RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

 

‘Hello!’  A  tall  guy  in  his  late  twenties  shouts  at  me  while  quickly  passing through the door. A few years earlier I had seen the same guy in a smoky  dark Cape Town night club, when he was silently standing next to me. We didn’t  know each other then. I knew who he was, but to him I was just  a person – an  audience member.   I wanted to talk to him, but had no idea what to say. I didn’t want to  come across too much like a fan; not even if I was a bit.  ‘Hi,’ I said with hesitation, ‘how are you’?  ‘I’m good,’ he answered waiting to hear what’s my business.  ‘I don’t usually do this,’ I said like I needed a disclaimer, ‘but I know  you’ve got a mixtape out – I’d like to buy it.’  He didn’t have any with him, as he was waiting for his turn to go in  front of the crowd. We talked for a few minutes and made arrangements for the  week  to  come.  Shortly  afterwards  he  stepped  onto  the  stage  and  from  the  friendly,  almost  withdrawn  gentleman,  he  transformed  into  a  rapper  who  controls his crowd like a leader of a political movement.    I  have  met  him  a  few  times  since.  Admittedly  I  am  curious  –  he  is  the most polite artist I’ve come across, but on stage he is like a different man. In  the  presence  of  microphone  Thabo  Thetwa,  a  twenty‐nine‐year‐old  guy  from  Cape Town’s Khayelitsha becomes Rattex.      ******  The  afternoon  sun  is  still  a  bit  warm  although  the  summer  has  clearly  passed.  The  guy  from  the  cafeteria  next  door  is  collecting  the  cushions  from  the  patio,  which  is  part  of  the  courtyard  between  the  studios  and  a  few  other businesses. Rattex quickly inhales from his cigarette. He specifically turns  over his right shoulder to blow the smoke away from me, making sure that none  of it bothers me.   ‘Aaah, damn, the first song I wrote?’ he repeats my question, ‘I was  still with my crew back  in ‘95. We were called Maniac Squad – it stood for Men  Against Negative Ideas And Corruption.’   Usually  in  rap  music  even  the  ones  who  don’t  call  themselves  maniacs  behave  as  such,  so  I  am  starting  to  feel  that  the  story  is  not  quite  ordinary.   ‘We used to be a conscious group talking about politics and people  suffering – smashing the government – we were political like that, my man.’ He  seems a bit taken aback and certainly taken back to another time.   ‘I  wrote  that  song  a  year  before.  I  always  felt  that  I  could  write  a  song, but I was scared. I saw some emcees killing it and felt like … naah, I’m still  an  underdog,’  he  looks  into  my  eyes.  In  the  ego‐driven  Hip‐Hop  scene,  this  confession equals to a President admitting a bribe.   In 2008 Rattex was signed to an independent record label Pioneer  Unit which is run by Damian Stephens, or Dplanet as he is also known. Later on  during the same year in October his debut album Bread and Butter was released.  ‘My man – Yho – I thought that being signed to Pioneer Unit was the  best thing that happened to me musically, but naah, it was the first time when I  saw my disc, even before it hit the shelves,’ Rattex says with a weak attempt to  hide his excitement. ‘I was like Wow… even if I died tomorrow I’ve made it. This 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

is  what  I  wanted  in  life;  to  record  a  professional  album.’  A  smile  is  pushing  through to his face when he takes himself back in time.   ‘I  remember  how  Dplanet  called  me  to  come  to  his  place,’  he  continues, ‘and when I got in he held my CD – I almost cried. It was a dream come  true.’ He composes himself again and starts talking about the current EP project  and  nonchalantly  drops  in  his  forthcoming  tour  to  Switzerland  with  an  electro  duo Filewile like it was not a big thing. There will be twelve shows there, when in  South Africa the media is doing its best to ignore artists like him. He is nowhere  near as well known as many others but there is a reason why he should end up  working with internationally acknowledged DJ duo.  ‘I  think,  my  man,  the  reason  why  it’s  so  easy  for  us  African  vernacular  rappers  to  get  love  there,  in  Europe,  is  because  they  know  English  and  have  their  own  50  Cent  imitators,’  he  confidently  leans  back  on  his  chair.  ‘They appreciate us so much because we bring them something new. The beats  are Hip‐Hop, but the language – there is something different.’   It makes sense. Cape Town artists seem to find more support from  overseas than from Johannesburg, because the focus of these exchanges is often  more cultural than financial. That is why artistry is important.  ‘I  am  sure  they  wouldn’t  like  to  have  a  rapper,  a  black  guy  from  South  Africa  coming  on  stage  and  next  thing  he  would  come  with  this  fake  American  accent,’  he  speculates.  ‘They’d  be  like  what?  They  want  to  hear  my  African language’. He inhales from his cigarette as to confirm his statement.          Led lights are see‐sawing up and down in nearly every corner of the  room;  on  the  computer  screen  the  cursor  is  scanning  through  the  audio  wave  while Damian, producer Wayne ‘Hipe’ Robertson and Steve Elswood, the studio  guy, are nodding their heads in agreement with the beat invading the room. The  room is full of equipment, most of which is not really being used currently, but  for which I am sure there is a very specific purpose – the studio accommodates  not just Hip‐Hop artists, but also rock bands and singers of all kinds. Steve who is  the  resident  studio  guy  –  although  sound  engineer  might  be  a  more  accurate  term to use – talks about the differences between artists of the different genres.   ‘With  rock  you  have  to  deal  with  five  or  six  egos.’  He  goes  on  explaining  the  technicalities  of  the  process  in  a  detailed  way  which  goes  a  bit  over my head with its jargon and specific practices. I just nod. Soon enough I am  back on board. ‘…these hip hop guys just seem to knock these tracks out – not  a  problem,’  he  says.  ‘It’s  my  first  time  working  with  Rattex  and  it’s  been  an  absolute pleasure. His workflow is intense.’ Steve is excited about this. Being in a  studio is clearly not just a job, but something much more meaningful to him.   ‘What I like about Rattex specifically is that even if he wrote a verse  right  now,  he’d  nail  it  with  four  takes  at  the  most…  if  he  knows  it,  it’s  the  first  take…’  Again  he  explains  some  of  his  observations  while  I  hide  my  confusion  behind my serious interview look.    

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

‘True  skill  in  this  country  is  a  question  of  pure  talent  and  just  practice,’ Steve continues. ‘Rattex, what makes him special is the combination of  Xhosa,  English  and  Afrikaans  –  it  goes  in  and  it  goes  out  –  it  changes.  I  can’t  understand why you don’t hear more of it in the media.’   The room is quite dark; slightly feeling like a bunker. A bunker with  cream‐white walls, mood lights and wooden floor looking like someone’s living  room. When the door is opened I can hear the rain drops hitting the light ceiling  of the passage. Otherwise the environment is detached from the real world.   Rattex is behind  the  glass in  the sound proof microphone booth. He  has taken his shirt off.   ‘Are  you  ready?’  Steve  asks  talking  to  his microphone. Rattex nods  and smiles, and a click of a mouse launches the instrumental from the speakers.  Rattex starts rapping over it with an upbeat voice that is not angry or expression  of reflection, but the one that is a call for lighter times – this song is meant for  dancing. In the chorus he mixes English and isiXhosa. It’s a mixture that in Cape  Town has been named Spaza Hip‐Hop after the spaza shops that sell a bit of this  and that in the townships.  ‘Let’s  move,  noba  s’mova  kanjani,  just  as  long,  sisaphila  isangena  nemali,’ Rattex raps while his hands are conducting the prearranged music and  possibly  the  dancers  of  the  near‐future  dance  floors.  On  our  side  of  the  studio  window everyone is focused on the process, but I sense not only approval, but a  deep satisfaction.  ‘It’s  another  banger,’  Damian  says.  No  one  in  the  company  begs  to  differ.  

 

 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

 

 

I  sit  down  in  a  busy  cafeteria  in  Cape  Town’s  Gardens.  Rattex  and  Hipe have already left for home after a full day of recording and Damian is sitting  opposite me sipping his favourite hot chocolate.   ‘I must say I was a little bit drunk, but it was an amazing night,’ he  remembers the first time seeing Rattex. ‘I specifically remember Rattex’s voice;  he’s got a quite unique voice. It’s not traditionally good recording voice, but he’s  got this… like angry fire in his voice.’  Damian  has  a  history  of  producing  music  starting  from  his  home  country  England.  He  launched  the  Pioneer  Unit  label  officially  in  2007  and  besides Rattex he has signed a handful of other artists.   ‘We can’t exaggerate, it’s a real struggle to be an artist,’ he says with  a London accent which he says has been diluted during his years in South Africa.  He continues to explore the realities of music as a paying job specifically in South  Africa and Cape Town, ‘what makes it more of a struggle here is that there is no  mature industry to support subcultures and sub‐genres like Hip‐Hop,’ he thinks  for a nanosecond and specifies ‘well, the type of hip hop we do is not extremely  mainstream, and we’re also in Cape Town where people don’t want to spend a lot  of  money  to  go  out,  and  they’re  very  fickle  with  the  weather  and  all  kinds  of  factors,’ he lists. Damian is very precise with his words and speaks in a voice of  neutral realism, even if it could be confused with pessimism.  ‘His fan base is basically in the hood,’ he continues about Rattex. ‘It’s  a  commitment  for  them  to  come  to  town.  The  day  to  day  challenges  are  quite  extreme here. Getting him enough shows to live out of the money, that’s tough as  well, but there’s a progression happening which keeps us dedicated.’   All of the sudden there is optimism in the air.  ‘Sponsorships  and  overseas  tours  –  we  can  see  that  things  are  getting better.’ Damian takes a sip of hot chocolate and continues.  ‘Also  the  World  Cup  this  year  and  the  interest  in  South  Africa,’  he  says. ‘The thing that keeps him and us going is that things are happening. We also  look  into  cultural  things.  We’ve  got  commercial  things  –  well,  loosely  speaking 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

commercial things on one side, as a business we are trying to make money, but  also cultural  things; Rattex is talking about things you can’t hear on the radio. So  that makes him interesting to cultural organisations.’  ‘Can  this  kind  of  music  be  a  job  or  do  you  need  to  do  it  with  something else?’ I ask him.  ‘I  would  always  recommend  that  artists  have  another  job,  I  mean  otherwise  you  just  have  to  get  used  to  the  idea  of  being  broke  for  some  time,’  Damian explains. ‘At least you need to keep your phone connected with a bit of  airtime – that’s the minimum.’   The financial aspect is always an awkward topic almost regardless  of  who  you  are  talking  to.  I  am  almost  definitely  sure  that  the  social  contract  prohibits  one  from  poking  that  area  of  conversation  too  much  since  it  is  extremely personal, but at the  same time, I am trying to find out the workings of  music or art as a job.  ‘Calling it a job – realistically – it’s not a job yet.’ Damian says. ‘We  have periods of times when it’s a job – when we record for instance. The job is  ours, the record label that something happens all the time.’ Damian laughs ‘it’s a  lot  of  work,  whether  it’s  a  job…  it  kind  of  breaks  even  for  us  and  the  artists  probably  just  about  make  enough  money  to  survive  on  the  monthly  basis,’  he  says and continues as if to avoid any misunderstandings of Rap clichés, ‘But like I  said, just about.’   After  another  sip  from  his  hot  drink  he  continues  explaining  his  context.  ‘There are many indie labels that have been struggling for years and  years and then built up a cult following; maybe they never made money,’ he says,  ‘so  I  thought  that  if  that’s  the  way  it  has  to  be  then  that’s  cool  as  well.  I’ve  got  other businesses that keep the money coming in. Pioneer Unit is three years old  and to get where we are, doing the music we do, in the environment we are in,  even to break even is an achievement that makes me quite proud.’    Looking  at  the  music  industry  report  commissioned  by  the  Department  of  Arts  and  Culture,  its  ninety‐eight  pages  are  filled  with  financial  jargon defining music through its ability to generate income instead of music as  an art or culture. Those words anyway are overpowered by the growth potential,  and concerns over opportunities for independent artists and small record labels  have  sunk into  the  ocean  of worry  over the alleged,  but  never  properly proven  concept  of  lost  revenue  of  international  artists  through  local  copyright  infringement.  On  the  other  hand  South  African  popular  media  shows  as  much  interest to Rattex and his peers as they would to a Mongolian shepherd playing  ukulele.  A  gatekeeper  of    a  popular  Johannesburg  station  made  it  clear  in  an  interview that major labels are the gateway to music shops and therefore also to  radio.  A  statement  that  at  first  seems  incoherent  and  then  unjust  –  what  happened to music as culture? In a country where local musicians provided the  soundtrack  to  the  struggle  music  has  simply  become  business.  Nothing else. Its  other  aspects  only  have  value  in  relation  to  how  much  money    someone  can  make out of it.     The Public Broadcaster is not showing any more love to artists like  Rattex  or  his  label  mates.  Sourcing  approximately  80%  of  its  funding  from  advertising beer and burgers SABC’s Metro FM responded to Pioneer Unit’s latest  music submission unfavourably. 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

“The  general  feedback  from  the  committee  was  that  the  music  is  satisfactory,  however  not  unavoidably  with  the  METRO  FM  music  format. We however regret to inform you that after intense listening  and  careful  consideration  the  songs  submitted  could  not be placed  on  our  playlist.  We  thank  you  for  your  interest  in  the  station  and  look forward to more submissions from yourselves in the future.”    ‘How  is  music  made  by  South  Africans  in  the  mother  tongue  that’s  patently good‐quality not right for the South African audience’, Damian says and  quickly continues, ‘Especially when it’s done about township life, which is what  majority  of  South  Africans  are  living.’  It  is  a  rhetorical  question,  which  is  good  because  I  couldn’t  answer  it  in  any  sensible  way.  He  continues,  ‘The  whole  cultural  experience  of  being  South  African,  how  that’s  not  appropriate  for  the  national broadcaster, I fail to understand, especially when they are pushing the  agenda of cars, clubs, alcohol all done in a mimicked way from the States – that  does take some understanding.’   Pioneer Unit’s artists have been played on BBC’s legendary Radio 1  in United Kingdom as well as their urban station BBC 1Xtra, but in South Africa  they are lucky to fit into the stations of the communities where they specifically  are  from.  The  old  media  seems  far  removed  from  the  realities  of  the  cultural  community, but the new one, online has provided opportunities. Cleverness has  become to independent music what sex drugs and rock and roll are to the major  labels.   ‘There is credibility in being an indie label. Major labels have lost the  plot anyway, but here it’s not as far as internationally.’ Damian says as if this was  common knowledge. ‘The new distribution models online – illegal and legal… we  still have this time warp where the internet is not fast enough. But the brands are  becoming  more  attracted  to  us  because  the  mainstream  artists  are  so  commercial so there is nothing deeper than what you see – it’s so superficial – so  any  brand  that  wants  to  attach  itself  to  something  more  meaningful  and  cool;  they can’t go to a lot of these artists as they are maximum commercial already.’  This is the indie David’s rock in the slingshot against the media and  music industry Goliath.   ‘What  we  have  on  our  side,  if  not  massive  popularity,  is  the  cool  indie credibility,’ Damian says.   After these reality checks of the artistic and business directions he  has chosen, he seems confident that they are – for him – the right ones.     

 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

Photo: from left Damian ‘Dplanet’ Stephens, Wayne ‘Hipe’ Robertson and Thabo ‘Rattex’ Thetwa. 

 

  ******  The  sun  is  not  quite  shining.  In  South  Africa  one  calls  this  early  winter, while the rest of the continent would say instead that the rainy season is  on  its  way.  I’ve  got  the  directions  next  to  me.  I  wrote  them down from an SMS  Rattex sent me the night before. They look simple enough. I curve into the road  that is fenced in with shacks in all colours on a gentle uphill. I look  for the next  robots  for  my  turn.  The  taxis  around  me  move  in  a  far  more  decisive  way,  but  then  again  they  are  clearer  about  their  destination.  Soon  the  route  I’ve  been  advised to take changes into a less busy one and shacks are changing into houses.  Very nice ones as well. Nothing fancy but nice and the road is cleaner than many  places  in  town.  I  see  the  petrol  station  where  he  has  promised  to  pick  me  up,  drive in and give him a call. The voice on the phone is a bit distant – I wonder if  someone else has picked up the phone.  ‘Is  this  Thabo?’  I  use  his  real  name  in  a  conversation  for  the  first  time ever.  ‘Yeah – did you just call me Thabo? That’s rare amongst my friends’.  He finds it audibly funny so I decide to stick with his stage name. He asks me to  wait for two to three minutes and he’ll meet me there. It’s enough time for the  guy working on a car washing soap promotion to offer me a free wash, but I don’t  really  have  the  time.  Although,  one  never  knows  what  two  to  three  minutes  actually  mean.  Is  it  two  minutes,  five  or  half  an  hour?  I  decline  the  offer  nonetheless, to his disappointment. There aren’t many cars on the parking area  and he just looks bored and in a need of something to do. From the mirror I see a  familiar face approaching. It certainly was no longer than what was promised. I  like that.  ‘Hi  my man ’, Rattex shakes my hand as he climbs into the car next  to me. He is in a jovial mood and in the middle of further small talk indicates to  me the direction to drive to; the same one where he was coming from. The place  looks suburban.  

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

 

 

Rattex lives in an area called Bongweni in a house together with his  friend Mzwabantu who is known as Brazuka when he raps. Brazuka  has an old  Volkswagen Beetle in front of the house and he says his plan is to buy more old  ones,  fix  them  up  to  new  glory  and  sell  them.  His  calm  disposition  matches  his  housemate’s.  I  shake  his  hand  and  we  sit  down.  The  room  is  clean  with  a  few  armchairs,  couch  and  entertainment  unit.  There  is  a  picture  on  the  wall  from  someone’s graduation.  ‘The woman in that photo – it’s my mum,’ Brazuka is pointing at the  portrait. ‘She passed away a few years ago,’ he continues and says that he intends  to commemorate her memory by releasing his album on the anniversary of that  unfortunate  day.  The  emotional  charge  of  the  topic  is  contagious  and  I  find  myself in need of reorientation to focus on the interview again.    Rattex  sits  on  the  other  chair.  I  have  seen  him  before  performing  and recording in studio, but today we are in his home and he seems more relaxed  than any other time before. He is rolling a small South African flag in his hand.  ‘I  was  born  in  New  Crossroads  in  1981’  he  says,  ‘but  I  left  there  because of some family problems in 1991. Then I moved to Khayelitsha.’ You can  see how much this place means to him. It’s what he knows  best. 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

‘There  are  some  songs  that  mean  more  than  others,  but  my  song  Welcome  to  Khaltsa  is  the  most  special  to  me.’  We  agree  on  taking  our  conversation  to  the  streets  of  the  township  he  is  thankful  to  for  his  creativity.  Brazuka  sits  next  to  me  in  the  front  seat  and  Rattex  gets  in  at  the  back.  Even  though  Brazuka  is  also  an  artist  he  comes  across  as  more  of  a  practical  guy;  almost like a manager to Rattex. He takes  control of giving the directions.     Khayelitsha is vast. It’s the biggest and fastest growing township in  South  Africa.  That  is  –  it  is  said  –  if  Soweto  is  not  seen  as  one  township  but  a  collection of many in one area as it officially is. Rattex and Brazuka are under a  different impression of its size to my sources.  ‘I found different facts.  Some said  there’s  half a  million people and  others that there’s one and half,’ I tell them.   ‘Well,  maybe  it’s  the  million  in  the  middle,’  Brazuka  laughs.  I  conclude that maybe the numbers aren’t seen as of major importance. There are  a lot of people here and more are moving in – that must suffice. Especially since  people aren’t statistics anyway.  The name Khayelitsha stands for new home and it was built for the  most part around the early 80’s.  It consists of houses and shacks alike.  ‘It’s got its problems,’ Rattex says, ‘but it was also a good place for  me to grow up in.’  He doesn’t simplify matters. This is not a PR talk for the Department  of Tourism, but it holds the truth – or his version of it – of the South Africa which  so  often  is  only  described  with  slogans.  Slogans  like  Rainbow  Nation  or  post­ apartheid.  Khayelitsha  looks  like  a  place  where  the  past  is  present  and  the  colours of the rainbow only in the signposts of spaza shops, and Rattex knows it.  But things don’t have to be one or the other – here they are  a mixture of many  things. As proud as Rattex is of Khayelitsha, he is not celebrating its poverty or  criminal aspect for  street credibility. Instead he connects the uncomfortable and  already overemphasised aspects of his context into his calling.  ‘All  in  all  life  hasn’t  been  good.  There’s  been  hassles;  township  gangsterism  and  all  of  that,  but  I  am  glad  that  music  chose  me.  Music  gave  me  life. I’ve never joined  gangsterism and I’ve never been in jail, my man.’   If  I  wasn’t  in  this  moment  I  would  say  this  is  just  something  that  people say without meaning it, but now it makes a lot of sense   ‘Yeah my man – music – it’s an outlet.’    The  midday  sky  is  strikingly  clear  with  a  few  hints  of  cloud  formations  scattered  far  apart  from  each  other.  The  Cape  Town  International  airport nearby sends and receives its planes at a steady pace. These townships  are what the tourists first see when landing at one of the top tourist destinations  in  the  world.  The  same  tourists  are  also  increasingly  coming  to  do  tours  in  townships nowadays.   ‘It’s good,’ Rattex says, ‘but it must benefit the local people and not  just tour operators from outside.’ Today the top tourist spot of Khayelitsha – the  Lookout Hill is empty. Rattex greets the security guard and we walk up the stairs,  some of the steps are missing as the wood has become misplaced. The Lookout  Hill is a dry, partly sandy and partly green  which, when compared to other hills  one  climbs  in  the  Cape  Town  area,  isn’t  very  high  at  all.  But  since  the  area  is  otherwise  flat  one  can  see  the  whole  township  and  even  further  from  the  top. 
10 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

Rattex  points  out  some  meaningful  locations,  like  his  old  school,  while  we  are  taking a few photos. There are no other sounds around us and the stereotypically  vibrant  township  environment  is  certainly  nowhere  immediately  nearby.  I  wonder  if  the  stereotype  is  a  slightly  patronising  way  of  representing  the  poor  people  as  happier  ones;  as  to  help  society  to  sleep  easy.  Rattex  poses  for  the  camera and transforms in front of my eyes. It’s not that he isn’t confident when  we  talk,  but  the  camera  invites  him  to  look  like  he  is  less  humble,  almost  arrogant at times while his town – Khayelitsha – opens up behind his back.   

    While Soweto is an alumni to a broad spectrum of legendary people,  and  its  places  of  interest  could  easily  be  featured  on  any  guide  book  of  global  struggle for liberties, Khayelitsha boasts with a lot less. Its main popular culture  reference  is  the  opera  musical  film  uCarmen  eKhayelitsha  which  came  out  in  South African post‐Tsotsi Oscar fever with great expectations.   ‘I’ve seen that film on TV. I think people watched it but the response  wasn’t  that  Wow!’  he  says  with  detachment  in  his  voice.  This  isn’t  a  topic  he  seems  particularly  interested  in.  I  sense  the  disappointment  deep  inside  him  when  he  talks  about  a  big  budget  project  from  his  hood  that  took  a  European  story and a form of expression and left the people behind.  ‘If  you  make  a  movie  on  Khayelitsha  you  have  to  represent  its  people  doing  their  thing  when  you  are  using  the  name  of  their  home.  People  know this place for all kind of stuff, but not opera,’ he says. The topic doesn’t call  for further analysis.     We continue driving back towards Bongweni where the houses look  more suburban. The roadsides are filled with people minding their business and  making their living. I change the topic with  the hope of opening another side of  Rattex.  ‘What’s your clan name?’ I ask.   ‘My clan name?’ he repeats me. ‘Mgcina.’ 
11 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

Clan names in the Xhosa culture, much like with many others on the  continent,  are    ancestral  names  manifesting  the  family  lineage  and  connecting  the individuals to their people who were here before them. The most famous of  them, for obvious reasons is Madiba, but you don’t have to be an internationally  celebrated icon to have one. Clan names are the most respectful way to address a  person,  but  Rattex  says  that  in  urban  areas  they  are  mainly  used  only  in  traditional ceremonies.   ‘My man, I am an African’ he says ‘My ancestors – it is important for  me and it represents where I am from and who I am.’   Brazuka joins into the conversation again. He is originally from the  Eastern Cape like so many other people in Cape Town.   ‘In  Cape  Town  people  don’t  organise  ceremonies  as  much  because  it’s expensive, but still, even yesterday we went to another traditional ceremony  here. I don’t think you would have to go to where your ancestors are buried.’  There is a consensus that it’s a question of mind space rather than  any geographical location.   ‘What  about  witchcraft?’  I  ask.  Rattex  has  been  talking  about  it  on  his album.   ‘Witchcraft… aah, it’s been here. Some  people believe that in urban  places there was never witchcraft but it’s happening my man. Big time.’  ‘These  people  two  houses  away,’  Brazuka  takes  over,  ‘a  couple  of  days  ago  when  they  woke up  there  was  a  box; bigger than  a  shoe  box, but in a  shape of a coffin. Inside there were those dolls made out of socks – two people –  one  had  a  cross  on  his  chest  and  blade  on  his  head  and  there  is  two  five  cent  coins and the head of a dead chicken. A real one. And everything was red. It was  freaky,’  he  laughs,  ‘it  was  a  death  wish’.  I’ve  never  thought  things  like  that  happen, you read about them, but I had never seen it. Nobody knew who had put  it there.’  When  we  last  met,  Rattex  was  recording  in  the  Cape  Town  city  centre, and I sensed that when we were talking, he was giving me an interview.  Now we were just having a conversation. He seems much more comfortable.   ‘Do you feel different here than in town?’ I ask.  ‘Studio to me is a studio,’ he says,  ‘it doesn’t  matter where it is.’ He  gets the easy answer out of the way first.   ‘But  otherwise  when  I  am  in  town  it  feels  a  bit  different,  but  not  because  of  people…  I  don’t  judge  people.’  Rattex  gives  me  the  standard  South  African  disclaimer  when  talking  about  people  ‘Their  skin  colour  or  whether  they’re rich or poor,’ he states.  I don’t doubt him.  ‘If I am with my people I am with my people,’ he says. ‘Here people  understand  my  slang  or  what  I  am  trying  to  talk  about.  I  am  also  trying  to  understand them as well as possible. In town I am just there to learn another life  and to teach people about mine.’   Brazuka adds that it shouldn’t be like that.   ‘Wherever  you  walk in your own country you should feel at home,  but  the  system  that  was  there  –  still  is  –  makes  us  feel  alien  in our own place.’  More  than  victimisation,  it  sounds  like  a  melancholic  statement  of  fact.  Melancholic, but at the same time emotionally detached. I feel the unspoken hurt  people  may  have  felt  discouraged  to  express  in  order  to  not  temper  with  the  nation building of the new democracy. 

12 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

‘I made a song called The Government.’ Rattex says, ‘a really critical  song where I was telling my opinion on it.’ The song features his label mate and  one of the most internationally acknowledged South African Hip‐Hop artists Ben  Sharpa. Even though Ben is not broadly celebrated and mostly ignored by South  African media, he is constantly touring in Europe and elsewhere internationally.  But even his help wasn’t enough.  ‘Damian sent the video  to SABC,’ Rattex remembers, ‘but they were  just like, naah, we can’t put this on.’    In his most recent song Ewe Nje which he is clearly excited about he  takes on another one of his frustrations – the media.   ‘They just feature these wannabe guys with their American accents,’  he  says,  ‘In  1995  before  media  had  noticed  that  Hip‐Hop  exists,  there  was  no  divisions; Hip‐Hop community was one – then came the media. It’ll be a miracle  to bring it back. Each and every day they cause problems.’ He goes on explaining  how the radio and print media don’t care about the South African culture.   ‘My man, I am not underground and I am not whatever, I am just a  rapper  who  is  doing  music  for  the  people.’  He  talks  about  it  like  he  has  been  misunderstood by everyone for the longest time.  ‘If  you  don’t  have  on  your  video  those  17  year  old  girls  who  are  supposed  to  be  home  doing  their  homework,  your  video  won’t  be  played…  especially on SABC 1.’  Rattex  does  not  have  any  reasons  to  hold  back  his  opinions  –  he  can’t get played much less than he currently does.   ‘The media doesn’t support Hip‐Hop; they support Hip‐Hop fashion.  That swagger thing. It used to be all about rhymes, but now it’s about swag…your  English… what’s you wearing. Yaah my man, Hip‐Hop has become business.’  I am sure Rattex would be happy to make good money out of his art  – that he says himself – but the financial definition of music seems to irritate him  a bit. The linkage between the corporate music and media industries has created  a  global,  largely  unquestioned,  sense  of  valuing  art  based  on  the  money  it  can  generate.  The  dichotomy  of  culture  and  business  seem  to  have  been  either  inconvenient or too complicated to acknowledge. But music is what Rattex does.  ‘Is music your job?’ I ask.  ‘It’s not my job, it’s my calling my man,’ he looks down, but I don’t  think for one second that it is because of uncertainty, but rather because it is so  personal. He continues ‘I was born to do this. It doesn’t matter whether I eat or  not out of this, I’ll be doing this’.  It sounds a bit vague and I am about to enter the territory that I am  uncomfortable in, yet intrigued by.  ‘Does it pay the bills?’ I ask.  ‘There  and  then…  yeah,  it  does,’  he  laughs.  I  have  been  more  convinced about things in my life, but I choose to believe him. 

13 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

Photo: Rattex and Brazuka at home. 

 

  For  a  moment  we  return  to  his  performance  at  the  Khayelitsha  Festival 2008. The roaring home crowds he had talked to me about earlier. I am  curious how the aspect of being known – which is probably more accurate term  than being a celebrity – works out in his community.   ‘I could get used to it,’ he leans back and smirks when describing the  feeling of audience going wild.   ‘But it’s the way I am and the way I was raised,’ he says, ‘since I have  an album and they see me on TV sometimes, people think I think I’m better than  them. That also puts pressure on me to be uThabo – that’s my real name – then  on stage I can be Rattex again.’  ‘Are they two different people?’  ‘Yes,’  he  says  immediately,  ‘Thabo  is  a  humble  dude.  I  don’t  say  much,  I  just  look  and  only  talk  to  people  when  they  talk  to  me,  but  Rattex  is  a  different story; when you put him on stage he goes buck wild and he talks a lot  about music which he loves so, so much.’  ‘Am I speaking with Thabo or Rattex now?’  ‘Both of them,’ he laughs.  ‘What do you think you’ll be doing on your fiftieth birthday?’   ‘I think I’ll do two or three albums and then  stop rapping,’ he starts  his  answer,  ‘then  I’ll  have  my  own  record  label.  I  see  a  lot  of  good  rappers  –  young guys who are really good, but they don’t have the opportunities,’ he says  more or less describing his own past situation he escaped when he was signed by  Damian.     ******  I get in my car and drive past the suburban style area of Khayelitsha,  past the shacks made out of corrugated iron and any available piece of wood or  other material at hand. I see the small shops, hair saloons and shopping centre  with its standardised familiar logos. An airplane flies over me as it is taking off 
14 

RATTEX: Labour of love & hard entertainment  ………………

from the airport. The radio is playing a song I imagine it plays in any country of  the  world  currently.  A  song  borrowing  from  the  culture  that  Rattex  breathes,  even  though  it  only  forgetfully  pays  back.  I  doubt  that  will  stop  him  from  breathing.  The  day  that  had  started  out  so  cold  and  cloudy  has  turned  into  a  warm early afternoon.    _______________________________________________  Story and photos by Mikko Kapanen, 2010  Blog: WSOM BLOG 2.0  Photos: WSOM Flickr  Twitter: @mikmikko               

 
 

15