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Lixiviacin con cianuro

La enciclopedia de ciencias y tecnologas en Argentina


La lixiviacin con cianuro es el principal mtodo usado para extraer oro, plata,
cobre y zinc de minerales que los contienen en concentraciones muy bajas. El
proceso delixiviacinque da cuenta de alrededor del 13% del consumo mundial de
la sustancia permite obtener compuestos cianurados de esos metales que son
solubles en agua y son transportados por ella. Por su bajo costo y alto rendimiento
es el proceso ms usado actualmente para la extraccin de oro. Como los
compuestos de cianuro son altamente txicos, su uso es controversial y ha sido
prohibido en varios lugares del mundo. El proceso es el equivalente moderno de la
amalgamacin de oro y plata con mercurio (tambin muy txico) masivamente
usado en las minas del Potos durante la poca colonial.

Contenido

1 Historia y rasgos principales

2 Problemas sanitarios y ambientales del cianuro


o

2.1 Fuentes

3 Accidentes vinculados al uso de cianuro

4 Parlamento Europeo recomienda prohibir el uso de cianuro en la minera

5 International Cyanide Management Code


o

5.1 Fuentes

6 Estados que prohibieron o limitaron la lixiviacin con cianuro

7 Fuentes generales

8 Vase tambin

Historia y rasgos principales


El proceso de cianuracin de metales preciosos, hoy denominado proceso
MacArthur-Forrest, fue inventado en 1887 por los qumicos escoceses John S.
MacArthur, Robert W. Forrest y William Forrest. Consiste en tres etapas principales:
1. Lixiviacin de los metales en una solucin acuosa de cianuro de sodio o de
potasio. Consiste en la formacin de cianuros metlicos M(CN)2, donde M
puede ser oro (Au), plata (Ag), cobre (Cu) o zinc (Zn) y CN es el grupo
cianuro formado por 1 tomo de carbono y 1 de nitrgeno. Estos aniones
quedan disueltos en el agua, lo que permite separarlos de la parte insoluble
del mineral mediante alguno de los mtodos que se describen enseguida.
2. Extraccin de los compuestos cianurados del agua.

3. Separacin de los cianuros y metales, usualmente mediante polvo de zinc.


Hay mtodos alternativos, aunque todava no bien experimentados o
suficientemente eficientes, para la separacin del oro. Por ejemplo, el uso de
tiosulfatos[1], de disulfuros[2] o de concentracin gravitatoria y flotacin (vase el
artculo sobre Calcatreu).
La separacin de los cianuros metlicos del agua donde estn disueltos se hace
habitualmente por alguno de los siguientes mtodos:
1. Introduccin de partculas de carbn (en ingls, carbon in pulp o carbon in
leach) en la solucin, sobre las cuales se adsorben los cianuros metlicos.
La adsorcin es un fenmeno qumico muy diferente de la absorcin fsica
vinculada a la capilaridad, con la que frecuentemente es confundida por los
no familiarizados con el tema.
2. Proceso Merrill-Crowe. Consiste en el uso de filtros especiales,
frecuentemente de diatomitas, y decantacin contracorriente.
3. Electrodeposicin, mtodo electroqumico que permite la separacin de los
iones positivos de los negativos en la solucin.

Problemas sanitarios y ambientales del cianuro


En el proceso de lixiviacin del oro la concentracin usual de cianuro es de 300 a
500 miligramos en cada litro de agua.[3] Segn la Academia Nacional de Ciencias
de EEUU, la ingestin de slo 50 mg de cianuro mata de inmediato a una persona,
[4] por lo que el ms grave peligro es beber agua contaminada con ellos. Aunque el
cianuro libre se descompone rpidamente bajo el efecto de la luz solar, algunos
compuestos derivados pueden persistir durante varios aos. La Organizacin
Mundial de la Salud establece que para que el agua sea considerada potable la
cantidad de cianuro que contiene no debe exceder de 70 g (millonsimas de
gramo).[5] Concentraciones mucho menores que 50 mg/litro pueden tener efectos
devastadores en la fauna acutica, matando desde el fitoplancton hasta los peces
muchos kilmetros ro abajo y destruyendo toda la cadena ecolgica.

Fuentes

Guas para la calidad del agua potable. Primer apndice a la tercera edicin.
Volumen 1: Recomendaciones; Organizacin Mundial de la Salud; Captulo 8,
p. 159, Cuadro 8.21.

Accidentes vinculados al uso de cianuro


Se han producido numerosos accidentes en todo el mundo durante el transporte,
almacenamiento, procesamiento y disposicin final de cianuros. Los siguientes son
algunos de ellos:
1. 1992-1994. Mina de oro en Summitville (estado de Colorado, EEUU).
Filtraciones del dique de colas (aguas residuales del proceso de lixiviacin)
acabaron con la vida acutica a lo largo de 27 kilmetros del ro Alamosa.
Como la empresa se declar en quiebra la remediacin debi ser hecha por
gobierno federal.
2. 1994. Mina Harmony, en Sudfrica. Estall un dique de contencin en
desuso y enterr un complejo habitacional.

3. 1995. Mina de oro Omai (Guyana). Ms de 3.200 millones de litros cargados


con cianuro se liberaron en el ro Essequivo cuando colaps un dique.
4. 1997. Mina de oro Gold Quarry (estado de Nevada, EEUU). Se derram 1
milln de litros de desechos de cianuro.
5. 1998. Mina de zinc Los Frailes (Espaa). La ruptura de un dique de
contencin origin el derrame de cido, generando mortandad de peces.
6. 1998. Mina Homestake (estado de Dakota del Sur, EEUU). 7 toneladas de
desechos cianurados se derramaron causando importante mortandad de
peces.
7. 1998. Mina Kumtor (Kirguistn). Un camin que transportaba cianuro volc
en un puente y derram 1.763 kg de cianuro en el ro Barskaun, muriendo
al menos 4 pobladores.[6]
8. Mina de oro Tulukuma (Papa Nueva Guinea). Un helicptero de la compaa
perdi en vuelo 1 tonelada de cianuro, cayendo en los bosques a 85
kilmetros de Port Moresby, la ciudad capital.
9. Minera Santa Rosa (El Corozal, Panam). Un derrame de cianuro ocasion
gran mortandad de peces y puso en peligro la vida de muchas personas.
10. Mina de COMSUR (Bolivia). Se contamin con arsnico y otros metales
pesados el ro Pilcomayo.
11. 2000. Mina Aurul Baia Mare (Rumania). Se derrumb el dique de colas y el
derrame de cianuro alcanz los ros Lapus y Danubio, extendindose luego
el dao a Yugoslavia y a Hungra.[7][8]
12. 2004. Mina de oro Brewer (estado de Carolina del Sur, EEUU). Murieron
11.000 peces a lo largo de 80 kilmetros del ro Lynches. La remediacin
debi ser hecha por el gobierno federal.[9]

Parlamento Europeo recomienda prohibir el uso


de cianuro en la minera
A raz del desastre de Baia Mare, en 200, la Unin Europea impuso un lmite de 10
partes por milln de WAD de cianuros (weak acid dissociable) en las aguas
residuales de nuevas explotaciones mineras.[10] En su sesin del 5 de mayo de
2010 el Parlamento Europeo hizo las siguientes consideraciones sobre el uso de las
tecnologas mineras basadas en cianuro:[11]
Visto el artculo 191 del Tratado de Funcionamiento de la Unin Europea,
Visto el principio de precaucin establecido en la Declaracin de Ro sobre el
Medio Ambiente y el Desarrollo, as como en el Convenio sobre la Diversidad
Biolgica, adoptado en junio de 1992 en Ro de Janeiro,
Vistos los objetivos medioambientales de la Directiva 2000/60/CE del
Parlamento Europeo y del Consejo, de 23 de octubre de 2000, por la que se
establece un marco comunitario de actuacin en el mbito de la poltica de
aguas ("Directiva marco de la poltica de aguas"),
Vista la Directiva 2006/21/CE del Parlamento Europeo y del Consejo, de 15
de marzo de 2006, sobre la gestin de los residuos de industrias extractivas,
por la que se permite la utilizacin de cianuro en la minera estableciendo al
mismo tiempo unos niveles mximos permisibles de cianuro,

Vista la Directiva 2003/105/CE del Parlamento Europeo y del Consejo, de 16


de diciembre de 2003, por la que se modifica la Directiva 96/82/CE (Seveso
II) del Consejo relativa al control de los riesgos inherentes a los accidentes
graves en los que intervengan sustancias peligrosas, en la que se afirma
que "algunas actividades de almacenamiento y tratamiento de la minera
[...] pueden tener consecuencias muy graves",
Vista la Directiva 2004/35/CE del Parlamento Europeo y del Consejo, de 21
de abril de 2004, sobre responsabilidad medioambiental, conforme a la cual
los Estados miembros podrn eximir al operador de correr con los gastos
derivados de daos medioambientales si se demuestran determinadas
circunstancias,
Visto el Programa de 18 meses de las Presidencias espaola, belga y
hngara y sus prioridades en materia de poltica del agua y biodiversidad,
Vistas las medidas adoptadas por la Repblica Checa sobre la prohibicin
general del uso de las tecnologas mineras a base de cianuro, con la
modificacin de la Ley de minas n 44/1988 de 2000, y la modificacin de la
Ley hngara de minas n 48/1993 de 2009, por la que se introduce una
prohibicin del uso de tecnologas mineras a base de cianuro en el territorio
hngaro, as como el decreto alemn promulgado en 2002 por el que se
prohbe la lixiviacin con cianuro en la minera,
Visto el artculo 115, apartado 5, de su Reglamento,
A. Considerando que las Naciones Unidas han declarado 2010 Ao
Internacional de la Biodiversidad, y han invitado a todo el mundo a
participar en la salvaguardia de la diversidad de la vida en la Tierra,
B. Considerando que el cianuro es una sustancia qumica altamente txica
utilizada en la minera del oro y que, en el Anexo VIII de la Directiva marco
sobre poltica de aguas, est clasificado como uno de los principales
contaminantes y puede tener un impacto catastrfico e irreversible en la
salud humana y el medio ambiente y, por ende, en la diversidad biolgica,
C. Considerando que, en la Posicin Comn de los Ministros de Medio
Ambiente de la Repblica Checa, Hungra, Polonia y Eslovaquia sobre
minera sostenible, emitida en la 14 reunin de los Ministros de Medio
Ambiente del Grupo de Visegrado celebrada el 25 de mayo de 2007 en
Praga (Repblica Checa), estos manifestaban su preocupacin por las
tecnologas peligrosas utilizadas y previstas para las actividades mineras en
diversas zonas de la regin que entraan riesgos medioambientales
considerables con posibles consecuencias transfronterizas,
D. Considerando que, en el marco del Convenio de Sofa sobre la
cooperacin para la proteccin y el uso sostenible del Danubio, las Partes
acordaron que, adems de las sustancias peligrosas prioritarias en virtud de
la Directiva marco sobre poltica de aguas, el cianuro se clasifique como una
sustancia peligrosa importante,
E. Considerando que en los ltimos 25 aos se han registrado ms de 30
accidentes importantes relacionados con el vertido de cianuro, en particular
hace 10 aos, cuando se vertieron ms de 100 000 metros cbicos de agua
contaminada con cianuro desde el embalse de una mina de oro al sistema
fluvial Tisza-Danubio, lo que caus el mayor desastre ecolgico de esa
poca en la Europa Central, y que no existe ninguna garanta real de que no
se vuelva a producir un accidente semejante, especialmente teniendo en
cuenta el incremento de las condiciones metereolgicas extremas, por
ejemplo, fuertes y frecuentes precipitaciones, como se prev en el Cuarto
Informe de Evaluacin del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el
Cambio Climtico,
F. Considerando que en varios Estados miembros de la UE siguen
planendose nuevos proyectos de grandes minas de oro a cielo abierto con
tecnologas a base de cianuro y en zonas densamente pobladas,

generndose as nuevas amenazas potenciales para la salud humana y el


medio ambiente,
G. Considerando que, de conformidad con la Directiva marco sobre poltica
de aguas, los Estados miembros estn obligados a alcanzar y mantener el
buen estado de los recursos hdricos, as como a prevenir su contaminacin
por sustancias peligrosas; considerando, sin embargo, que el buen estado
de las aguas tambin podra depender de la calidad del agua de la
correspondiente cuenca del ro situada en pases vecinos que utilizan
tecnologas mineras a base de cianuro,
H. Considerando que los efectos transfronterizos de los accidentes con
cianuro, en particular con respecto a la contaminacin de grandes cuencas
fluviales y de aguas subterrneas, y subrayando la necesidad de adoptar un
enfoque a escala de la UE respecto de la grave amenaza medioambiental
que supone el uso de cianuro en la minera,
I. Considerando que sigue sin disponerse de reglas prudenciales y de
garantas financieras adecuadas, y que la aplicacin de la legislacin vigente
en relacin con el uso de cianuro en la minera tambin depende de las
competencias de los poderes ejecutivos de cada Estado miembro, por lo que
la posibilidad de que ocurra un accidente es solo cuestin de tiempo y de
negligencia humana,
J. Considerando que en algunos Estados miembros todava no se ha aplicado
plenamente la Directiva sobre residuos de la minera,
K. Considerando que el uso de cianuro en minera crea poco empleo y solo
por un periodo de entre ocho y diecisis aos, pero puede provocar enormes
daos ecolgicos transfronterizos que, por lo general, no son reparados por
las empresas explotadoras responsables, que suelen desaparecer o
declararse en quiebra, sino por el Estado correspondiente, es decir, por los
contribuyentes,
L. Considerando que las empresas explotadoras no cuentan con seguros a
largo plazo que cubran los costes en caso de accidente o funcionamiento
defectuoso en el futuro,
M. Considerando que es necesario extraer una tonelada de menas de baja
calidad para producir dos gramos de oro, lo que genera una enorme
cantidad de residuos mineros en las zonas de extraccin, mientras que entre
un 25 y un 50 % del oro se queda finalmente en la pila de residuos;
considerando, adems, que los proyectos mineros de gran escala que
emplean cianuro utilizan varios millones de kilogramos de cianuro de sodio
al ao, y que un fallo en su transporte y almacenamiento puede tener
consecuencias catastrficas,
N. Considerando que existen alternativas al uso del cianuro en la minera
que podran sustituir a las tecnologas a base de cianuro,
O. Considerando las enrgicas protestas pblicas contra los proyectos
mineros en curso que utilizan cianuro dentro de Europa, en las que han
participado no solo ciudadanos a ttulo individual, comunidades locales y
ONG, sino tambin organizaciones estatales, gobiernos y polticos,
1. Considera que el cumplimiento de los objetivos de la UE, establecidos en
la Directiva marco sobre la poltica de aguas, esto es, conseguir un buen
estado qumico de las aguas y proteger los recursos hdricos y la diversidad
biolgica, slo puede lograrse mediante una prohibicin general del uso de
las tecnologas mineras a base de cianuro;
2. Pide a la Comisin que proponga la prohibicin completa del uso de las
tecnologas mineras a base de cianuro en la Unin Europea antes de finales
de 2011, puesto que es la nica forma segura de proteger nuestros recursos
hdricos y ecosistemas de la contaminacin por cianuro procedente de las
actividades mineras, y que, al mismo tiempo, proceda a una evaluacin de
impacto ordinaria;

3. Toma nota de las iniciativas pertinentes adoptadas dentro de la UE y del


sistema de Naciones Unidas, y anima encarecidamente al desarrollo y la
aplicacin de alternativas mineras ms seguras, en particular alternativas
mineras sin cianuro;
4. Pide a la Comisin y a los Estados miembros que no presten apoyo, de
forma directa o indirecta, a ningn proyecto minero en la UE en que se
empleen tecnologas mineras a base de cianuro, hasta que sea aplicable la
prohibicin general, ni respalden proyectos de esas caractersticas en
terceros pases;
5. Pide a la Comisin que promueva la reconversin industrial de las zonas
donde se haya prohibido la minera basada en el uso de cianuro, facilitando
un apoyo financiero adecuado a las industrias alternativas ecolgicas, las
energas renovables y el turismo;
6. Pide a la Comisin que proponga una modificacin de la legislacin
vigente sobre la gestin de los residuos de las industrias extractivas, con
objeto de exigir que todas las empresas explotadoras estn obligadas a
disponer de un seguro para las indemnizaciones por daos y para cubrir
todos los gastos de las medidas de reparacin destinadas a restaurar el
estado ecolgico y qumico original en caso de accidente o funcionamiento
defectuoso;
Encarga a su Presidente que transmita la presente Resolucin al Consejo, a
la Comisin y a los Parlamentos y los Gobiernos de los Estados miembros.

Para que la propu


carcter vinculan
Europea (que es
ejecutivo) debe a
devolverla al Parl
forma de propues
o poltica. Parece
a suceder segn l
del comisionado d
Ambiente de la C
Europea, el eslov
Potocnik.[12]

Internatio
Cyanide
Manageme

El International C
Management Cod
Manufacture, Tran
of Cyanide in the
Gold (Acuerdo Int
la Fabricacin, Tra
de Cianuro en la
Oro), es un acuer
entre empresas m
fabricacin y de t
cianuro. Sus ante
desastre de Baia
en el ao 2000, q
realizacin de un
auspiciado por el
Naciones Unidas p

Ambiente (PNUMA
el International C
and Metals. El acu
en un conjunto de
aceptan las empr
del acuerdo y que
y certificadas por
externo. El organ
administra los acu
International Cya
Management Inst
hace investigacion
independientes so
establece normas
ms de los intere
empresas signata
organismos vivien
conviven con las
mineras. Por ejem
recomendacin pa
concentracin de
aguas residuales
usado en minera
mximo de 50 mg
que la Organizaci
Salud es menos d
valor. Se sabe, ad
la variedad de co
puede formar el c
procesos de lixivi
resultados depen
mtodo usado pa
concentraciones[1

Fuentes

Sitio Internet
Cyanide Mana
Institute (ICM

Protocolos del

Estados qu
prohibiero
limitaron l
lixiviacin
cianuro

Alemania. Dec

Argentina. V
artculo Lixivia
en Argentina.

Costa Rica. Su
minera a cielo
lixiviacin con
2002.

Filipinas.

Provincia Orie
Suspensin po
proyectos min
2002.

Grecia. Se han
varios proyect

Repblica Che
de la ley mine
modificadas e

Unin Europea
arriba.

Turqua. Reso
5348/1996 y

EEUU

Alaska. Varios
municipales y
consideran qu
contra su esti

Colorado. Cinc
Summit Coun

Montana. Por
1998.

Wisconsin. Se
5/11/2001.

Fuentes ge

Gold cyanidat
en ingls (el a
Wikipedia en c
mala traducci

Lixiviacin con
National Wildl
EEUU.

Bellotti, Mirta
de oro a cielo
lixiviacin de
Academia Nac
y Ciencias Soc
Crdoba&Inst
Ambiental y d
Naturales; Cu
Derecho Ambi
ciudad de Cr

Korte, Friedhe
Cyanide Leach
Recovery Proc
Nonsustainab
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proceso de se
por lixiviacin
una tecnologa
de impactos in
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humanos: el d
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Ecotoxicology
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(Ecotoxicolog
Ambiental) vo
2000. El desa
Baia Mare (Ru

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Argentina.

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