse
.

Occidental
Islas Fiji y Tonga

Esquimales Cooper
Noroeste del Amazonas
Polinesios

CONTENIDO DE LA CULTURA: LO QUE ES, LO BELLO Y EL


BIEN
Son tan fuertes los efectos que la cultura tiene sobre la conducta humana, que es necesario
examinarla detalladamente. Los socilogos dividen generalmente en tres partes el contenido
de los sistemas culturales:
1.
2.
3.

La cultura emprica abarca el contenido tcnico, como saber conducir un coche o


construir una nave espacial, y la definicin que la sociedad da de la realidad (lo que
es).
La cultura esttica consta de los valores e ideales que determinan los estndares del
gusto -lo "bello"- para cada sociedad.
La cultura normativa especifica como se debe comportar la gente y como no debe
proceder, sealando lo que esta "bien" y "mal dentro de una sociedad determinada.

1) Cultura Emprica
El conocimiento emprico, las tcnicas para controlar el ambiente natural, es uno de los
aspectos ms importantes de la cultura. La tecnologa es el elemento principal de la cultura
emprica, es un sistema cognoscitivo que consolidar problemas fisicos tales como la
habitacin, la agricultura, la maquinaria y la produccin industrial. Este conocimiento que
permite a la gente enfrentarse a un mundo fsico, es parte de la herencia cultural que va
pasando de una generacin a otra. La tecnologa alimenticia, por ejemplo, constituye un
aspecto muy importante del conocimiento de la sociedad. Adems, el conocimiento acerca de
cmo construir casas, como dividir tomos, cmo alimentar al ganado y elevar cometas o
papelotes, todo forma parte del conocimiento emprico de nuestra sociedad.
La cultura sin embargo, hace ms que transmitir el conocimiento emprico; especifica
tambin como hallar nuevos conocimientos.
En siglos anteriores, las sendas que conducan al conocimiento eran distintas: la religin, el
misticismo, la filosofa, la lectura de las hojas de t, la magia y la astrologa. Ahora, no
obstante, la forma dominante para descubrir nuevos conocimientos es a travs de la ciencia y
la tcnica de investigacion emprica. Ms an, son los propios seres humanos y la misma
cultura los que determinan a la ciencia, los que han entrado a formar parte de la investigacin
cientfica en las ciencias sociales. A medida que se logran nuevos descubrimientos, son
3

desafiadas las definiciones de la realidad proporcionadas por la cultura, renovadas y a veces


cambiadas.
La realidad no es algo fijo: La cultura la determina.
Aunque es obvio que los rboles, las rocas, las casas y los ocanos son elementos que existen
qu decir acerca de los demonios, los grmenes, los dioses o los tomos?
Veamos un caso especfico: existen las brujas? Detengmonos por un momento y leamos el
inserto "Brujera en Ginebra".
BRUJERA EN GINEBRA
Era un da 22 de enero de 1545. La ciudad; Ginebra, Suiza. Bernard Dallinges, labriego pequeo y delgado del
lugar, fue arrestado por la polica por participar en un complot para matar a la gente de la ciudad. Esas
maquinaciones para matar a los habitantes no son tan raras, evidentemente, pero el complot que Dallinges haba
tramado tena un aspecto extrao: los conjurados deban obtener un ungento del demonio y untarlo en las
puertas de las casas de Ginebra, para causar una peste.
Hoy nos burlaramos de semejante loco y lo enviaramos al manicomio ms cercano. Pero las autoridades de
Ginebra actuaron de modo diferente. Efectuaron una redada de todos los que estaban implicados en el complot,
los torturaron a todos y luego los quemaron. El cabecilla de la conjura, un hombre llamado Lentille, despus de
juzgado fue arrastrado por las calles de la ciudad y quemado en una ceremonia especial. No hay duda de que las
autoridades de la ciudad crean en la maquinacin de esos brujos para cooperar con el demonio en enviar a
Ginebra una peste. Pero para colmo, en efecto, en la atemorizada ciudad haba una peste! Incluso un ciudadano
tan conspicuo como Juan Calvino, reformador protestante y jefe religioso de la ciudad, jur como testigo contra
ciertas brujas. Se capturaron de 40 a 50 de ellas. La mayora fue ajusticiada inmediatamente en la hoguera, pero
otras se suicidaron.
Se apoder el pnico de la ciudad de Ginebra. La peste cunda y la gente mora como moscas. Haba que
encontrar a todas las brujas antes de que fuera demasiado tarde. Los pelotones de cazadores de brujas
recorrieron toda la ciudad, echando al suelo puertas en medio de la noche para cazar a las brujas mientras
dorman, y as arrestaron a muchos sospechosos. El pnico alcanz nuevas proporciones cuando muchos de
estos sospechosos confesaron que, en efecto, eran brujos pactantes con el demonio. Deseaban hacerlo saber a
todos; se sentan orgullosos de ello. La palabra corri como plvora por toda Suiza y empezaron a arrestar a los
ciudadanos de Ginebra, por temor de que el conjuro se extendiera al resto de la nacin. Centenares de individuos
fueron aprehendidos, torturados, quemados y decapitados. Mientras, la peste segua haciendo estragos.

Qu ocurra en Ginebra? En primer lugar, eliminemos la posibilidad de que los propios


ginebrinos creyeran que la peste hubiera sido causada por las brujas. Es comprensible que la
gente de Ginebra reaccionara con temor ante la terrible plaga que desvastaba la ciudad y que
buscaran alguna causa de las muertes masivas. Pero, por qu culparon a las brujas que no
existian? Porque la cultura de ese tiempo consideraba a las brujas como un medio
conveniente a quien culpar; de la misma manera como en una cultura anterior se habria
culpado a los "demonios" o a los "dioses", y como hoy la atribuiramos a los "grmenes".
Pero los germenes son reales, mientras que los demonios, los dioses y las brujas no lo son. O
al menos de acuerdo con nuestra cultura sta es la manera mas idnea de plantear el
problema.
Definicin de la situacin.
Este ejemplo es un ejemplo perfecto de un punto importante. Independientemente de lo que
exista "en realidad", la gente acta sobre la base de lo que creen que existe. W. I. Thomas
socilogo de principios de siglo XX, afirm que la "definicin de la situacin" determina qu
es lo que la gente har. Si las situaciones son consideradas reales, son consecuencias para la
accin humana, incluso si no son reales desde el punto de vista cientfico. Es precisamente
la cultura la que proporciona la definicin idnea de un determinado tiempo, trtese de
brujas, de grmenes, o particulas atmicas. Quiz no existan las brujas, pero fueron reales
4

para la gente de Europa desde el siglo XV al siglo XVIII. La gente actuaba de acuerdo a la
creencia de la existencia de las brujas, independientemente de si existieron o no.
Los occidentales, racionales y cientficos, se jactan de conocer la "realidad" con slo verla; es
decir, que la realidad se puede ver, tocar, medir, pesar. Las sociedades industriales no son
"supersticiosas", como las que precedieron a nuestro siglo, pero la sociologa ha demostrado
que la gente del siglo XXI, al igual que sus antepasados, se ve atrapada en la definicin que la
cultura da de la realidad. As, nuestra vida cotidiana no es "real" en ningn sentido absoluto
de la palabra, sino que somos nosotros los que la definimos, de acuerdo con nuestra situatin
social y cultural. La ciencia moderna, en efecto, ha logrado arrancar la mayora de los mitos
de los aspectos fsicos de la existencia, de la brujera y de los demonios; no obstante, muchos
de los sectores importantes de la vida (el trabajo, el juego, el matrimonio, el gobierno) son
definidos por sistema social y la cultura. Nuestra Vida nos parece tan concretamente "real"
que muy raras veces nos detenemos a pensar que en su totalidad esta definida por nuestra
cultura particular en una poca determinada del tiempo. Piense por un momento en la
siguientes cuestiones: Es deseable la integracin racial? Existen los tomos? Deambulan
los espritus por la noche? Es la homosexualidad un pecado? Existe la conspiracin juda
para apoderarse del mundo? Son los grmenes los que causan las enfermedades? Es la
democracia una buena forma de gobierno? Por cada pregunta a la que usted haya respondido
s, habr mucha gente en otras situaciones culturales, que respondern "no". La gente ve el
mundo de manera distinta, porque la definicin social de la realidad est determinada por la
cultura.
La cultura de cada sociedad ensea a sus miembros qu es lo que deben ver; determina su
realidad. Una vez que la gente ve su mundo social de una forma particular, es difcil que lo
vea de otra manera.
2) Cultura Esttica
Pasamos ahora de lo utilitario, a lo esttico, a las definiciones de la belleza. Muchas son las
formas de expresin artstica en el mundo; casi todas las sociedades producen msica, danza,
escultura, literatura, poesa y pintura. Hay objetos bellos que tambin son tiles. Una lanza
por ejemplo, es un objeto til, pero puede estar muy bien grabada y pintada. Hay otras cosas
bellas: la poesa de Neruda, la estatua del David de Miguel Angel, la msica de Beethoven,
pero no tienen uso prctico directo. En estos casos se trata de ejemplos del extrao hbito
humano de crear arte que no tiene propsito de utilizacin directa. El hombre, es por doquier
hombre-artista. Pero es la cultura la que define lo que es es belleza.
Debido a que la definicin de "belleza" no es absoluta, las formas artsticas cambian y
difieren de una sociedad a otra. El arte occidental moderno difiere mucho de las piedras
talladas de la Isla de Pascua, las pinturas rupestres de hombres prehistricos o el complicado
arte barroco de la Edad Moderna. Los bailes actuales difieren considerablemente del baile
tradicional y de las danzas de tribus indias de Amrica. Entendemos por "arte", las pinturas
al leo de Picasso, la musica de Bach o la poesa de Byron. En otras sociedades, sin
embargo, el arte se expresa de otra manera: los esquimales dibujan en marfl, los
bosquimanos pintan en piedras, los nativos de las islas Fiji hacen estampados en corteza,
mientras que los de Nueva Guinea decoran crneos de sus antepasados. An cuando existe
gran variedad en el arte de las diferentes culturas, cada forma es adecuada segn la cultura, y
considerada bella en esa cultura.
3) Cultura Normativa: bien y mal
La cultura determina la realidad emprica y las formas estticas de cada sociedad. Su tercera
funcin es establecer lo que est bien y lo que est mal, es decir, la forma en que se debe
5

comportar una persona. Y es en este campo precisamente donde es ms palpable el efecto de


la cultura. Leamos el inserto sobre la infortunada Expedicin Donner, que intent cruzar las
montaas de Sierra Nevada (EE.UU.), en 1846. La idea de canibalismo nos parece totalmente
irreflexiva, algo que esta ms all de los lmites del hombre civilizado. No obstante, es
evidente que comer carne humana fue algo "racional" para aquella gente que se mora de
hambre. A esto es a lo que vamos: es imposible ser racionalmente tranquilo sobre un tema tan
emotivo; nuestra cultura no lo permite.
EL CANIBALISMO Y LA EXPEDICIN DONNER
Toda sociedad establece sistemas complicados de tabes para conservar intacta la estructura social. Los
tabes, que son una forma de norma cultural, fluyen en muchos sentidos limitando la posibilidad que la
persona tiene de escoger su indumentaria, su alimentacin y su pareja sexual. Por ejemplo, los occidentales
tienes pocas cosas consideradas ms repugnantes que el asesinato y el canibalismo. Pero creen tambin que
la autoconservacin es la primera ley de la naturaleza. Qu ocurre cuando esas dos normas entran en
conflicto? Lo que aconteci a la expedicin Donner viene al caso.
Desde hace ms de un siglo, California y su fascinacin han atrado a colonos que han ido a establecerse en sus
tierras negras y sus ricas montaas. Uno de los ms famosos grupos de emigrantes a California fue el de
Donner, que parti de Little Sandy Creck, Wyoming, en 23 carretas tiradas por bueyes, el 19 de Julio de 1846.
Pronto se separaron del grupo principal de emigrantes y el 31 de Octubre ya haban llegado a las nieves de las
sierras, cerca de lo que es ahora el lago Donner. Temiendo no poder cruzar por las ventiscas y las montaas
cubiertas de nieve, plantaron su campamento cerca del helado lago, para pasar el invierno.
Eran 87 personas (29 hombres, 15 mujeres y 43 nios) los que ah se quedaron para comenzar la pesadilla.
Pronto se les acabaron las provisiones, las nieves aumentaron y no les lleg auxilio. A medida que las raciones
normales se fueron agotando, el grupo hambriento tuvo que comerse los pellejos y la magra carne de bueyes
medio moribundos. Por fn, el 15 de Diciembre de 1846 ocurri la primera muerte. Al da siguiente, 15 hombres
y mujeres desesperados se propusieron cruzar las montaas con esqus. De este grupo de exploradores,
murieron ocho. Slo dos hombres y cinco mujeres llegaron al valle de Sacramento. Cuando arribaron, contaron
frenticamente la situacin del grupo atrapado.
En el lago Donner, las cosas haban ido de mal en peor. Despus de haber acabado con los perros, con los
pellejos de los bueyes y con las races de los rboles, los supervivientes, vestidos de harapos y a punto de morir
empezaron a comer la carne humana de los difuntos.
Breen, el irlands, cobr fuerzas y busc un cuchillo entre los bultos abiertos y esparcidos que Peggy haba
empujado hacia la hondonada. Subi por un rbol que haba en el talud y cort los cuerpos esquelticos de dos
muchachos. Peggy estaba con la boca abieta al verlo volver con los miembros bajo el brazo y los bolsillos
harapientos embutidos con todo lo que haba podido colocar en ellos. Avanzado el da, Breen volvi a subir y
arrastr el cuerpo de la seora Graves hasta el borde, avis a los de abajo y les arroj el cuerpo.
El estado demente de los Breen, los salv de sentir repugnacia. La carne fue asada sobre carbones y la seora
Breen coci la carne con agua de nieve y se la dio a los nios, que estaban demasiado dbiles para comer cosas
slidas.
La maana del viernes se prendi una chispa de energa en la hondonada que se hizo ms fuerte bajo el calor del
Sol. Hecha una vez la cosa, fue ms fcil repetirla. Sin sentir emocin alguna, los Breen desnudaron el cadver
de la seora Graves y lo destazaron con la indiferencia con que habran procedido con la carroa de un buey. Le
quitaron los brazos, pechos y piernas. Mientras la olla herva, abrieron el tronco y le quitron el corazn y el
hgado. El trabajo haba dejado cansados a los Breen, se envolvieron en cobijas y se echaron a dormir junto al
fuego. El calor de las llamas y el Sol en lo alto hacan sentirse a gusto, y los habitantes de aqul impresionante
campamento fueron entrando en una especie de sopor.
La brigada de rescate no pudo salir de Fort Sutter, en Sacramento, sino hasta el 31 de Enero de 1847. El 18 de
Febrero, siete hombres llegaron hasta los Donner. Se llevaron consigo a 23 de los hambrientos, a 17 nios entre
ellos. Por desgracia, muchos murieron camino al poblado. Acudieron otras brigadas de rescate, pero fue
imposible mover a nadie ms, debido a las enfermedades y a los daos.
Uno de los que se quedaron -Lewis Keseberg- fue el ltimo superviviente. Tuvo que vivir en una de las cabaas,
recogiendo combustible como bien poda en su debilidad, y comiendo lo que encontraba en la mayor soledad de
no haber sido por los lobos. La seora Tamsen Donner muri poco antes de que Keseberg fuera rescatado. En
medio de la negrura de la noche, lleg hasta Keseberg, sollozando, porque su marido, jefe del grupo, acababa de
morir. A Keseberg le pareci que la seora Tamsen estaba algo demente, l mismo la puso en la cama. A la
6

maana siguiente, tambin ella haba muerto.


La muerte de la viuda, todava hundi ms en la desesperacin a Keseberg. Su carne fue a parar a la olla,
proporcionando una dieta inspida y nauseabunda, que careca por completo de elementos nutritivos. A medida
que la nieve se iba fundiendo lentamente, iba soltando ms vctimas congeladas, el costo de prolongar la vida se
converta en un horror cotidiano. Tocar un cadver le era repugnante y las caras tiesas y lvidas le perseguan,
despierto o dormido
Keseberg era un esclavo del fuego y de la carne humana; si le hubiera faltado cualquiera de las dos cosas habra
muerto. Cada da por la nieve, cercenando y cortando hasta que volva cansado a sus cobijas.
Por fin, el 21 de Abril de 1847, Keseberg pudo salir del campamento maldito, siendo el ltimo superviviente de
la funesta partida de Donner. De los 87 que salieron de Sandy Creek, slo sobrevivieron 47. Cinco murieron
antes de alcanzar el campamento de la montaa, 34 en el campamento o por las montaas y uno despus de
haber llegado a Sacramento. Adems, murieron tambin dos rescatadores que llegaron hasta el lago.
El relato del grupo muestra dos valores culturales fuertes en conflicto, el tab contra el canibalismo frente a
frente con la norma de autoconservacin Puede afirmarse como regla general que cuando la necesidad obliga,
las ms fuertes leyes y tabes quedan aniquilados? Por lo que se refiere a Keseberg, que despus hizo alarde de
sus actos de canibalismo, la gente lo juzg duramente y lo llev de una ciudad a otra, golpendole, hostigndolo
hasta que al fin desfalleci, casi loco del todo. Pero, quin puede decir qu normas sociales han de predominar
y qu valores culturales han de controlar el comportamiento? En este caso, los miembros de la expedicin
Donner se vieron atrapados sin remedio entre sus necesidades personales y la regla social, situacin que a todo
el mundo le llega, aunque de ordinario no se trate ms que de la vida cotidiana y no de la desesperanza de morir
de hambre.

NORMAS
La cultura determina qu est bien y qu est mal, mediante reglas de comportamiento
denominadas normas. Todas las sociedades las tienen, pero esas normas difieren
considerablemente de una sociedad a otra. En una sociedad, el padre se casa con la hija,
mientras que en otras no se puede casar con ninguna muchacha pariente suya; en una
sociedad se come con palillos, mientras que en otra se emplean tenedores y cuchillos; en una
sociedad es irracional el canibalismo, mientras que en otra es un recurso alimenticio.
William Graham Summer uno de los primeros socilogos de Yale dedic su vida al estudio
de las normas sociales, que denomin "mores" o "costumbres tradicionales". En su libro
Folkways (1907), tiene un captulo titulado: "Las costumbres pueden hacer que algo se
considere correcto a impedir la condena de cualquier cosa". Con esto determinaba una de las
caractersticas ms importantes de las normas culturales: pueden determinar que una cosa sea
buena o mala.
Legitimizacion de las normas.
Las normas sociales reciben el apoyo de la legitimizacin, en un grado o en otro, esto es, una
explicacin de por qu se debe cumplir la regla. En algunos casos, la legitimizacin es
evidente, esto es, casi no tiene necesidad de justificar las reglas contra el asesinato, el robo y
el ataque fsico. En otros casos, empero, no hay muchas razones que fundamenten la regla;
no hay ninguna razn biolgica de que se prohiba el adulterio, de saludarse dandose la mano
o de que no se deba fumar marihuana. En tales casos, la legitimizacin se basa en
apelaciones a los dioses ("el adulterio es malo porque lo prohiben los Mandamientos"), o a
la tradicin ("bueno, siempre nos hemos saludado dndonos la mano") o al bien de la
sociedad (qu sucedera si todo el mundo fumara marihuana? nadie trabajara! "). Con
frecuencia, la legitimizacin no tiene ningn sentido para un extrao, pero para la gente de
esa cultura es una justificacin ms que suficiente de la norma.

Sanciones.
Ademas de la legitimizacin, las normas tienen el respaldo de las sanciones, sean castigos o
recompensas, que literalmente "forzan" a su obediencia. Las sanciones de algunas normas
son de poca trascendencia: el comer con un cubierto inadecuado o el eructar en pblico
provoca el fruncimiento del ceo en seal de desaprobacin. Las sanciones de normas
principales, sin embargo, son muy graves y pueden consistir en multas, prisin e incluso el
destierro o la muerte. Aunque existen crceles y silla elctrica para los grandes delincuentes
en casi todas las sociedades conocidas, la condena social es el arma con que se suele aplicar
el castigo. Los amish, secta del movimiento menonita, prctica un castigo denominado
"shunning" (evitacin o excomunin) que consiste en excluir a los delincuentes de las
actividades de la comunidad, como si fueran una peste; en Nueva Inglaterra, los puritanos
colocaban a los pecadores en cepos, no tanto como castigo fsico, sino para vejarlos y
ridiculizarlos pblicamente; las tribus esquimales acostumbran actuar como si el delincuente
ni siquiera existiera, y se dice que ste es colocado en un lugar apartado para que viva en
exilio; en 1973, gradu por fin un cadete de la Academia de West Point (EEUU) que, por
sus repetidas mentiras, haba sido condenado cuatro aos al "silencio", castigo que consista
en que ningn compaero le poda hablar. En general, las sociedades utilizan ms esta clase
de castigo informal, que el castigo formal con todas las de la ley: de juicios y dems.
La gente se ve recompensada si cumple las normas y castigada si las desobedece. Las
recompensas y los castigos son las dos caras de la moneda de la sancion.
Internalizacin.
La razn ltima de por qu la gente obedece las normas es por el hecho de que estn en tal
contacto constante con las reglas culturales que acaban aceptndolas como un modo natural
de proceder. Despus de un largo contacto con la cultura, la gente acepta las reglas culturales
y las convierte en parte de s mismas, las inernalizan. Muy pocas veces hay que premiar o
castigar la conducta; existe tal lavado social de cerebro que raramente se piensa en hacer algo
que viole las normas. En muchos casos, ni siquiera se llega a pensar que sea posible violarlas.
Las pocas violaciones obvias, como el crimen y otros delitos, sealan el hecho de que la
mayor parte de las veces la gente no viola las normas porque no conocen otra alternativa.
Cumplen las normas, sencillamente porque se les ha enseado culturalmente que ninguna
persona civilizada procede de otro modo.
COSTUMBRES TRADICIONALES
No todas las normas revisten la misma seriedad; el cometer un crimen o el romper el
protocolo no son la misma cosa. Los tipos de norma ms usuales y menos serias estn
constituidos por patrones de costumbres de comportamiento que Summer bautiz con el
nombre de costumbres tradicionales (folkways).
Veamos un ejemplo. Un sbado, Roberto y Luca presenciaban un concierto de rock al aire
libre. Pasaron gran parte de la soleada tarde tirados sobre la hierba; Roberto sin camisa,
Luca en bikini. Tenan al lado una botella de licor barato y algo de marihuana, y ambos,
juntos o solos, entraban al baile cuando se les antojaba. AI da siguiente, Roberto iba de traje
acompaado de Luca, muy elegante; se vieron con los padres de Roberto a la entrada de la
iglesia, asistieron juntos al servicio religioso y despus fueron a comer. Durante la comida,
Roberto derram algo de lquido sobre su ropa, y exclam " diablos! ", evitando con sumo
cuidado usar el lenguaje que habra empleado en el concierto de rock.
Este incidente ilustra algunas cosas referentes a las costumbres tradicionales, que son las
reglas menores de comportamiento que observa la gente: (1) La diferenciacin depende de lo
que se considere "apropiado" para una ocasin especifica (el comportamiento aceptable en
un concierto de rock es diferente al que se requiere en la iglesia); (2) la legitimacin de esas
8

reglas de menor importancia, por lo general esta basada en la tradicin (es decir, el modo en
que se ha hecho siempre), no en instancias al bien de la sociedad o a la religin; (3) las
sanciones que acompaan la violacin de las costumbres tradicionales son insignificantes (si
Roberto hubiera exclamado: " mierda! ", su madre probablemente se habra enojado, pero
seguramente no lo habran enviado a la crcel).
Existen muchos otros ejemplos de tradicionalismos; ms an, todo en nuestra vida cotidiana
se ve tocado ms o menos de modales o maneras. Las veces que se come al da, el lado de la
calle por donde se maneja, si se eructa o no en la mesa (en algunas sociedades es falta de
educacin no eructar), las modas en el vestir, el protocolo en la mesa y el comportamiento
apropiado para determinada ocasin, todo ello es un sistema integrado de costumbres
tradicionales.
MORES
Mientras que las costumbres tradicionales son regulaciones menores del comportamiento
social, los mores estan constituidos por reglas sociales graves. La gente cree que si se violan
los mores, la sociedad puede desmoronarse. Ejemplos de mores occidental son: proteccin a
los menores, patriotismo, monogamia y fidelidad sexual, iniciativa del varn para hacer
citas, respeto por los ancianos y reverencia en la iglesia. La legitimacin de los mores se
fundamenta en la creencia sincera de la gente de que si resulta infringida, sera imposible
una vida social razonable. Es evidente que tal legitimacin no es necesariamente vlida. Si
se admitiera la bigamia se destruira sin duda la estructura actual de la familia, pero se
deshara por ello la sociedad? Si la mujer Ilevara la iniciativa en el noviazgo, se vendra al
suelo la sociedad por eso? Los hechos objetivos no justifican los temores que la gente tiene
de violar las mores, pero debido a que se cree en ellos, se les obedece. Los castigos por
violar los mores pueden ser graves.
LAS LEYES
Hay normas que se consideran tan importantes que su cumplimiento no se puede dejar al
azar, por lo que se convierten en leyes. Las leyes son normas con ciertas caractersticas
especficas.
1.
2.
3.
4.

Las leyes son promulgadas de una manera formal por el propio Estado. La
legitimacin de una ley radica en su promulgacin o imposicin oficial.
Las leyes no quedan al arbitrio del pblico para su interpretacin; se codifican en
documentos escritos que son precisos y estan sujetos a interpretacin legal.
Las leyes cuentan con agentes especiales para su cumplimiento: la polica, los jueces,
los abogados, etc.
Las leyes tienen sanciones especificas y delimitadas. Mientras que los castigos y
recompensas por normas menos serias varan considerablemente, la pena por
desobedecer una ley especfica est sealada claramente en la propia ley. Si alguien
roba un banco, se le castiga con "X" aos de crcel; si uno mata al casero, recibir
prisin de por vida, o incluso tal vez la muerte.

Hay veces en que leyes y mores coinciden; por ejemplo, ambas instancias condenan el
asesinato, el adulterio y el robo. Pero hay leyes que no estn respaldadas por los mores
comn. Por ejemplo, nadie cree que la sociedad se vendra al suelo si manejramos por el
lado izquierdo de la calle. Pero, tanto esta ley como otros convencionalismos se obedecen por
igual. Existen otras ]eyes, sin embargo, que resultan frecuentemente violadas porque no estn
sostenidas por mores comunes; las leyes secas, la famosa "prohibicin" de los aos 20 del
9

siglo XX en los Estados Unidos, eran quebrantadas sistemticamente, como ocurre ahora con
las leyes contra la droga o contra la segregacin racial en diversas partes del mundo, incluido
el Per. Hay mucha gente que no cree en esas leyes, y por lo mismo las quebranta.
Por otro lado, existen reglas de mores comn que nunca han pasado a ser leyes.

Segn los mores, quien embaraza a una mujer soltera debera casarse con ella, pero no
hay ley alguna que lo haga obligatorio.
Los mores dicen que el varn debe tomar la iniciativa en el noviazgo, pero no hay ley que
niegue a las mujeres al derecho de declararse a un hombre.

En general, pues, las leyes y los mores comunes se trasladan con frecuencia, pero hay muchas
leyes que no tienen apoyo de los mores, y muchas reglas de mores que no estn respaldadas
por leyes. Las leyes resultan ms efectivas cuando tienen el apoyo de los mores, y la regla
comn de mores recibe mayor fuerza cuando est amparada por alguna ley. Pero, si las leyes
y los mores estn en contradiccin, provocarn tensin social.
Comparacin de tres clases de normas:
Tradiciones

Mores

Leyes

Definicin

Reglas de menor
importancia sobre
comportamiento social.

Reglas de mayor
importancia
del comportamiento
consideradas esenciales por
la sociedad.

Normas dictadas
formalmente, impuestas por la
fuerza policial, fijadas en
documentos y sancionadas
con penas especficas.

Ejemplo

Tipo de vestido.
Trato con el sexo opuesto.
Etiqueta en la mesa.

Leyes contra el crimen, el


robo, el empleo de drogas o la
fijacin de precios.

Legitimaci
n

La tradicin: Siempre se
ha hecho as.

Normas sobre el adulterio;


tab
del
incesto;
patriotismo;
obligaciones
religiosas.
Bien para la sociedad o la
religin: La sociedad se
derrumbara si se violaran.
Dios lo ha ordenado

Sanciones
negativas

Murmuraciones y ridculo

Ridculo grave, aislamiento,


ruptura de las relaciones
sociales, ataque fsico.

Imposicin policaca y
tribunalicia: multas, prisin,
muerte.

Imposicin oficial de parte del


Estado para el bien de todos

UNIFORMIDAD Y DIVERSIDAD EN LA CULTURA


Si dedicamos tiempo a examinar los sistemas culturales de todo el mundo, se ver que por
doquier existen patrones comunes, y al mismo tiempo grandes diferencias en todo lo que se
refiere a la cultura. En esta seccin examinaremos tanto las caractersticas universales de la
cultura humana, como la diversidad que hace que cada cultura sea nica.
"UNIVERSALES" CULTURALES
Los humanos que viven en las junglas de Sudamrica o en los barrios bajos de Nueva York,
confrontan muchos problemas comunes. Todos tienen que alimentarse, criar a sus hijos,
controlar la violencia y establecer un sistema de gobierno. Aunque abundan las diferencias de
una cultura a otra, llama la atencin el hecho de que existan tantas caractersticas en comn.
10

Muchos cientificos sociales estn convencidos de que hay ciertos patrones bsicos en todas
las culturas, que todas comparten, denominados "universales" culturales.
Por ejemplo, todas las sociedades tienen cierto conocimiento cultural que les facilita el
desenvolvimiento en su ambiente fsico. Por todo el planeta se presencia la accin de diversos
elementos: lluvias en la jungla, calor en el desierto, fro en el rtico, vientos en las montaas,
torbellinos, huracanes, tormentas de nieve, sequas a inundaciones; insectos portadores de
enfermedades, insectos y animales antropfagos, plantas venenosas... Por doquier, la gente se
ha de adaptar a su ambiente, hecho que ha generado sistemas complicados de conocimiento
que les facilitan el dominio de los elementos. El conocimiento sobre cmo construir casas,
echar puentes, vestirse, cultivar el suelo, fabricar herramientas, controlar inundaciones y
construir carreteras, es todo parte del acervo cultural que se ha ido formando con el propsito
de hacer frente al ambiente fsico.
Mucho se ha debatido sobre cules son con exactitud los aspectos universales de la cultura,
pero es cierto que toda cultura debe controlar la violencia, la guerra; criar y educar a los
nios; implantar sistemas de comunicacin, sistemas polticos y econmicos; y de hecho toda
cultura ha organizado un amplio cuerpo de conocimiento cultural para resolver esos
problemas.
UNIVERSALES CULTURALES: EL HOMBRE, DE CUALQUIER LUGAR, COMPARTE MUCHOS
UNIVERSALES CULTURALES
1. Relaciones con su ambiente.
El hombre se ha de ajustar de un modo u otro a su ambiente fsico: clima, suelo y recursos naturales. Si no
logra tal ajuste, ha de trasladarse o exponerse a perecer. En toda cultura se sabe construir casas, cultivar el suelo
(lo mismo que hacer la comida y almacenarla), como vestirse y protegerse del clima.
2. Las relaciones entre los sexos y el control demogrfico.
El hombre ha de seguir alguna norma respecto de las relaciones heterosexuales, para que haya ocasin y
motivo de una tasa de reproduccin suficiente. Toda sociedad necesita suficientes miembros adultos para
garantizar la reproduccin adecuada y ocupar posiciones esenciales. En toda sociedad se conoce el matrimonio,
se siguen protocolos en el noviazgo, existen tabes contra el incesto, limitaciones al matrimonio y prcticas
como infanticidio, geronticidio y control natal.
3. Diferenciacin y asignacin de papeles.
La sociedad puede efectuar ciertas actividades de una manera regular para que pueda persistir. Tanto el hombre
como su sociedad, tienen que poseer una divisin sistemtica y estable de tales actividades. Entre estos
sistemas de papeles sociales est: la casta y la clase (y otras estratificaciones), los papeles sexuales, los papeles
de cada edad, la crianza infantil, los papeles por ocupaciones y la distribucin de la riqueza.
4. Relaciones con los dems. Comunicacin.
Ninguna sociedad puede subsistir sin formas compartidas, aprendidas y simblicas de comunicacin. Sin ellos,
no se puede mantener la estructura de valores comn o las sanciones preservativas que impiden el caos. A este
efecto se necesita de un lenguage de ademanes y expresiones faciales, tonos de la voz y smbolos; en especial
alguna forma de comunicacin escrita.
5. Alianza comn de propsitos.
Toda sociedad tiene el propsito de impedir la extincin. Sin embargo, las metas que toda sociedad puede
perseguir suelen ser muchas. Debido a que existe una diferenciacin de papeles, probablemente los propsitos
sern mltiples en vez de ser uno especfico. Es precisamente esa gama de propsitos, por estrecha que sea, la
que proporciona opciones , y de esa manera reduce una fuente seria de conflicto. Esa alianza comn de
propsitos se va articulando en forma de gobierno y de estructura econmica.
6. Fijar controles, tanto a los medios para el logro de los fines como a la violencia.
El hombre debe tener un conjunto de controles que determinen positivamente los medios (en su mayora no
coercitivos) para alcanzar las metas de la sociedad, como las prescripciones previas y posteriores relacionados
al empleo de la fuerza o de lo que ha de suceder cuando ha ocurrido algn engao. Esos dos conjuntos de
controles se complementan recprocamente y hacen que la sociedad funciones. El hombre conoce
invariablemente determinados rituales y ceremonias de iniciacin de su sociedad, as como tiene una polica y
un ejrcito.
7. Proceso de socializacin.
El hombre y su sociedad no pueden existir, a menos que tenga conocimiento de su sistema de autosuficiencia
de accin, ya sea de forma moderna o tradicional, para socializar a los nuevos miembros de la sociedad, que en
11

parte provienen de la generacin que asciende. La socializacin incluye el desarrollo de los nuevos miembros
adultos que salen de la infancia, y la induccin de cualquier individuo, sea cual sea su edad, hacia su papel
social o a los subsistemas. Todo esto incluye la crianza y la educacin posterior.

DIVERSIDAD CULTURAL: DIFERENCIAS INTERCULTURALES


Los universales culturales antes mencionados manifiestan algunas de las similitudes entre las
culturas humanas. Pero sobre esas bases comunes, los sistemas culturales que se han.
construido varan en gran manera. Casi se puede afirmar que para cada actitud o
comportamiento valorado en una sociedad, existe otra sociedad que considera esa misma
actitud o comportamiento como absolutamente inhumanos a irreflexivos. Por ejemplo, los
norteamericanos actuales aprecian en mucho el valor de la ganancia que uno logra y la
posesion de bienes materiales, pero los indios de las costas del noroeste de Columbia
Britnica y de Alaska, tenan una ceremonia complicada denominada "potlach", en la que se
ganaba prestigio social al entregar toda la riqueza material que pudieran. En muchas de las
sociedades modernas, el valor de la vida humana es en extremo alto y, excepto en tiempo de
guerra, la sociedad gasta gran cantidad de tiempo, energa y dinero para proteger incluso al
ms pequeno y dbil de sus individuos. No obstante, este valor supremo de la vida humana de
ningn modo ha sido un rasgo universal del hombre. Testimonio, la esclavitud que ha durado
desde que el mundo es mundo hasta ltimas fechas; testimonio, los sacrificios humanos de
muchas civilizaciones antiguas; testimonio, la prctica de matar a las nias pequeas y a los
ancianos entre algunos esquimales cuando la poblacin aumentaba ms all del nivel de
subsistencia. Sin lugar a dudas, son sorprendentes las diferencias culturales que dan a la
humanidad esa diversidad impresionante. El hombre es una sola especie animal, pero es
mltiple respecto a sus variaciones culturales.
DIVERSIDAD CULTURAL DENTRO DE UNA
MISMA SOCIEDAD: LAS SUBCULTURAS
Hasta aqu hemos tratado las enormes diferencias culturales entre las sociedades de todo el
mundo, pero an dentro de una misma sociedad existen variantes de importancia, basadas
sobre una cultura comn. Sin lugar a dudas, las normas que cada uno ha de obedecer son
muchas; esos "universales" gobiernan gran parte de nuestras vidas. No obstante, la persona
tiene ante s muchas opciones. Hay normas "alternativas", que son asunto de gusto personal.
(Hay que llevar el pelo largo o corto, vestirse revolucionariamente o de manera
conservadora, casarse con una persona mayor o mas joven?), mientras que otras normas
denominadas "particularidades", son valores optativos que slo valen para ciertos grupos; por
ejemplo, los cdigos de tica o la deontologa mdica, legal, etc. Esas normas particulares
slo abarcan ciertos espacios de la vida profesional, no la completa existencia de la persona.
Pero ademas de esas variantes culturales abiertas a cada individuo, obran otras diferencias
culturales que son exclusivas de ciertos grupos, que reciben el nombre de subculturas.
LAS SUBCULTURAS
Todo grupo con un sistema de valores diferente respecto a lo predominante en la sociedad, es
conocido con el nombre de subcultura. Muchas son las razones de la existencia de
subculturas. La gente que se dedica a determinadas ocupaciones forma grupos profesionales;
los grupos raciales tienen identificaciones subculturales muy fuertes; las diversas clases
12

sociales, forman a veces un submundo propio; a veces son los grupos religiosos los que
comparten sistemas de valores que difieren de la cultura dominante; al lado de la subcultura
adulta, est la subcultura joven. En cierto sentido, cada uno de esos grupos tiene valores que
"se alojan en los resquicios" que permanecen entre las creencias culturales predominantes.
No van en contra de la cultura dominante; slo pasan por alto ciertos aspectos de la misma y
aaden sus propias variantes. Las subculturas, por tanto, proporcionan opciones dentro de la
cultura predominante.
Las subculturas, generalmente dan origen a estilos de vida especiales, modos de expresin y
sistemas de valores. En los Estados Unidos, por ejemplo, los grupos de inmigrantes
mantienen muchos de los valores del mundo de donde proceden. La subcultura inmigrante
habla su lengua nativa, mantiene patrones de noviazgo rgidos frente a las practicas liberales
norteamericanas, profesa su religin y mantiene la solidaridad de la vida familiar de su
nacin de origen. Entre los jvenes existen tambien subculturas, conformadas por
identidades especiales, hroes particulares, estilos de vestir y hbitos personales. Los
pantalones estrechos y llenos de parches, el pelo largo, los festivales de rock, las opiniones
poltical radicales y el extendido uso de la marihuana, fueron todo parte de la subcultura
joven de mediados de la dcada de los aos 60 y principios de los 70, y si bien los estilos
particulares cambian con rapidez, la unicidad de la subcultura joven todava es innegable.
Existen muchos otros ejemplos de subculturas que no se contraponen directamente a la
cultura predominante. Los grupos religiosos que viven en grupos unidos, como los
menonitas en los Estados Unidos o los israelitas en el Per, forman enclaves dentro de una
sociedad, por dems muy secularizada.
Hay personas en determinados grupos que se hallan formando una subcultura, por el simple
hecho de tener muy poco contacto con el mundo exterior. Los militares, frailes, alumnos
internos de escuela media y superior, prisioneros a internos de hospitales psiquitricos,
forman subculturas con valores propios, jergas especiales y estilos de vida sui generis, Tanto
los grupos raciales como las clases sociales pueden desarrollar subculturas. Las subculturas
estn tan extendidas que se puede decir con razn que toda sociedad moderna compleja es un
conjunto de subculturas que comparten caractersticas comunes suficientes (en especial
semejanzas polticas y econmicas) para mantenerse unidas.
Pero hay subculturas que no tienen relaciones de buena vecindad con la cultura prevaleciente,
sino que luchan activa y agresivamente contra ella. A esas variantes subculturales se las
denomina a veces contraculturas. En la literatura sociolgica abundan descripciones vvidas
de toda clase de contraculturas: las contraculturas de los drogadictos y de los delincuentes; el
movimiento hippie, los grupos de liberacin femenina, las sectas religiosas y las ligas de
liberacin homosexual. Revisten particular inters las pandillas juveniles. Su cultura cuenta
con un vocabulario ininteligible para los ajenos, dan culto a la violencia fsica, tienen acceso
a los narcticos y los delitos menores y sienten odio contra la polica.
Todos esos valores cooperan a formar un pequeno mundo estrechamente unido, separado de
la sociedad y vuelto hacia adentro de s mismo.
FLEXIBILIDAD SOCIAL DE LAS SUBCULTURAS
Las subculturas y contraculturas incrementan la flexibilidad en una sociedad,
proporcionando opciones. A medida que las sociedades se vuelven ms complejas, aparecen
ms posibilidades y se forman ms subculturas. Es evidente que esta diversificacion puede
adopter proporciones excesivas y conducir a una fragmentacin y desintegracion completa
de la sociedad, pero la mayora de las sociedades modernas puede controlar una variedad
enorme de subculturas y alternativas sin sufrir tensiones innecesarias.
Con el aumento del movimiento de concientizacin negra, de grupos de liberacin femenina
y de homosexuales, as como de las contraculturas jvenes, el ideal de que la sociedad sea
13

homognea va cambiando por la nocin de que debe existir una aceptacin mayor de las
diferencias. Los miembros de las diversas subculturas afirman sus caractersticas nicas, sus
dotes especiales y sus legados singulares. Los homosexuales y las mujeres pugnan por sus
derechos y salen de sus escondrijos; los hispanos de EEUU insinuan otros estilos de vida.
Estas subculturas enriquecen las alternatives de la sociedad, proporcionando un mpetu que
facilita la diversidad en la sociedad y el pluralismo cultural.
DIVERSAS OPCIONES DE UNA SOCIEDAD COMPLEJA
Los valores universales proporcionan una base comn a toda sociedad, garantizando que al
menos exista un ncleo de actividades de igualdad para todos, de manera que la sociedad
pueda funcionar armnicamente. Por otro lado, las diferentes normas, los valores especificos
de cada ocupacion y el incremento de las subculturas proporcionan opciones, elecciones y
nuevas posibilidades, de manera que cada individuo de la sociedad pueda elegir entre lo que
quiera creer y pensar. La mayora de los socilogos opina que las opciones y elecciones de la
compleja sociedad moderna, son ms ricas y ms abiertas que las sociedades premodernas.
En las sociedades anteriores, en la sociedad dominaban las normas universales, valores
mantenidos por todos. Aunque haba alguna eleccin, en su mayor parte las diferencias
principales se extendan a lo largo de las lneas del sexo y de la edad. La gente parecia ser
copia al carbn unos de otros, por lo que la sociedad era ms culturalmente homognea.
A medida que las sociedades se han vuelto ms complejas, el conjunto de elecciones se ha
multiplicado, y a lo largo de ese proceso los sistemas sociales se vuelven culturalmente ms
heterogneos. Debido a las nuevas ocupaciones, se han ido creando ms especialidades:
cientfico atmico, periodista, astronauta, tcnico radilogo y capitn de submarino; todas
ocupaciones propias de nuestra poca que conocieron nuestros antepasados. AI mismo
tiempo, a medida que se generan ms subculturas distintas en una sociedad moderna, las
alternativas de comportamiento, creencias y valores son ms abundantes. Aunque a veces
puede parecer que la sociedad es rgida (crtate el cabello", "vstete bien", "prtate como
hombre"), la rigidez de la compleja sociedad moderna quiz no sea tan fuerte como en las
sociedades premodernas. En otras palabras, en esas sociedades premodernas predominaban
valores comunes, pero el hecho de que existan otros valores, especialmente en las
ocupaciones y subculturas, presenta ms opciones en la compleja sociedad moderna.
ETNOCENTRISMO O IMPERIALISMO CULTURAL
Al considerar el tema de la diversidad cultural es importante entender algunas de las
actitudes psicolgicas que mantienen los miembros de una cultura, ante los miembros y
valores de una cultura diferente.
ETNOCENTRISMO
La gente de cualquier sociedad piensa que su modo de hacer las cosas es el correcto; piensa
que es inimaginable, brbaro, inculto, grosero, incivilizado, irracional, salvje o superticioso
todo aquello que sea diferente. Toda sociedad tiene una especie de miopia social que le
permite ver slo su propio comportamiento como si fuera el nico razonable, y ver a todos
los dems como "inhumanos" y "antinaturales". Est especie de prejuicio social del propio
grupo al que uno pertenece se denomina etnocentrismo. Puede incluir prejuicios entre las
diversas sociedades (por ejemplo, musulmanes y judos), o entre grupos que pertenecen a la
misma sociedad (ejemplo, blancos y negros en los Estados Unidos).

14

En cualquier sociedad, todo el mundo adolece de etnocentrismo en un grado mayor o menor.


Los antiguos chinos vean a los occidentales como salvajes incultos que apenas si podan
leer; que nunca llegaran a entender a Confucio y que tenan unos modales peores que los de
cualquier cerdo bien cebado. Los occidentales, por otro lado, enviaron misioneros cristianos
para "llevar la luz" a los paganos precitos (condenado al infierno; viene de pre-scito =
presabido, porque Dios ya saba cul iba a ser su destino) del Oriente. Cada grupo pensaba
que el otro era incivilizado y que para ser realmente humano necesitaba de algn auxilio.
El etnocentrismo se internaliza en la gente como cualquier otro valor. Desde la cuna hasta la
sepultura, los sistemas sociales de creencia definen lo intragrupal como bueno y lo
extragrupal como malo. Las fraternidades hacen alarde entre s de que cada una es mejor que
las dems; los himnos de cada colegio dicen que sus miembros estn muy por encima de los
dems; la bandera, el himno nacional y las alocuciones del da de la independencia
constantemente bombardean nuestras cabezas con la superioridad de la propia nacin.
En sus formas benignas, esta clase de etnocentrismo es normal y razonable. Los
sentimientos normales de autoidentidad y de autovala con el grupo, se refuerzan con el
etnocentrismo, como to ilustra la creciente autoidentidad de negros, chicanos y otros grupos
minoritarios. La fuerte autoidentidad de los judios constituye un etnocentrismo que ha
servido a la valiosa funcin de formar una moral y cohesin grupal, a pesar de las
persecuciones generalizadas. En ciertos aspectos, pues, del etnocentrismo puede tener una
funcin positiva.
Efectos negativos del etnocentrismo.
Sin embargo, el etnocentrismo puede ser perjudicial y abominable cuando se lleva hasta sus
extremos. Los carteles de propaganda de tiempo de guerra proporcionan ejemplos horribles
de la capacidad que el hombre tiene de pensar que el enemigo es inhumano, cruel y
despiadado. Los de nuestro lado, siempre "proceden apegados a la ley y lo justo", pero el otro
frente "emplea la tortura y comete atrocidades cruentas". El etnocentrismo puede tambien
desgarrar internamente a una sociedad, puesto que es la raz de los odios raciales y de los
conflictos racistas. El etnocentrismo extremo plasma desagradables eptetos lanzados contra
extraos: "negro asqueroso", "sudaca apestoso", "judo sucio", son palabras de odio; odio que
es como un cncer que crece del etnocentrismo normal que toda persona siente; es
etnocentrismo desbocado, etnocentrismo que desgarra el tejido de la sociedad. A esa actitud
la denominamos ordinariamente prejuicio, y a las acciones negativas que se derivan de ella,
discriminacin. El prejuicio, por tanto, es una actitud negativa hacia otro grupo, mientras que
la discriminacin es una accin negativa.
La relatividad cultural.
Todo el mundo esta cegado par el etnocentrismo en mayor o menor medida. A veces no
somos capaces de ver los valores exclusivos de las dems sociedades o de otras subculturas.
No obstante, los cientificos sociales suelen asumir una posicin de "relatividad cultural";
esto es, opinan que determinada prctica o valor social slo puede ser juzgado dentro del
contexto de la sociedad en cuestin y en determinado punto de su historia. La idea de
relatividad cultural implica que slo hay unas cuantas verdades universalmente ciertas sobre
cmo se debe actuar, pensar, o creer. Por otro lado, hay costumbres de origen histrico y
social, que dependen de situaciones particulares. No podemos escapar del todo de nuestro
etnocentrismo, pero podemos apreciar y respetar las diferencias entre unos y otros, y
enriquecer nuestra cultura y las ajenas, mediante un intercambio mutuo lleno de respeto. No
quiere esto decir que se deban abandonar todos los valores o que cada sociedad deba

15

desprenderse de sus propios valores. Significa nicamente que debe sustituir el ciego
prejuicio por un respeto y aprecio sanos.
PROBLEMA DEL IMPERIALISMO CULTURAL
Toda cultura y subcultura posee valores distintos, los cuales defiende, mientras ataca los
valores de los dems grupos. En su forma extrema, dicho ataque puede evolucionar hacia un
imperialismo cultural, que consiste en que un grupo intente imponer sus valores sobre otro
grupo. En la historia hay muchos ejemplos de esos ataques culturales. Griegos y romanos,
gracias al poder de sus ejrcitos, pudieron conquistar vastos territorios. A dondequiera que
iban imponan sus propios gobiernos, sus ideas religiosas y sus sistemas econmicos.
El imperialismo cultural, no obstante, est lejos de ser una cosa del lejano pasado; ha
subsistido hasta nuestros dias. El gran impulso colonial que se posesion de Europa desde el
siglo XV hasta la Segunda Guerra Mundial, estuvo acompaado de imposiciones culturales
de la "madre patria" sobre las colonias, les gustara a stas o no. Se idearon racionalizaciones
complicadas para recubrir la culpabilidad, que de otra forma habrian sentido los imperialistas;
la misin del hombre blanco" implicaba Ilevar la "civilizacion" al resto del mundo. A veces,
esos motivos y racionalizaciones fueron de hecho ingenuamente positivos, como en el deseo
de "cristianizar a los paganos". Por desgracia, sin embargo, lo ms comn era que aquellos
imperialistas ingenuamente altruistas no hicieran otra cosa sino quebrantar la cultura. La
destruccion total del estilo de vida autctono de Hawaii constituye uno de los peores
ejemplos de esa destruccion. Sin embargo, en otras pocas no hubo mas que pura explotacion
econmica; la conquista de la India, de Africa y del sureste asitico por parte de los imperios
europeos quiz se haya encubierto tras motivos muy sanos, pero en realidad no fueron ms
que grandes rapias econmicas de la ms cruda especie.
Muchos crticos de la Guerra de Vietnam, por ejemplo, desconfiaron de las proclamas de
Francia como de los Estados Unidos acerca de que el proposito era "salvar a los vietnamitas
del comunismo"; muchos sospechaban que el autntico motivo era "salvarlos" para los
hombres de negocios de Occidente. Desde esta perspectiva, la importacin de la democracia
americana y de los valores econmicos de los Estados Unidos fue un caso clsico de
imperialismo cultural; la nacin sometida y los cviles indefensos se enfrentaron a nuevos
valores culturales impuestos por fuertes poderes internacionales, que al patrocinar los
cambios actuaban motivados por intres propio. Est especie de imperialismo cultural
internacional es tan vieja como la historia, pero su longevidad no la hace por eso ms
respetable.
Imperialismo interno.
El imperialismo cultural, a pesar de todo, no es un fenmeno que ocurra slo cuando una
sociedad impone sus valores sobre otra; puede tener tambien lugar cuando una subcultura
tiene suficiente poder social y cultural para imponer sus estlos de vida y valores sobre los
dems subgrupos. Actualmente en los Estados Unidos, hay muchos signos lamentables de
imperialismo cultural interno. Los valores de las clases medias y superiores dominantes se
imponen de continuo en las clases inferiores; los valores de los blancos prepotentes se
constrien sobre grupos minoritarios; los valores de los hombres presionan sobre las mujeres.
En muchos casos, los grupos poderosos exigen que sus valores sean aceptados, que sus
creencias se conviertan en ley y que sus actitudes se impongan como el modo "correcto" de
vivir.
Existen muchos ejemplos de "colonialismo interno". Los negros y otras minoras de EEUU
hace mucho que sostienen que en las escuelas se impone a sus hijos los valores de la clase
media blanca mediante el empleo de libros de texto tendenciosos, con maestros blancos de
clase media y un "racismo institucional" que lo impregna todo y que los reduce a ser
16

ciudadanos de segunda clase. En otra rea del problema, los homosexuales ahora se organizan
para exigir que la heterosexualidad cultural predominante no rija sobre ellos en las actitudes
diarias ni en la ley; exigen el derecho de que se les deje tranquilos y puedan llevar sus propias
vidas privadas. La lista de imperialismos culturales internos sera ilimitada pero el punto es
claro. En toda sociedad existen muchas subculturas que sienten que sus propios valores son
atacados, mientras que los valores de los demas grupos poderosos se les impone a travs de
los medios de comunicacin, de las confrontaciones diarias y de la ley.
Asimilacin y pluralismo.
Durante mucho tiempo, en los Estados Unidos predomin la creencia social de que todo el
mundo deba adoptar valores y creencias semejantes, posicin llamada teora del "menjurje".
La idea era sencilla; los inmigrantes de otras naciones, los de las clases sociales inferiores y
los grupos minoritarios debian abandonar sus propios valores y "mezclarse" con la etica
protestante, blanca, de clase media dominante. En fin, lo que se supona, en trminos
generales, era que todos los grupos deban asumir las caractersticas de las WASPS (avispas,
es decir, White Anglo-Saxon Protestants, protestantes anglosajones blancos) en valores y
creencias, si no en raza y religin. Las escuelas estaban por implantar deliberadamente esa
idea, aceptando a los inmigrantes y a las minoras, y rehacindolos hasta convertirlos en
imitaciones de las clases dominantes. Los medios de comunicacin daban cuerpo a era idea
manteniendo como ideal la familia blanca de clase media. Ese menjurje de la sociedad
americana deba producir la asimilacion, mezclando o asimilando gradualmente todas las
subculturas a la cultura dominante ms extensa.
En los ltimos decenios han surgido muchos grupos que han rechazado la teora del menjurje,
y han exigido que sus peculiaridades culturales se respeten, que se les permita desarrollar sus
propios estilos de vida en enclaves subculturales, en pequeas islas sub culturales que pueden
coexistir pacificamente con la cultura dominante. A diferencia de la doctrina del menjurje, la
idea de que existan varias subculturas es un pluralismo donde pueden existir gran variedad de
valores culturales.
En los Estados Unidos de hoy hay, fuertes demandas, por parte de grupos minoritarios, para
que se les permita desarrollar sus propias subculturas en todo su vigor; que sus costumbres,
idiomas y legados sociales peculiares sean conservados. La demanda bsica es un pluralismo
serio donde se permita a cada grupo tener su propia herencia que lo proteja de las
imposiciones culturales de la sociedad dominante. El movimiento norteamericano de
escuelas controladas por la comunidad constituye un ejemplo especifico de este deseo de la
gente de que la sociedad sea pluralista.
Es importante advertir que gran parte de la dinmica social esta condicionada por las
relaciones de poder; esto lo demuestra vvidamente el problema del imperialismo cultural, En
todo caso, son los poderosos, los fuertes y los ricos quienes imponen sus valores sobre los
desposedos, dbiles y pobres; trtese de pueblos coloniales conquistados o de grupos
minoritarios oprimidos y sojuzgados dentro de la propia nacion. Las ideas y los valores estn
ntimamente unidos al poder y a la fuerza, puesto que los vencedores por lo general son
quienes determinan cules deben ser los valores y las actitudes sociales. Al igual que gran
parte de la vida social, la cultura esta vinculada estrechamente con el poder, el conflicto y el
cambio social.

17

RESUMEN
La cultura es un sistema de conocimientos, un todo complejo de valores, de conocimientos
tcnicos y de formas estticas que la gente va creando en su interaccin con la sociedad, y
lega de una generacin a otra mediante la socializacion. Cada sociedad tiene su propio
sistema cultural exclusivo, que integra hechos empricos, definiciones estticas de lo que es
"bello" y valores normativos, que defnen que est bien y que est mal. Las variaciones del
comportamiento normativo en todo el mundo son grandes; pero, para determinada persona de
una sociedad particular, su modo de conducirse le es "natural"; piensa que son las mismas
leyes de la naturaleza las que inventaron su manera de comportarse.
Todas esas normas poseen cierta forma de legitimidad, porque por lo general, se basan en la
religion, en costumbres y en tradiciones, o recurren al bien de la sociedad. Pero las
legitimizaciones no bastan por s solas. Las sociedades emplean tmbien sanciones (sean
premios o castigos) para forzar al comportamiento debido. Adems de la legitimizacion y de
la imposicin de sanciones, la sociedad fomenta el proceso de internalizacin, de manera que
la gente aprende cuidadosamente cuales son los valores de la sociedad.
Son tres las clases principales de normas. Las costumbres tradicionales folkways son reglas
de comportamiento social de rnenor trascendencia; los mores estan constituidos por valores
conductuales considerados muy serios; las leyes son folkways o mores que han sido
aprobados formalmente por el gobierno, cuentan con una polica para imponerlas y procesos
de sancin especificos (tribunales, jueces, crceles, etc.). Las leyes, por to general, reflejan
los mores y las costumbres tradicionales contemporneas de una sociedad, pero a veces
pueden ser obsoletas y pasar de moda, cuando las normas derivan en leyes y no se corrigen a
su debido tiempo.
Existen valores culturales universales, normas que son sotenidas por la gran mayora de los
individuos de una sociedad. Sin embargo existe gran diversidad en los sistemas normativos,
diferencias entre una sociedad y otra, pero existen tambin diferencias entre los diversos
grupos profesionales, raciales y clases sociales dentro de una misma sociedad. Todos estos
diversos patrones y diferencias forman las subculturas. Estos patrones optativos proporcionan
mayor flexibilidad a una sociedad compleja.
An cuando la diversidad cultural fomenta la libertad y agiganta las opciones, por otro lado
puede producir intensos conflictos sociales, debido a una actitud conocida como
etnocentrismo. En sus peores formas conduce a prejuicios y discriminaciones contra otros
grupos, que son muy destructivos y pueden derivar en imperialismo cultural. Esto tiene lugar,
a nivel internacional, cuando una nacin conquistadora impone sus valores sobre una nacion
dominada; ocurre internamente en una nacin cuando un subgrupo poderoso impone sus
creencias a subculturas menos poderosas. A esto se le denomina tambin "asimilacion
forzada", puesto que el grupo poderoso exige que el menos poderoso se mezcle con los
valores dominantes y abandone su unidad. En una sociedad pluralista los subgrupos tienen
opcin de asimilar los valores o seguir como estn.
Tomado y adaptado de: Sociologa
Vctor Baldridge

18

19