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Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo

Unidad III:

Tratamiento de Petróleo

1. La necesidad de tratar el petróleo
1.1. Los contaminantes del petróleo
2. Contenido de agua en el petróleo
2.1. Agua libre
2.2. Agua disuelta
2.3. Agua emulsionada
3. La deshidratación del petróleo
4. El tratamiento de las emulsiones
4.1. Variables que influyen en la velocidad de la decantación
4.1.1. La aceleración de la gravedad
4.1.2. El tamaño de la gota: la estabilidad de las emulsiones
4.2. Procedimientos desemlusionantes
5. Equipos para la deshidratación del petróleo
6. La contaminación del petróleo con sales
6.1. Equipos desaladores

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Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo El petróleo que se extrae del pozo contiene agua. En esta unidad analizaremos el tratamiento del petróleo luego de la separación primaria. sales. En las plantas de tratamiento se produce la separación primaria de todos estos elementos. así como los equipos utilizados. gas y otros elementos que deben ser removidos para hacerlo útil para la venta y el consumo. El proceso de tratamiento del petróleo básicamente consiste en la separación del agua que podría permanecer y las sales que pudiera contener. barro. Veamos dónde se ubican estos temas en el esquema general del proceso: 2 . Analizaremos entonces cómo se realizan estos procesos de separación. para que cada uno continúe luego su proceso de tratamiento por separado.

esos contaminantes se vayan eliminando para que al final de los respectivos procesos a los que son sometidos. Es necesario entonces. cada componente separado sigue contaminado a su vez. Sin embargo. son Agua Sales A través del proceso de A través del proceso de Deshidratación Desalación 3 . que en etapas subsiguientes. La necesidad de tratar el petróleo La separación primaria separa el fluido en tres componentes principales: • • • Una fase gaseosa: que se deriva al tratamiento de los gases.1. Existen severas penalizaciones por incumplimiento. o bien por los usuarios (las refinerías de petróleo que tienen sus propias especificaciones). sean estos transportadores por tierra (oleoductos. trenes. Una fase de petróleo: que se deriva al tratamiento del petróleo. 1. para acondicionarlo para el transporte y almacenamiento. que debe ser entonces reprocesado. con porciones menores de los demás. el petróleo y el agua tengan un aceptable nivel de pureza. Los contaminantes del petróleo La primera operación que se realiza en el petróleo es la separación de los elementos contaminantes. hasta que está listo para la venta. Las especificaciones pueden ser emitidas por entidades estatales o privadas. Una fase acuosa: que se deriva al proceso denominado tratamiento del agua. En esta unidad analizaremos el proceso de tratamiento del petróleo desde que sale de la separación primaria. Todos los tratamientos apuntan a cumplir con las especificaciones estipuladas por los compradores. camiones) o por mar (buques petroleros o refinadores). el gas. El petróleo fuera de especificaciones puede sufrir penalizaciones económicas tales como la reducción en el precio acordado o el rechazo del producto. Los contaminantes del petróleo que se separan en las primeras etapas de la producción.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo 1.

ocasionan al productor. El contenido de agua en el petróleo necesario para que el agua sea la fase continua se denomina punto de inversión. Corrosión en cañerías y equipos. pero también puede ocurrir por debajo de esos valores. como de la inyección efectuada para mantener la presión del reservorio durante el proceso de recuperación secundaria. Agua libre Si el contenido de agua libre en la corriente de petróleo es lo suficientemente elevado. 2. lo habitual es que el contenido de agua sea pequeño o nulo. el contenido de agua tenderá a aumentar. al igual que otros contaminantes. o no podrá ser separada en absoluto. al transportador y al refinador una variedad de problemas. 2. Cuando se desarrolla un nuevo yacimiento. A medida que el yacimiento madura. el petróleo dejará de ser la fase continua para transformarse en la fase dispersa.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo Los contaminantes. 4 . Es usual que esto ocurra cuando el porcentaje de agua en el petróleo es superior a 50-70%. El contenido de agua en el petróleo puede variar desde 0% hasta casi 100%. El contenido de agua crecerá hasta el punto en que la explotación se convierta en económicamente inviable y deba ser abandonada. El agua contenida en el petróleo puede estar en forma de : • • • Agua libre Agua disuelta Agua emulsionada Según sea la forma en que se encuentre. Contenido de agua en el petróleo El agua que acompaña el petróleo puede provenir tanto de la formación geológica existente. Haga clic para ver los problemas más frecuentes. En este caso. el agua pasa a ser la fase continua.1. Esto obliga a la reposición periódica de las partes afectadas o a un costo elevado en inyección de químicos anticorrosión. si no son removidos. el agua podrá ser fácilmente separada. Esto obliga a paradas para limpieza o a un costo elevado en inyección de químicos antiincrustantes. Problemas frecuentes Utilización de volumen útil en el transporte y almacenaje del petróleo Ensuciamiento en equipos debido a depósitos. Envenenamiento de catalizadores utilizados en los procesos de la refinería.

Flujo bifásico de petróleo y agua 5 .Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo El agua libre contenida en petróleo se elimina a través del proceso de deshidratación.

Esto es así porque la solubilidad del agua aumenta con la temperatura. los fluidos son sometidos a movimientos que producen la dispersión de las fases y favorecen la formación de las emulsiones. Ahora bien. Durante la producción. esto puede significar un problema de difícil solución.) 2. Por eficiente que sea el proceso de deshidratación. existirá mayor contenido de agua disuelta.2. no podrá reducir el contenido de agua por debajo del valor de la solubilidad. Agua disuelta En las etapas de tratamiento del petróleo que requieren altas temperaturas. sino por el contenido de sales. petróleo o agua. (El proceso de separación de sales se analizará más adelante. El agua disuelta en petróleo está en pequeñas cantidades y no puede ser separada por los tratamientos usuales de deshidratación. Agua emulsionada La emulsión se forma cuando una de las fases. la emulsión puede ser: De agua en petróleo De petróleo en agua o Estándard Inversa 6 .3. no por el contenido de agua.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo 2. cuando el agua contiene sales disueltas. se encuentra en la otra en forma de una dispersión de gotas de pequeño tamaño. Dependiendo de las cantidades relativas de petróleo y agua. El agua disuelta en el petróleo no representa un problema porque está presente en niveles bastante bajos y no constituye un impedimento para alcanzar los valores especificados.

la diferencia de densidad hace que se produzca la separación. al ser más liviano. el agua va hacia abajo y éste. Este proceso se basa en la diferencia de densidades del petróleo y el agua. Representación gráfica de distintas emulsiones 3. Cuando se deja el fluido en reposo. 7 . al ser más pesada que el petróleo. va hacia arriba.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo El agua emulsionada se separa a través del proceso de deshidratación. La deshidratación del petróleo El proceso de deshidratación del petróleo consiste en la remoción del agua libre y emulsionada.

es decir. la velocidad de caída es directamente proporcional a la aceleración de la gravedad.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo La diferencia de densidades es un método que se usa desde hace mucho tiempo. pero los separadores se diseñan para mantener un adecuado tiempo de residencia. parando el proceso para dejar en reposo el petróleo. es necesario realizar un cálculo que mide la velocidad de la caída de la gota. En consecuencia los separadores se dimensionan para un tiempo de residencia mínimo compatible con la separación deseada. Es importante la velocidad de la gota porque a: 8 . a la viscosidad del medio continuo. 4. la separación era muy lenta por lo que la permanencia del producto en el recipiente se hacia muy extensa y aun así. mayores volúmenes de los separadores. Sin embargo. dejando que la gravedad hiciera su trabajo. La velocidad de caída de una gota en un medio continuo liviano y quieto se obtiene por aplicación de la ecuación de Stokes. en un proceso continuo. Los volúmenes que se mueven en la producción actual hacen inconveniente este método de separación en proceso discontinuo. no se lograba la deshidratación deseada. A mayores tiempos de residencia. El petróleo contaminado se almacenaba en un tanque o pileta y se lo dejaba estacionado por algún tiempo. a los efectos de minimizar el costo del equipo. El tratamiento de las emulsiones Para lograr la separación del agua emulsionada. Por eso se desarrollaron separadores que actúan en línea. a la diferencia de densidades y al cuadrado del diámetro de la gota. cuando las emulsiones eran estables. Según esta ecuación. La separación en proceso continuo también se basa en la diferencia de densidad. El tiempo de residencia es el lapso de tiempo que transcurre entre que una gota entra y sale del recipiente.

Si no se ponen en contacto. 4. Por eso no decantan y se mantienen suspendidas.1. Una emulsión está estabilizada cuando por alguna razón las gotas de agua están inhibidas de coalescer. Se ha determinado que la existencia de cargas eléctricas y agentes emulsionantes en la superficie de las gotas impiden que éstas se pongan en contacto. 9 . Una vez resuelto el tema de la aceleración de la gravedad. es necesario desestabilizar las emulsiones para que las gotas puedan coalescer y decantar. Analicemos esto en profundidad. más allá de la ecuación de Stokes. ¿Por qué no se cumple la ecuación de Stokes en el caso del agua emulsionada? No se cumple porque las emulsiones están estabilizadas. en la práctica esto no ocurre en el caso del agua emulsionada. 4. Por el contrario. no crecen en tamaño.1. Este mecanismo se denomina coalescencia. la diferencia de densidades. deberían aceleran su decantación por la diferencia de densidad.1. para lograr una adecuada deshidratación del petróleo. Por ejemplo una pelota que rueda lo hace hacia abajo y nunca hacia arriba.2. El tamaño de la gota: la estabilidad de las emulsiones Todos los fenómenos en la naturaleza tienden a estados de menor energía libre.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo Mayor velocidad de caída Menor tiempo de residencia Menor volumen del separador Mayor eficiencia de separación 4. Por esta razón. Según la ecuación de Stokes. buscando un menor nivel de energía libre. las gotas al coalescer. Sin embargo. En el mismo sentido. Variables que influyen en la velocidad de la decantación La ecuación de Stokes nos indica que la velocidad de caída depende de la aceleración de la gravedad. quedan dos variables sobre las que podemos actuar para mejorar la velocidad de decantación: el tamaño de la gota y la viscosidad del medio continuo. La aceleración de la gravedad En la mayoría de los separadores se utiliza la aceleración de la gravedad terrestre.1. las gotas de agua tenderán a unirse formando menos gotas pero más grandes porque de ese modo estarán en un estado de menor energía libre. Pero en casos muy raros de petróleos bituminosos es necesario usar máquinas centrífugas que aumenten la velocidad de la gota. La suspensión de las gotas da estabilidad a las emulsiones. las emulsiones son muy difíciles de separar. la viscosidad del medio y el tamaño de la gota.

Existen diferentes procedimientos para desestabilizar las emulsiones. Un campo eléctrico actúa como un imán: las moléculas en el interior de la gota se orientan de acuerdo con la polaridad del campo y se deforman. Haga clic en el recuadro correspondiente para acceder a la explicación de cada uno de los procedimientos desemulsionantes. Superficies coalescentes: Algunos equipos contienen elementos coalescedores a través de los cuales circula el petróleo. evitando turbulencias. La selección y aplicación del desemulsionante es un proceso muy delicado que requiere la participación de un químico experto. que es absorbente. por lo tanto. Esto acelera la caída de la gota y reduce el tiempo de residencia necesario. luego de varias colisiones. Las gotas cercanas. Campos electrostáticos: El uso de campos electrostáticos es uno de los métodos más conocidos y aplicados en el tratamiento del petróleo. Estos elementos están diseñados de tal modo que las gotas de agua chocan con la superficie y colisionan con otras gotas. Esta atracción provoca su colisión y. Controlando la temperatura y la agitación se favorece el contacto entre el desemulsionante y la superficie de la gota. La superficie del elemento. cargadas eléctricamente. Se debe asegurar que la corriente que ingresa al separador esté parejamente distribuida de modo que el tiempo de residencia sea aproximadamente el mismo para cada elemento. Procedimientos desemulsionantes Decíamos que es necesario desestabilizar las emulsiones para que puedan coalescer y decantar y separarse del petróleo.2. Régimen del flujo: Para la separación de las fases es importante una distribución uniforme del flujo a través de la sección del separador. Agentes químicos: Existe una variedad de productos químicos que actúan como desemulsionantes. De esta forma. la gota adquiere el tamaño suficiente para decantar. el aumento de tamaño. Procedimientos desemulsionantes Calor Agentes químicos Régimen del flujo Superficies coalescentes Campos electrostáticos Calor: El calentamiento del petróleo disminuye su viscosidad. El desemulsionante debe ser inyectado aguas arriba de la etapa de separación para que tenga tiempo de actuar. retiene las gotas de agua que se van formando hasta que la gota aumenta su tamaño y decanta. Se debe seleccionar el más adecuado para el tipo de petróleo en cuestión.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo 4. El aporte de calor es el método más usado para acelerar la decantación del agua libre. presenta el inconveniente del costo del combustible y la pérdida de algunos hidrocarburos livianos que se volatilizan durante el calentamiento. se atraen por sus polos de signo opuesto. 10 . No obstante.

el calor contribuye a la separación de fases.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo 5. no es conveniente calentar la corriente porque el calor necesario para calentar el agua contenida en el petróleo. Equipos para la deshidratación del petróleo El primer paso para deshidratar el petróleo consiste en calentar la corriente de petróleo ya que. • El tanque cortador Para completar la separación del grueso del agua libre se utiliza un tanque tipo API provisto de internos especialmente diseñados que evitan turbulencias y/o puenteo entre las conexiones de entrada y salida. Es un separador trifásico diseñado para un bajo caudal de gas GOR (Gas to Oil Ratio) y un elevado tiempo de residencia de las fases líquidas. • FWKO (Free Water Knock Out Drum) El FWKO se usa para separar el grueso del agua libre. Cuando el contenido de agua es muy alto. es conveniente separar primero el agua libre. Por esta razón. se utiliza cuando los caudales de agua y petróleo son grandes. Por ese motivo. Los equipos que se utilizan para separar el agua libre son: • • • • El tanque cortador El FWKO (Free Water Knock Out Drum) Los tratadores horizontales de petróleo Los tratadores electrostáticos de petróleo A continuación analizaremos cada uno de estos equipos. como hemos visto. es más del doble del necesario para calentar un volumen equivalente de petróleo. 11 .

Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo Las fases separadas continúan sus tratamientos específicos hasta niveles aceptables de contaminación de cada componente en el otro. En la sección de calentamiento se encuentran el o los tubos de fuego con su sistema de combustión y chimenea. para coalescencia. • Tratadores horizontales de petróleo En estos equipos se separa el agua emulsionada por efecto del calor y de superficies de contacto. La sección de coalescencia puede contener un relleno coalescente de alta eficiencia. un lecho de viruta de madera o puede estar vacía. Cada tipo de tratador encuentra su aplicación ideal en diferentes circunstancias. Tienen dos secciones. pero solo cuando se encuentra en volúmenes reducidos. Pueden separar también el agua libre. la primera para calentamiento y la segunda. 12 . Como se instalan aguas abajo de los separadores primarios. el contenido de gas a separar en estos equipos es muy pequeño.

que sale del equipo por la parte superior. Allí se genera el campo eléctrico que provoca la coalescencia y decantación de las gotas de agua.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo • Tratadores electrostáticos de petróleo Los tratadores electrostáticos tienen un sector de calentamiento semejante al de los tratadores convencionales. 13 . Allí se separa claramente la fase más liviana de petróleo. En su camino hacia la salida. La emulsión ingresa por el fondo del recipiente. atraviesa el campo eléctrico a través de las dos grillas. En el sector de coalescencia cuentan con dos grillas metálicas conectadas a una fuente de energía eléctrica de muy alto potencial. por encima de la fase acuosa.

6. Partículas de sal sólida en suspensión. disuelta o emulsionada.000 barriles de petróleo crudo) a la salida de la planta de tratamiento. La contaminación del petróleo con sales El contenido de sal en petróleo esta limitado a un máximo de 10-25 PTB (lb de sal seca/1. puede ocurrir que el agua remanente. hay que diluir la salmuera inyectando agua dulce aguas arriba del desalador.5-3 PTB.1. Veamos cómo funcionan los equipos desaladores. Analicemos el funcionamiento del desalador: 14 . El contenido de sales disueltas en agua se separa a través de la deshidratación del agua. En refinerías el contenido máximo se reduce a 0. se convierta en una salmuera concentrada. En ese caso. Equipos desaladores El desalador es de tipo electrostático y requiere una fuente de agua dulce. El agua dulce se mezcla intensamente con la corriente de petróleo a través de un difusor o un mezclador estático seguido de una válvula mezcladora.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo 6. La contaminación de sales en el petróleo se da de dos maneras: • • Una contaminación de salmuera: las sales contaminantes son insolubles en el petróleo pero muy solubles en agua. Pero si no se puede reducir el contenido de sal después de la deshidratación.

3. son eliminadas del sistema. En el sector de coalescencia. 15 . se genera el campo eléctrico que provoca la coalescencia y decantación de las gotas de agua por el fenómeno ya descripto.Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo 1. Se mezcla el petróleo con agua dulce en el mezclador estático. La corriente de petróleo que contiene salmuera diluida se alimenta al desalador electrostático. 2. El agua separada por el fondo contiene las sales que junto con el agua.

Introducción al Procesamiento de Gas y Petróleo / Unidad III – Tratamiento de Petróleo En el cuadro que sigue se representa esquemáticamente una síntesis de los contenidos de la unidad. Separación primaria Gas Agua Petróleo Tratamiento del petróleo Remoción de contaminantes Agua Agua disuelta No se separa Sales Agua libre Agua emulsionada Salmuera Deshidratación Desestabilización de las emulsiones Decantación por diferencia de densidad 16 Equipos desaladores .