You are on page 1of 15

RATTEX: Labour of love & hard entertainment 

………………
 
‘Hello!’  A  tall  guy  in  his  late  twenties  shouts  at  me  while  quickly 
passing through the door. A few years earlier I had seen the same guy in a smoky 
dark Cape Town night club, when he was silently standing next to me. We didn’t 
know each other then. I knew who he was, but to him I was just  a person – an 
audience member.  
I wanted to talk to him, but had no idea what to say. I didn’t want to 
come across too much like a fan; not even if I was a bit. 
‘Hi,’ I said with hesitation, ‘how are you’? 
‘I’m good,’ he answered waiting to hear what’s my business. 
‘I don’t usually do this,’ I said like I needed a disclaimer, ‘but I know 
you’ve got a mixtape out – I’d like to buy it.’ 
He didn’t have any with him, as he was waiting for his turn to go in 
front of the crowd. We talked for a few minutes and made arrangements for the 
week  to  come.  Shortly  afterwards  he  stepped  onto  the  stage  and  from  the 
friendly,  almost  withdrawn  gentleman,  he  transformed  into  a  rapper  who 
controls his crowd like a leader of a political movement.  
 I  have  met  him  a  few  times  since.  Admittedly  I  am  curious  –  he  is 
the most polite artist I’ve come across, but on stage he is like a different man. In 
the  presence  of  microphone  Thabo  Thetwa,  a  twenty‐nine‐year‐old  guy  from 
Cape Town’s Khayelitsha becomes Rattex.   
 
****** 
The  afternoon  sun  is  still  a  bit  warm  although  the  summer  has 
clearly  passed.  The  guy  from  the  cafeteria  next  door  is  collecting  the  cushions 
from  the  patio,  which  is  part  of  the  courtyard  between  the  studios  and  a  few 
other businesses. Rattex quickly inhales from his cigarette. He specifically turns 
over his right shoulder to blow the smoke away from me, making sure that none 
of it bothers me.  
‘Aaah, damn, the first song I wrote?’ he repeats my question, ‘I was 
still with my crew back  in ‘95. We were called Maniac Squad – it stood for Men 
Against Negative Ideas And Corruption.’  
Usually  in  rap  music  even  the  ones  who  don’t  call  themselves 
maniacs  behave  as  such,  so  I  am  starting  to  feel  that  the  story  is  not  quite 
ordinary.  
‘We used to be a conscious group talking about politics and people 
suffering – smashing the government – we were political like that, my man.’ He 
seems a bit taken aback and certainly taken back to another time.  
‘I  wrote  that  song  a  year  before.  I  always  felt  that  I  could  write  a 
song, but I was scared. I saw some emcees killing it and felt like … naah, I’m still 
an  underdog,’  he  looks  into  my  eyes.  In  the  ego‐driven  Hip‐Hop  scene,  this 
confession equals to a President admitting a bribe.  
In 2008 Rattex was signed to an independent record label Pioneer 
Unit which is run by Damian Stephens, or Dplanet as he is also known. Later on 
during the same year in October his debut album Bread and Butter was released. 
‘My man – Yho – I thought that being signed to Pioneer Unit was the 
best thing that happened to me musically, but naah, it was the first time when I 
saw my disc, even before it hit the shelves,’ Rattex says with a weak attempt to 
hide his excitement. ‘I was like Wow… even if I died tomorrow I’ve made it. This 


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
is  what  I  wanted  in  life;  to  record  a  professional  album.’  A  smile  is  pushing 
through to his face when he takes himself back in time.  
‘I  remember  how  Dplanet  called  me  to  come  to  his  place,’  he 
continues, ‘and when I got in he held my CD – I almost cried. It was a dream come 
true.’ He composes himself again and starts talking about the current EP project 
and  nonchalantly  drops  in  his  forthcoming  tour  to  Switzerland  with  an  electro 
duo Filewile like it was not a big thing. There will be twelve shows there, when in 
South Africa the media is doing its best to ignore artists like him. He is nowhere 
near as well known as many others but there is a reason why he should end up 
working with internationally acknowledged DJ duo. 
‘I  think,  my  man,  the  reason  why  it’s  so  easy  for  us  African 
vernacular  rappers  to  get  love  there,  in  Europe,  is  because  they  know  English 
and  have  their  own  50  Cent  imitators,’  he  confidently  leans  back  on  his  chair. 
‘They appreciate us so much because we bring them something new. The beats 
are Hip‐Hop, but the language – there is something different.’  
It makes sense. Cape Town artists seem to find more support from 
overseas than from Johannesburg, because the focus of these exchanges is often 
more cultural than financial. That is why artistry is important. 
‘I  am  sure  they  wouldn’t  like  to  have  a  rapper,  a  black  guy  from 
South  Africa  coming  on  stage  and  next  thing  he  would  come  with  this  fake 
American  accent,’  he  speculates.  ‘They’d  be  like  what?  They  want  to  hear  my 
African language’. He inhales from his cigarette as to confirm his statement.     
 
 
Led lights are see‐sawing up and down in nearly every corner of the 
room;  on  the  computer  screen  the  cursor  is  scanning  through  the  audio  wave 
while Damian, producer Wayne ‘Hipe’ Robertson and Steve Elswood, the studio 
guy, are nodding their heads in agreement with the beat invading the room. The 
room is full of equipment, most of which is not really being used currently, but 
for which I am sure there is a very specific purpose – the studio accommodates 
not just Hip‐Hop artists, but also rock bands and singers of all kinds. Steve who is 
the  resident  studio  guy  –  although  sound  engineer  might  be  a  more  accurate 
term to use – talks about the differences between artists of the different genres.  
‘With  rock  you  have  to  deal  with  five  or  six  egos.’  He  goes  on 
explaining  the  technicalities  of  the  process  in  a  detailed  way  which  goes  a  bit 
over my head with its jargon and specific practices. I just nod. Soon enough I am 
back on board. ‘…these hip hop guys just seem to knock these tracks out – not  a 
problem,’  he  says.  ‘It’s  my  first  time  working  with  Rattex  and  it’s  been  an 
absolute pleasure. His workflow is intense.’ Steve is excited about this. Being in a 
studio is clearly not just a job, but something much more meaningful to him.  
‘What I like about Rattex specifically is that even if he wrote a verse 
right  now,  he’d  nail  it  with  four  takes  at  the  most…  if  he  knows  it,  it’s  the  first 
take…’  Again  he  explains  some  of  his  observations  while  I  hide  my  confusion 
behind my serious interview look.  
 


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………

 
 
‘True  skill  in  this  country  is  a  question  of  pure  talent  and  just 
practice,’ Steve continues. ‘Rattex, what makes him special is the combination of 
Xhosa,  English  and  Afrikaans  –  it  goes  in  and  it  goes  out  –  it  changes.  I  can’t 
understand why you don’t hear more of it in the media.’  
The room is quite dark; slightly feeling like a bunker. A bunker with 
cream‐white walls, mood lights and wooden floor looking like someone’s living 
room. When the door is opened I can hear the rain drops hitting the light ceiling 
of the passage. Otherwise the environment is detached from the real world.  
Rattex is behind  the  glass in  the sound proof microphone booth. He 
has taken his shirt off.  
‘Are  you  ready?’  Steve  asks  talking  to  his microphone. Rattex nods 
and smiles, and a click of a mouse launches the instrumental from the speakers. 
Rattex starts rapping over it with an upbeat voice that is not angry or expression 
of reflection, but the one that is a call for lighter times – this song is meant for 
dancing. In the chorus he mixes English and isiXhosa. It’s a mixture that in Cape 
Town has been named Spaza Hip‐Hop after the spaza shops that sell a bit of this 
and that in the townships. 
‘Let’s  move,  noba  s’mova  kanjani,  just  as  long,  sisaphila  isangena 
nemali,’ Rattex raps while his hands are conducting the prearranged music and 
possibly  the  dancers  of  the  near‐future  dance  floors.  On  our  side  of  the  studio 
window everyone is focused on the process, but I sense not only approval, but a 
deep satisfaction. 
‘It’s  another  banger,’  Damian  says.  No  one  in  the  company  begs  to 
differ.  


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………

 
 
I  sit  down  in  a  busy  cafeteria  in  Cape  Town’s  Gardens.  Rattex  and 
Hipe have already left for home after a full day of recording and Damian is sitting 
opposite me sipping his favourite hot chocolate.  
‘I must say I was a little bit drunk, but it was an amazing night,’ he 
remembers the first time seeing Rattex. ‘I specifically remember Rattex’s voice; 
he’s got a quite unique voice. It’s not traditionally good recording voice, but he’s 
got this… like angry fire in his voice.’ 
Damian  has  a  history  of  producing  music  starting  from  his  home 
country  England.  He  launched  the  Pioneer  Unit  label  officially  in  2007  and 
besides Rattex he has signed a handful of other artists.  
‘We can’t exaggerate, it’s a real struggle to be an artist,’ he says with 
a London accent which he says has been diluted during his years in South Africa. 
He continues to explore the realities of music as a paying job specifically in South 
Africa and Cape Town, ‘what makes it more of a struggle here is that there is no 
mature industry to support subcultures and sub‐genres like Hip‐Hop,’ he thinks 
for a nanosecond and specifies ‘well, the type of hip hop we do is not extremely 
mainstream, and we’re also in Cape Town where people don’t want to spend a lot 
of  money  to  go  out,  and  they’re  very  fickle  with  the  weather  and  all  kinds  of 
factors,’ he lists. Damian is very precise with his words and speaks in a voice of 
neutral realism, even if it could be confused with pessimism. 
‘His fan base is basically in the hood,’ he continues about Rattex. ‘It’s 
a  commitment  for  them  to  come  to  town.  The  day  to  day  challenges  are  quite 
extreme here. Getting him enough shows to live out of the money, that’s tough as 
well, but there’s a progression happening which keeps us dedicated.’  
All of the sudden there is optimism in the air. 
‘Sponsorships  and  overseas  tours  –  we  can  see  that  things  are 
getting better.’ Damian takes a sip of hot chocolate and continues. 
‘Also  the  World  Cup  this  year  and  the  interest  in  South  Africa,’  he 
says. ‘The thing that keeps him and us going is that things are happening. We also 
look  into  cultural  things.  We’ve  got  commercial  things  –  well,  loosely  speaking 


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
commercial things on one side, as a business we are trying to make money, but 
also cultural  things; Rattex is talking about things you can’t hear on the radio. So 
that makes him interesting to cultural organisations.’ 
‘Can  this  kind  of  music  be  a  job  or  do  you  need  to  do  it  with 
something else?’ I ask him. 
‘I  would  always  recommend  that  artists  have  another  job,  I  mean 
otherwise  you  just  have  to  get  used  to  the  idea  of  being  broke  for  some  time,’ 
Damian explains. ‘At least you need to keep your phone connected with a bit of 
airtime – that’s the minimum.’  
The financial aspect is always an awkward topic almost regardless 
of  who  you  are  talking  to.  I  am  almost  definitely  sure  that  the  social  contract 
prohibits  one  from  poking  that  area  of  conversation  too  much  since  it  is 
extremely personal, but at the  same time, I am trying to find out the workings of 
music or art as a job. 
‘Calling it a job – realistically – it’s not a job yet.’ Damian says. ‘We 
have periods of times when it’s a job – when we record for instance. The job is 
ours, the record label that something happens all the time.’ Damian laughs ‘it’s a 
lot  of  work,  whether  it’s  a  job…  it  kind  of  breaks  even  for  us  and  the  artists 
probably  just  about  make  enough  money  to  survive  on  the  monthly  basis,’  he 
says and continues as if to avoid any misunderstandings of Rap clichés, ‘But like I 
said, just about.’  
After  another  sip  from  his  hot  drink  he  continues  explaining  his 
context. 
‘There are many indie labels that have been struggling for years and 
years and then built up a cult following; maybe they never made money,’ he says, 
‘so  I  thought  that  if  that’s  the  way  it  has  to  be  then  that’s  cool  as  well.  I’ve  got 
other businesses that keep the money coming in. Pioneer Unit is three years old 
and to get where we are, doing the music we do, in the environment we are in, 
even to break even is an achievement that makes me quite proud.’ 
 
Looking  at  the  music  industry  report  commissioned  by  the 
Department  of  Arts  and  Culture,  its  ninety‐eight  pages  are  filled  with  financial 
jargon defining music through its ability to generate income instead of music as 
an art or culture. Those words anyway are overpowered by the growth potential, 
and concerns over opportunities for independent artists and small record labels 
have  sunk into  the  ocean  of worry  over the alleged,  but  never  properly proven 
concept  of  lost  revenue  of  international  artists  through  local  copyright 
infringement.  On  the  other  hand  South  African  popular  media  shows  as  much 
interest to Rattex and his peers as they would to a Mongolian shepherd playing 
ukulele.  A  gatekeeper  of    a  popular  Johannesburg  station  made  it  clear  in  an 
interview that major labels are the gateway to music shops and therefore also to 
radio.  A  statement  that  at  first  seems  incoherent  and  then  unjust  –  what 
happened to music as culture? In a country where local musicians provided the 
soundtrack  to  the  struggle  music  has  simply  become  business.  Nothing else. Its 
other  aspects  only  have  value  in  relation  to  how  much  money    someone  can 
make out of it. 
   The Public Broadcaster is not showing any more love to artists like 
Rattex  or  his  label  mates.  Sourcing  approximately  80%  of  its  funding  from 
advertising beer and burgers SABC’s Metro FM responded to Pioneer Unit’s latest 
music submission unfavourably. 


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
 
“The  general  feedback  from  the  committee  was  that  the  music  is 
satisfactory,  however  not  unavoidably  with  the  METRO  FM  music 
format. We however regret to inform you that after intense listening 
and  careful  consideration  the  songs  submitted  could  not be placed 
on  our  playlist.  We  thank  you  for  your  interest  in  the  station  and 
look forward to more submissions from yourselves in the future.” 
 
‘How  is  music  made  by  South  Africans  in  the  mother  tongue  that’s 
patently good‐quality not right for the South African audience’, Damian says and 
quickly continues, ‘Especially when it’s done about township life, which is what 
majority  of  South  Africans  are  living.’  It  is  a  rhetorical  question,  which  is  good 
because  I  couldn’t  answer  it  in  any  sensible  way.  He  continues,  ‘The  whole 
cultural  experience  of  being  South  African,  how  that’s  not  appropriate  for  the 
national broadcaster, I fail to understand, especially when they are pushing the 
agenda of cars, clubs, alcohol all done in a mimicked way from the States – that 
does take some understanding.’  
Pioneer Unit’s artists have been played on BBC’s legendary Radio 1 
in United Kingdom as well as their urban station BBC 1Xtra, but in South Africa 
they are lucky to fit into the stations of the communities where they specifically 
are  from.  The  old  media  seems  far  removed  from  the  realities  of  the  cultural 
community, but the new one, online has provided opportunities. Cleverness has 
become to independent music what sex drugs and rock and roll are to the major 
labels.  
‘There is credibility in being an indie label. Major labels have lost the 
plot anyway, but here it’s not as far as internationally.’ Damian says as if this was 
common knowledge. ‘The new distribution models online – illegal and legal… we 
still have this time warp where the internet is not fast enough. But the brands are 
becoming  more  attracted  to  us  because  the  mainstream  artists  are  so 
commercial so there is nothing deeper than what you see – it’s so superficial – so 
any  brand  that  wants  to  attach  itself  to  something  more  meaningful  and  cool; 
they can’t go to a lot of these artists as they are maximum commercial already.’ 
This is the indie David’s rock in the slingshot against the media and 
music industry Goliath.  
‘What  we  have  on  our  side,  if  not  massive  popularity,  is  the  cool 
indie credibility,’ Damian says.  
After these reality checks of the artistic and business directions he 
has chosen, he seems confident that they are – for him – the right ones. 
 
 


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………

 
Photo: from left Damian ‘Dplanet’ Stephens, Wayne ‘Hipe’ Robertson and Thabo ‘Rattex’ Thetwa. 
 
****** 
The  sun  is  not  quite  shining.  In  South  Africa  one  calls  this  early 
winter, while the rest of the continent would say instead that the rainy season is 
on  its  way.  I’ve  got  the  directions  next  to  me.  I  wrote  them down from an SMS 
Rattex sent me the night before. They look simple enough. I curve into the road 
that is fenced in with shacks in all colours on a gentle uphill. I look  for the next 
robots  for  my  turn.  The  taxis  around  me  move  in  a  far  more  decisive  way,  but 
then  again  they  are  clearer  about  their  destination.  Soon  the  route  I’ve  been 
advised to take changes into a less busy one and shacks are changing into houses. 
Very nice ones as well. Nothing fancy but nice and the road is cleaner than many 
places  in  town.  I  see  the  petrol  station  where  he  has  promised  to  pick  me  up, 
drive in and give him a call. The voice on the phone is a bit distant – I wonder if 
someone else has picked up the phone. 
‘Is  this  Thabo?’  I  use  his  real  name  in  a  conversation  for  the  first 
time ever. 
‘Yeah – did you just call me Thabo? That’s rare amongst my friends’. 
He finds it audibly funny so I decide to stick with his stage name. He asks me to 
wait for two to three minutes and he’ll meet me there. It’s enough time for the 
guy working on a car washing soap promotion to offer me a free wash, but I don’t 
really  have  the  time.  Although,  one  never  knows  what  two  to  three  minutes 
actually  mean.  Is  it  two  minutes,  five  or  half  an  hour?  I  decline  the  offer 
nonetheless, to his disappointment. There aren’t many cars on the parking area 
and he just looks bored and in a need of something to do. From the mirror I see a 
familiar face approaching. It certainly was no longer than what was promised. I 
like that. 
‘Hi  my man ’, Rattex shakes my hand as he climbs into the car next 
to me. He is in a jovial mood and in the middle of further small talk indicates to 
me the direction to drive to; the same one where he was coming from. The place 
looks suburban.  


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………

 
 
Rattex lives in an area called Bongweni in a house together with his 
friend Mzwabantu who is known as Brazuka when he raps. Brazuka  has an old 
Volkswagen Beetle in front of the house and he says his plan is to buy more old 
ones,  fix  them  up  to  new  glory  and  sell  them.  His  calm  disposition  matches  his 
housemate’s.  I  shake  his  hand  and  we  sit  down.  The  room  is  clean  with  a  few 
armchairs,  couch  and  entertainment  unit.  There  is  a  picture  on  the  wall  from 
someone’s graduation. 
‘The woman in that photo – it’s my mum,’ Brazuka is pointing at the 
portrait. ‘She passed away a few years ago,’ he continues and says that he intends 
to commemorate her memory by releasing his album on the anniversary of that 
unfortunate  day.  The  emotional  charge  of  the  topic  is  contagious  and  I  find 
myself in need of reorientation to focus on the interview again. 
  Rattex  sits  on  the  other  chair.  I  have  seen  him  before  performing 
and recording in studio, but today we are in his home and he seems more relaxed 
than any other time before. He is rolling a small South African flag in his hand. 
‘I  was  born  in  New  Crossroads  in  1981’  he  says,  ‘but  I  left  there 
because of some family problems in 1991. Then I moved to Khayelitsha.’ You can 
see how much this place means to him. It’s what he knows  best. 


RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
‘There  are  some  songs  that  mean  more  than  others,  but  my  song 
Welcome  to  Khaltsa  is  the  most  special  to  me.’  We  agree  on  taking  our 
conversation  to  the  streets  of  the  township  he  is  thankful  to  for  his  creativity. 
Brazuka  sits  next  to  me  in  the  front  seat  and  Rattex  gets  in  at  the  back.  Even 
though  Brazuka  is  also  an  artist  he  comes  across  as  more  of  a  practical  guy; 
almost like a manager to Rattex. He takes  control of giving the directions.  
 
Khayelitsha is vast. It’s the biggest and fastest growing township in 
South  Africa.  That  is  –  it  is  said  –  if  Soweto  is  not  seen  as  one  township  but  a 
collection of many in one area as it officially is. Rattex and Brazuka are under a 
different impression of its size to my sources. 
‘I found different facts.  Some said  there’s  half a  million people and 
others that there’s one and half,’ I tell them.  
‘Well,  maybe  it’s  the  million  in  the  middle,’  Brazuka  laughs.  I 
conclude that maybe the numbers aren’t seen as of major importance. There are 
a lot of people here and more are moving in – that must suffice. Especially since 
people aren’t statistics anyway. 
The name Khayelitsha stands for new home and it was built for the 
most part around the early 80’s.  It consists of houses and shacks alike. 
‘It’s got its problems,’ Rattex says, ‘but it was also a good place for 
me to grow up in.’ 
He doesn’t simplify matters. This is not a PR talk for the Department 
of Tourism, but it holds the truth – or his version of it – of the South Africa which 
so  often  is  only  described  with  slogans.  Slogans  like  Rainbow  Nation  or  post­
apartheid.  Khayelitsha  looks  like  a  place  where  the  past  is  present  and  the 
colours of the rainbow only in the signposts of spaza shops, and Rattex knows it. 
But things don’t have to be one or the other – here they are  a mixture of many 
things. As proud as Rattex is of Khayelitsha, he is not celebrating its poverty or 
criminal aspect for  street credibility. Instead he connects the uncomfortable and 
already overemphasised aspects of his context into his calling. 
‘All  in  all  life  hasn’t  been  good.  There’s  been  hassles;  township 
gangsterism  and  all  of  that,  but  I  am  glad  that  music  chose  me.  Music  gave  me 
life. I’ve never joined  gangsterism and I’ve never been in jail, my man.’  
If  I  wasn’t  in  this  moment  I  would  say  this  is  just  something  that 
people say without meaning it, but now it makes a lot of sense  
‘Yeah my man – music – it’s an outlet.’ 
 
The  midday  sky  is  strikingly  clear  with  a  few  hints  of  cloud 
formations  scattered  far  apart  from  each  other.  The  Cape  Town  International 
airport nearby sends and receives its planes at a steady pace. These townships 
are what the tourists first see when landing at one of the top tourist destinations 
in  the  world.  The  same  tourists  are  also  increasingly  coming  to  do  tours  in 
townships nowadays.  
‘It’s good,’ Rattex says, ‘but it must benefit the local people and not 
just tour operators from outside.’ Today the top tourist spot of Khayelitsha – the 
Lookout Hill is empty. Rattex greets the security guard and we walk up the stairs, 
some of the steps are missing as the wood has become misplaced. The Lookout 
Hill is a dry, partly sandy and partly green  which, when compared to other hills 
one  climbs  in  the  Cape  Town  area,  isn’t  very  high  at  all.  But  since  the  area  is 
otherwise  flat  one  can  see  the  whole  township  and  even  further  from  the  top. 

10 
RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
Rattex  points  out  some  meaningful  locations,  like  his  old  school,  while  we  are 
taking a few photos. There are no other sounds around us and the stereotypically 
vibrant  township  environment  is  certainly  nowhere  immediately  nearby.  I 
wonder  if  the  stereotype  is  a  slightly  patronising  way  of  representing  the  poor 
people  as  happier  ones;  as  to  help  society  to  sleep  easy.  Rattex  poses  for  the 
camera and transforms in front of my eyes. It’s not that he isn’t confident when 
we  talk,  but  the  camera  invites  him  to  look  like  he  is  less  humble,  almost 
arrogant at times while his town – Khayelitsha – opens up behind his back. 
 

 
 
While Soweto is an alumni to a broad spectrum of legendary people, 
and  its  places  of  interest  could  easily  be  featured  on  any  guide  book  of  global 
struggle for liberties, Khayelitsha boasts with a lot less. Its main popular culture 
reference  is  the  opera  musical  film  uCarmen  eKhayelitsha  which  came  out  in 
South African post‐Tsotsi Oscar fever with great expectations.  
‘I’ve seen that film on TV. I think people watched it but the response 
wasn’t  that  Wow!’  he  says  with  detachment  in  his  voice.  This  isn’t  a  topic  he 
seems  particularly  interested  in.  I  sense  the  disappointment  deep  inside  him 
when  he  talks  about  a  big  budget  project  from  his  hood  that  took  a  European 
story and a form of expression and left the people behind. 
‘If  you  make  a  movie  on  Khayelitsha  you  have  to  represent  its 
people  doing  their  thing  when  you  are  using  the  name  of  their  home.  People 
know this place for all kind of stuff, but not opera,’ he says. The topic doesn’t call 
for further analysis.  
 
We continue driving back towards Bongweni where the houses look 
more suburban. The roadsides are filled with people minding their business and 
making their living. I change the topic with  the hope of opening another side of 
Rattex. 
‘What’s your clan name?’ I ask.  
‘My clan name?’ he repeats me. ‘Mgcina.’ 

11 
RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
Clan names in the Xhosa culture, much like with many others on the 
continent,  are    ancestral  names  manifesting  the  family  lineage  and  connecting 
the individuals to their people who were here before them. The most famous of 
them, for obvious reasons is Madiba, but you don’t have to be an internationally 
celebrated icon to have one. Clan names are the most respectful way to address a 
person,  but  Rattex  says  that  in  urban  areas  they  are  mainly  used  only  in 
traditional ceremonies.  
‘My man, I am an African’ he says ‘My ancestors – it is important for 
me and it represents where I am from and who I am.’  
Brazuka joins into the conversation again. He is originally from the 
Eastern Cape like so many other people in Cape Town.  
‘In  Cape  Town  people  don’t  organise  ceremonies  as  much  because 
it’s expensive, but still, even yesterday we went to another traditional ceremony 
here. I don’t think you would have to go to where your ancestors are buried.’ 
There is a consensus that it’s a question of mind space rather than 
any geographical location.  
‘What  about  witchcraft?’  I  ask.  Rattex  has  been  talking  about  it  on 
his album.  
‘Witchcraft… aah, it’s been here. Some  people believe that in urban 
places there was never witchcraft but it’s happening my man. Big time.’ 
‘These  people  two  houses  away,’  Brazuka  takes  over,  ‘a  couple  of 
days  ago  when  they  woke up  there  was  a  box; bigger than  a  shoe  box, but in a 
shape of a coffin. Inside there were those dolls made out of socks – two people – 
one  had  a  cross  on  his  chest  and  blade  on  his  head  and  there  is  two  five  cent 
coins and the head of a dead chicken. A real one. And everything was red. It was 
freaky,’  he  laughs,  ‘it  was  a  death  wish’.  I’ve  never  thought  things  like  that 
happen, you read about them, but I had never seen it. Nobody knew who had put 
it there.’ 
When  we  last  met,  Rattex  was  recording  in  the  Cape  Town  city 
centre, and I sensed that when we were talking, he was giving me an interview. 
Now we were just having a conversation. He seems much more comfortable.  
‘Do you feel different here than in town?’ I ask. 
‘Studio to me is a studio,’ he says,  ‘it doesn’t  matter where it is.’ He 
gets the easy answer out of the way first.  
‘But  otherwise  when  I  am  in  town  it  feels  a  bit  different,  but  not 
because  of  people…  I  don’t  judge  people.’  Rattex  gives  me  the  standard  South 
African  disclaimer  when  talking  about  people  ‘Their  skin  colour  or  whether 
they’re rich or poor,’ he states.  I don’t doubt him. 
‘If I am with my people I am with my people,’ he says. ‘Here people 
understand  my  slang  or  what  I  am  trying  to  talk  about.  I  am  also  trying  to 
understand them as well as possible. In town I am just there to learn another life 
and to teach people about mine.’  
Brazuka adds that it shouldn’t be like that.  
‘Wherever  you  walk in your own country you should feel at home, 
but  the  system  that  was  there  –  still  is  –  makes  us  feel  alien  in our own place.’ 
More  than  victimisation,  it  sounds  like  a  melancholic  statement  of  fact. 
Melancholic, but at the same time emotionally detached. I feel the unspoken hurt 
people  may  have  felt  discouraged  to  express  in  order  to  not  temper  with  the 
nation building of the new democracy. 

12 
RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
‘I made a song called The Government.’ Rattex says, ‘a really critical 
song where I was telling my opinion on it.’ The song features his label mate and 
one of the most internationally acknowledged South African Hip‐Hop artists Ben 
Sharpa. Even though Ben is not broadly celebrated and mostly ignored by South 
African media, he is constantly touring in Europe and elsewhere internationally. 
But even his help wasn’t enough. 
‘Damian sent the video  to SABC,’ Rattex remembers, ‘but they were 
just like, naah, we can’t put this on.’ 
  In his most recent song Ewe Nje which he is clearly excited about he 
takes on another one of his frustrations – the media.  
‘They just feature these wannabe guys with their American accents,’ 
he  says,  ‘In  1995  before  media  had  noticed  that  Hip‐Hop  exists,  there  was  no 
divisions; Hip‐Hop community was one – then came the media. It’ll be a miracle 
to bring it back. Each and every day they cause problems.’ He goes on explaining 
how the radio and print media don’t care about the South African culture.  
‘My man, I am not underground and I am not whatever, I am just a 
rapper  who  is  doing  music  for  the  people.’  He  talks  about  it  like  he  has  been 
misunderstood by everyone for the longest time. 
‘If  you  don’t  have  on  your  video  those  17  year  old  girls  who  are 
supposed  to  be  home  doing  their  homework,  your  video  won’t  be  played… 
especially on SABC 1.’ 
Rattex  does  not  have  any  reasons  to  hold  back  his  opinions  –  he 
can’t get played much less than he currently does.  
‘The media doesn’t support Hip‐Hop; they support Hip‐Hop fashion. 
That swagger thing. It used to be all about rhymes, but now it’s about swag…your 
English… what’s you wearing. Yaah my man, Hip‐Hop has become business.’ 
I am sure Rattex would be happy to make good money out of his art 
– that he says himself – but the financial definition of music seems to irritate him 
a bit. The linkage between the corporate music and media industries has created 
a  global,  largely  unquestioned,  sense  of  valuing  art  based  on  the  money  it  can 
generate.  The  dichotomy  of  culture  and  business  seem  to  have  been  either 
inconvenient or too complicated to acknowledge. But music is what Rattex does. 
‘Is music your job?’ I ask. 
‘It’s not my job, it’s my calling my man,’ he looks down, but I don’t 
think for one second that it is because of uncertainty, but rather because it is so 
personal. He continues ‘I was born to do this. It doesn’t matter whether I eat or 
not out of this, I’ll be doing this’. 
It sounds a bit vague and I am about to enter the territory that I am 
uncomfortable in, yet intrigued by. 
‘Does it pay the bills?’ I ask. 
‘There  and  then…  yeah,  it  does,’  he  laughs.  I  have  been  more 
convinced about things in my life, but I choose to believe him. 

13 
RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………

 
Photo: Rattex and Brazuka at home. 
 
For  a  moment  we  return  to  his  performance  at  the  Khayelitsha 
Festival 2008. The roaring home crowds he had talked to me about earlier. I am 
curious how the aspect of being known – which is probably more accurate term 
than being a celebrity – works out in his community.  
‘I could get used to it,’ he leans back and smirks when describing the 
feeling of audience going wild.  
‘But it’s the way I am and the way I was raised,’ he says, ‘since I have 
an album and they see me on TV sometimes, people think I think I’m better than 
them. That also puts pressure on me to be uThabo – that’s my real name – then 
on stage I can be Rattex again.’ 
‘Are they two different people?’ 
‘Yes,’  he  says  immediately,  ‘Thabo  is  a  humble  dude.  I  don’t  say 
much,  I  just  look  and  only  talk  to  people  when  they  talk  to  me,  but  Rattex  is  a 
different story; when you put him on stage he goes buck wild and he talks a lot 
about music which he loves so, so much.’ 
‘Am I speaking with Thabo or Rattex now?’ 
‘Both of them,’ he laughs. 
‘What do you think you’ll be doing on your fiftieth birthday?’  
‘I think I’ll do two or three albums and then  stop rapping,’ he starts 
his  answer,  ‘then  I’ll  have  my  own  record  label.  I  see  a  lot  of  good  rappers  – 
young guys who are really good, but they don’t have the opportunities,’ he says 
more or less describing his own past situation he escaped when he was signed by 
Damian.  
 
****** 
I get in my car and drive past the suburban style area of Khayelitsha, 
past the shacks made out of corrugated iron and any available piece of wood or 
other material at hand. I see the small shops, hair saloons and shopping centre 
with its standardised familiar logos. An airplane flies over me as it is taking off 

14 
RATTEX: Labour of love & hard entertainment 
………………
from the airport. The radio is playing a song I imagine it plays in any country of 
the  world  currently.  A  song  borrowing  from  the  culture  that  Rattex  breathes, 
even  though  it  only  forgetfully  pays  back.  I  doubt  that  will  stop  him  from 
breathing.  The  day  that  had  started  out  so  cold  and  cloudy  has  turned  into  a 
warm early afternoon. 
 
_______________________________________________ 
Story and photos by Mikko Kapanen, 2010 
Blog: WSOM BLOG 2.0 
Photos: WSOM Flickr 
Twitter: @mikmikko 
 

 
 
 

 
 
 
 
 

15