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Ingeniera industrial

Propiedad de los materiales:

Superplasticidad

La posibilidad de obtener grandes deformaciones en los metales tiene muchas


aplicaciones industriales; esta caracterstica tambin se explota en la manufactura
de partes de computadora y componentes automotrices, as como en la industria
aeroespacial
En vez de exportar metales en bruto y en forma de lingotes, Mxico obtendra
mejores ganancias si apostara por desarrollar aleaciones superplsticas. En
opinin de Gabriel Torres, especialista del Instituto de Investigaciones en
Materiales (IIM) de la UNAM, existe la posibilidad de que esto suceda, de acuerdo
con los resultados que han obtenido pases desarrollados y los estudios que se
han llevado a cabo en su laboratorio.
La superplasticidad es la propiedad de los metales de comportarse como
plsticos. Se presenta cuando los granos que componen el metal son menores de
10 nanmetros. Cuando el metal se somete a una temperatura dada, cada metal
tiene una temperatura especfica, su resistencia mecnica decrece casi a cero y
permite deformaciones plsticas de hasta 10 mil por ciento en las pruebas de
tensin.
Algunos de los metales ms dctiles como el oro y el aluminio pueden estirarse
solamente hasta 60 por ciento. Aunque los plsticos y el vidrio se comportan como
superplsticos, no se les aplica este trmino porque se reserva para materiales
que tienen una estructura cristalina, como los metales o los cermicos.
Superplasticidad en la historia
Gabriel Torres relata que en 1934, un cientfico de apellido Pearson se dio cuenta
de que las aleaciones de algunos metales se podan estirar hasta casi 2 mil por
ciento. Aunque se trataba de una propiedad interesante, no se le dio mucha
importancia porque la encontraron en metales que no tenan tantas aplicaciones.
En ese momento, el acero era la aleacin popular y para la que se buscaban
propiedades nuevas.
Ms adelante, en 1946, algunos investigadores rusos comenzaron a estudiar ms
a profundidad la superplasticidad con la intencin de dotar de esta propiedad al
acero y a otros metales. En occidente, los estudios iniciaron ms adelante.
Si bien, es en la Era Moderna cuando se han encontrado numerosas aplicaciones
tecnolgicas para las aleaciones superplsticas, desde la antigedad ya se haban
presentado algunos ejemplos de superplasticidad.
Uno de ellos son las espadas de Damasco, famosas por su resistencia y filo. El
acero con que estn hechas es similar, en su microestructura, al acero
superplstico moderno desarrollado por los cientficos de Stanford Sherby y
Wadsworth Stanford en la dcada de los setenta.
Otro ejemplo son algunos bronces que contienen arsnico, encontrados en
Turqua y que datan de la Edad de Bronce.

Aplicaciones de las aleaciones superplsticas


La posibilidad de obtener grandes deformaciones en los metales tiene muchas
aplicaciones industriales, una de ellas es el uso del teleformado, un mtodo que
antes estaba reservado a los plsticos. Tambin se explota esta caracterstica en
la manufactura de partes de computadora y componentes automotrices, as como
en la industria aeroespacial.
En Mxico, el Instituto de Investigaciones en Materiales estudia esta propiedad
desde la dcada de los 80, poniendo especial nfasis en materiales y aleaciones
que pueden producirse con los recursos disponibles en Mxico, como el zinalco,
una aleacin de zinc, cobre y aluminio que desarroll y patent la UNAM. Este
material tiene una resistencia estructural semejante a la del acero debajo de 100
grados centgrados y presenta superplasticidad a los 300 grados.
An queda mucha ciencia por desarrollar en torno a estos materiales. Los
superplsticos estn formados por granos de 10 nanmetros. Los superplsticos
de primera generacin presentaban esta propiedad naturalmente, pero ahora ya
existen tcnicas que permiten la preparacin de polvos muy finos para obtener
propiedades superplsticas.
En la actualidad, hay un auge en los estudios sobre superplasticidad, desde
grupos de investigacin intentando entender la ciencia bsica detrs de ella, hasta
equipos de ingenieros interesados en resolver problemas prcticos que se
presentan al trabajar industrialmente con aleaciones de este tipo.