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CUADERNOS DE LA UNED

Apuntes de
Semntica lxica

M. VICTORIA ESCANDELL VIDAL

UNIVERSIDAD NACIONAL DE EDUCACIN A DISTANCIA

CUADERNOS DE LA UNED (0135278CU01A01)


APUNTES DE SEMNTICA LXICA
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Universidad Nacional de Educacin a Distancia
Madrid 2007
Librera UNED: c/ Bravo Murillo, 38 - 28015 Madrid
Tels.: 91 398 75 60 / 73 73
e-mail: libreria@adm.uned.es
M. Victoria Escandell Vidal
ISBN: 978-84-362-5501-0
Depsito legal: M. 45.903-2008
Primera edicin: septiembre de 2007
Primera reimpresin: octubre de 2008
Impreso en Espaa - Printed in Spain

NDICE

1. El estudio del significado lxico......................................................


1.1. Semntica y significado ...............................................................
1.2. Objetivos de la Semntica lxica .................................................
1.3. Las dificultades de una teora del significado lxico .................
1.3.1. Los principales problemas ................................................
1.3.2. Algunas respuestas ............................................................
1.4. El metalenguaje de la Semntica lxica......................................
1.4.1. Unidades bsicas: palabras, lexemas, lemas....................
1.4.2. Convenciones de notacin ................................................
1.5. Significado, denotacin y referencia...........................................
1.6. Tipos de significado......................................................................
1.6.1. Significado descriptivo / significado no descriptivo........
1.6.2. Significado lxico / significado gramatical ......................
1.6.3. Significado literal / significado figurado..........................
1.7. Consideraciones finales................................................................
Lecturas complementarias...................................................................

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2. Ambigedad lxica .............................................................................


2.1. Ambigedad lxica .......................................................................
2.1.1. Criterios para la distincin de significados .....................
2.1.2. Clases de ambigedad lxica: homonimia y polisemia...
2.2. Homonimia ...................................................................................
2.2.1. Tipos de homnimos .........................................................
2.2.2. Criterios para la distincin de homnimos .....................
2.3. Polisemia .......................................................................................
2.3.1. Causas de la polisemia ......................................................
2.3.2. Tipos de polisemia.............................................................
2.3.3. Significados y facetas ........................................................
2.3.4. Significados y perspectivas ...............................................
2.4. Vaguedad.......................................................................................
Lecturas complementarias...................................................................

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NDICE

3. Relaciones de significado .................................................................


3.1. Identidad y semejanza: Sinonimia ..............................................
3.1.1. Existe realmente la sinonimia? ......................................
3.1.2. Criterios para la identificacin de sinnimos .................
3.2. Inclusin........................................................................................
3.2.1. Hiponimia/hiperonimia ....................................................
3.2.2. Meronimia/holonimia .......................................................
3.3. Exclusin y oposicin ..................................................................
3.3.1. Relaciones de exclusin o incompatibilidad ...................
3.3.2. Relaciones de oposicin....................................................
Lecturas recomendadas .......................................................................

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4. Configuraciones lxicas.....................................................................
4.1. Jerarquas ......................................................................................
4.1.1. Jerarquas taxonmicas ....................................................
4.1.2. Jerarquas meronmicas...................................................
4.2. Estructuras lineales ......................................................................
Lecturas recomendadas .......................................................................

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5. El anlisis del significado ................................................................. 93


5.1. Los requisitos del anlisis del significado .................................. 95
5.2. El enfoque estructuralista y los campos lxicos......................... 97
5.3. Los postulados de significado...................................................... 100
5.4. Los enfoques cognitivos ............................................................... 103
Lecturas recomendadas ....................................................................... 108
6. El cambio de significado...................................................................
6.1. Cambios en el significado lxico .................................................
6.1.1. Causas de los cambios de significado..............................
6.1.2. Procedimientos de cambio de significado.......................
6.1.3. Efectos de los cambios de significado .............................
6.1.4. La extensin del cambio ...................................................
6.2. La gramaticalizacin ....................................................................
Lecturas recomendadas .......................................................................

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7. Entre lxico y sintaxis ....................................................................... 129


7.1. La informacin sintctica de las unidades lxicas..................... 132
7.2. Patrones de estructura eventiva................................................... 136

NDICE

7.3. Tipos de eventos .........................................................................


7.4. Estructura eventiva y alternancias argumentales ...................
7.5. Consideraciones finales .............................................................
Lecturas recomendadas .....................................................................

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8. Relaciones sintagmticas: restricciones lxicas y expresiones


fijas .....................................................................................................
8.1. Solidaridades lxicas..................................................................
8.2. Colocaciones ...............................................................................
8.3. Locuciones ..................................................................................
8.4. Enunciados fraseolgicos ..........................................................
8.5. Consideraciones finales .............................................................
Lecturas recomendadas .....................................................................

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9. Categorizacin y adquisiciones del lxico ...................................


9.1. La categorizacin .......................................................................
9.2. La estructura interna de las categoras ....................................
9.3. La adquisicin del lxico ...........................................................
9.3.1. La tarea de etiquetado ....................................................
9.3.2. La tarea de categorizacin..............................................
9.3.3. La tarea de construccin de redes de relaciones ..........
Lecturas recomendadas .....................................................................

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10. La representacin del significado lxico: Enfoques


computacionales...............................................................................
10.1. WordNet....................................................................................
10.2. El lexicn generativo................................................................
10.3. Ontologas y web semntica ....................................................
Lecturas recomendadas .....................................................................

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Glosario ..................................................................................................... 209


Referencias bibliogrficas...................................................................... 219

El estudio del significado lxico

1.1. Semntica y significado


1.2. Objetivos de la Semntica lxica
1.3. Las dificultades de una teora del significado lxico
1.3.1. Los prinicipales problemas
1.3.2. Algunas respuestas
1.4. El metalenguaje de la Semntica lxica
1.4.1. Unidades bsicas: palabras, lexemas, lemas
1.4.2. Convenciones de notacin
1.5. Significado, denotacin y referencia
1.6. Tipos de significado
1.6.1. Significado descriptivo / significado no descriptivo
1.6.2. Significado lxico / significado gramatical
1.6.3. Significado literal / significado figurado
1.7. Consideraciones finales

1.1. SEMNTICA Y SIGNIFICADO


La Semntica es la disciplina que estudia el significado de las expresiones lingsticas. Como estrategia metodolgica, es comn separar el estudio del significado de las palabras y el de las expresiones ms complejas,
como sintagmas y oraciones. Distinguimos, en consecuencia, entre
Semntica lxica y Semntica composicional. La Semntica lxica se
ocupa de todo lo relativo al significado de las palabras; la Semntica composicional parte del supuesto de que las palabras tienen significado y se
centra en descubrir cul es la contribucin que la estructura y las relaciones sintcticas aportan a la construccin de las expresiones complejas.
Qu entendemos por significado? En la lengua comn, utilizamos el
trmino significado para referirnos a relaciones a veces muy diferentes,
sin que esto suponga ningn problema. Por ejemplo, en ocasiones, llamamos significado a una relacin natural entre causas y efectos, como cuando alguien dice Estas nubes significan lluvia; en otras, a una relacin convencional entre forma y contenido, como en La luz verde significa que se
puede pasar; en otras, a lo que para un individuo concreto representa algo,
como cuando alguien afirma Ella significa mucho para m. Estas relaciones que no agotan, ni mucho menos, la variedad de correspondencias a
las que podemos referirnos de manera informal como significar estn
mediadas por nuestro conocimiento del mundo, por otros conocimientos
culturales ms o menos compartidos, por el contexto, o por la experiencia
individual; y el significado parece depender tambin de las intenciones
comunicativas de quien emplea una expresin, lo cual indica que es particularmente sensible a los datos de su entorno: el resultado es que el significado se presenta como una realidad variable y heterognea.
El hecho de que existan vertientes diferentes de lo que comnmente llamamos significado sin duda puede ser relevante como objeto de reflexin
general, pero esto no quiere decir que el estudio de todas ellas sea de inte-

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

rs para la Semntica, o que se puede abordar de la misma forma y con los


mismos instrumentos. Una teora semntica de orientacin lingstica debe
manejar una caracterizacin ms precisa de la nocin de significado y debe
servirse de un conjunto auxiliar de nociones explcitas y unvocas, es decir,
de un metalenguaje propio y especfico.
1.2. OBJETIVOS DE LA SEMNTICA LXICA
Antes de proseguir en la bsqueda de una nocin satisfactoria de significado, es interesante preguntarse qu tipo de resultados sera sensato esperar de una teora del significado de las palabras. Ello nos ayudar a decidir
cmo caracterizar el significado, de modo que la nocin propuesta recubra
los aspectos que parezcan de inters y que sean susceptibles de ser tratados
de manera homognea. Una teora es un marco que permite describir y
explicar un conjunto homogneo de fenmenos. Para ello, se buscan regularidades y generalizaciones que hagan posible la obtencin de caracterizaciones sencillas y explicativas de los fenmenos. Pues bien, parece que una
teora lxica que quiera ser satisfactoria debera ser capaz de lograr los
siguientes objetivos (Cf. Cruse, 2000:1.6.2 y 5.2):
Caracterizar el significado de las palabras: Cualquier hablante de
espaol es capaz de ofrecer definiciones informales de una buena
parte de las palabras de su lengua: por tanto, los significados de
estas palabras forman parte del conocimiento implcito que posee
sobre uno de los diferentes niveles que integran la lengua que habla.
La caracterizacin de este conocimiento interiorizado es siempre
una tarea bsica de cualquier disciplina lingstica. Por lo que al
significado se refiere, cualquier modelo de descripcin semntica
debe aspirar a caracterizar de manera cientfica en qu consiste el
significado de las palabras y en qu trminos puede describirse y
explicarse. Una manera intuitiva de cumplir este objetivo consiste
en hacer un inventario de las palabras de una lengua e indicar qu
significan: los diccionarios son el instrumento de descripcin del
significado lingstico que resulta ms familiar para los hablantes.
Los diccionarios representan, sin duda, una aproximacin interesante a los problemas que se plantean al tratar de dar cuenta del significado, aunque seguramente no son para una teora semntica el
modo ideal de explicarlo. En consonancia con lo que se hace en

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ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

otras disciplinas, habra que buscar unidades mnimas y procedimientos comunes en la caracterizacin del significado lxico.
Dar cuenta de las relaciones que mantienen las palabras en virtud de su significado: Cualquier hablante es, igualmente, capaz de
establecer diferentes tipos de relaciones intuitivas entre los significados de muchas palabras: entre joven y adulto, o entre bicicleta y manillar, o entre caballo y corcel. Estas relaciones son relativamente estables y comunes, y ello permite suponer que tanto las relaciones que se
descubren como la organizacin del lxico que de ellas se deriva responden no slo a una estructuracin del lxico con realidad psicolgica, sino tambin a algn tipo de lgica interna que la teora debe ser
capaz de describir y caracterizar.
Caracterizar los diferentes tipos de significado: Es comn pensar
que los significados estn esencialmente ligados a la realidad extralingstica a la que se refieren las palabras; y es comn pensar, en
consecuencia, que la principal repercusin de una diferencia de significado entre dos palabras se manifiesta en una diferencia inmediata en el tipo de realidad a la que hacen referencia. Sin embargo, esto
no es siempre as. Por ejemplo, la diferencia entre suspender y catear
no tiene nada que ver con el tipo de resultado al que estas palabras se
refieren, y ambas podran intercambiarse en una oracin sin que ello
afectara a la verdad o falsedad de lo que se dice: He suspendido las
matemticas / He cateado las matemticas; lo que hace diferentes a
estos dos verbos es fundamentalmente el registro de uso con el que
cada uno se asocia: suspender se relaciona con un registro formal o
neutro, mientras que catear evoca inmediatamente una situacin
informal y coloquial. De modo semejante, la diferencia de significado
entre las palabras fresa y frutilla no tiene nada que ver con el tipo de
entidad referida, sino con la procedencia geogrfica del hablante
(digamos, Espaa o Argentina). Y ello indica que los parmetros de
variacin del significado son ms amplios, e incluyen, entre otros, factores situacionales, geogrficos y sociales. El estudio de estos parmetros de variacin debe tambin formar parte de las tareas de una
teora semntica.
Explicar la variacin contextual del significado: Una buena parte
de las palabras vara de manera ms o menos acusada en funcin del

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

contexto lingstico en que aparezcan. Por ejemplo, un verbo como


abrir significa cosas ligeramente diferentes si lo que se abre es una
botella, un libro, un paraguas, la boca o la sesin inaugural de un congreso. Esta diversidad no parece suponer ningn problema de uso
para los hablantes de una lengua. Lo esperable sera, por lo tanto, que
estas variaciones de significado fueran, en cierto modo, predecibles; y
si ste es el caso, la teora semntica debera explicar cules son los
principios que las determinan.
Explicar cmo surgen nuevos significados: Una propiedad sorprendente del significado es su flexibilidad, que le permite adaptarse siempre a nuevas situaciones. Las palabras van ampliando sus
significados y adquiriendo contenidos nuevos para adaptarse a los
cambios de la realidad que nos circunda. Por ejemplo, hace poco
ms de 30 aos por ratn entendamos preferentemente un cierto
tipo de roedor, mientras que ahora el significado que a muchos nos
resulta ms familiar y ms inmediato es el que nos permite relacionar esta palabra con una cierta clase de dispositivo informtico.
La creacin de nuevos significados a partir de otros ya existentes
no es arbitraria, sino que tiene que tener algunas bases estables;
otra de las tareas de la Semntica es explicar cules son los principios generales que determinan las extensiones y los cambios de significado.

1.3. LAS DIFICULTADES DE UNA TEORA DEL SIGNIFICADO LXICO


1.3.1. Los principales problemas
Las tareas recin mencionadas recubren una buena parte de conocimiento que un hablante tiene de cmo funciona el significado de las palabras de su lengua, y representan, como se dijo, los diferentes objetivos que
cabra exigir a una teora adecuada. El conseguirlo es una labor que no est,
desde luego, exenta de dificultades. La teora semntica debe hacer frente a
varios escollos (Cfr. Saeed, 1997: 1.3).
1. El problema de los instrumentos de descripcin. A primera vista,
caracterizar el significado de las palabras no parece una tarea tan dif-

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EL

cil: basta con dar definiciones adecuadas. Esta actividad se enfrenta inmediatamente con el problema bien
conocido para los lexicgrafos de
que en un diccionario monolinge las
definiciones de las palabras se dan en
la misma lengua cuyos significados se
trata de definir, de modo que habr
que definir tambin el significado de
las palabras de la definicin y as sucesivamente, en un proceso que no parece tener fin... Esto produce un inmediato efecto de circularidad. La
circularidad es resultado de la coincidencia que se produce en Lingstica
entre la lengua objeto de estudio (el
lenguaje-objeto) y la lengua que se
emplea para describir y caracterizar
este objeto (el metalenguaje). Pero es
posible salir de la lengua para explicar el significado?

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

John Saed es catedrtico de


Lingstica en el Trinity College
de la Universidad de Dubln.
Es autor de uno
de los manuales de Semntica
ms importantes.
(Imagen tomada de
tcdlocalportal.tcd.ie/pls/public/
staff.detail?p_unit=clcs&
p_name=jsaeed)

2. El problema de la naturaleza del significado. La pregunta de cul


es la naturaleza exacta del significado representa un problema clsico no slo para la Lingstica, sino tambin para la Filosofa del lenguaje y para la Psicologa. Cuando nos preguntamos dnde residen
los significados de las palabras, es muy probable que respondamos
que estn en la mente de los hablantes, en forma de ideas o conceptos. A partir de esas ideas somos capaces de conectar las palabras con
las entidades de la realidad: si esto no fuera as (al menos, en parte),
simplemente no podramos usar las palabras de manera significativa. Pero entonces, si convenimos en que el significado tiene existencia en la mente de los hablantes, no resulta fcil elaborar una teora
sobre algo tan inaprensible y subjetivo. Es posible objetivar el significado?
El problema de la distincin entre conocimiento lxico y conocimiento enciclopdico. Las explicaciones semnticas tienen que
resolver tambin las dificultades que derivan del hecho de que el

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

concepto que los hablantes tienen sobre determinadas realidades


no siempre se corresponde de manera exacta con sus rasgos objetivos. Por ejemplo, hay personas que ignoran que las ballenas son
mamferos, as que caracterizan a estos animales como tipos de
peces. Es distinto, entonces, el significado de ballena para uno
que sabe que las ballenas son mamferos y para uno que cree que
son peces? Esta pregunta plantea otra de naturaleza ms general y
ms abstracta: es posible distinguir el conocimiento lingstico de
otras formas de conocimiento?; y, en particular podemos distinguir entre el conocimiento del lxico y el conocimiento enciclopdico, es decir, el conocimiento que tenemos sobre las realidades
designadas por las palabras? Para superar este escollo, podramos
imaginar que una definicin ideal del significado debera venir de
los expertos de los diferentes mbitos, para que las definiciones
siempre fueran exactas y precisas. Pero sta no parece una solucin adecuada: por un lado, porque convertira a la Semntica en
la totalidad de la ciencia algo que, obviamente, no resulta deseable; y, por otro, porque esta propuesta no tiene en cuenta que
normalmente nos entendemos perfectamente sin necesidad de
poseer grandes conocimientos especializados... Es ms, el conocimiento lingstico parece ampliamente compartido por todos
los miembros de una comunidad, mientras que el conocimiento
enciclopdico depende ms del nivel de instruccin de cada individuo.
El problema de la lexicalizacin de los conceptos. El nmero
de conceptos que un individuo puede formar en su mente es
potencialmente infinito; sin embargo, el nmero de palabras de
una lengua es limitado: ello indica que, de las mltiples conceptualizaciones posibles, la lengua slo lexicaliza (es decir, slo
expresa de manera lxica) algunas. En consecuencia, no basta con
pensar simplemente que las palabras son la exteriorizacin de un
inventario comn y compartido de conceptos. Las distinciones lingsticas que se manifiestan en el lxico no son, por tanto, un reflejo verbal de una realidad estructurada de antemano, sino que son
las palabras las que imponen una estructura a la realidad y a nuestro modo de percibirla: esta estructuracin est ampliamente
mediada por la cultura y vara notablemente de una lengua a otra.

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EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

3. El problema de la variacin contextual del significado.


Finalmente, al mencionar ms arriba la cuestin de la variacin
contextual del significado, se ha limitado esta variacin al contexto
lingstico inmediato, es decir, a las palabras y los sintagmas con las
que se combina directamente una palabra. Sin embargo, todos sabemos que la carga de significado que puede adquirir una palabra est
en funcin de muchos factores extralingsticos y situacionales que
configuran el contexto entendido en un sentido amplio: la variacin
contextual se multiplicara exponencialmente si tomramos en cuenta todos estos otros factores. Ninguna caracterizacin del significado
podra nunca incluir toda la informacin posible, ya que sta es
potencialmente infinita, y depende en ltimo extremo de variables
nicas e irrepetibles. Cmo podemos reducir este mbito?

1.3.2. Algunas respuestas


Los objetivos de la teora semntica y las dificultades que se interponen
en su camino representan los dos motores que hacen avanzar la investigacin en este terreno: se intenta salvar las dificultades para estar cada vez
ms cerca de los objetivos propuestos.
Con respecto al problema de la circularidad, la mejor solucin consiste
en utilizar un metalenguaje propio, es decir, un conjunto articulado y
orgnico de nociones bsicas, dotado de todas las propiedades exigibles a
un vocabulario cientfico: explicitud, univocidad, economa Este metalenguaje puede estar basado en la lengua comn, pero tiene que ser, necesariamente, distinto a ella, imponiendo modificaciones especficas a los trminos que se usarn en la caracterizacin semntica. Los diversos enfoques
tericos difieren en la seleccin de las unidades que configuran este vocabulario tcnico y en la consiguiente identificacin de los conceptos bsicos
a los que dichos trminos se refieren. Sera deseable, por ejemplo, disponer
de un inventario limitado de unidades mnimas (o primitivos semnticos;
Cf. 5.4) que permitieran explicar el significado de todas las palabras como
resultado de la combinacin de estas unidades; de hecho, hay varias propuestas que siguen este tipo de enfoque. En cualquier caso, ninguna teora
puede hacerse de espaldas a un conjunto de instrumentos descriptivos de
este tipo.

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APUNTES

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SEMNTICA

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Un metalenguaje adecuado puede ayudar tambin a resolver el problema de la naturaleza del significado y, en particular, el de dnde situar la
frontera entre conocimiento lingstico y conocimiento enciclopdico, en el
sentido de que es el propio metalenguaje el que hace posible precisar qu
aspectos del significado se deben aislar y reconocer, y qu cantidad de
conocimientos forman parte del significado.
En cuanto al papel del contexto, la solucin parece hallarse en intentar
desligar la parte de la interpretacin que depende de lo que las unidades lingsticas codifican, de aquella otra que emana de la combinacin de dicho
significado bsico con factores situacionales o contextuales. Ello equivale a
suponer que hay una invariante de significado asociada con cada forma
(que suele recibir el nombre de significado convencional) que es capaz de
modularse de maneras diversas en funcin del contexto en el que aparezca.
La estrategia que ha adoptado la investigacin contempornea a este respecto es la de proponer dos estudios diferentes: uno, el semntico, se ocupa
de caracterizar y explicar en qu consiste el conocimiento que los hablantes manifiestan con relacin a las representaciones que asocian a las palabras de su lengua; el otro, el pragmtico, pretende dar cuenta de cmo
dicho conocimiento interacta con otros tipos de conocimiento que incluyen el de la situacin y el contexto.

1.4. EL METALENGUAJE DE LA SEMNTICA LXICA


1.4.1. Unidades bsicas: palabras, lexemas, lemas
Si un metalenguaje adecuado es una condicin previa para poder elaborar una teora semntica, y si decimos que la Semntica lxica se ocupa
del significado de las palabras, una de las primeras nociones que se deben
aclarar es la de palabra. Todos tenemos una idea intuitiva de lo que es una
palabra, pero la teora necesita una nocin precisa y bien definida. Sin
embargo, sta tampoco es una tarea fcil, sobre todo cuando se quiere dar
cabida a la diversidad de unidades que se encuentran en las lenguas del
mundo.
Intuitivamente, podra decirse que las palabras se reconocen como unidades en la escritura: una palabra es una cadena de letras que aparece entre
dos espacios. Sin embargo, aunque esto es as en muchos casos, no consti-

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EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

tuye una caracterizacin suficientemente general, ya que el hecho de que


ciertas combinaciones se escriban juntas o separadas depende de convenciones ortogrficas que son, en muchos casos, arbitrarias. Por ejemplo, de
acuerdo con este criterio, la forma dmelo es una palabra, pero en la
secuencia me lo das hay tres. Cualquier hablante de espaol puede reconocer que se trata de las mismas unidades y que no hay razn de peso para
darles un tratamiento diferente en uno y otro caso.
Una caracterizacin muy conocida que sirve para el espaol (y bsicamente para las lenguas de nuestro entorno) es la de considerar, siguiendo a
Bloomfield, que la palabra es la mnima forma libre. Esto quiere decir que
es la menor de las unidades que se pueden identificar en el discurso. Esta
caracterizacin proporciona resultados adecuados en la mayora de los
casos, pero resulta problemtica cuando se quiere aplicar a palabras como
los artculos, las preposiciones o las conjunciones, que no pueden aparecer
solas. Por ello, algunos autores han propuesto maneras de refinar un poco
esta definicin. Lyons, por ejemplo, insiste en la nocin de cohesin interna
como rasgo definidor de palabra: una palabra puede tener otros componentes menores, pero estos no pueden reordenarse, ni admiten la interpolacin
de otras palabras. Por ejemplo, aunque en la palabra aerotransportadas
podamos identificar componentes de significado menores (aero-trans-port-ad-a-s), estos componentes no admiten ser permutados o reordenados (*portaerotransadas, *portransaeradas); y tampoco es posible insertar en medio
otras palabras: no existen formas como *aerotransmercanciaportadas. Cruse,
por su parte, seala que las palabras son las unidades mnimas permutables,
con lo que ana la idea de cohesin interna de Lyons con la de movilidad
sintctica, sin necesidad de postular la independencia discursiva total.
Obviamente, la movilidad sintctica es relativa y se ve limitada por las posibilidades combinatorias de las diferentes categoras gramaticales.
Los objetivos que tiene que alcanzar la Semntica requieren, adems, el
manejo de otras nociones ms especficas. Sabemos que las palabras pueden estar formadas por componentes menores. Considrense las formas
libro, libros, libritos, libraco: cada una de ellas es una palabra diferente; sin
embargo, cualquier hablante de espaol sabe que desde el punto de vista
del significado todas ellas comparten una misma base: libr-. Esta base, que
en el presente caso aporta el ncleo conceptual del significado de cada una
de las diferentes palabras anteriores, se denomina lexema. La nocin de
lexema representa uno de los conceptos bsicos de la Semntica lxica. Los

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

lexemas comparten con las palabras la propiedad de no admitir interpolaciones internas, pero se distinguen de ellas en que no satisfacen el criterio
de independencia y de movilidad: la mayor parte de los lexemas no puede
aparecer aisladamente. Se dice, entonces, que los lexemas son formas ligadas (por oposicin a las palabras, que son formas libres). Los lexemas pueden ir acompaados por diferentes clases de afijos, que son tambin formas
ligadas: en el caso de la palabra aerotransportadas, junto al lexema portpodemos distinguir los prefijos aero- y trans-, y los sufijos de participio, de
gnero y de numero -d-a-s.
Las tareas de definicin del significado que acometen los diccionarios
convencionales requieren el manejo de palabras. Sin embargo, no todas las
palabras de una lengua aparecen en el diccionario: figuran libro y libraco,
pero no libros o libritos. Cada una de las palabras que se definen en un diccionario se denomina lema. Los criterios bsicos de seleccin de los lemas
son los siguientes: para las palabras variables en cuanto al gnero, el masculino singular; para las formas verbales, el infinitivo.

1.4.2. Convenciones de notacin


La coincidencia entre lenguaje-objeto y metalenguaje impone la necesidad de distinguir diferentes tipos de empleo de una palabra. Por ejemplo,
si alguien dice Me gusta Juan, fuera de contexto, no sabemos si le gusta la
persona llamada Juan o si le parece que el nombre es bonito. En el primer
caso, decimos que la palabra Juan se usa; en el segundo, se menciona. La
distincin entre uso y mencin es clsica en Lingstica. Para lograr reflejar esta diferencia en la escritura, hay que establecer convenciones de notacin precisas. La convencin utilizada para indicar la mencin es el empleo
de cursivas. As pues, cuando se ha de hacer referencia a las propiedades
lingsticas de una palabra, sta debe escribirse en cursiva (o subrayada),
como en Me gusta (el nombre) Juan o Juan tiene cuatro letras. En caso
contrario, entenderemos que la palabra se usa, como en Juan tiene cuatro
hermanos.
En los estudios de Semntica necesitamos establecer una distincin
ulterior que nos permita referirnos al significado de una palabra (y no a su
forma): pare ello, utilizaremos las comillas simples . As, escribiremos La
palabra glauco significa verde claro .

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EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

Por su parte, los lemas de un diccionario suelen aparecer en negrita.


Cuando una misma forma corresponde a dos palabras diferentes, como en
el caso de llama (masa gaseosa en combustin) y llama (animal andino)
se aade un superndice: llama1 y llama2.

1.5. SIGNIFICADO, DENOTACIN Y REFERENCIA


La lengua nos permite comunicarnos con los dems y hablar del mundo
y de nosotros mismos. Existe, pues, un vnculo entre el lenguaje y la realidad. Las relaciones entre las palabras y la realidad son muy variadas. Por
ejemplo, hay palabras, como los nombres propios, que se ligan directamente con las entidades a las que se refieren. La entidad a la que alude una
expresin se denomina referente: por ejemplo, el nombre propio Madrid
tiene como referente a la cuidad que es actualmente la capital de Espaa.
La relacin entre el nombre propio y la entidad que designa se establece en
virtud de una convencin que une directamente la forma con la realidad
extralingstica, no en virtud del significado del nombre propio. De hecho,
los nombres propios suelen carecer de significado, o si lo tienen, ste no es
el factor relevante para la identificacin de su referente: por ejemplo, para
poder llevar el nombre de Rosa no se exige a nadie que tenga ninguna de
las propiedades que identificamos en las flores del mismo nombre.
Pero, si exceptuamos a los nombres propios, en el resto de las palabras
la relacin con la realidad se establece en virtud de su significado: es decir,
son los significados los que nos permiten referirnos a entidades del mundo
(reales o imaginarias), eventos, situaciones As pues, un nombre comn
como bicicleta puede relacionarse potencialmente con cualquier bicicleta
y slo con las bicicletas porque el significado de la palabra restringe su
mbito de aplicacin a un conjunto determinado de objetos que satisfacen
la definicin de vehculo de dos ruedas iguales con pedales que transmiten
el movimiento a la rueda trasera por medio de una cadena. Por lo tanto, los
nombres comunes no se refieren directamente a objetos concretos, sino que
son aplicables a la clase entera de objetos del tipo especificado.
Denominamos extensin al conjunto de elementos que engloba dicha clase
(por ejemplo, el conjunto de todas las bicicletas), y denotacin a la relacin
entre la expresin y esta clase; y diremos, en consecuencia, que la palabra
bicicleta denota la clase (extensional) de las bicicletas.

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Denotacin

Bicicleta

Extensin

Figura 1

Cuando queremos referirnos a un objeto concreto, tenemos que servirnos de otros elementos de tipo gramatical, como los determinantes demostrativos, los posesivos y los artculos definidos: las expresiones esta bicicleta, mi bicicleta, o la bicicleta roja vieja que est apoyada en la pared del garaje
ya permiten, en el contexto adecuado, hacer referencia a un objeto concreto, es decir, permiten seleccionar un referente. Por lo tanto, los nombres
comunes por s solos no refieren, sino que denotan una clase; slo cierto
tipo de sintagmas nominales tienen la capacidad de referir. Algo parecido
cabra decir de otras clases de palabras, como los adjetivos calificativos o
los verbos: por ejemplo, un adjetivo como azul denota la clase de entidades
que tienen la propiedad de ser azules; y un verbo como correr denota la
clase de las entidades que corren. Esta manera de entender las relaciones
entre la lengua y la realidad ha dado origen a una manera de concebir el
significado que se conoce con el nombre de enfoque denotacional o
extensional.
Otros enfoques, en cambio, prefieren poner el nfasis en la nocin de
representacin mental: si somos capaces de relacionar palabras y entidades es porque nos hemos formado una representacin mental de cmo
deben ser las entidades a las que podemos referirnos por medio de cada
palabra. Las palabras dan, pues, acceso a conceptos, y son los conceptos los
que restringen los referentes potenciales. En el caso de bicicleta, la repre-

24

EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

Figura 2

sentacin mental contiene el conjunto de requisitos exigibles para que algo


pueda recibir ese nombre; el conjunto de rasgos o de propiedades que
determinan la pertenencia o no de un elemento a una clase recibe el nombre de intensin. Este enfoque se denomina, en consecuencia, enfoque
representacionalista o intensional.
Aunque hay diferencias sustanciales entre los dos tipos de enfoque, en
el fondo ambos tienen en comn el tratar de buscar una manera de explicar la conexin entre lengua y mundo. Desde un punto de vista intuitivo,
el enfoque representacionalista parece ms cercano a la visin que los
hablantes tenemos del significado, es decir, a la idea de que el significado
de una palabra es el concepto (o la representacin mental) que asociamos
con ella. Pero no hay que olvidar que no basta con que las nociones que
manejamos parezcan adecuadas desde el punto de vista intuitivo, sino
que tienen que satisfacer las exigencias de explicitud y objetividad de una
teora. Por ello, puede resultar interesante adoptar tambin un enfoque
extensional en el que la denotacin y el referente se emplean como un
medio de objetivar el significado: es decir, el significado no se confunde
ni con el referente ni con la denotacin, sino que la denotacin y el referente representan una manera de hacer visibles las notas de contenido
que componen el significado de una palabra y permiten diferenciarla de
otras.

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

1.6. TIPOS DE SIGNIFICADO


Las reflexiones hechas en los apartados 1.1-1.3 sugieren que la de significado es una nocin compleja y multifactica, y que el significado puede
enfocarse desde puntos de vista bien distintos. Por lo tanto, es frecuente
hablar de tipos de significado diferentes, que corresponden a las diversas
vertientes que pueden distinguirse.

1.6.1. Significado descriptivo / significado no descriptivo


El significado descriptivo o denotativo es aquella vertiente del significado de una expresin que nos permite identificar la realidad extralingstica a la que dicha expresin se refiere. Por ejemplo, es el conocimiento del
significado descriptivo de la palabra autobs lo que nos permite etiquetar a
ciertos objetos de la realidad como autobuses, y diferenciarlos de otros artefactos con los que puedan compartir algunas propiedades; dicho de otro
modo, el significado descriptivo impone restricciones sobre la clase de entidades que pueden englobarse bajo cada expresin. El significado descriptivo es un significado de naturaleza objetiva, no ligado a un hablante concreto y a una situacin concreta, sino comn a todos los hablantes, e
invariable (o estable) de una situacin a otra. El significado descriptivo
puede negarse e impugnarse cuando la expresin no se adecua al tipo de
objeto al que pretende referirse. Un nio pequeo puede utilizar autobs
para hacer referencia a una furgoneta: si lo hace, podramos corregirle
diciendo No, eso no es un autobs; es una furgoneta.
Pero, junto a su significado denotativo, las palabras pueden tener asociadas otras notas de contenido, mucho ms variables, secundarias e inestables. Hablamos, entonces, de significado no descriptivo. Por ejemplo,
para muchos de los hablantes de una gran ciudad, la palabra autobs puede
connotar (esto es, puede estar asociada a) ideas como atasco, aglomeracin, retraso, trabajo; quiz a otras personas les sugiera, en cambio, ideas
ms positivas, como la ilusin de un viaje, de conocer otros lugares
Ninguna de estas asociaciones personales forma parte del contenido descriptivo de la palabra autobs.
Las asociaciones connotativas de una palabra pueden ser individuales,
pero pueden tambin generalizarse entre un grupo extenso de hablantes.

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EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

En este caso, las connotaciones pasan a formar parte constitutiva del significado de una palabra. Imaginemos la situacin en la que alguien exclama
Al fin llega el maldito autobs! Esta oracin permite referirse a una situacin en la que se aproxima al hablante un autobs que presumiblemente
espera desde hace rato. La posibilidad de hacer referencia a esta situacin
depende del significado descriptivo de las palabras que componen la frase
en cuestin; sabemos que es un autobs, y no un tren, y sabemos se acerca, y no que se aleja. Sin embargo, si quisiramos caracterizar la contribucin de la palabra maldito a la interpretacin, veramos que no es posible
hacerlo en trminos de significado descriptivo: maldito no aporta un conjunto de rasgos que nos permitan identificar una subclase especial de autobuses, como lo hara, por ejemplo, rojo (autobs rojo). Adems, podramos
negar el contenido descriptivo de la oracin diciendo, por ejemplo, No es
verdad: no es un autobs, o No es verdad: no se acerca, pero no diramos No
es verdad: no es maldito (y s podramos haber dicho No es verdad: no es
rojo). Para caracterizar la contribucin de maldito, seguramente diramos
que transmite la exasperacin y el desahogo de quien lleva esperando el
autobs ms tiempo del razonable. Estas pruebas indican que la palabra
maldito en la oracin que estamos comentando aporta un significado de
tipo no descriptivo, un tipo de significado que connota una actitud, y que
lo hace, adems, de una manera general y comn a muchos hablantes.
Y es que hay palabras que estn especializadas, efectivamente, en la
transmisin de significado no descriptivo: es el caso de las interjecciones,
que expresan un estado emotivo de manera semejante a como lo hacen la
risa o el llanto, es decir, sin necesidad de que medie un concepto. As, cuando un tenista hace una buena jugada puede exclamar Toma! y de este
modo expresa una serie imprecisa de matices de alegra, satisfaccin,
nimo etc. Podra haber dicho tambin Estoy contento de haber hecho una
buena jugada, o algo parecido. En el primer caso, la emocin simplemente
se exterioriza; en el segundo, la emocin se transmite en virtud de los significados descriptivos de las palabras utilizadas. El significado no descriptivo es fundamentalmente subjetivo y no estable: en otra situacin esa
misma interjeccin podra haberse usado para transmitir algo diferente.
La distincin entre significado descriptivo y no descriptivo no nos permite, sin embargo, establecer con nitidez dos clases diferentes de palabras,
segn posean uno u otro tipo de significado: de hecho, el caso de las interjecciones, que parece que slo poseen significado no descriptivo es, en cier-

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

to modo, una excepcin. En realidad, una buena parte de las palabras combinan las dos dimensiones. Es frecuente, por ejemplo, que se combine una
vertiente descriptiva y una vertiente valorativa: la palabra chucho combina
el significado descriptivo (perro) con un contenido no descriptivo peyorativo. De todos modos, no siempre es fcil establecer los lmites entre
ambos tipos de significado. Por ejemplo, si nos referimos a un caballo como
un jamelgo, no es fcil decidir si las propiedades de ser un caballo, ser muy
flaco y estar descuidado, y ser desgarbado son todas ellas descriptivas, o si
la idea de ser desgarbado es ya una faceta evaluativa
A veces la carga connotativa de un trmino es tan fuerte que prcticamente suplanta en el uso corriente al contenido primario: la palabra democracia, por ejemplo, evoca con tanta intensidad una serie de conceptos positivos (justicia, participacin popular, libertad de eleccin, transparencia,
igualdad de oportunidades) que stos dejan en segundo plano el contenido
bsico de definicin de un sistema poltico. Es en estos casos en que las palabras se impregnan de valoraciones ideolgicas positivas o negativas donde
los riesgos de manipulacin y de distorsin de creencias y puntos de vista
son mayores; la carga connotativa de ciertas palabras, especialmente de contenido poltico (fascista, rojo), las convierte en vehculos que transmiten
soterradamente opiniones y emociones para influir en las ideas del otro.
Pero el significado no descriptivo no se agota en la dimensin valorativa. Las palabras no slo pueden transmitir actitudes ante la realidad que se
nombra; pueden tambin asociarse a ciertas propiedades del hablante o de
la situacin. El uso de determinados trminos se relaciona inmediatamente con la procedencia geogrfica de quienes lo usan: si en uno de los ejemplos anteriores en vez de usar la palabra autobs se hubiera usado colectivo, se habra aadido al significado descriptivo una dimensin no
descriptiva que relaciona el uso de este trmino con el espaol que se habla
en muchos pases de Amrica (Argentina, Bolivia, Per); y si el trmino
utilizado hubiera sido guagua, la evocacin se dirigira hacia el espaol de
Canarias o del Caribe. Las palabras evidencian, pues, diferencias dialectales y geogrficas (tambin denominadas diferencias diatpicas).
De modo semejante, tambin pueden reconocerse diferencias que se
asocian a la extraccin social del hablante: por ejemplo, el uso de la palabra parn (en lugar de dinero) evoca un entorno de lengua vulgar. Estas
diferencias reciben el nombre de diferencias diastrticas.

28

EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

Tambin se habla de significado no descriptivo cuando el empleo de un


trmino apunta hacia un tipo particular de situacin comunicativa. Por
ejemplo, el empleo de la palabra epicondilitis evoca inmediatamente un
registro especializado y muy tcnico, y una situacin en la que el uso de este
trmino resulta adecuado. La denominacin codo de tenista tiene el mismo
significado descriptivo pero evoca, en cambio, un registro no especializado
y una situacin de menor especializacin. Las diferencias entre las dos formas de denominar la misma lesin son diferencias diafsicas (es decir,
relativas al registro). De nuevo, no siempre es sencillo discernir si las evocaciones de una palabra son slo evaluativas, o tambin de registro, o si
ambas se entrelazan: es lo que ocurre, por ejemplo, con palabras como casorio (en relacin con boda), que parecen a la vez valorativas y muy coloquiales.
1.6.2. Significado lxico / significado gramatical
Cuando pensamos en el significado de las palabras, la idea central que
viene a la mente es la del significado de sustantivos como mesa, de verbos
como andar o de adjetivos como rubio. En ocasiones se ha dicho que las
palabras de estas categoras son palabras llenas, en contraste con las llamadas palabras vacas (conjunciones, artculos, etc.). Sin embargo, no
slo las llamadas categoras mayores (nombres, verbos, adjetivos y algunos
adverbios) tienen significado; tambin lo tienen las categoras menores
(determinantes, cuantificadores, conjunciones, interjecciones, adverbios
aspectuales y focales), que no son, en absoluto, palabras vacas: tienen
significado, aunque es, obviamente, de naturaleza diversa.
La diferencia en el significado de ambos tipos de categoras se suele
caracterizar como significado lxico frente a significado gramatical. De
manera informal, puede decirse que las palabras que tienen significado
lxico remiten a conceptos, a partir de los cuales es posible identificar entidades (reales o imaginarias), actividades y estados, propiedades, mientras que las expresiones con significado gramatical indican de manera abstracta el modo en que hay que combinar entre s los conceptos.
Las unidades con significado lxico renen una serie de caractersticas
que las identifican:
Forman clases abiertas (es decir, clases en las que es posible incorporar nuevos miembros (o descartar otros) con relativa facilidad. El

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

lxico de una lengua experimenta modificaciones con relativa rapidez


y facilidad. Constantemente estamos incorporando nuevas palabras a
nuestro caudal lxico, mientras que otras puede ir cayendo en desuso
y desapareciendo
Poseen contenido descriptivo. Esto significa que permiten identificar tipos de entidades, y se conectan con el conocimiento enciclopdico (esto es, con el conocimiento general sobre las cosas). Pueden
poseer, asimismo, dimensiones connotativas.
Se ligan a representaciones conceptuales accesibles a la introspeccin. Si un hablante sabe usar una palabra, tambin puede caracterizar, de manera ms o menos precisa, el significado de dicha palabra
en trminos conceptuales.
Las unidades con contenido gramatical, en cambio, poseen un conjunto de propiedades opuestas:
Forman clases cerradas. El paradigma de los artculos, por ejemplo,
est formado por un nmero limitado y reducido de elementos. Han
hecho falta siglos de evolucin lingstica para tener un sistema de
artculos como el que tenemos en espaol, y haran falta otros tantos
siglos para modificarlo. En las categoras gramaticales no se incorporan con facilidad nuevos miembros.
No poseen contenido descriptivo. La contribucin semntica de las
palabras con contenido gramatical no se relaciona con conceptos, ni
da acceso al conocimiento general del mundo: en la realidad extralingstica existen objetos reales a los que podemos llamar mesas, y actividades que podemos caracterizar como andar; pero no existe ningn
tipo de entidad que podamos relacionar con incluso, con que o con la;
las unidades con contenido gramatical tampoco poseen connotaciones. Su contribucin consiste en indicar qu procedimiento hay que
seguir para combinar los significados conceptuales y construir la
interpretacin de la expresin compleja en que aparecen: se trata, por
tanto, de un contenido procedimental.
Tienen un significado poco accesible a la introspeccin. Cualquiera
que tenga el espaol como lengua materna sabe usar perfectamente
los artculos, las conjunciones y los adverbios focales; sin embargo, no
es comn que cualquiera sepa explicitar, ni siquiera de modo aproxi-

30

EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

mado, cul es el significado de estas palabras ni cules son sus condiciones de uso gramatical. De hecho, hacen falta muchos conocimientos especializados para poder hacerlo.
Las particularidades de las unidades con significado gramatical y el
grado de abstraccin que es necesario para dar cuenta de su contenido
aconsejan abordar su estudio con instrumentos diferentes. Puesto que su
funcin bsica es articular las construcciones, su contribucin al significado se estudia fuera de la semntica lxica, es decir, en la semntica composicional.

1.6.3. Significado literal / significado figurado


Cualquier hablante acepta sin dificultad que cuando alguien en un da
muy caluroso dice Me estoy derritiendo no est utilizando el verbo derretirse en su sentido literal, sino en sentido figurado. La distincin entre significado literal y significado figurado es una distincin cotidiana y aparece con profusin en los diccionarios. Sin embargo, establecer una divisin
estricta entre significado literal y figurado no es tan fcil como podra parecer a primera vista.
Podra pensarse que el significado literal es cronolgicamente anterior
y primario, y el significado figurado es siempre una derivacin posterior y
secundaria de aqul. Pero esta explicacin no es satisfactoria ya que los
hablantes no conocen necesariamente los estadios anteriores del idioma y
no estn en condiciones de poder determinar qu significado fue primero.
Es ms, muchas veces los significados figurados acaban siendo tan importantes como los significados de los que proceden, o pueden llegar incluso a
remplazarlos, de modo que se pierde la conciencia de que un significado
era originariamente figurado. ste es el caso, por ejemplo, del adjetivo
tajante, que significa concluyente, determinante, contundente; hoy casi
nadie es consciente de que se trata de un significado figurado de una palabra que literalmente significaba cortante o afilado, en gran parte porque
se ha perdido el uso general del verbo tajar, del que proceda.
La supuesta prioridad del significado literal tampoco puede medirse en
trminos de frecuencia de uso, ya que a veces los significados figurados son
estadsticamente ms frecuentes que los literales: seguramente todos esta-

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

ramos de acuerdo en que el significado literal o bsico de ver es el de percepcin sensorial; sin embargo, parece que estadsticamente es ms habitual con la lectura figurada de entender, comprender que con la literal de
percibir visualmente.
Se han manejado otros criterios para determinar cul de los significados es primario. Se ha dicho, por ejemplo, que el significado literal es intuitivamente el que viene a la mente primero cuando se presenta una palabra
fuera de contexto: si un extranjero nos pregunta qu significa ver en espaol, seguramente nuestra respuesta dara prioridad al concepto de percepcin visual. Tambin se ha sugerido que el significado ms directamente
relacionado con la experiencia humana es el ms literal
Las dificultades para distinguir entre significado literal y significado
figurado que acabamos de recoger indican que esta distincin tiene diferentes contenidos dependiendo de si se adopta una perspectiva sincrnica
o diacrnica. Es posible rastrear en la evolucin de una lengua las extensiones de significado de una palabra, y determinar cul es el significado
literal del que derivan otras acepciones figuradas. Pero para los hablantes
actuales (es decir, desde una perspectiva sincrnica) la distincin original
muchas veces se pierde, de modo que el significado literal no siempre tiene
incidencia en la manera en que se concibe el significado de una palabra.
Por ejemplo, cuando los estudiantes dicen que un libro es un tocho para
indicar que tiene muchas pginas, posiblemente no son conscientes de que
estn comparando el libro con un lingote de hierro, ya que ste es el significado originario de la palabra. La imagen literal est presente, en cambio,
cuando dicen que es un ladrillo. En resumen, los orgenes del significado de
una palabra no son necesariamente accesibles a la conciencia del hablante,
ni determinan de manera estricta que un significado sea considerado ms
bsico que otro.

1.7. CONSIDERACIONES FINALES


Las reflexiones hechas hasta aqu muestran que el problema de qu es
el significado sigue siendo una cuestin que evade una respuesta simple,
por su propia naturaleza compleja y polidrica: son tantos los aspectos y las
vertientes que configuran el significado que parece imposible dar una nica
definicin que los englobe a todos a la vez y que satisfaga, adems, a todos.

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EL

ESTUDIO DEL SIGNIFICADO LXICO

Sin embargo, el hecho de no disponer de una definicin nica para los diferentes tipos de significado no se convierte en un obstculo para emprender
un estudio cientfico del significado de las palabras.
Para empezar, el mbito de un estudio terico no se define en funcin
de los fenmenos que aparentemente y de manera intuitiva puedan entrar
dentro de dicho campo. Al contrario, para que una explicacin resulte
autnticamente reveladora, es necesario que est construida sobre un conjunto homogneo y bien caracterizado de fenmenos, que se pueda abordar
con los instrumentos de anlisis disponibles, y todo ello con independencia
de que el conjunto de datos analizado se identifique o no con el que intuitivamente seleccionara un profano en la materia. Esto quiere decir que
probablemente el no contar con una caracterizacin nica y abarcadora no
es, despus de todo, un inconveniente: en realidad, resulta ms operativo
poder aislar conjuntos de fenmenos semejantes y caracterizarlos separadamente y de manera precisa. Parece claro, por ejemplo, que los significados lxicos y los gramaticales poseen suficientes notas diferenciadoras
como para que no resulte interesante enfocarlos desde el mismo punto de
vista. Por ello, es adecuado el enfoque que trata el significado gramatical
aparte de la Semntica lxica, ya que los instrumentos requeridos para su
anlisis son diferentes y encajan mejor, en cambio, con los que se ocupan
de los aspectos composicionales del significado.
Por otro lado, si hay diversos tipos de significado es porque se adoptan
perspectivas diferentes, de modo que lo deseable es precisamente no confundirlas. Por ejemplo, el significado descriptivo se reconoce en virtud de
un parmetro basado en la denotacin, mientras que las diversas subclases
de significado no descriptivo apelan a otros parmetros diferentes, que se
relacionan con propiedades de los hablantes y de las situaciones de comunicacin. Las diferencias de tipo connotativo estn subordinadas a las diferencias denotativas, y no al contrario; y una buena manera de entender
estas diferencias es considerar que hay una relacin jerrquica en la que el
plano denotativo est por encima de los diversos planos de variacin no
descriptiva.
Con estas precisiones en mente, podemos en principio entender el significado lxico como la representacin mental que corresponde a una
expresin simple; esta representacin se asocia con un determinado concepto tal y como lo configura la lengua, y da acceso a la informacin enci-

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

clopdica relacionada con dicho concepto. La manera de objetivar y de


hacer visible esta representacin interna consiste en identificar la clase
extensional denotada, cuya intensin constituye el significado.

LECTURAS COMPLEMENTARIAS
Todos los manuales incluyen secciones introductorias sobre la
Semntica lxica, las nociones fundamentales, la relacin entre la lengua y
la realidad y los tipos de significado. Para todas las cuestiones de tipo general es muy interesante Espinal (2002: 1.1-1.2). Destacan igualmente Cruse
(2000: 1.6, 2.3, 2.9, 3, y 5) y Saeed (1997: 1.3-1.4, 1.6.1, 1.6.3, 2.2 2.4.12.4.3). Pueden leerse algunos epgrafes de Lyons (1995), especialmente
1.1-1.3, 1.5, 1.7, 2.1, 2.4-2.5 y 3.1. Es tambin recomendable Gutirrez
Ordez (1989: 4.1.1-4.1.3, 4.2 sobre significacin, denotacin y referencia, y el cap 5 sobre connotacin). Conviene ver tambin el cap. 1 de Teso
(2002) y realizar los ejercicios correspondientes, as como los epgrafes 3.13.2. Pueden ampliarse conceptos con los caps. 1 y 7 de Lyons (1977).

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Ambigedad lxica

2.1. Ambigedad lxica


2.1.1. Criterios para la distincin de significados
2.1.2. Clases de ambigedad lxica: homonimia y polisemia
2.1. Homonimia
2.2.1. Tipos de homnimos
2.2.2. Criterios para la distincin de homnimos
2.3. Polisemia
2.3.1. Causas de la polisemia
2.3.2. Tipos de polisemia
2.3.3. Significados y facetas
2.3.4. Significados y perspectivas
2.4. Vaguedad

2.1. AMBIGEDAD LXICA


Muchas palabras tienen ms de un significado o parece que cambian de
significado en virtud del contexto en que se utilicen. Las diferencias de significado son a veces muy notables, como ocurre, por ejemplo, con la palabra planta. As, una oracin como Este edificio tiene muchas plantas es, en
principio, potencialmente ambigua entre tres lecturas posibles, de acuerdo
con el significado que se adscriba a la palabra planta: puede ser que el edificio tenga muchos pisos, o que en l haya muchos vegetales, o incluso que
de l se hayan hecho varios proyectos arquitectnicos diferentes. En este
caso, las diferencias entre los tres significados son muy evidentes, y seguramente el contexto y la situacin extralingstica ayudaran a decidir cul
de los tres sentidos es el que se quiso comunicar en cada situacin concreta. Aunque la mayora de los hablantes conoce estos tres significados de
planta, no ve relacin alguna entre ellos, y cuando utiliza la palabra no es
consciente de esta multiplicidad semntica.
Las cosas son ms complejas cuando las diferencias entre los significados de una misma forma son ms sutiles. Por ejemplo, ante la afirmacin
La Universidad ha cambiado mucho en los ltimos aos, uno puede entender que la institucin universitaria (una en particular, o todas en general)
ha sufrido grandes cambios, o bien que las dependencias y los edificios de
una determinada universidad han sido objeto de grandes reformas, o incluso que son los profesores y los alumnos los que han cambiado. De modo
semejante, la imagen mental que nos formamos del significado de cortar es
muy diferente cuando decimos cortar un pastel, cortar el csped, cortar una
relacin
Estos datos plantean enseguida una serie de preguntas a las que la teora semntica debe dar respuesta: Cmo distinguimos los significados de
una palabra? Cmo decidimos si un significado es diferente de otro, o si
ambos estn relacionados?

37

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

2.1.1. Criterios para la distincin de significados


Una explicacin semntica adecuada requiere que se establezcan criterios fiables para clasificar formas y significados. El primer paso consiste,
entonces, en disear un conjunto de pruebas que permitan decidir si dos
interpretaciones de una palabra son lo suficientemente diferentes como
para considerar que efectivamente se trata de significados distintos. De
acuerdo con el enfoque de Cruse (2000: 6.2), tales pruebas son las siguientes:
1. Prueba de la identidad. Consideremos la siguiente frase: Juan es
bajo. Ante esta oracin caben varias interpretaciones diferentes:
aquella en la que se atribuye a Juan la propiedad de ser de corta estatura, o de baja extraccin social, o vil y despreciable, adems de
aquella otra en la que se adscribe a Juan a la clase de los cantantes
de voz y tesitura grave, o a la de los instrumentistas que tocan el
bajo. Consideremos ahora la misma oracin con una continuacin
elptica como y Pedro tambin, es decir: Juan es bajo y Pedro tambin. Pues bien, en esta segunda oracin slo se admiten las interpretaciones en las que las propiedades de ambos son coincidentes; o
ambos son de corta estatura, o ruines y miserables, o de condicin
social modesta, o cantantes de voz grave; estn, en cambio, radicalmente excluidas las lecturas mixtas, es decir, las interpretaciones en
las que Juan es corto de estatura y Pedro es ruin y miserable o de condicin social modesta, o cantante de voz grave. As pues, en las oraciones con elisin, una vez que se ha seleccionado uno de los significados, el trmino elidido tiene que interpretarse de la misma manera.
Esto demuestra que estos significados son diferentes. El nico modo
de conseguir interpretaciones mixtas consiste en repetir la palabra y
precisar su interpretacin, como en Qu curioso! Juan es bajo y
Pedro tambin es bajo, pero Juan es bajo de estatura y Pedro canta
como bajo en un coro.
Las construcciones con elipsis s admiten, en cambio, que en la
interpretacin se seleccionen valores diferentes de una palabra con
un significado ms amplio. Por ejemplo, en la oracin Mara ha adoptado un beb, y Juana tambin, no hay ningn inconveniente en que
los dos bebs no sean del mismo sexo, ya que el trmino beb no
impone ningn tipo de condicin a este respecto.

38

AMBIGEDAD

LXICA

2. Prueba de la independencia en cuanto a las condiciones de verdad. Si dos significados son realmente diferentes, es esperable que
las oraciones en las que aparezcan sean verdaderas en condiciones
tambin diferentes. La oracin Juan es bajo puede ser verdadera, por
ejemplo, en el sentido de Juan canta con voz grave, y falsa en el de
Juan es de poca estatura. Un ejemplo extremo de esta divergencia lo
proporcionan el hecho de que una oracin interrogativa total puede
responderse tanto con S como con No en el mismo contexto y, sin
embargo, ambas respuestas puede ser verdaderas a la vez. As, si
alguien pregunta Es verdad que Juan es bajo?, su interlocutor puede
responder Si, tiene una voz muy grave, o bien No, al contrario, es tan
alto como un jugador de baloncesto.
3. Prueba de la independencia de las relaciones semnticas. Dos significados son diferentes si cada uno contrae relaciones semnticas
independientes con otras palabras. De acuerdo con esta prueba, es
fcil comprobar que cada uno de los significados de bajo se relaciona con trminos diferentes:
bajo de poca estatura
bajo ruin, mezquino
bajo voz grave

alto
noble, elevado
tenor, bartono, soprano, contralto

Como pone de manifiesto el ejemplo anterior, las relaciones que


puede contraer una palabra son muy variadas. Veamos otros ejemplos:
gato mamfero de la familia de los flidos: len, tigre, jaguar,
pantera, guepardo, puma, ocelote, lince
gato mquina que sirve para levantar pesos a poca altura:
polea, gra, etc.
Puesto que las palabras con las que cada interpretacin se relaciona no guardan entre s ningn tipo de conexin, puede deducirse
que constituyen significados diferentes.
4. Prueba de la autonoma. En ocasiones una misma forma presenta
varias interpretaciones, unas contenidas dentro de otras. Por ejemplo, la palabra da puede significar tiempo que la Tierra tarda en
dar una vuelta sobre su eje (24 horas) o tiempo en que est el Sol
sobre el horizonte (aprox. 12 horas). Pues bien, una prueba de que

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

ambos significados son autnomos consiste en comprobar si cuando uno de los sentidos se niega expresamente, puede utilizarse el
otro. Esto es lo que ocurre, efectivamente, cuando usamos expresiones como Me gusta ms el da que la noche, en el que queda
excluida expresamente la interpretacin en la que el da engloba
tambin a la noche.
5. Prueba del antagonismo: Cuando dos significados son distintos los
hablantes podemos considerar alternativamente uno u otro, pero no
ambos a la vez. Esto es lo que ocurre, por ejemplo, en una oracin
como Te espero en el banco del parque, que es potencialmente ambigua entre los dos significados de banco: entidad financiera y asiento para varias personas. Pues bien, sin otros datos contextuales,
podemos pensar en una interpretacin o en la otra, pero no en las dos
al mismo tiempo. Se dice, entonces, que los dos significados son
antagnicos. El antagonismo representa el punto mximo en la escala de diferenciacin.
A veces, sin embargo, se pueden construir, como recurso expresivo, algunas secuencias en las que se activan los dos significados de
una misma forma. Esto es lo que ocurre en la figura denominada
diloga, como la ejemplificada en la siguiente frase:
Sali de la crcel con tanta honra, que le acompaaron doscientos cardenales; salvo que a ninguno llamaban eminencia.

Tambin se activan los dos significados, aunque cada uno est


ligado a una aparicin concreta de la palabra, en estos versos de
Quevedo:
No permitades que esposas
vuesas esposas aflijan
que esposas traban las manos
y a esposas quitan las vidas.

Estas pruebas permiten, pues, determinar si dos interpretaciones son lo


suficientemente distintas como para poder considerarlas significados plenamente diferenciados, y no simplemente matices o especificaciones contextuales de un mismo y nico significado comn.

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AMBIGEDAD

LXICA

2.1.2. Clases de ambigedad lxica: homonimia y polisemia


Las pruebas aportadas por Cruse permiten determinar cundo dos significados son distintos. Pero el hecho de que dos significados sean distintos no implica, sin embargo, que estos significados no puedan estar relacionados entre s en mayor o menor medida. En los ejemplos anteriores
hemos visto varios casos en los que, sin dejar de ser distintos, los significados mantienen una relacin ms o menos estrecha. Por ejemplo, los
diferentes significados de la palabra bajo parece que guardan una relacin
de semejanza entre s, al igual que ocurre con los dos significados de da.
La relacin es mucho menos perceptible, en cambio, entre los dos significados de banco (asiento para varias personas y entidad financiera), y
seguramente slo algunos hablantes curiosos conozcan la base de esta
relacin. Por ltimo, puede que no haya relacin alguna, como ocurre
entre los dos significados de la forma llama (masa gaseosa en combustin
y animal andino).
Cuando dos significados diferentes estn conectados entre s se dice que
la palabra es polismica. La polisemia es, por tanto, el fenmeno que se
produce cuando una palabra expresa significados diferentes, aunque relacionados. Cuando no hay relacin entre los significados se considera que se
trata, en realidad, de dos palabras distintas, de las que se dice que son
homnimas. La homonimia es el fenmeno que se produce cuando hay
igualdad o confluencia en una misma forma de dos (o ms) palabras con
significados diferentes y no relacionados entre s. De las palabras que se
encuentran en esta situacin se dice que son homnimos.
En general, la distincin entre homonimia y polisemia no es en todos los
casos una diferencia ntida, ya que la semejanza de significados es, en ltimo extremo, una cuestin de grado: como hemos visto, hay significados
relacionados ms estrechamente que otros. Por otro lado, en muchas ocasiones, para poder determinar si estamos ante un caso de homonimia o de
polisemia es necesario conocer la etimologa y el origen de la palabra (algo
que no est al alcance de la mayora de los hablantes y que, por tanto, tiene
para ellos escasa realidad psicolgica).

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

2.2. HOMONIMIA
2.2.1. Tipos de homnimos
La identidad de formas entre dos palabras puede darse tanto en el nivel
fnico como en el ortogrfico. Por ejemplo, llama masa gaseosa en combustin y llama animal andino son homnimos idnticos. A veces, la identidad slo afecta a uno de estos dos niveles. Se habla, entonces, de homnimos homfonos y de homnimos homgrafos. Los homnimos
homfonos no homgrafos son aquellos en los que hay identidad fnica,
pero no grfica: es el caso de tubo/tuvo, orca/horca. En espaol no hay casos
de homnimos homgrafos no homfonos, es decir, con igual escritura
pero diferente pronunciacin, pero s existen, por ejemplo, en ingls: lead
[led] plomo/ lead [li:d], guiar.

2.2.2. Criterios para la distincin de homnimos


Las pruebas de Cruse que se han presentado en el 2.1.1 permiten distinguir significados. Gutirrez Ordez (1989: 3.5) presenta tambin algunas otras pruebas para determinar si una forma de expresin con distintos
significados corresponde a palabras diferentes. Aunque las reglas que propone son ms numerosas, los criterios bsicos pueden reducirse a cuatro.
Una misma forma de expresin corresponde a dos (o ms) palabras diferentes en los siguientes casos:
1. Cuando cada uno de los significados pertenece a una categora gramatical diferente. Se denominan, entonces homnimos parciales.
Si se consulta la forma bajo en un diccionario, se comprobar fcilmente que se recogen muchos significados distintos; pero, adems,
esta forma puede pertenecer a categoras gramaticales diferentes.
Pues bien, constituyen palabras diferentes al menos todas aquellas
que se adscriben a categoras distintas:
bajo:

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adjetivo: de poca altura


nombre: dobladillo de la ropa
preposicin: en lugar inferior a
verbo bajar: 1a persona de singular del presente de
indicativo

AMBIGEDAD

LXICA

Otros ejemplos:
sobre:

preposicin: encima de
nombre: cubierta de papel en que se incluye una
carta
verbo sobrar: 1a/3a persona de singular del presente de subjuntivo

ante:

preposicin: en presencia de
nombre: alce

presente: nombre: regalo


adjetivo: actual
verbo presentar: 1a/3a persona de singular del presente de subjuntivo.
2. Cuando hay diferencias en la segmentacin de los constituyentes
internos de la expresin. En muchas ocasiones, esta diferencia est
asociada a la anterior, y las distintas segmentaciones son consecuencia de la diferencia de categora. El nombre bajo y la preposicin bajo
no admiten segmentacin en constituyentes internos; el adjetivo y el
verbo, en cambio, s la admiten: baj-o. Pero tampoco en este ltimo
caso, el morfema -o representa una unidad de la misma categora: en
el caso del adjetivo, se trata de un morfema de gnero: baj-o, baj-a; en
el del verbo, es un morfema que amalgama las categoras de tiempo,
modo, persona y nmero: baj-o, baj-as, baj-a, etc.
3. Cuando la misma forma se combina con diferentes morfemas de
gnero o de nmero:
el clave: instrumento musical de teclado con cuerdas percutidas
por picos de pluma
la clave: cdigo de signos convenidos para la transmisin de mensajes secretos
el maana: tiempo futuro
la maana: tiempo transcurrido desde que amanece hasta el
medioda
celo: cuidado y diligencia al hacer algo
celos: sospecha o inquietud de que la persona amada puede haber
variado sus sentimientos

43

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

4. Cuando cada significado se asocia con patrones sintcticos diferentes. Estos patrones pueden relacionarse, por ejemplo, con el rgimen de complementacin, como ocurre con confiar: cuando significa encargar algo o poner algo al cuidado de alguien se construye con
objeto directo e indirecto: Te confo la gestin de este asunto; cuando
significa depositar la confianza o esperar con firmeza se construye
con la preposicin en: Confo en ti, Confo en que el paquete llegue a
tiempo. Las diferencias de construccin puede referirse tambin a la
posicin sintctica: algunos adjetivos cambian de significado dependiendo de si van antepuestos o pospuestos: un pobre hombre es un
hombre infeliz o desdichado; un hombre pobre es uno que carece de
lo necesario para vivir.
La aplicacin de estos criterios arroja como resultado que hay muchas
ms palabras diferentes de las que los diccionarios suelen considerar como
tales. Esto supone ya una novedad sobre la manera habitual de concebir y
catalogar la informacin lxica.
A pesar de todo, sigue habiendo palabras que no pueden diferenciarse
con arreglo a ninguno de estos criterios: es el caso de delfn tipo de cetceo
y primognito del rey de Francia, que no se diferencian ms que por el significado. En estos casos se dice que son homnimos absolutos.

2.3. POLISEMIA
2.3.1. Causas de la polisemia
La polisemia es, en principio, resultado de la diversificacin del significado de una palabra. Las causas que pueden estar detrs de esta diversificacin son las siguientes (adaptadas de Ullmann 1962: cap. 7):
Designacin de nuevos objetos: Uno de los casos ms comunes es
aqul en que un trmino ya existente se aplica a una realidad de nueva
aparicin. Esto es lo que ocurre, por ejemplo, con los significados de
pluma. A partir del significado originario cada una de las piezas de
que est cubierto el cuerpo de las aves se deriva primero el significado de pluma de ave que, cortada convenientemente, serva para escribir; las plumas de ave como instrumento de escritura fueron luego

44

AMBIGEDAD

LXICA

superadas por otro instrumento en el que pas a llamarse pluma a la


pequea pieza de metal colocado en un mango que serva para escribir; ms adelante la denominacin de pluma se aplic al instrumento de escritura entero; con la incorporacin de un depsito de tinta
recargable naci la pluma estilogrfica, un objeto ya muy distinto de
la pluma original, pero que mantiene con l una relacin de filiacin
de significados.
Especializacin en un mbito: Una misma palabra puede cobrar
significados especializados en funcin del contexto social, cultural o
tcnico en el que se emplee. Por ejemplo, la palabra anillo significa,
en principio, aro pequeo. Los diferentes campos de la tcnica han
desarrollado, a partir de este significado de base, nuevos significados
especializados propios:
Arquitectura: moldura que rodea por su seccin recta un cuerpo
cilndrico, especialmente en los fustes de las columnas; tambin
cornisa circular u ovalada que sirve de base a la cpula
Astronoma: formacin celeste que circunda determinados planetas
Botnica: cada uno de los crculos leosos concntricos que forman el tronco de un rbol
Qumica: estructura molecular formada por una cadena cerrada
de tomos
Zoologa: cada uno de los segmentos en que est dividido el cuerpo de los gusanos y artrpodos
Matemtica: conjunto de elementos entre los que se definen dos
reglas de composicin, una asimilable a la adicin y otra al producto
Usos figurados: Muchos de los significados que derivan de otros lo
hacen como resultado de un proceso de extensin metafrica o metonmica (Cf. cap. 6). De momento, baste decir que hay extensiones
basadas en la semejanza, en la contigidad y en otros tipos de relaciones asociativas. Por ejemplo, la palabra pluma, adems de haber
adquirido nuevos significados al extenderse a designar nuevos objetos, tienen tambin extensiones figuradas, como estilo o manera de

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

escribir (en frases como Tiene muy buena pluma), o escritor (como
en Es la mejor pluma de su tiempo).
Calcos semnticos: Algunos significados nuevos surgen como resultado de adoptar en una lengua el significado que una palabra semejante tiene en otra. Por ejemplo, en espaol la palabra agresivo significa que tiende a la violencia; sin embargo, cada vez se emplea ms
en el sentido de dinmico, emprendedor, con iniciativa, decidido,
como cuando se habla de un ejecutivo agresivo. Este significado es un
calco del ingls aggressive, que significa con empuje y dinamismo.
Reinterpretacin de homnimos: Aunque los casos son relativamente pocos, hay algunas palabras que desde el punto de vista etimolgico son diferentes por sus orgenes, pero que los hablantes tienden a reinterpretar como si estuvieran relacionadas. Es el caso, por
ejemplo, de reja: cuando tiene el significado de conjunto de barrotes
metlicos que se ponen en las ventanas y otras aberturas de los muros
para seguridad o adorno procede del italiano reggia, como derivado
del latn (PORTA) REGIA, puerta real; en cambio, cuando significa instrumento de hierro que forma parte del arado procede del latn
LA. La evolucin fontica ha hecho que ambas palabras confluREGU
yeran en una sola, de modo que se trata, en principio, de un ejemplo
de homonimia. Ahora bien, puesto que en ambos casos se trata de
objetos de hierro, es muy comn que los hablantes tengan la sensacin de que ambos significados estn relacionados, y consideren que
se trata de un ejemplo de polisemia.
REGIA

LA
REGU

reja

Algo semejante ocurre con la palabra real, que es resultado de la confluencia de tres palabras diferentes: del latn RES, cosa deriva el significado de existente; del latn REGA-LIS deriva el significado de relativo al rey; y del rabe rahl (lugar de acampada) procede el
significado de campamento real y campo donde se celebra una
feria. En el significado de campamento real hay una influencia clara
del segundo significado, que hace que para la mayora de los hablantes ambos sentidos estn relacionados.

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AMBIGEDAD

LXICA

2.3.2. Tipos de polisemia


El rasgo caracterstico de la polisemia es la relacin entre los significados de una palabra. Las relaciones que se establecen entre estos pueden ser
variadas, pero responden a una lgica interna que se puede descubrir.
Segn Cruse (2000: 6.4), las relaciones entre los significados de una palabra polismica son de las siguientes clases:
Lineales: La relacin es lineal cuando uno de los significados engloba al otro. La relacin puede ser de inclusin, como en el caso de da
(comentado ms arriba) y tambin de maana, que puede significar
tanto tiempo desde la medianoche hasta el medioda (=12 horas)
como tiempo que transcurre desde que amanece hasta medioda (6
horas). El primero de los significados contiene al segundo. En otras
ocasiones, la relacin es de parte/todo: es el caso de puerta, que significa tanto vano que permite la entrada y la salida, como armazn
que sirve para cerrar dicho vano y hoja de madera o hierro que se
abre y se cierra.
No lineales: La relacin es no lineal cuando no hay tal inclusin. Es
el caso, por ejemplo, de las extensiones que provienen de usos figurados (extensiones metafricas y metonmicas). Por ejemplo, la palabra
potro puede significar caballo desde que nace hasta los cuatro aos y
aparato gimnstico con cuatro patas y un paraleleppedo forrado de
cuero sobre ellas. Los dos significados se relacionan por semejanza,
pero ninguno incluye al otro.

2.3.3. Significados y facetas


Puesto que la polisemia se basa en la relacin entre significados, es, lgicamente, un fenmeno escalar: hay significados ms cercanos o ms relacionados que otros. De hecho, hay significados que estn tan prximos
entre s que puede resultar difcil decidir si se trata realmente de dos significados diferentes. Este es el caso de la palabra libro. Libro significa conjunto de hojas de papel que, encuadernadas, forman un volumen y tambin
obra cientfica, literaria o de cualquier otra ndole con extensin suficiente para formar volumen. Los dos significados estn relacionados en virtud

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APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

de la conexin entre soporte y contenido, pero son suficientemente diferentes como para considerarlos distintos?
Cruse (2000: 6.5) muestra que si se aplican a libro las pruebas de diferenciacin de significados el resultado vara segn las que se apliquen.
Con respecto a la prueba de la identidad, el significado seleccionado
tiene que ser el mismo en el constituyente explcito y en el elidido: A Juan
le encanta este libro y a Mara tambin seguramente slo significa que
ambos lo aprecian o por su texto o por su belleza como objeto, pero no
cada uno por una de estas cosas distinta de la del otro. Esto indica, pues,
que se trata de significados diferentes. Lo mismo ocurre con respecto a
la prueba de las condiciones de verdad: ante la pregunta Te gusta este
libro? puede responderse sin faltar a la verdad tanto de manera afirmativa como negativa, siempre que los significados seleccionados sean diferentes en cada caso: No, est muy mal escrito / S, est muy bien editado.
Igualmente, las relaciones semnticas de uno y significado son distintas:
cuando libro se refiere a texto admite una subdivisin en funcin del
tipo de texto: novela, ensayo, diccionario; cuando se refiere a volumen
las relaciones tienen que ver con los tipos de volmenes: de pasta dura, de
pasta blanda, etc.
Sin embargo, los dos significados de libro fallan en la prueba del antagonismo, ya que ambos pueden estar simultneamente activados y presentes a al vez en la misma frase sin que ello constituya ninguna clase de artificio retrico. Se puede decir, por ejemplo, Pon este libro en su estante: es
soporfero. La propiedad de ser colocado en un determinado sitio se relaciona con el hecho de que un libro es un objeto fsico (es decir, un volumen); la propiedad de ser soporfero depende enteramente del texto. ste
es, pues, un caso en que los dos significados pueden coexistir. Incluso existen contextos en los que ambos tienen que estar necesariamente presentes
a la vez. Cuando se dice Juan est leyendo un libro, es necesario que haya a
la vez un texto y un soporte fsico de dicho texto (sea en papel o sea en formato electrnico). En consecuencia, estos dos significados no son antagnicos.
Cruse (2000: 6.5.1) propone denominar facetas a esta clase de significados que son distintos sin ser antagnicos. Las facetas son siempre diferentes entre s, aunque no se asocian con conceptos distintos, sino que son
dos vertientes (esto es, dos facetas) del mismo concepto. Las diferentes lec-

48

AMBIGEDAD

LXICA

turas de la oracin La Universidad ha cambiado mucho representan tambin diferentes facetas del mismo concepto.

2.3.4. Significados y perspectivas


El de las facetas no es el nico caso en que los significados parecen diferentes de acuerdo con algunas pruebas, pero no segn otras. Si analizamos
el significado de la oracin Juan empez el libro, veremos que puede significar bsicamente dos cosas: o que Juan comenz a leerlo, o que comenz
a escribirlo. Est claro que estas interpretaciones son diferentes, pero cul
es el origen de esta diferencia? No parece que pueda relacionarse con las
diferentes facetas de libro, ya que en esta caso la que est implicada es en
los dos casos la misma, es decir, la de libro como texto. Habra otras interpretaciones posibles (aunque quiz algo ms remotas), como que Juan
comenz a encuadernar el libro o algo por el estilo. En este segundo caso
la faceta seleccionada es la de libro como volumen.
Volvamos a la dualidad de interpretaciones de Juan empez el libro. Las
cosas que pueden hacerse con un libro como texto son, en principio,
muchas: se puede subrayar, criticar, glosar, comentar, resumir, ampliar,
rebatir Pero, sin embargo, parece que las posibilidades interpretativas de
la oracin Juan empez el libro estn limitadas a las que hemos mencionado La pregunta que surge inmediatamente es la de por qu, si las posibilidades son tan amplias, las interpretaciones que obtenemos estn limitadas
a unas pocas. Parece como si hubiera tambin aqu una lgica interna que
selecciona unas interpretaciones en lugar de otras. Cruse habla de perspectivas para hacer referencia a las diferentes maneras de enfocar un
mismo concepto en virtud de sus atributos intrnsecos. En el cap. 10 se
retomar este problema se ofrecer una explicacin basada en un modelo
computacional del lxico.

2.4. VAGUEDAD
Todos sabemos que en un semforo la luz superior es roja, y la intermedia, naranja, pero dnde se encuentra la frontera entre esos dos colores? en qu punto del espectro luminoso el rojo deja de ser rojo para ser

49

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

naranja? Y dentro del rojo, sabramos distinguir con precisin entre carmes, bermelln y escarlata? No es posible dar una respuesta a esta pregunta basada simplemente en datos perceptivos. Decimos, entonces, que los
trminos como rojo o naranja son vagos. La vaguedad es, por tanto, la falta
de precisin en la designacin de una palabra. La vaguedad se traduce, a
efectos prcticos, en la dificultad para encontrar lmites definidos a la
extensin de un trmino, esto es, en la dificultad de poder determinar con
absoluta precisin si un determinado elemento puede englobarse o no en
dicho trmino. Por supuesto, podemos establecer una convencin externa
basada en mediciones muy precisas en la que se fijen fronteras entre los
colores; pero, como ocurre en otras ocasiones, la especificacin cientfica
no necesariamente tiene relevancia lingstica, ya que no es la que regula el
uso comn de los hablantes:
Color

Longitud de onda

Frecuencia

Rojo

~625-740 nm

~480-405 THz

Naranja

~590-625 nm

~510-480 THz

Amarillo

~565-590 nm

~530-510 THz

Verde

~520-565 nm

~580-530 THz

Cian

~500-520 nm

~600-580 THz

Azul

~450-500 nm

~670-600 THz

Ail

~430-450 nm

~700-670 THz

Violeta

~380-430 nm

~790-700 THz

La vaguedad se encuentra en muchas palabras: de alguien que no tiene


un solo cabello, podemos decir que es calvo; pero lo decimos tambin de
quien ha perdido una parte del pelo: cunto cabello hay que haber perdido para entrar bajo la etiqueta de calvo?
Las ciencias tratan por todos los medios de evitar la vaguedad de la lengua comn, y buscan definiciones precisas de sus nociones bsicas, de
modo que sea siempre posible determinar con exactitud cundo una determinada entidad pertenece o no a una clase. Los textos legales hacen lo
mismo; y, sin embargo, incluso en el caso de las cuestiones ms rgidamente reguladas, hay un cierto margen para la discrecionalidad: esto
queda patente cada da en los tribunales de justicia, en los que la interpre-

50

AMBIGEDAD

LXICA

tacin de la extensin de un trmino puede determinar de manera decisiva


la culpabilidad o la inocencia del procesado.

LECTURAS COMPLEMENTARIAS
Pueden ampliarse conceptos en Cruse (2000: cap. 6), Gutirrez Ordez
(1989: 3.5. 9.2 y cap. 10). Son tambin recomendables Espinal (2002:
2.3.4), Saeed (1997: 3.5.1 y 3.5.2), y Lbner (2002: 3.2). Ullmann (1962:
cap. 7) aporta el comentario de numerosos ejemplos de varias lenguas de
nuestro entorno. Puede verse tambin el tema VII de Quilis (1987).

51

Relaciones de significado

3.1. Identidad y semejanza: Sinonimia


3.1.1. Existe realmente la sinonimia?
3.1.2. Criterios para la identificacin de sinnimos
3.2. Inclusin
3.2.1. Hiponimia/hiperonimia
3.2.2. Meronimia/holonimia
3.3. Exclusin y oposicin
3.3.1. Exclusin o incompatibilidad
3.3.2. Oposicin

Una de las propiedades ms notables del lxico de una lengua es que los
significados de las palabras no son completamente independientes entre s,
sino que estn conectados por diferentes tipos de relaciones. Cualquier
hablante de espaol es consciente de que crcel y prisin significan lo
mismo, as que se puede establecer entre sus significados una relacin de
identidad; de modo semejante, percibir que entre los significados de tulipn y de flor hay una relacin de inclusin, porque el significado de tulipn
incluye necesariamente al de flor; y, finalmente, le resultar fcil notar que
entre los significados de alto y bajo hay una relacin de oposicin. Lo interesante de estas relaciones es que representan un principio organizador que
permite identificar regularidades y tendencias de carcter general que reflejan, adems, la manera en que los hablantes organizan y estructuran su
propio conocimiento lxico.
3.1. IDENTIDAD Y SEMEJANZA: SINONIMIA
Se denomina sinonimia a la relacin que se establece entre dos palabras que tienen el mismo significado: por ejemplo, aceituna y oliva significan lo mismo, as que podemos considerarlas como palabras sinnimas. La
sinonimia es, por tanto, una relacin de identidad entre significados. Son
sinnimos las palabras como dentista/odontlogo, oculista/oftalmlogo, concejal/edil... En la prctica, dos palabras sinnimas tienen que poderse intercambiar en cualquier contexto sin que ello produzca ninguna modificacin
ni en el valor de verdad de la proposicin en la que aparecen, ni en sus efectos comunicativos, ni en ningn otro aspecto que pueda tener relacin con
el significado. As, se puede decir Hizo la pizza con aceitunas negras o Hizo
la pizza con olivas negras sin que ello suponga ningn cambio.
En consecuencia, las dos propiedades caractersticas de la sinonimia
absoluta, entendida como identidad entre dos significados, son las siguientes:

55

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

los dos significados tienen el mismo contenido semntico, y


las dos palabras pueden intercambiarse libremente en cualquier
situacin sin que ello produzca ningn tipo de contraste.

3.1.1. Existe realmente la sinonimia?


En teora, esta caracterizacin no resulta complicada, pero cuando se
analizan casos concretos resulta muchas veces difcil decidir si dos palabras
son sinnimas ya que el significado se presenta como una realidad multifactica (Cf. cap. 1). Por ejemplo, la palabra coche en Espaa y la palabra
carro en Amrica tienen el mismo significado; sin embargo, la diferencia en
su distribucin geogrfica evoca inmediatamente situaciones distintas, por
lo que la sustitucin de un trmino por otro restara naturalidad a la expresin resultante a uno y otro lado del Atlntico. Resultara extrao, por ejemplo, que un argentino preguntara Tens coche? en lugar de Tens carro?
Si se adopta este punto de vista, es posible descubrir que algo parecido,
aunque a menor escala, puede decirse del caso de aceituna y oliva: la preferencia por una denominacin u otra refleja inmediatamente diferencias
diatpicas (esto es, geogrficas o dialectales), por lo que los hablantes no
utilizarn aceituna u oliva indistintamente, sino en funcin de su procedencia; adems, podra argirse que tampoco es idntico el uso que hacemos de estas dos palabras, ya que incluso quienes llamamos aceituna al
fruto del olivo, decimos aceite de oliva y no *aceite de aceituna. Por otro
lado, se dira que entre bajar y descender no hay diferencias de significado
notables; sin embargo, si consideramos diversos contextos, veremos que los
dos miembros de esta pareja no se comportan siempre igual: bajar y descender significan lo mismo en oraciones como Baj por la escalera y
Descendi por la escalera; podemos decir que La Bolsa ha bajado, pero quiz
es ms extrao decir La Bolsa ha descendido aunque hablamos indistintamente de la bajada de la Bolsa o el descenso de la Bolsa; y, claramente,
se dice El hombre desciende del mono, pero no El hombre baja del mono.
Los ejemplos anteriores ponen de manifiesto la existencia de tres grandes problemas para la nocin de sinonimia entendida como identidad:
el problema de las diferentes dimensiones del significado,
el problema de la diferente combinatoria de dos unidades, y

56

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

el problema de la no identidad de todos los significados de dos palabras.


A la vista de todas estas dificultades cabe preguntarse si existe realmente la sinonimia.
sta es una cuestin ampliamente debatida entre los lingistas: algunos
creen que no hay dos palabras que compartan por completo su significado
y niegan, en consecuencia, la posibilidad de que existan sinnimos absolutos. Dos palabras pueden tener significados cercanos, pero nunca sern
totalmente idnticos (y, en consecuencia, no resultarn totalmente intercambiables), ya que siempre habr un matiz, por pequeo que sea, que las
diferencie. Los defensores de este punto de vista apelan, adems, a principios de carcter general y estructural: resulta antieconmico para un sistema duplicar innecesariamente trminos, de modo que dos palabras de significado parecido, tendern siempre a diversificarse.
Otros lingistas, en cambio, sostienen que s es posible encontrar palabras entre cuyos significados no hay diferencias de ninguna clase. Para ser
consideradas como sinnimos absolutos, dos palabras tienen que tener el
mismo contenido semntico y adems tienen que poder intercambiarse en
cualquier contexto sin que ello produzca ninguna modificacin ni en el
valor de verdad de la proposicin en la que aparecen, ni en sus efectos
comunicativos, ni en ningn otro aspecto que pueda tener relacin con el
significado. Ciertamente, no son muchas las unidades que cumplen requisitos tan estrictos, pero, desde luego, existen. La pareja crcel/prisin o el
tro jersey/suter/pulver constituyen ejemplos paradigmticos: las expresiones de cada grupo son totalmente intercambiables en todos los contextos, y
no llevan asociadas connotaciones diferentes de ningn tipo. Gutirrez
Ordez (1989: 9.1) recoge, entre otros casos de sinnimos absolutos, los
de malaria/paludismo, desertor/prfugo, cohecho/soborno, marido/esposo,
monje/fraile, colindante/limtrofe, fisco/erario
Una manera razonable de terciar en este debate sobre la existencia o no
de sinnimos consiste en preguntarse cul es el inters descriptivo y explicativo de la nocin que estamos intentando caracterizar: en qu sentido
resulta til la nocin de sinonimia? Como se dijo ms arriba, las relaciones
de significado son interesantes en la medida en que permiten identificar
patrones en la organizacin del lxico de una lengua. Pues bien, una nocin
estricta de sinonimia, en la que slo tengan cabida las palabras que se pue-

57

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

den intercambiar libremente en cualquier contexto sin que ello afecte a ningn aspecto de la interpretacin final tiene escasa rentabilidad, ya que el
nmero de los trminos que cumplen con este requisito es muy pequeo.
Las potencialidades explicativas de la nocin de sinonimia aumentan considerablemente, en cambio, si se flexibilizan ligeramente las condiciones
anteriores, ya que de este modo se consigue percibir la existencia de un
mayor nmero de relaciones significativas.
3.1.2. Criterios para la identificacin de sinnimos
Para que una nocin menos estricta de sinonimia resulte operativa, es
necesario que sus nuevos lmites queden perfectamente definidos de antemano. Para ello, es necesario buscar una caracterizacin precisa que permita eliminar los tres problemas a los que hacamos referencia ms arriba.
Consideremos, en primer lugar, el problema de las diferentes dimensiones
del significado. Para resolverlo, la estrategia ms sencilla consiste en considerar solamente el contenido descriptivo, y dejar de lado las diferencias de
naturaleza diatpica, diastrtica y diafsica. De este modo, denominamos
sinnimos a dos trminos que poseen el mismo contenido descriptivo,
aunque no puedan intercambiarse entre s en todos los contextos.
De acuerdo con esta caracterizacin sern sinnimos todas las denominaciones coloquiales de borrachera, como curda, cogorza, melopea, mona,
pedal, piano, tabln, tajada, tranca, trompa, turca, (por mencionar slo
unos cuantos), que aluden a la misma realidad y pertenecen todos ellos a
un mismo registro de uso; y tambin lo sern las formas de expresin ms
neutras o especializadas, como borrachera, embriaguez o intoxicacin etlica. Es evidente que en un informe policial en el que se hable de la detencin
de un individuo en estado de embriaguez, no podran haber aparecido trminos como melopea o tajada, pero esto no anula la identidad de contenido
descriptivo de estas diferentes unidades. Con esta caracterizacin, se permite, adems, que la combinatoria de los diferentes trminos no sea la
misma: as, podemos exclamar Vaya {curda, cogorza, melopea, tajada,
pedal, borrachera}, pero no Vaya embriaguez!; decimos que alguien ha cogido (o lleva) una buena {cogorza, melopea, tajada, curda}, o un buen {piano,
pedal, tabln}, pero no que ha cogido una trompa o una mona Esta diferencias distribucionales no anulan, sin embargo, la intuicin de que los significados de los trminos son iguales.

58

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

Una prueba formal para comprobar que existe identidad de contenido


descriptivo es la prueba de la equivalencia (o del entraamiento mutuo o
simtrico). Consiste en postular la equivalencia en estructuras condicionales, en las que se afirma que un trmino implica al otro:
Si es cierto que alguien ha cogido una cogorza, entonces es cierto que ha
cogido una tajada verdadero
cogorza tajada
Esta proposicin es una tautologa porque es verdadera por definicin
(es decir, para determinar que es verdadera nos basta con acudir a nuestro
conocimiento del idioma, y no es preciso comprobar si se corresponde o no
con la realidad extralingstica). En este caso, la afirmacin es tambin tautolgica en la otra direccin:
Si es cierto que alguien ha cogido una tajada, entonces es cierto que ha
cogido una cogorza verdadero
tajada cogorza
Pues bien, cuando la afirmacin es tautolgica en ambas direcciones,
decimos que el entraamiento es bilateral o simtrico, y, en consecuencia,
que los significados de los dos trminos que se implican mutuamente son
equivalentes:
cogorza tajada
Tambin puede realizarse una prueba con enunciados que expresen un
contraste. Si el resultado es necesariamente falso en las dos direcciones, los
trminos contrapuestos son sinnimos:
Es una crcel pero no es una prisin falso
Es una prisin pero no es una crcel falso
En consecuencia, crcel y prisin son sinnimos porque cuando se contraponen dan lugar a proposiciones contradictorias.
Adems de permitir establecer relaciones entre una parte ya muy sustancial del lxico de una lengua, esta manera de entender la sinonimia tiene
la ventaja de reproducir la intuicin de los hablantes con respecto a la identidad de significados y a la manera en que esta relacin permite organizar

59

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

el lxico de su lengua. Si a un hablante le pregunta qu significa cogorza,


indicar inmediatamente que equivale a borrachera, sin que las diferencias
de registro interfieran en esta relacin.
En este sentido, la sinonimia (al igual que otras relaciones de significado que se estudiarn ms adelante) tiene realidad psicolgica y forma parte
del conocimiento implcito de los hablantes. Esta nocin algo ms laxa de
sinonimia es tambin la que ha constituido la base de los diccionarios de
sinnimos. As, cuando en un diccionario de este tipo aparecen como sinnimos las palabras vivienda, domicilio, residencia, morada ello no significa que cualquiera de ella sea igualmente adecuada en cualquier contexto de
uso, sino simplemente que todas ellas comparten un mismo contenido descriptivo bsico.
De este modo, hemos resuelto el problema que planteaban las dimensiones no descriptivas del significado. Quedan todava algunas otras dificultades que hay que vencer. La segunda de ellas tienen que ver con la
diferente combinatoria de algunos trminos: decimos aceite de oliva, y
no *aceite de aceituna; clico nefrtico, y no *clico renal La solucin a
este problema est en considerar que las razones que nos impulsan a
preferir una combinacin sobre otra, siendo ambas totalmente equivalentes en cuanto a su contenido descriptivo, no son razones estructurales ni sustantivas, sino de norma y de uso: se trata de sintagmas que se
han fijado en la forma en la que hoy los conocemos, sin que haya ninguna razn de peso para haber preferido el uso de un trmino en lugar
de otro. Esta decisin es, por lo tanto, ajena al significado y no debe considerarse como una prueba en contra de la identidad de los contenidos
semnticos.
Por ltimo, est el problema que plantean aquellas palabras que tienen
en comn slo una parte de su significado: es lo que ocurre con bajar y descender. As, entre las acepciones que encontramos en el DRAE para bajar y
descender se encuentran las siguientes:
bajar (De bajo): 1. tr. Poner algo en lugar inferior a aquel en que estaba. 2. tr. rebajar
(|| el nivel). Bajar el piso. 3. tr. apear. U. t. c. intr. y c. prnl. 4. tr. Inclinar hacia abajo.
Bajar la cabeza, el cuerpo. 5. intr. Ir desde un lugar a otro que est ms bajo. U. t. c.
prnl. 6. intr. Viajar hacia el sur. U. t. c. tr. y c. prnl. 7. intr. Dicho de una cosa: disminuir. Bajar la calentura, el precio, el valor. U. t. c. tr. U. t. en sent. fig. Le bajar los
humos.

60

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

descender. (Del lat. descendere). 1. tr. bajar (|| poner bajo). 2. intr. bajar (|| ir desde un
lugar a otro ms bajo). 3. intr. Dicho de una cosa lquida: Caer, fluir, correr. 4. intr.
Proceder, por natural propagacin, de un mismo principio o persona comn, que es
la cabeza de la familia. 5. intr. Dicho de una persona o de una cosa: Disminuir en
calidad o en cantidad. 6. intr. Dicho de una cosa: Derivarse, proceder de otra.

Es fcil notar que no todas las acepciones son comunes: la acepcin 4


de descender, por ejemplo, no est presente en bajar. Este hecho, en realidad, no representa un problema para la sinonimia, ya que, como se dijo al
comienzo de este captulo, las relaciones que estamos considerando no se
establecen entre palabras, sino entre significados. Por lo tanto, la relacin
de identidad que nos interesa es la que existe entre las acepciones 1 de
ambos verbos; o entre la acepcin 5 de bajar y la 2 de descender: estos significados son idnticos y en este sentido, las formas que los transmiten son
sinnimas. La existencia de significados no comunes no es un obstculo
para establecer la relacin de sinonimia de los significados que s pasan las
pruebas de equivalencia.

Poner algo en un lugar inferior


Rebajar
Apearse

bajar

Inclinar hacia abajo

descender

Ir a un lugar ms bajo
Viajar hacia el sur
Disminuir
Proceder, derivarse

Figura 1

Esto explica, por consiguiente, que las listas de sinnimos que recogen
los diccionarios para cada palabra no necesariamente sean sinnimos entre
s, ya que cada uno recoge una acepcin diferente del lema de partida. Por
ejemplo, si se buscan los sinnimos de la palabra difcil se encuentran,
entre otros, los siguientes trminos: dificultoso, arduo, espinoso, embarazoso, delicado, peliagudo, peligroso Cada uno de ellos recoge una acepcin
diferente de difcil, y presenta una combinatoria tambin diferente: podemos decir indistintamente un trabajo difcil o un trabajo arduo, pero si deci61

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

mos un trabajo delicado o un trabajo peligroso estas construcciones ya no


tendrn la misma interpretacin; en cambio, s pude decirse indistintamente una situacin difcil, o una situacin delicada, o una situacin embarazosa. Quienes manejan un diccionario de este tipo deben saber, en consecuencia, que no sirve cualquier trmino, sino que debe seleccionarse en
funcin del contexto de uso. Esto es cierto tambin para los diccionarios
bilinges: entre los significados que se recogen para una misma palabra
puede haber muchas equivalencias que sean slo parciales y correspondan
a acepciones diferentes.
El hecho de que las relaciones que estamos estudiando se den entre significados, y no entre palabras o expresiones permite entender tambin de
manera natural que no puede hablarse de sinonimia siempre que dos expresiones apunten a un mismo referente: por ejemplo, las expresiones Nueva
York, la Gran Manzana, o la ciudad de los rascacielos se utilizan las tres para
hacer referencia a la misma ciudad, pero no por ello son sinnimas, ya que
no hay una identidad de significado los nombres propios carecen de l
sino identidad de referente. Se dice, en consecuencia, que estas expresiones
son correferenciales.

Nueva York

La Ciudad de los Rascacielos

Figura 2

62

La Gran Manzana

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

3.2. INCLUSIN
Las de inclusin son seguramente las relaciones entre significados ms
importantes en la estructuracin del lxico de una lengua. Decimos que hay
inclusin cuando el significado de un trmino est contenido en el significado de otro. Por ejemplo, un lamo es un tipo de rbol, de modo que en la
palabra lamo est contenido el significado de rbol; de modo semejante,
en el significado de la palabra dedo est necesariamente incluido el de la
palabra mano. Las relaciones de inclusin se clasifican, como veremos a
continuacin, de acuerdo con cul sea la base en que se fundamenta esta
dependencia.

3.2.1. Hiponimia / hiperonimia


La conexin que observamos entre los significados de lamo y de rbol
ejemplifica las relaciones de inclusin basadas en la relacin ser un tipo
de: un lamo es, efectivamente, un tipo de rbol, de modo que el contenido semntico general de rbol estar incluido en el de lamo; el significado
de lamo contendr, adems, los rasgos que permiten diferenciar a un
lamo de un roble, un pino, una encina, o un olivo
Roble

lamo

rbol
planta perenne
tronco leoso y elevado
se ramifica a cierta altura del suelo
familia de las salicceas
madera blanca y ligera
hojas anchas con largos pecolos

familia de las fagceas


madera dura, compacta, de
color pardo
hojas casi sentadas, de margen
lobulado

Figura 3

63

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

La hiponimia es, por tanto, la relacin que se establece entre el significado de un trmino ms reducido y otro significado ms amplio que queda
incluido en l; en otras palabras, el significado del trmino ms general es
una parte constitutiva del significado del ms especfico. Se denomina
hiperonimia a la relacin inversa, esto es, a la que se establece entre un significado ms general y sus diversas subespecificaciones. En el ejemplo
anterior, se llama hipnimo a cada uno de los trminos de significado ms
especfico (es decir, lamo y roble), e hipernimo al trmino de significado
ms general (rbol). La relacin que se establece entre los significados que
comparten un mismo elemento comn se denomina co-hiponimia, y los
trminos correspondientes son co-hipnimos.

Hipernimo

Hipnimos

rbol

lamo

Roble

Pino

Olivo

Encina

Co-hipnimos
Figura 4

Al analizar esta relacin hay que tener en cuenta que cuando la miramos
desde el punto de vista del significado es el hipnimo el que incluye al hipernimo: los significados de lamo, roble, pino, etc. son ms especficos e
incluyen, como uno de sus componentes, el significado de rbol, que posee
un significado ms general. Por el contrario, si la contemplamos desde la
perspectiva de la extensin (es decir, de la clase denotada por cada trmino), es el hipernimo (el ms general) el que incluye al hipnimo (el ms
especfico).
La relacin de inclusin es tpicamente una relacin transitiva: si el significado de sauce incluye el de rbol, y el de rbol incluye el de planta,
entonces el significado de sauce incluye el de planta:

64

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

sauce
rbol
planta
Si consideramos esta misma relacin en trminos de clases extensionales, la representacin ser la inversa:
Plantas

rboles

Sauces

Figura 5

La existencia de una relacin de inclusin entre dos significados puede


comprobarse tambin por medio de pruebas anlogas a las que hemos
empleado para demostrar la equivalencia de los sinnimos. Si aplicamos la
prueba del condicional, observaremos que la proposicin resultante es tautolgica (es decir, necesariamente verdadera, o verdadera por definicin)
slo en uno de los sentidos, pero no en los dos:
Si algo es un tulipn, entonces necesariamente es una flor verdadero
tulipn flor
Si algo es una flor, entonces necesariamente es un tulipn falso
flor
/ tulipan
En consecuencia, podemos caracterizar la relacin de inclusin como
una relacin de entraamiento unilateral o asimtrico.
Un resultado anlogo ofrece la prueba del contraste, ya que una de las
dos versiones es posible (y su verdad no ser necesaria, sino, en todo caso

65

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

contingente, es decir, dependiente de cmo sean las cosas), mientras que la


otra es necesariamente contradictoria:
Es una flor, pero no es un tulipn
Es un tulipn, pero no es una flor falso
La relacin bsica que define la inclusin es, como hemos dicho, la de
ser un tipo de. Esta caracterizacin funciona bien con los nombres, que
representan la categora en la que las relaciones de hiponimia se dan con
ms frecuencia, y tambin con los adjetivos (entre los nombres de colores,
fucsia es un tipo de rosa) pero debe matizarse un poco en la caso de los verbos. As, cuando los significados que se consideran son de naturaleza verbal, la relacin de define ms bien como manera particular de. Por ejemplo, engullir y devorar indican maneras particulares de tragar:
Tragar: Hacer movimientos voluntarios o involuntarios de tal modo que
algo pase de la boca hacia el estmago
Engullir: Tragar la comida atropelladamente y sin mascarla
Devorar: Tragar con ansia y apresuradamente

3.2.2. Meronimia / holonimia


Las relaciones de inclusin no se limitan a las relaciones marcadas
por la relacin ser un tipo de. Tambin hay una relacin de inclusin,
como dijimos, entre dedo y mano, ya que un dedo se caracteriza como
cada uno de los cinco apndices articulados en que terminan la mano y
el pie: en este caso, la inclusin est basada en la relacin parte/todo.
Decimos que Un dedo es parte de la mano, o que El tejado es parte del edificio, y por ello podemos decir que se da una relacin de inclusin entre
los significados de dedo/mano y de tejado/edificio. Es importante recordar
que estamos considerando relaciones entre significados, y no relaciones
entre objetos. Pues bien, denominamos meronimia a la relacin de inclusin entre significados que depende de la relacin parte/todo; es decir, a
la conexin que se establece entre el significado de una palabra que indica una parte y el de la que indica su correspondiente todo: es la relacin
que liga a dedo y mano (o pie). Se denomina mernimo al trmino incluido, y holnimo al trmino que incluye: as, dedo es el mernimo y mano,
el holnimo.

66

RELACIONES

Holnimo

Mernimos

DE SIGNIFICADO

Bicicleta

Cuadro

Ruedas

Manillar

Pedales

Cadena

Silln

Frenos

Figura 6

En las relaciones meronmicas se produce el mismo efecto de inversin


de perspectiva que se da en las relaciones de hiponimia: cuando se contemplan desde el punto de vista del significado, es el mernimo el que incluye al
el significado del holnimo; cuando se esta considerando el todo como una
entidad, son las partes las que se hallan subordinadas al conjunto.
Las relaciones de meronimia resultan ser bastante ms complejas que
las de hiponimia. Esto hace que, desde el punto de vista lingstico, no
resulte fcil proporcionar pruebas concluyentes que permitan caracterizar
de manera inequvoca las relaciones meronmicas, ms all de la idea intuitiva de inclusin del significado del todo en el de cada una de sus partes.
Esto se debe, en gran medida, al hecho de que la relacin entre los componentes de algo y su cohesin con respecto al conjunto pueden ser variadas,
y estar fundamentadas en conexiones diferentes. Estas diferencias obstaculizan la posibilidad de encontrar caracterizaciones homogneas y comunes
para todos los tipos de meronimia.
En primer lugar, hay que tener en cuenta dos tipos diferentes de relacin meronmica. Consideremos el significado de pie y sus mernimos:
Pie

Empeine

Planta

Dedos

Taln

Tobillo

Figura 7

67

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Todos los mernimos representan partes constitutivas del pie, pero no


todas ellas tienen el mismo tipo de cohesin con respecto al conjunto.
Podemos decir un pie sin dedos, pero no *un pie sin planta. Esta diferencia
refleja que concebimos algunas partes como partes unidas al conjunto (es
el caso de dedo y pie), mientras que otras las vemos necesariamente como
partes integradas en el conjunto (como planta y pie).
Otra distincin relevante es la que podemos establecer entre partes segmentales y partes sistmicas. Por ejemplo, con respecto al cuerpo humano, la cabeza, el tronco y las extremidades constituyen partes segmentales
porque estn dispuestas de modo secuencial con respecto al conjunto. Las
arterias y las venas, o los nervios, en cambio, son partes sistmicas, que no
se pueden aislar y delimitar fcilmente y muestran una unidad funcional.
Si la meronimia es una relacin de inclusin, es esperable que sea una
relacin transitiva, como lo es la hiponimia. Por ejemplo, en una camisa el
puo es una parte esencial de la manga y la manga es una parte esencial de
la camisa. En consecuencia, se da una relacin de inclusin camisa >
manga > puo. En estos casos, la relacin meronmica es transitiva, de
modo que podemos hablar de el puo de la manga, la manga de la camisa y
tambin de el puo de la camisa. Pero no siempre la relacin es constitutiva en este mismo sentido: las puertas tienen pomos, y las casas tienen puertas, pero el pomo de una puerta no es un elemento constitutivo de la casa
en el mismo sentido en que el puo lo es de una camisa. Parece que el criterio que determina si una parte es o no un elemento constitutivo de un
todo tiene que ver con su papel o su funcin con respecto al conjunto: el
pomo de una puerta tiene una funcin concreta con respecto a la puerta,
pero no con respecto a la casa como conjunto. Pues bien, en estos casos,
cuando la relacin no es constitutiva, la transitividad se debilita o se pierde: podemos decir el pomo de la puerta y la puerta de la casa, pero no diramos el pomo de la casa.
Muchas partes se diferencian claramente en virtud de sus propiedades
fsicas: por ejemplo, es fcil entender que la hoja de un cuchillo y su mango
son partes diferentes, porque pueden estar hechas de materiales distintos.
En ocasiones, sin embargo, la distincin de partes no deriva de sus propiedades fsicas, sino de su dimensin funcional: siguiendo con el caso del
cuchillo, est claro que el filo es una parte representativa del cuchillo, aunque no puede aislarse y segmentarse con respecto a la hoja. En estos casos,

68

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

slo la funcin nos permite identificar partes que no presentan una diferenciacin estricta con respecto al conjunto.
Otro elemento que contribuye a la mayor complejidad de las relaciones
meronmicas es el grado de opcionalidad que se observa en ciertas relaciones parte/todo. Esto quiere decir que hay partes que son esenciales para la
buena formacin de un todo, mientras que otras resultan posibles, pero en
cierto modo accesorias y prescindibles: por ejemplo, una bicicleta tiene que
tener constitutivamente dos ruedas; si tiene ms o si tiene menos, deja de
ser una bicicleta (y pasa a ser otra cosa). Muchas bicicletas tienen guardabarros y los guardabarros despean una funcin concreta con respecto a
la bicicleta, pero otras no: en el primer caso, podremos decir que el guardabarros es una parte de la bicicleta, aunque no es una parte esencial.
Por otro lado, algunos trminos indican partes diferentes de entidades
diferentes: por ejemplo, una rueda es una parte constitutiva de una bicicleta, y tambin de un coche y de un molino, pero tiene propiedades muy diferentes en cada caso: hay que considerar, por tanto, que estamos ante dos
significados diferentes de la palabra rueda, que establecen relaciones tambin diferentes con las entidades de las que forman parte. Se habla entonces de espectros de sentido diferentes de un mismo trmino.
rueda

Figura 8

Por ltimo, hay trminos que funcionan alternativamente como holnimos o como mernimos. La palabra piso puede significar cada una de las
diferentes plantas que superpuestas constituyen un edificio o conjunto de
habitaciones que constituyen vivienda independiente en una casa de varias
alturas. En esta segunda acepcin, piso equivale a casa, en el sentido de

69

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

vivienda, de modo que puede referirse al todo; en la primera de las acepciones, en cambio, piso es una parte de casa entendida como edificio de
varias plantas para habitar.
Las dificultades que acabamos de comentar ponen de relieve la complejidad de los fenmenos de inclusin basados en la relacin parte/todo, y
ponen de relieve que no hay una nica clase de relacin, sino una amplia
gama de posibilidades diferentes. De cualquier forma, no hay que perder de
vista que estas relaciones nos interesan en la medida en que son lingsticas (y no como mero reflejo de las propiedades de la realidad extralingstica), de modo que nos interesan en cuanto lexicalizaciones de diferencias
significativas. As, muchos de los problemas sealados se diluyen cuando
nos centramos en las relaciones de significado y no en las caractersticas de
los objetos.
En este sentido, es esperable que las lenguas difieran en el nmero de
partes en que presentan como lxicamente distintas. Uno de los ejemplos
ms conocidos es el que tiene que ver con los mernimos de brazo. De
hecho, una tercera parte de las lenguas no lexicaliza la distincin entre
brazo y mano. Igualmente, hay muchas lenguas que no tienen trminos
diferentes para mano y dedo.

Figura 9

70

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

3.3. EXCLUSIN Y OPOSICIN


Aunque es frecuente tratar las relaciones de exclusin y de oposicin
bajo el trmino comn de antonimia, la oposicin entre significados reviste vertientes diferentes: intuitivamente es fcil notar que hay oposicin
entre bajo y alto, o entre par e impar, o entre comprar y vender, pero un examen ms detallado muestra enseguida que las propiedades de estas parejas
son diferentes. Con respecto a la oposicin entre bajo y alto, est claro que
podemos decir que alguien es muy alto o muy bajo, y tambin que hay grados intermedios de altura: bastante alto, un poco alto, ms alto que
Ninguna de estas posibilidades puede aplicarse al contraste entre par e
impar, que no son graduables.

3.3.1. Relaciones de exclusin o incompatibilidad


Al tratar las relaciones de inclusin hemos caracterizado como co-hipnimos a los trminos que se subordinan a un mismo hipernimo: en el caso
de los rboles, por ejemplo, son co-hipnimos lamo, roble, pino, olivo,
sauce... El significado de todas estas palabras tiene una parte comn (la que
corresponde a su hipernimo rbol) y una parte especfica (la que nos permite diferenciar un tipo de rbol de otro). Pues bien, estas propiedades
especficas se convierten en rasgos diferenciadores y mutuamente excluyentes, de modo que cada uno de los trminos lamo, roble, pino, olivo,
sauce... tiene unas notas de significado tales que permiten descartar a cualquiera de los otros trminos del mismo nivel: as, un rbol no puede ser a
la vez un lamo y un roble, porque sus respectivos rasgos definitorios son
incompatibles. Expresado en trminos de conjuntos extensionales, podemos decir que lo caracterstico de la relacin de exclusin es que los conjuntos respectivos no tienen miembros comunes.
La relacin de exclusin o de incompatibilidad caracteriza a muchos
otros grupos de palabras. Por ejemplo, en la serie de calificaciones acadmicas, la obtencin de un notable en un examen excluye automticamente
que ese mismo examen tenga la calificacin de aprobado o de sobresaliente.
La incompatibilidad es, por tanto, una relacin que se da entre una serie
ms o menos amplia de palabras que comparten propiedades comunes y
que presentan rasgos diferenciadores.

71

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Para demostrar la existencia de una relacin de incompatibilidad pueden utilizarse algunas pruebas formales. Si se afirma uno de los trminos,
se excluyen los otros; pero si se niega uno de los trminos, no se afirma
automticamente uno de los otros. Por ejemplo, si El sof es blanco es una
afirmacin verdadera, de ah se sigue inmediatamente la negacin del resto
de los trminos de color: El sof no es verde; el sof no es azul; el sof no es
rojo... En cambio, de la verdad de El sof no es blanco slo se puede deducir que el sof ser de otro color, pero no se puede saber de cul.
3.3.2. Relaciones de oposicin
Las relaciones de oposicin representan un caso particular de las relaciones incompatibilidad. Siguiendo a Cruse (2000: 9.2), se habla de oposicin cuando la relacin de exclusin cumple los siguientes requisitos:
Carcter binario: La oposicin se da slo cuando los trminos excluyentes son dos: dentro/fuera, abierto/cerrado. La relacin de oposicin
es, pues, una relacin binaria. En este sentido contrasta de modo evidente con los casos de exclusin que hemos analizado en el epgrafe
anterior, ya que aquellos se establecan entre series de ms de dos elementos.
Carcter inherente: Para poder hablar de oposicin hace falta que los
dos trminos se opongan de manera inherente, y no simplemente
accidental. Por ejemplo, el movimiento a lo largo de un eje vertical
slo admite dos posibilidades: arriba y abajo, de modo que la oposicin entre ambos trminos es inherente. En cambio, si durante un
vuelo se ofrece a los pasajeros te o caf, el hecho de que la eleccin sea
entre dos posibilidades no convierte a estos trminos en opuestos, ya
que no son trminos que se oponga de manera esencial: se poda
haber ofrecido, igualmente, poleo, manzanilla, etc.
Carcter patente: La oposicin tienen que estar codificada de manera
expresa, no implcita. por ejemplo, ayer y maana son opuestos porque expresamente indican direcciones opuestas con respecto al movimiento sobre un eje que tiene como punto de partida el punto dectico hoy: por eso sentimos que ayer y maana son opuestos. Una
relacin similar se da entre lunes y mircoles con respecto a martes,
pero en este caso no los sentimos como opuestos porque la oposicin

72

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

de direccionalidad con respecto a un punto no est codificada lingsticamente (como s lo est en el caso de ayer y hoy), sino que debe
inferirse de manera especfica para este caso concreto.
Dentro de las relaciones de oposicin pueden identificarse cuatro grandes categoras, algunas de las cuales presentan, a su vez, varias subclases.
La distribucin queda recogida en el siguiente esquema:
Complementarios
Antnimos
OPUESTOS

Polares
Equipolentes

Inversos
Reversos

Figura 10

1. Los complementarios constituyen la categora ms representativa


de los opuestos. Se denomina complementarios a aquellos trminos cuyos
significados son mutuamente excluyentes, como verdadero/falso, vivo/muerto, par/impar, varn/mujer, entre los que no cabe trmino medio. Los complementarios dividen su dominio en dos conjuntos sin miembros comunes.
Esta caracterizacin puede hacerse evidente aplicando algunas pruebas formales. En primer lugar, los complementarios no son graduables (es decir,
rechazan la cuantificacin de grado): por eso no puede decirse *Este nmero es muy impar, o *Este nmero es ms o menos impar que este otro.
Adems, las pruebas de entraamiento dan lugar a proposiciones tautolgicas (es decir, necesariamente verdaderas):
Si un nmero es par, entonces no es impar necesariamente verdadero
Si un nmero no es par, entonces es impar necesariamente verdadero
Si un nmero es impar, entonces no es par necesariamente verdadero
Si un nmero no es impar, entonces es par necesariamente verdadero
De modo semejante, la afirmacin y la negacin simultneas de los dos
trminos producen siempre una proposicin necesariamente falsa (es decir,
una contradiccin):
Este nmero es par e impar necesariamente falso
Este nmero no es ni par ni impar necesariamente falso

73

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Por ejemplo, cuando se dice Esto que has dicho es falso, necesariamente hay que deducir que lo dicho no es verdadero; y viceversa, si se afirma
Esto es verdadero hay que concluir que no es falso. Esto produce, adems,
la equivalencia lgica entre un trmino y la negacin de su contrario: varn
= no-mujer, y mujer = no varn.
2. Los antnimos son opuestos que representan los extremos de una
escala graduable. As pues, la oposicin entre ellos es binaria, inherente y
patente, pero, al revs de lo que ocurre con los opuestos complementarios,
admite trminos medios. Dentro de la categora de los antnimos se pueden reconocer, a su vez, diferentes subclases:
a) Antnimos polares (o monoescalares). En esta categora se incluyen parejas de adjetivos como grande/pequeo, fuerte/dbil, alto/bajo,
corto/largo. Los antnimos polares indican propiedades que pueden medirse de manera objetiva. La intensificacin del extremo superior de la escala
supone un incremento en las unidades de medida correspondientes, mientras que la intensificacin del extremo inferior supone una disminucin en
el nmero de unidades: por ejemplo, un pasillo muy largo tiene ms metros
que un pasillo largo; y una falda muy corta tiene menos centmetros que una
falda corta. En consecuencia, los antnimos polares se caracterizan por el
hecho de que los dos trminos que representan los extremos de la escala
son graduables, es decir, admiten modificadores como poco, mucho, bastante, demasiado...
Adems, la afirmacin de uno de los trminos implica la negacin del
otro:
Pedro es alto Pedro no es bajo
Antonio es bajo Antonio no es alto
Sin embargo, la negacin de un trmino no implica la afirmacin del
contrario:
Luis no es alto / Luis es bajo
Andrs no es bajo / Andrs es alto
De modo semejante, la negacin de ambos trminos a la vez no produce una proposicin contradictoria, ya que existen grados intermedios: por
eso puede decirse Juan no es ni alto ni bajo sin incurrir en una contradiccin.

74

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

Por otro lado, aunque aparezcan en grado positivo, los antnimos polares suelen recibir una interpretacin implcitamente comparativa. As, si se
dice que Pedro es alto, se entiende que es ms alto que la media; y un elefante pequeo seguramente ser pequeo no en trminos absolutos, sino en
comparacin con el resto de los elefantes.
Cuando aparecen en grado comparativo, los dos trminos de la oposicin antonmica polar son imparciales. Esto quiere decir que son neutros
en cuanto a la cualidad que presentan, de modo que no implican la atribucin de la propiedad en grado positivo a las entidades a las que se refieres.
Por ejemplo, cuando se dice Esta pelcula es ms corta que la otra no se presupone que ninguna de las dos pelculas tenga que ser corta; y lo mismo
ocurre cuando se dice Esta pelcula es ms larga que la otra: ninguna de las
dos tienen que ser necesariamente larga.
Los dos trminos son asimtricos, en cambio, con respecto a las preguntas, de modo que slo uno de ellos es imparcial, mientras que el otro
est marcado. As, cuando se pregunta Cmo es de alto Juan? no se indica
que Juan sea alto, sino simplemente se pregunta por su altura como magnitud general; por eso se denominan tambin antnimos monoescalares:
porque se sitan en una nica escala de altura, o de longitud, o de tamao...
En cambio, cuando se pregunta Cmo es de bajo? s se parte de la base de
que es bajo. El trmino imparcial suele preceder al marcado: decimos alto
y bajo (y no bajo y alto), grande y pequeo, fuerte y dbil; se habla, entonces,
de que estos trminos constituyen binomios irreversibles.
b) Antnimos equipolentes (o biescalares). Se trata de antnimos que
atribuyen siempre propiedades en grado positivo, como si hubiera en realidad dos escalas diferentes. Se refieren a sensaciones perceptivas y a emociones: entre ellos se encuentran opuestos como fro/caliente, dulce/salado,
o triste/alegre. La cualidad que los diferencia de los antnimos polares se
manifiesta en su comportamiento en las construcciones comparativas: en
los antnimos equipolentes, ninguno de los trminos es imparcial, sino que
ambos estn orientados a la atribucin de la propiedad en grado positivo
que indican. Si se dice La mousse de chocolate est ms dulce que el pastel
de queso se atribuye a ambos postres la cualidad de ser dulces, aunque en
diferente grado. Por esta misma razn, resulta extrao decir El agua del mar
est fra pero est ms caliente que el mes pasado; diramos ms bien El agua
del mar est fra, pero menos que el mes pasado.

75

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

3. Los inversos expresan una misma relacin vista desde perspectivas


opuestas, y por ello reciben a veces la denominacin de opuestos (o antnimos) relacionales. Son inversos encima/debajo, comprar/vender, preceder/seguir, marido/mujer. Si se dice El circulo est encima del cuadrado, se
describe una situacin (A) claramente opuesta a la que representa la frase
El crculo est debajo del cuadrado (B):

A
Figura 11

Ahora bien, en el caso de los inversos se produce la situacin paradjica de que, sin dejar de ser opuestos, pueden describir la misma situacin:
para ello, basta con que intercambien las posiciones de sus argumentos.
As, en la figura 11, la situacin A puede describirse adecuadamente utilizando los inversos con sus argumentos convenientemente permutados: El
crculo est encima del cuadrado, y El cuadrado est debajo del crculo. El
intercambio de las posiciones de los argumentos hace posible, entonces,
que dos opuestos puedan describir la misma situacin, es decir, que puedan dar lugar a expresiones sinnimas, que satisfacen las pruebas de equivalencia pertinentes, que dan lugar a entraamientos tautolgicos:
Si el lunes precede al martes, entonces el martes sigue al lunes verdadero
Si el martes sigue al lunes, entonces el lunes precede al martes verdadero
La negacin de la conjuncin de ambos trminos resulta en una contradiccin necesaria:
El lunes precede al martes, pero el martes no sigue al lunes falso
El martes sigue al lunes, pero el lunes no precede al martes falso
Esto mismo es lo que ocurre con ejemplos como Juan le compr el coche
a Pedro, que tiene su inverso (en el sentido relevante) en Pedro le vendi el

76

RELACIONES

DE SIGNIFICADO

coche a Juan; lo mismo sucede en Luis es el marido de Adela que se contrapone a Adela es la mujer de Luis. Son inversos tambin las voces activa y
pasiva de los verbos (temer/ser temido), y un gran nmero de roles o funciones sociales, como mdico/paciente, jefe/empleado, arrendador/arrendatario...
4. Los reversos son opuestos direccionales, es decir, tipos de oposiciones binarias basadas en un movimiento (real o figurado) en direcciones
opuestas a partir de un punto dado. Los reversos indican, pues, un movimiento que conduce a un cambio de estado en direcciones opuestas, como
entrar/salir, abrir/cerrar, atar/desatar, montar/desmontar,... Es interesante
subrayar que, en todos los casos, el resultado del evento es un cambio de
estado, de tal manera que a partir del la afirmacin del cumplimiento del
proceso es posible inferir el estado resultante:
Juan sali Juan est fuera
Luis abri la puerta La puerta est abierta

LECTURAS COMPLEMENTARIAS
Pueden ampliarse contenidos en Cruse (2000: caps. 8 y 9). Puede leerse tambin Espinal (2002: 2.3.2-2.3.3) y Saeed (1997: 3.5.3-3.5.8).
Sobre la sinonimia, vase tambin Gutirrez Ordez (1989: 9.1) y Lyons
(1995: 2.3). Sobre la hiponimia puede consultarse Lyons (1977: 9.4) y
Gutirrez Ordez (1989: 9.3.1). Lo relativo a la meronimia puede verse
en Lyons (1977: 9.8) y Climent Roca (2000: 2.1.3-2.1.4 en
http://elies.rediris.es/elies8/cap2-1.html). Para la relaciones de exclusin, la
lectura clsica es Lyons (1977: 9.1-9.2), que puede contrastarse con
Gutirrez Ordez (1989: 9.3.2-9.3.3). El panorama general de la sinonimia desde una perspectiva estructuralista puede completarse con la lectura de Garca Hernndez (1997).

77

Configuraciones lxicas

4.1. Jerarquas
4.1.1. Jerarquas taxonmicas
4.1.2. Jerarquas meronmicas
4.2. Estructuras lineales
4.2.1. Escalas
4.2.2. Rangos
4.2.3. Fases
4.2.4. Ciclos

Las relaciones entre palabras pueden manifestarse en distintos niveles


de la lengua: podemos establecer agrupaciones de palabras que comparten
propiedades fnicas (como mesa, besa, pesa), morfolgicas (como rojo,
rojizo, rojez, enrojecer), o semnticas. Efectivamente, las relaciones de significado que se han tratado en el captulo anterior tienen, como se dijo, una
notable capacidad de organizar (al menos, parcialmente) el lxico de una
lengua. Las estructuras basadas en relaciones de significado son interesantes para la Semntica lxica en la medida en que manifiestan contrastes lingsticos (esto es, contrastes que se materializan en diferencias lxicas), y
no simplemente contrastes de naturaleza conceptual. Por ejemplo, las relaciones de parentesco son biolgicamente idnticas para todos los seres
humanos; sin embargo, los trminos de parentesco forman una red de relaciones lxicas que puede diferir mucho de unas lenguas a otras, en funcin
de cules sean las diferencias que cada lengua decide cristalizar en una
palabra (Cfr. 4.1.1). Es importante entender, por tanto, que estas relaciones
(y las estructuras a que dan lugar) revelan una segmentacin de la realidad
definida por la lengua.
La organizacin del lxico a partir de la existencia de relaciones de significado tiene inters, adems, porque refleja una realidad psicolgica: el
conocimiento del significado de las palabras que los hablantes han interiorizado est muchas veces organizado en virtud de la existencia de relaciones de esta naturaleza, que producen diferentes clases de estructuras de significado. Como veremos a continuacin, las estructuras resultantes pueden
ser de varios tipos y de varios niveles de complejidad.

4.1. JERARQUAS
Es muy probable que cualquier hablante de espaol al que se le pregunte qu es una calesa sepa contestar que es un tipo de carruaje, aunque

81

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

no tenga una idea muy clara ni de cules son sus caractersticas especficas,
ni de qu rasgos permiten diferenciar una calesa de otros tipos de carruajes, como un land, un faetn o una berlina. Un carruaje es, a su vez, un
tipo de coche que cualquier hablante ser capaz de distinguir de un automvil; y reconocer que carruajes y automviles son dos tipos de coches.
Aunque no tengamos un conocimiento preciso de las propiedades de cada
uno de los tipos de carruajes o de automviles, s forma parte de nuestro
conocimiento de la lengua la organizacin de estos trminos en categoras,
en las que reconocemos diversas clases de relaciones entre palabras.
Podemos, en consecuencia, representar estas relaciones en un esquema
parcial como el de la figura 1.
COCHES

AUTOMVILES

CARRUAJES

land
carroza

turismo

calesa
faetn

todoterreno

deportivo

tartana

monovolumen

cup sedn

familiar

Figura 1

Pues bien, las estructuras como las de las figuras 1 y 2 se denominan


jerarquas o estructuras ramificadas. De acuerdo con Cruse (2000: 10.1),
en cualquier jerarqua se pueden caracterizar dos relaciones bsicas:
Dominio: Los nodos superiores dominan a los inferiores. En la figura 2, es la relacin que existe entre A, por un lado, y B-C (y el resto de
los elementos), por otro. Una jerarqua se caracteriza fundamentalmente, adems, por la unicidad de dominio: las ramas que conectan

82

CONFIGURACIONES

LXICAS

los diferentes nodos siempre se diversifican y nunca confluyen de


nuevo. Esto quiere decir, a efectos prcticos, que ningn nodo puede
estar dominado por ms de un nodo superior.
Diferencia: En cada uno de los niveles, los nodos del mismo nivel se
oponen entre s por algn rasgo. Es la relacin que se da entre B y C,
o tambin entre d y e, o entre f, g y h.

Figura 2

Teniendo en cuenta las propiedades anteriores, es fcil notar que las


jerarquas se corresponden con las relaciones semnticas de inclusin. En
el captulo anterior hemos caracterizado dos grandes clases de relaciones
de este tipo: las de hiponimia y las de meronimia. Pues bien, cada una de
estas clases de relacin da lugar a un subtipo de jerarqua ramificante. En
consecuencia, llamaremos jerarquas taxonmicas (o clasificatorias) a
aquellas que se producen como resultado de la relacin de hiponimia (X es
un tipo de Y); y jerarquas meronmicas a las que se producen como
resultado de una relacin meronmica (X es una parte de Y).

4.1.1. Jerarquas taxonmicas


Las jerarquas taxonmicas o taxonomas suelen presentar una red de
relaciones de hiponimia bien desarrollada. Un buen ejemplo es el que recoge Cruse de los artculos de comedor o de mesa:

83

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Artculos de mesa

Cubertera

Cuchara

Tenedor

de carne

Vajilla

Cuchillo

Plato

Fuente

de pescado

Cristalera

Vaso

Copa

de agua

Mantelera

Mantel

Servilleta

de vino

Figura 3

Aunque en el grfico slo se presentan cuatro niveles, la taxonoma


podra continuarse con clasificaciones ulteriores.
En una taxonoma comn no todos los elementos tienen el mismo estatuto lingstico y conceptual: parece que hay trminos ms bsicos que
otros. En el ejemplo anterior, los trminos bsicos son los que aparecen en
el tercer nivel.
Los trminos bsicos suelen reunir algunas caractersticas que permiten diferenciarlos de los trminos que aparecen en otros niveles:
Constituyen el nivel ms alto del que se puede formar una imagen
mental ntida: es sencillo tener una imagen de un tenedor o un cuchillo, pero es ms difcil tener una imagen de una pieza de cubertera en
abstracto.
Representan el nivel central de diferenciacin de la realidad usado en
la comunicacin cotidiana: aunque un perro es un tipo de animal, y
un podenco ibicenco es un tipo particular de perro, en un contexto
domstico en el que slo hay un perro, resulta ms usual preguntar
Quin va a sacar a pasear al perro? que Quin va a sacar a pasear al

84

CONFIGURACIONES

LXICAS

podenco ibicenco? o Quin va a sacar a pasear al animal? Es importante tener en cuenta que cualquiera de estas tres denominaciones es
perfectamente adecuada al tipo de referente al que quiere designar;
sin embargo, el uso de un nivel no bsico (es decir, o demasiado detallado o demasiado general) desencadena implicaciones adicionales de
molestia y de fastidio, que no estn presentes, en cambio, con el uso
del trmino bsico.
Suelen ser nombres concretos y contables (plato, fuente), mientras
que los de niveles superiores tienden a ser abstractos y colectivos
(vajilla)
Desde el punto de vista lxico y morfolgico, suelen ser simples
(cuchara, tenedor); los trminos inferiores, en cambio, suelen estar
formados por expresiones complejas: cuchara sopera, cuchara de postre, cuchara de caf, cuchara de helado.
Los constituyentes del nivel bsico representan una divisin exhaustiva del mbito conceptual al que se refieren aunque con diferencias
de unas lenguas a otras. Sin embargo, en muchos casos, no hay una
lexicalizacin igualmente precisa para todas las categoras superiores.
De hecho, en espaol no tenemos una palabra nica para hacer referencia al conjunto que hemos llamado antes de artculos de mesa o
artculos de comedor. En ingls, en cambio, s hay una palabra que
designa este conjunto: tableware.
Las taxonomas de este tipo estn en la base de muchas actividades cotidianas, desde la manera en que organizamos un armario o un escritorio,
hasta la localizacin de los diferentes productos en unos grandes almacenes. Pero las taxonomas comunes que manejamos no siempre estn bien
construidas: por ejemplo, el calzado deportivo puede estar en la seccin de
zapatos o en la de deportes, o en ambas a la vez. Esto podra hacernos pensar que estamos violando el principio de unicidad de dominio que caracteriza a las jerarquas, ya que se dira que una misma categora (calzado
deportivo) est dominada por ms de una categora superior (calzado y
artculos para deportes). Un examen ms minucioso de este caso pone
enseguida de manifiesto que ese efecto no constituye un contraejemplo
para la nocin de jerarqua taxonmica y sus propiedades, sino que es producto de una mezcla de criterios a la hora de establecer categoras: el hecho
de que un mismo trmino pueda formar parte de ms de una clasificacin

85

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

slo indica que una misma realidad puede considerarse desde diferentes
puntos de vista, y no invalida, pues, la caracterizacin inicial.
Este problema no se presenta nunca en las taxonomas cientficas, como
las que se utilizan en zoologa y en botnica para clasificar a los diferentes
seres del mundo animal o vegetal. En ellas, lo que se busca precisamente es
la absoluta e inequvoca precisin clasificatoria. Hay que tener en cuenta,
sin embargo, que cuando este tipo de taxonomas pretende ser de valor universal no refleja relaciones exclusivamente lingsticas, sino relaciones
entre entidades reales. Las caracterizaciones de este tipo suelen recoger
slo las ramas relevantes, y se presentan habitualmente de manera escalonada, para reflejar la relacin entre los diferentes niveles: por ejemplo, la
clasificacin zoolgica de perro (canis lupus familiaris) se establece en una
taxonoma que contiene los siguientes niveles:
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Subfilo: Vertebrata
Clase: Mammalia
Orden: Carnivora
Familia: Canidae
Gnero: Canis
Especie: Canis lupus
Subespecie: Canis lupus familiaris

Las taxonomas que hemos comentado hasta el momento estn basada


en la relacin de ser un tipo de Existen tambin taxonomas basadas en
relaciones ms especficas. Esto es lo que ocurre, por ejemplo, con los trminos de parentesco, que a partir de la relacin de dominio de ser progenitor de y la de diferencia de ser hermano de dan lugar a series potencialmente ilimitadas de elementos.
Las lenguas difieren entre s muy notablemente con respecto al nmero
de distinciones que establecen en el espectro conceptual para una misma
realidad, es decir, en el grado de detalle con que caracterizan las relaciones:
por ejemplo, en espaol, la palabra to puede referirse indistintamente al
hermano del padre, al hermano de la madre, al cnyuge de la hermana del
padre o al cnyuge de la hermana de la madre. No hay tampoco diferencia
entre la denominacin que se da a los primos, segn sean hijos del hermano del padre, de la hermana del padre, del hermano de la madre o de la hermana de la madre

86

CONFIGURACIONES

to/ta

primo/a

padre

hermano

madre

yo

sobrino/a

LXICAS

to/ta

hermana

primo/a

sobrino/a
Figura 4

Hay muchas otras lenguas, en cambio, que s distinguen estas relaciones. En latn, por ejemplo, el nmero de distinciones era mucho mayor que
el que tienen hoy las lenguas romnicas. Las principales relaciones quedan
ilustradas en la siguiente tabla:

avunculus

consobrinus/a

matertera

matruelis

pater

mater

soror

sobrinus/a

ego

frater

filius/a

fratuelis

patruus

amita

patruelis

amitinus/a

Figura 5

En otras lenguas, como el hawaiano, las diferencias estn basadas slo


en el sexo y la generacin. As, la misma palabra sirve para designar a los
varones de la generacin superior: makuakane se refiere al padre, al hermano del padre y al hermano de la madre; makuahine designa a las mujeres de la generacin anterior (madre, hermana de la madre y hermana del

87

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

padre); kaikuaana designa a los varones de la misma generacin (hermanos y primos), mientras que kaikuahine se refiere a las mujeres coetneas
(hermanas y primas); kaikimahini son hijos y sobrinos, y kaikikane, hijas y
sobrinas.

to

primo

makuakane

kaikuaana

sobrino

padre

hermano

kaikimahini

madre

yo

hijo

makuahine

hermana

hija

ta

kaikuahine

kaikikane

prima

sobrina

Figura 6

4.1.2. Jerarquas meronmicas


Las jerarquas meronmicas o meronomas son aquellas que se producen como resultado de relaciones de inclusin parte/todo. El ejemplo ms
caracterstico de este tipo de jerarquas lo constituye el cuerpo humano.
Las jerarquas meronmicas no estn organizadas a base de grados de
abstraccin, con categoras genricas de nivel superior. En consecuencia,
tampoco se identifican niveles bsicos con claridad. Hay que recordar que
estas jerarquas, aunque fundamenntadas en diferencias conceptuales perceptibles, no reflejan meramente diferencias externas, sino que representan
el modo en que la lengua lexicaliza el continuum de la realidad. Ello explica que no haya un reparto del mbito conceptual idntico en todas las lenguas. En ingls, por ejemplo, no hay una palabra que equivalga a nuca: para
expresar este mismo significado el ingls tiene que recurrir a la expresin
compleja back of the neck (parte de detrs del cuello). En cambio, en ingls

88

CONFIGURACIONES

LXICAS

Cuerpo

Cabeza

Tronco

Pecho

Extremidades

Abdomen

hombro

Brazos

brazo

codo

Piernas

antebrazo

mano

Figura 7

hay palabras diferentes para los dedos de la mano (finger) y del pie (toe),
mientras que en espaol tenemos una sola palabra para ambos. Y, por sorprendente que pueda parecernos, una buena parte de las lenguas del
mundo no emplea palabras diferentes para referirse a la mano y al brazo:
por ejemplo, en checo la palabra ruka se emplea para ambas cosas. Otras
lenguas poseen trminos distintos para mano, brazo y antebrazo, pero no
tienen un trmino general que englobe a las diferentes partes; y, de hecho,
en espaol tenemos un solo trmino brazo para el conjunto y una de sus
partes. Todo esto confirma, pues, que se trata de distinciones lingsticas,
y no meramente de distinciones de la realidad.
El fenmeno que se origina en muchas lenguas por la coincidencia de
un trmino que se refiere a la vez al todo y a una de sus partes se denomina automeronimia. Es lo que ocurre, por ejemplo, con la palabra da, que
puede denotar un intervalo de 24 horas cuando significa tiempo que la
Tierra tarda en dar una vuelta sobre su eje, o bien uno de aprox. 12 horas
cuando se refiere a tiempo en que est el Sol sobre el horizonte. En este
segundo caso da se opone a noche. La configuracin lxica a que da lugar
esta red de relaciones contendr, por tanto, dos apariciones diferentes de la
palabra da, cada una con un significado diferente.

89

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Da 1

Da 2

Noche

Figura 8

4.2. ESTRUCTURAS LINEALES


No todas las relaciones lxicas producen estructuras ramificadas.
Tambin hay estructuras lineales, es decir, configuraciones de trminos
que ilustran ms bien una relacin secuencial ordenada de algn tipo. En
funcin de cul sea esta relacin y las propiedades que muestran sus componentes, se habla de varios tipos de estructuras lineales.
Escalas: Son series ordenadas entre dos extremos, con la peculiaridad de que los elementos intermedios son graduables. El ejemplo ms
caracterstico es el de los adjetivos que expresan temperatura.
helado fro tibio/templado caliente abrasador

Los elementos intermedios de las escalas son tpicamente graduables,


mientras que los extremos se comportan como superlativos implcitos. As, se puede decir que algo est muy fro o poco caliente, pero no
que est *muy helado o *muy abrasador. Otro ejemplo lo constituyen
las escalas de tamao, como
minsculo pequeo mediano grande enorme inmenso
No es posible decir *muy minsculo, o *muy inmenso. Igualmente,
pueden utilizarse en construcciones comparativas, de modo que es
posible decir que una cosa est menos caliente que otra.
Rangos: Son series ordenadas y fijas que no admiten gradaciones en
ninguno de sus miembros. Las calificaciones que se pueden obtener
en los exmenes forman, pues, un rango:

90

CONFIGURACIONES

LXICAS

suspenso aprobado notable sobresaliente matrcula de honor


Ninguno de estos trminos admite gradaciones ni comparaciones: no
se puede decir que un examen ha merecido un *poco notable o un
*gran aprobado, o que un examen est *ms notable que otro. Aunque
podemos concebir diferentes grados dentro de cada uno de estos trminos y hablamos, por ejemplo, de un aprobado raspado o de un
notable bajo, lo interesante es que debemos recurrir a una construccin diferente, que consiste en una modificacin por medios lxicos
(y no a los instrumentos de graduacin gramatical) para poder expresar estos otros contenidos.
La graduacin de los militares representa, igualmente, un buen ejemplo de una estructura lineal organizada como un rango:
alfrez teniente capitn comandante teniente coronel
coronel general de brigada
Los rangos se establecen en muchas ocasiones en funcin de diferencias de magnitud en un determinado tipo de entidad: por ejemplo, a
partir del concepto de masa de agua dulce depositada en una depresin del terreno, el tamao es el criterio que permite establecer el
siguiente rango:
charca laguna lago
Hay que tener en cuenta, sin embargo, que la organizacin lxica no
siempre es clara y totalmente precisa. A partir del concepto de elevacin del terreno podemos obtener una serie de palabras, como
colina, collado, cerro, altozano, monte, montaa, algunas de las cuales
no es fcil ordenar con respecto a las otras:
colina
collado

monte

montaa

cerro
altozano
Fases (o estadios): Son secuencias ordenadas con arreglo a la sucesin cronolgica, de modo que cada fase ocupa un lugar especfico en

91

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

la serie. Los ejemplos ms caractersticos de fase estn formados por


las palabras que se refieren a las diversas etapas del desarrollo:
infancia adolescencia madurez vejez/senectud
Las fases son unidireccionales, de modo que no es posible volver atrs
a fases anteriores.
Ciclos: Los ciclos presentan una organizacin cronolgica, como las
fases, pero se diferencian de estas precisamente en que su estructura no es direccional, sino circular. Los das de la semana, los meses
del ao o las estaciones constituyen ejemplos clsicos de estructuras
cclicas:
Primavera

Invierno

Verano

Otoo

Figura 9

LECTURAS RECOMENDADAS
Para el tipo de relaciones que se dan en el interior de un campo lxico
es muy recomendable la lectura de Cruse (2000: cap. 10): de hecho, la
mayor parte de los lingistas adoptan su clasificacin. Puede verse tambin
Espinal (2002: 2.3.1). Es conveniente consultar tambin Moreno Cabrera
(1994, vol 2: 9.3) y Lyons (1997: 9.3).

92

El anlisis del significado

5.1. Los requisitos del anlisis del significado


5.2. El enfoque estructuralista y los campos lxicos
5.3. Los postulados de significado
5.4. Los enfoques cognitivos

5.1. LOS REQUISITOS DEL ANLISIS DEL SIGNIFICADO


La existencia de diferentes tipos de relaciones entre significados, adems de permitirnos descubrir diversos tipos de estructuras en el lxico,
indica que el contenido semntico de las palabras es, en realidad, una entidad compleja, formada por unidades diferentes. De hecho, las definiciones
de los diccionarios monolinges estn basadas, de manera ms o menos
explcita, en estas relaciones de significado bsicamente en las de inclusin, aunque tambin de equivalencia o de oposicin, por lo que unos significados pasan a ser componentes de otros. Por ejemplo, la diferencia
entre toro y vaca se traduce en la diferencia que existe entre el macho y la
hembra de la misma especie, de modo que suponemos que, dejando de lado
la diferencia, debe haber una parte sustancial de contenido semntico
comn. Esto sugiere que los significados de las palabras no son unidades
monolticas, sino que en ellas pueden identificarse componentes menores.
La existencia de contenidos comunes conduce seguidamente a pensar
en la posibilidad de identificar un conjunto de unidades mnimas que no
pueden descomponerse, a su vez, en unidades menores. Esta tarea es compleja. Por ejemplo, la definicin que da el DRAE de la primera acepcin del
lema canasta es cesto de mimbres, ancho de boca, que suele tener dos
asas. El significado de cesto es, en consecuencia, un integrante del de
canasta; cesto, a su vez, es cesta grande. Cesta es recipiente tejido con
mimbres, recipiente es utensilio destinado a guardar o conservar algo.
Esto quiere decir, en consecuencia, que desde el punto de vista del significado, las palabras no son las unidades mnimas, sino que en ellas pueden
identificarse componentes semnticos menores

utensilio
recipiente
cesta
cesto
canasta

95

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

La cuestin es decidir hasta qu trmino hay que remontarse para descubrir el ms bsico, y cmo identificarlo.
Por otro lado, el significado determina tambin las posibilidades combinatorias de las unidades lxicas; por ejemplo, en la palabra templado
encontramos diferentes significados relacionados:
templado, da.
(Del part. de templar).
1. adj. Dicho de algunos materiales, como el cristal: Resistentes y sin transparencia ni
brillo. Apl. a los nervios, u. t. en sent. fig.
2. adj. Moderado, contenido y parco en la comida o bebida o en algn otro apetito o
pasin.
3. adj. Que no est fro ni caliente, sino en un trmino medio.
4. adj. Dicho del estilo oratorio o literario: medio.
5. adj. coloq. Valiente con serenidad.
6. adj. coloq. Listo, competente.
7. adj. coloq. Cuba, El Salv. y Ven. Dicho de una persona: De carcter recio.

Pues bien, cada una de estas acepciones (resistente, moderado, no fro


ni caliente, medio recio) selecciona y restringe el tipo de entidades de las
que templado puede predicarse: cristal, nervios, individuos, entidades, estilo
oratorio, carcter... Este tipo de informacin combinatoria es tambin parte
integrante del significado y debe quedar recogida de alguna manera precisa en su caracterizacin.
El anlisis del significado de una palabra en componentes menores
parece, pues, deseable por diferentes razones:
permite ofrecer una caracterizacin ms precisa de qu es el significado, de cul es su estructura interna, y de cmo puede representarse;
permite reducir la variedad de significados idiosincrsicos a un
nmero ms reducido de unidades bsicas; idealmente, lo adecuado sera poder restringir el inventario de unidades de significado, de tal manera que se puedan extraer generalizaciones de
inters;

96

EL

ANLISIS DEL SIGNIFICADO

permite explicar de manera fundamentada las relaciones de significado que hemos descubierto en el lxico: las semejanzas parciales y tambin las diferencias;
permite explicar las propiedades combinatorias de las unidades lxicas, ya que una parte de las restricciones sintcticas depende de ciertos rasgos de su significado.
Mientras que parece haber un acuerdo prcticamente unnime con respecto a la necesidad de descubrir unidades mnimas de significado, hay discrepancia, en cambio, sobre la manera de identificar estas unidades, su
naturaleza, o las condiciones que deben cumplir...

5.2. EL ENFOQUE ESTRUCTURALISTA


El anlisis componencial de corte estructuralista representa el intento de trasladar al mbito del significado los supuestos bsicos del anlisis fonolgico, con la identificacin de rasgos distintivos que dan lugar a
sistemas de oposiciones binarias. Los fonemas /p/ y /b/ se oponen entre s
con respecto al rasgo de sonoridad; este mismo contraste es el que permite distinguir a los fonemas /t/y /d/. Por otra parte, dentro de las consonantes sordas, la oposicin entre /p/ y /t/ es relativa al punto de articulacin (labial frente a coronal), y es la misma que existe entre las sonoras
correspondientes /b/ y /d/. La identificacin de estos rasgos permite reconocer un patrn de relaciones como el que se refleja en el esquema
siguiente:
p b
t d
Pues bien, aunque el inventario de unidades semnticas es claramente
mucho ms extenso que el de los fonemas, es en cierta medida posible trasladar el enfoque del anlisis fonolgico al anlisis del significado.
Efectivamente, incluso en las palabras que parecen ms simples o ms bsicas, como hombre y mujer, podemos encontrar componentes menores:

97

APUNTES

DE

SEMNTICA

hombre:
mujer:

LXICA

[humano], [macho], [adulto]


[humano], [hembra], [adulto]

A partir de los diferentes rasgos que se identifican en el significado de


las palabras, es posible encontrar oposiciones binarias y obtener estructuras de oposiciones semejantes a las empleadas en fonologa:
hombre

mujer

nio

nia

Por ejemplo, en el esquema anterior, hombre y mujer se diferencian


entre s con respecto al sexo, igual que nio y nia. La oposicin entre hombre y nio tiene que ver con la edad (adulto/joven), que es el mismo contraste que se produce entre mujer y nia. El anlisis en rasgos distintivos
permite ofrecer una explicacin de las relaciones de oposicin en trminos
binarios: los opuestos se caracterizan porque representan elecciones opuestas con respecto al mismo rasgo. Podemos traducir estos contrastes en un
sistema de rasgos binarios:
hombre:
mujer:
nio:
nia:

+macho, +adulto
macho, +adulto
+macho, adulto
-macho, adulto

La identificacin de estos componentes es interesante en la medida en


que permite identificar relaciones recurrentes que sirve para establecer
contrastes anlogos en otras series:
caballo

yegua

potro

potranca

En ocasiones, y a igual que sucede en fonologa, se dan neutralizaciones


de algunos rasgos:
carnero

oveja
cordero

98

EL

ANLISIS DEL SIGNIFICADO

Este tipo de anlisis funciona relativamente bien en series pequeas y


bien estructuradas, como las que acabamos de considerar, pero tropieza
con muchas dificultades cuando estos esquemas se quieren aplicar al conjunto del lxico, ya que, como veremos a continuacin, a medida que se
amplia el mbito, se hace necesario ampliar tambin el nmero de rasgos,
con lo que se pierde potencia explicativa.
El estructuralismo europeo fue una de las esferas en las que este enfoque tuvo un mayor xito: en este marco se desarroll toda una lnea de
investigacin sobre campos lxicos. Un campo lxico es un conjunto de
unidades lxicas relacionadas en virtud de la presencia en todas ellas de
ciertas notas de significado comn. Los integrantes de los campos lxicos
deben cumplir, adems, los siguientes requisitos:
ser de la misma categora gramatical. As, aunque los trminos mujer
y femenino (perteneciente o relativo a las mujeres) tengan una buena
parte de significado comn, no pueden formar parte del mismo
campo lxico porque pertenecen a categoras gramaticales diferentes
(respectivamente, sustantivo y adjetivo);
abarcar en su conjunto la totalidad del mbito de significado relevante;
reflejar contrastes de significado definibles con precisin.
Por ejemplo, a partir de un mbito delimitado, como el campo lxico de
los asientos, Bernard Pottier propuso los siguientes rasgos distintivos de
significado (o semas):

s1

s2

s3

s4

s5

s6

Con
respaldo

Con patas

Para una
persona

Para
sentarse

Con
brazos

De material
rgido

silla

butaca

taburete

puf

sof

99

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Dentro de estos rasgos, hay uno (en este caso, s4) que est presente con
el mismo valor en todos los trminos: el sema comn (o conjunto de semas
comunes) se denomina archisemema.
A partir del examen de la tabla anterior, se deduce que no hay ningn
intento de restringir la clase y la naturaleza de los rasgos semnticos empleados, sino que cualquier nota de significado se podr convertir automticamente en un rasgo distintivo potencial en la medida en que pueda dar origen a un contraste binario. De hecho, para sus proponentes, lo esencial no
es tanto ofrecer una caracterizacin de todo el lxico de una lengua a base
de rasgos distintivos, sino ms bien desarrollar una manera de trasladar la
estrategia del binarismo a la descripcin de campos lxicos muy concretos
y limitados.
Para que este tipo de anlisis pueda aplicarse no basta con que el mbito est estructurado, sino que tienen que estarlo en funcin de oposiciones
contrastantes. Por ejemplo, las clasificaciones del reino animal constituyen
ejemplos de taxonomas muy estructuradas, pero en ellas no resulta posible
decidir qu rasgos binarios permiten fundar las distinciones relevantes
entre las especies: qu rasgo binario permite distinguir entre leopardo y
guepardo? Por supuesto, estos dos animales presentan diferencias relativamente evidentes entre s, pero stas no son reductibles a una oposicin que
pueda cifrarse en la ausencia o presencia de un rasgo. Por otro lado, incluso si logrramos proponer tal rasgo, seguramente nos encontraramos con
que no sera de aplicacin en ningn otro lugar del lxico, de modo que no
servira para establecer otros contrastes pertinentes y no permitira establecer ninguna otra generalizacin descriptiva de inters.
Estas dificultades ponen de manifiesto que cualquier propuesta para el
anlisis del significado en componentes menores debe imponer condiciones
especficas sobre la naturaleza de los rasgos semnticos, y debe aspirar a niveles de generalidad y de motivacin lingstica que permitan hacer de ellos
herramientas tiles que nos ayuden a comprender mejor qu es el significado.
5.3. LOS POSTULADOS DE SIGNIFICADO
Al caracterizar varias de las relaciones de significado hemos empleado
como prueba el comportamiento de las diferentes unidades en relaciones
de entraamiento. Por ejemplo, caracterizamos la inclusin como una rela-

100

EL

ANLISIS DEL SIGNIFICADO

cin de entraamiento asimtrico. As, podemos decir que sauce entraa


rbol porque si algo es un sauce, necesariamente es un rbol. De forma anloga, caracterizamos la relacin de equivalencia como un entraamiento
simtrico en el que los dos trminos relacionados se entraan mutuamente. Pues bien, las relaciones de entraamiento pueden emplearse como un
medio de representacin formal de las relaciones de significado. Esta es la
fundamentacin del enfoque de los postulados de significado, propuesto
por el filsofo Rudolf Carnap.
Un postulado de significado es un axioma que establece relaciones de
entraamiento entre dos unidades lxicas. Podemos establecer, por ejemplo, la siguiente relacin:
sauce rbol
Por medio de esta frmula se recoge la relacin de inclusin entre estos
dos significados y se establece su carcter necesario, sin necesidad de tener
que apelar a definiciones sustantivas sobre cul es el significado de sauce y
cul el de rbol. Lo interesante de este enfoque es, por tanto, que persigue
una caracterizacin en trminos exclusivamente formales.
Las relaciones de entraamiento pueden recoger niveles diferentes de
inclusin.
Por ejemplo, y de acuerdo con el ejemplo clsico, soltero entraa no
casado:
soltero no casado
Pero los entraamientos de soltero no se reducen a ste; soltero entraa
tambin adulto: de un nio (que obviamente no se ha casado) no decimos
con propiedad que es soltero, ya que la opcin de casarse est disponible
slo para los adultos. En consecuencia, podemos establecer tambin este
otro entraamiento:
soltero adulto
Por otro lado, el gnero masculino de la palabra soltero implica tambin
necesariamente que slo podr predicarse de entidades que compartan esta
propiedad. Si a ello se une que slo los seres humanos contraen matrimonio, podemos concluir que soltero entraa tambin hombre:
soltero hombre

101

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Los entraamientos anteriores muestran diversos niveles de abstraccin en las relaciones de entraamiento, desde las ms bsicas a las ms
generales. Se podran seguir buscando niveles de abstraccin mayores,
pero lo relevante en este punto de la argumentacin es que, a partir de los
diferentes entraamientos, hemos conseguido caracterizar una serie de
relaciones de significado A partir de estas relaciones, es posible obtener
los rasgos bsicos que caracterizan el significado de cualquier palabra: el
conjunto completo de estos postulados constituira algo muy parecido a
una definicin. De hecho, los rasgos semnticos tradicionales, como
[+humano], pueden concebirse como maneras abreviadas de indicar los
postulados de significado correspondientes. Este enfoque puede, por
tanto, proporcionar una caracterizacin del significado bajo la forma de
conjuntos jerarquizados de entraamientos, sin necesidad de entrar a analizar componentes menores, ni tener que caracterizar sus propiedades
esenciales, ni tener que establecer a priori condiciones sobre algn tipo de
unidad mnima.
Este tipo de enfoque permite, en principio, ofrecer una caracterizacin
exhaustiva de la totalidad del lxico de una lengua. Como vimos en la seccin anterior, en el tipo de descomposicin lxica postulado por los enfoques estructuralistas, la necesidad de proponer un rasgo binario de naturaleza sustantiva para explicar el contraste entre dos unidades se converta en
una dificultad para poder analizar de este modo algunos conjuntos (por
otro lado, bien estructurados), como las taxonomas cientficas. Esta es una
dificultad con la que no tropieza el enfoque de los postulados de significado, que s permiten establecer en todos los casos alguna relacin bsica de
entraamiento.
El mismo razonamiento puede extenderse, por tanto, a otras clases de
relaciones de significado (de equivalencia y de exclusin), utilizando para
ello las pruebas pertinentes; Cf. cap. 3). Por ejemplo, la relacin que se da
entre los significados inversos, como comprar y vender, puede representarse tambin en trminos de postulados conversacionales. Para ello, basta
con sustituir los diferentes argumentos del predicado (los que indican
quin es el comprador, qu es lo comprado y quin es el vendedor) por
variables como x, y, z. Obtenemos, as, una representacin informal como
la siguiente:
x COMPRAR y a z z

102

VENDER

yax

EL

ANLISIS DEL SIGNIFICADO

En ella se recoge que la expresin x compra y a z equivale a z vende


y a x. Esta manera de proceder permite recoger tambin las diferencias en
el orden de los argumentos como parte integrante de las condiciones que
impone la relacin de equivalencia, de modo que es posible incluir en los
postulados las informaciones de tipo gramatical que resultan relevantes
para la semntica (Cf. cap. 7).
Los postulados de significado constituyen, pues, una manera alternativa de dar cuenta de las relaciones entre significados (y las configuraciones
que de ellos derivan) sin necesidad de tener que recurrir a rasgos concretos
de significado, que no siempre resultan fciles de encontrar; tampoco
requieren la identificacin previa de nociones ms bsicas o generales, sino
que stas pueden obtenerse, en todo caso, como efecto del nivel de generalidad de los postulados. Aunque intuitivamente pueda parecer un modelo
ms alejado de las tareas de caracterizar el significado lxico, tiene el mrito de poder explicar las relaciones de significado recurriendo a un conjunto muy restringido y universal de relaciones lgicas bsicas (bien establecidas de manera independiente), que permiten, a su vez, aprovechar las
ventajas de un enfoque formal. Entre estas ventajas est la posibilidad de
construir sistemas computacionales de razonamiento automtico basado
en esta clase de propiedades lgicas: de hecho, desarrollos de esta clase
estn en el centro de muchas aplicaciones punteras en el mbito del procesamiento automtico de las lenguas naturales y de la lingstica computacional (Cf. cap. 10).

5.4. EL ENFOQUE COGNITIVO


Desde una perspectiva de corte cognitivo, Ray Jackendoff postula un
anlisis del significado basado en los conceptos que tenemos representados
en la mente. En su enfoque, el significado de una palabra es un compuesto
formado por una combinacin particular de conceptos atmicos que reciben el nombre genrico de primitivos semnticos.
Un primitivo semntico es un concepto bsico que se emplea para
explicar o definir otros conceptos, sin que haya otros conceptos que lo puedan caracterizar a l. Digamos que es una unidad mnima de contenido,
inanalizable en otras unidades menores. Un primitivo es, por tanto, comparable a un tomo en qumica: a partir de la combinacin de elementos se

103

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

pueden caracterizar muchos compuestos,


pero cada tomo es inanalizable en elementos
menores. Se supone que los primitivos semnticos representan la base cognitiva de la capacidad humana de categorizacin, que est en
el origen tanto del pensamiento como del lenguaje, y por ello deben ser comunes a todas la
lenguas.
Los primitivos semnticos constituyen
necesariamente un inventario limitado y reducido. Los conceptos bsicos propuestos por
Jackendoff son ENTIDAD, EVENTO, ESTADO,
ACCIN, LUGAR, TRAYECTORIA, PROPIEDAD, CANTIDAD. A su vez, estos conceptos se articulan
entre s por medio de funciones conceptuales
como IR, ESTAR, A, DE, CAUSA.
Por ejemplo, si omos una frase como
Juan fue a casa

Ray Jackendoff es Catedrtico


de Lingstica en la
Universidad Tufts
(Massachussets). Entre sus
principales intereses de
investigacin estn la semntica
y la estructura lxico-conceptual,
la interfaz entre sintaxis
y semntica, y las capacidades
cognitivas.
(Imagen tomada de
ase.tufts.edu/philosophy/people/j
ackendoff.shthml)

todos entendemos que la oracin entera


corresponde a un evento (o suceso) en el que
una entidad (Juan) se dirige a un lugar (casa).
Estas relaciones intuitivas pueden formalizarse en una representacin ms abstracta a base de etiquetar los diferentes
componentes de acuerdo con los primitivos propuestos:
[EVENTO

IR

([ENTIDAD Juan], [TRAYECTORIA A]([LUGAR

CASA])])]

representa un concepto bsico que indica el movimiento de una entidad


en una trayectoria. Como tal, requiere la especificacin de la entidad que se
desplaza y de la ruta de ese desplazamiento. En la frase, estos dos requisitos se ven satisfechos por la entidad Juan y por la indicacin de trayectoria
a relacionada con un lugar, casa. Pues bien, si abstraemos los contenidos
precisos de la oracin que estamos analizando, y nos quedamos slo con las
etiquetas, obtendremos una representacin abstracta del significado de ir:
IR

ir:

104

[EVENTO

IR

([ENTIDAD ___], [TRAYECTORIA ____])]

EL

ANLISIS DEL SIGNIFICADO

Esta representacin refleja correctamente el significado de ir como un


evento que consiste en que una entidad se desplaza por una trayectoria, y
adems proporciona indicaciones precisas sobre el tipo de categoras conceptuales con las que puede combinarse.
Podra objetarse que en la caracterizacin anterior el significado de ir
no se analiza, sino que aparece simplemente repetido como un concepto
bsico IR. Jackendoff responde a estas crticas diciendo que IR es un primitivo conceptual, una unidad bsica e inanalizable, que en esta ocasin
resulta estar lexicalizada en un trmino concreto, pero que est presente
como componente de significado en todo tipo de transiciones. Por ejemplo,
en la oracin
Juan dio 5 a Pedro
tenemos un evento en el que la entidad Juan es la causante de que la entidad 5 pase a la entidad Pedro. Si aplicamos el mismo tipo de representacin abstracta, lograremos el siguiente esquema conceptual:
[EVENTO CAUSAR ([ENTIDAD Juan], [EVENTO IR] ([ENTIDAD 5], [TRAYECTORIA A] ([ENTIDAD Pedro])])]
De nuevo, a partir de esta representacin, podemos abstraer la representacin semntica de dar, como se hace en la frmula siguiente:
[EVENTO

CAUSAR

([ENTIDAD ___], [EVENTO

IR]

([ENTIDAD ___], [TRAYECTORIA A] ([ENTIDAD ____])])]

Algunas representaciones pueden ser semnticamente muy complejas.


Por ejemplo, el significado del verbo beber se recoge en la siguiente frmula:
beber:

[EVENTO

CAUSAR

[TRAYECTORIA

([ENTIDAD ____]i, [EVENTO

([LUGAR

EN

([ENTIDAD

IR

BOCA DE

([ENTIDAD

LQUIDO],

([ENTIDAD ____]i )])])])])]

Estos esquemas permiten representar de manera precisa los significados de los verbos de manera general, es decir, a base de un conjunto restringido de nociones bsicas que se combinan en estructuras complejas.
En cuanto a los nombres, el anlisis propuesto recoge como rasgos
semnticos slo las propiedades combinatorias. Las entidades materiales se
dividen en dos grandes clases: las que delimitadas y las no delimitadas. Son
delimitadas las que corresponden a nombres contables, como mesa o gato,
que representan unidades indivisibles: si cortamos una mesa en tres trozos,

105

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

seguramente ya no tenemos una mesa, sin un conjunto de trozos de madera. Son no delimitadas las entidades que concebimos como divisibles, como
el aire o la madera, que corresponden a los nombres no contables. Esta
diferencia se traduce en un rasgo binario [ DELIMITADO]. Por otro lado, no
todos los nombres contables tienen las mismas propiedades generales:
algunos se refiere a individuos, como futbolista, y otros a grupos, como
equipo. Para recoger esta nueva diferencia, se hace necesario contar con
otro rasgo abstracto que permita recoger conceptualmente la diferencia
entre futbolista y equipo. La diferencia tiene que ver con la existencia de
estructura interna: un equipo es un conjunto de individuos estructurado de
una determinada manera, como tambin lo es una comisin, o una familia.
Las entidades no delimitadas muestran tambin este contraste: un no contable como aire denota una sustancia que concebimos como homognea,
mientras que un colectivo como gente denota un conjunto de individuos no
estructurado internamente. El rasgo propuesto para reflejar estos contrastes es [ ESTRUCTURA INTERNA]. Pues bien, si se cruzan estos dos rasgos, se
obtienen las propiedades gramaticales de cuatro clases diferentes de nombres:
[+DELIMITADO] [ESTRUCTURA

INTERNA]:

individuos (mesa, gato)

[+DELIMITADO] [+ESTRUCTURA

INTERNA]:

grupos (equipo, comisin)

[DELIMITADO] [ESTRUCTURA

INTERNA]:

sustancias (agua, aire)

[DELIMITADO] [ESTRUCTURA

INTERNA]:

agregados (gente, gatos)

De este modo, se consigue especificar algunas propiedades que son particularmente relevantes para la sintaxis de las lenguas, pero no se dice nada
sobre los rasgos que permiten distinguir sustancialmente una entidad de
otra. La propuesta cognitivista es que estas otras propiedades que determinan la representacin particular de una entidad no corresponden a conocimientos de tipo exclusivamente lingstico; en consecuencia, no deben
almacenarse en la mente como conjuntos de conceptos abstractos, sino
como una nica imagen mental. El significado no es del todo independiente de la percepcin, de modo que en parte puede estar perceptualmente
determinado. Cada individuo ha interiorizado, para cada entidad de las que
conoce, un modelo ms o menos detallado que le permite identificarla sin
necesidad de recurrir a una lista de rasgos necesarios o suficientes, y sin
necesidad de que esta informacin est representada explcitamente y se

106

EL

ANLISIS DEL SIGNIFICADO

encuentre disponible como un inventario de propiedades (Cf. 9.1). As, los


que saben diferenciar un leopardo de un guepardo asocian a cada palabra,
adems de las correspondientes informaciones lingsticas de tipo categorial, imgenes mentales como las siguientes:

Los desarrollos recientes de este tipo de enfoque tratan de restringir y de


delimitar an ms los primitivos lingsticos. Por ejemplo, las categoras de
LUGAR y TRAYECTORIA pueden relacionarse entre s por el rasgo de [DIRECCIONALIDAD], presente en TRAYECTORIA y ausente en LUGAR. En cualquier caso,
sigue siendo una cuestin abierta la de cmo demostrar la validez absoluta
de los primitivos propuestos.
A medida que se avanza en esta propuesta y se refinan los detalles, el
metalenguaje analtico propuesto se hace ms y ms abstracto. La consecuencia es que las caracterizaciones del significado que se proponen resultan ms difciles y ms oscuras que los significados mismos. Los crticos
han indicado que un modelo de este tipo no tiene realidad psicolgica, en
el sentido de que no est claro que en la interpretacin de las palabras
manejemos realmente unidades de significado menores. Este hecho, sin
embargo, no es un defecto del enfoque: efectivamente, su objetivo no es
proporcionar definiciones de diccionario directamente comprensibles por
un pblico amplio, sino proporcionar caracterizaciones explcitas y precisas de la parte del significado de las unidades lxicas que resulta relevante
lingsticamente y que se hace patente, por ejemplo, en las restricciones de
la combinatoria sintctica. La potencialidad explicativa de este enfoque
radica, por tanto, en que los componentes de significado que se postulan
pertenecen a un inventario finito de carcter universal que permite, ade-

107

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

ms, recoger los patrones bsicos de combinacin, de modo que satisface


los requisitos y las necesidades del anlisis del significado en componentes
menores.

LECTURAS RECOMENDADAS
Como lecturas generales, pueden verse el cap. 13 de Cruse (2000), el cap.
7 de Lbner (2002) y el cap. 9 de Saeed (1997). Pueden verse tambin Lyons
(1995: 4.2-4.3 y 4.5), Gutirrez Ordez (1987: 6.6-6.7, y el cap. 7),
Moreno Cabrera (1994: vol 2, cap 9 5.3). Es recomendable leer el cap. 3
de Teso (2002) y hacer los ejercicios del cap. 4. Para ampliar el epgrafe de
los campos lxicos, puede verse Pottier (1974), y una aplicacin muy conocida en el artculo sobre el campo lxico arar de Salvador (1967); el enfoque cognitivo se encuentra en Jackendoff (1990).

108

El cambio de significado

6.1. Los cambios en el significado lxico


6.1.1. Causas de los cambios de significado
6.1.2. Procedimientos de cambio de significado
6.1.3. Efectos de los cambios de significado
6.1.4. La extensin del cambio
6.2. La gramaticalizacin

Cuando consideramos las lenguas como sistemas estables estamos


manejando, en realidad, una idealizacin conveniente que nos permite centrar la atencin en los aspectos estructurales y constitutivos. Sin embargo,
sabemos muy bien que las lenguas cambian, que estn en constante proceso de evolucin, y que esta evolucin afecta a todos los niveles lingsticos:
varan las formas, varan los sistemas gramaticales y varan tambin los significados. Efectivamente, con el paso del tiempo, las palabras adquieren
nuevos significados, o pierden algunas acepciones, o los significados
adquieren rasgos nuevos... Hemos dicho que las explicaciones lingsticas
tienen inters en la medida en que podemos extraer de ellas generalizaciones interesantes, que nos ayudan a entender mejor las pautas que originan
y determinan los fenmenos; en el caso de los cambios semnticos, esto significa que no basta con conocer algunos ejemplos ms o menos curiosos de
cambios de significado, sino que lo que realmente interesa es tratar de averiguar las pautas comunes que estn detrs de los cambios.

6.1. CAMBIOS EN EL SIGNIFICADO LXICO


Hasta hace relativamente pocos aos, a alguien que afirmara Se me ha
estropeado el ratn seguramente lo habran tenido por loco; hoy en da casi
nadie se extraa ante afirmaciones como esta. La razn es que, como sabemos, la palabra ratn ha adquirido en los ltimos aos un nuevo significado ligado a la informtica; y este es,
por cierto, un cambio semntico del
que la mayora de nosotros hemos
sido testigos directos.
El cambio semntico es mucho ms rpido y parece mucho menos previsible que los cambios fnicos o sintcticos, que se van forjando poco a
poco y habitualmente requieren de periodos de tiempo muy largos para ins-

111

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

taurarse definitivamente en una comunidad lingstica. Esta diferencia se


debe a la naturaleza flexible y moldeable del significado conceptual, que es
capaz de plegarse y ajustarse a las necesidades comunicativas de los
hablantes. Con todo, los cambios de significado no estn totalmente libres
de condicionantes (tanto externos como internos al sistema lingstico), de
modo que podemos descubrir recurrencias interesantes en la manera en
que se producen. Podemos, por tanto, buscar regularidades significativas
en diferentes tipos de mbitos: por una parte, podemos buscarlas en las
razones generales que determinan los cambios de significado; por otra
parte, las encontraremos tambin en los procesos, los mecanismos y las
estrategias de que se valen los hablantes para iniciar un cambio; y, finalmente, habr tambin ciertas regularidades en el tipo de relaciones semnticas que se establecen entre los significados originales y los nuevos significados.

6.1.1. Causas de los cambios de significado


Con respecto a la pregunta de cules son los motores del cambio semntico, parece que podemos agrupar las diferentes posibilidades en tres grandes grupos:
Una de las causas ms comunes del cambio semntico es, obviamente, la de responder a nuevas necesidades designativas: la produccin
de nuevos objetos, el descubrimiento de nuevas realidades o el establecimiento de nuevas pautas de relacin social representan situaciones que favorecen el cambio. Una de las posibilidades para nombrar
una nueva realidad es la acuacin de un trmino nuevo, por procedimientos como la composicin (coche-cama), la derivacin (nacionalizar), o la formacin de un acrnimo (Light Amplification by
Stimulated Emission of Radiation > lser), entre otros. Sin embargo, la
creacin de nuevas palabras afecta slo de manera indirecta al significado, en el sentido de que no supone el cambio de contenido semntico, sino la incorporacin al lxico de unidades nuevas.
En muchas ocasiones, para designar una entidad nueva se utilizan
trminos ya existentes, a los que se dota de una acepcin tambin
nueva: en este caso, s se trata de un cambio semntico, ya que se
modifican los contenidos y las redes de relaciones que se establecen

112

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

entre los significados de las palabras. Esto es lo que observamos, por


ejemplo, con las acepciones que han adquirido en los ltimos aos
todas palabras comunes que han pasado al mbito de la informtica:
adems de ratn, tienen hoy significados nuevos ventana, escritorio,
carpeta, archivo, o virus, entre otros. Estos trminos forman parte ya
de nuevas series paradigmticas: en sus nuevas acepciones informticas, ventana, por ejemplo, no se contrapone a balcn; escritorio ya no
forma parte de la categora de mobiliario de oficina; y virus deja de
pertenecer en exclusiva al mbito de la biologa.
La introduccin de nuevos significados puede inducir una reordenacin en cadena de las palabras integrantes de un campo determinado. Esto es lo que ocurri, por ejemplo, en el de los vehculos, tras
la invencin de los automviles: carruaje era el trmino genrico que
se empleaba para todo tipo de vehculos de traccin animal; carro era
un carruaje de dos ruedas; y coche era el carruaje de cuatro ruedas.
Con la incorporacin de los nuevos vehculos automviles, carruaje
mantuvo su significado, pero ya no como trmino genrico, sino restringido a los vehculos tirados por animales, que dejaban de representar la categora entera y pasaban a ser slo una subclase; para la
nueva subclase se reutilizaron los otros trminos existentes (coche en
Espaa, y carro en Amrica), que, sin perder su significado original,
ganaron una nueva acepcin.
Muchos cambios se originan tambin por necesidades sociales, por
ejemplo, para evitar una palabra tab. Las palabras tab son aquellas
que en una cultura determinada o en un grupo social determinado se
consideran de mal gusto (o de mal agero) y se evitan, utilizando en
su lugar otros trminos, que reciben el nombre de eufemismos. En
general, son tab muchos trminos relacionados con la religin, la
muerte, el sexo, o las funciones fisiolgicas, y por eso se emplean
eufemismos como pardiez, pasar a mejor vida, acostarse con alguien o
ir al bao. Algunos animales son tab porque se les atribuye la capacidad de traer mala suerte. Muchas supersticiones antiguas fueron el
origen de las diferentes denominaciones de la comadreja (muy temida por los granjeros) en diferentes lenguas europeas: son denominaciones que equivalen a novia, joven esposa, doncellita, cuada... como
forma de neutralizar su peligrosidad. Una forma ms moderna de
tab est representada por lo que hoy llamamos el lenguaje poltica-

113

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

mente correcto, con la sustitucin de minusvlido por disminuido y


luego por discapacitado, o negro por persona de color... Lo que se trata
de evitar con este tipo de sustituciones son las connotaciones negativas. El uso como eufemismo aade, por consiguiente, un nuevo significado a la forma utilizada con este fin.
Tras los cambios de significado se encuentran tambin necesidades
expresivas. En diferentes lenguas, se ha observado una tendencia a
utilizar trminos que indican sensaciones fuertes como intensificadores. Por ejemplo, seguramente las primeras veces que alguien dijo
Tengo un sueo tremendo /horrible /terrible /espantoso, estaba utilizando
calificativos del mbito del temor con fines expresivos. Actualmente,
y sin haber perdido tampoco sus significados originales, estos adjetivos se entienden meramente como maneras de expresar un grado elevado.

6.1.2. Procedimientos de cambio de significado


La segunda pregunta que debemos hacernos es la de cules son los
recursos y los procedimientos de los que se valen los hablantes para originar cambios en el significado. En la medida en que encontremos patrones
de cambio estables y esquemas recurrentes, habremos conseguido identificar otra generalizacin significativa acerca del cambio de significado. Los
procedimientos ms regulares que dan lugar a cambios de significados son
los usos metafricos, los usos metonmicos y las elipsis.
Una de las principales estrategias que desembocan en cambios de significado es la metfora. Una metfora es una operacin cognitiva que
proyecta un dominio conceptual sobre otro. Consideremos las
siguientes afirmaciones:
Sus argumentos son muy slidos
Su teora tiene una buena base
Sus hiptesis no se sostienen
Le ech por tierra sus ideas
Su razonamiento se vino abajo
Todas ellas se refieren a conceptos abstractos (teoras, ideas, hiptesis, razonamientos) de los que se predican propiedades con trminos

114

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

que utilizaramos normalmente para hablar de edificios (ser slido,


estar bien fundado, derrumbarse). Pues bien, todas las oraciones
anteriores son enunciados metafricos en los que proyectamos un
dominio concreto (el de la edificacin y sus propiedades) sobre un
dominio abstracto (el de las teoras y los razonamientos). Se establece, por tanto, una transferencia entre un dominio origen (habitualmente conocido o familiar) y un dominio meta (ms general o menos
estructurado) en virtud de una semejanza perceptible o simplemente
construida a tal efecto:

D OMINIO ORIGEN
edificios
D OMINIO META
ideas, teoras

Por medio de la correspondencia establecida entre los dos dominios, las metforas proporcionan modos directos de expresar conceptos o relaciones que, de otra manera, hubieran requerido un esfuerzo
injustificado de produccin y de comprensin. No se trata, por tanto,
de un tipo especial de significado, sino de un modo de elaborar el significado que se quiere comunicar. As pues, cuando la metfora se
examina desde una perspectiva cognitiva queda de relieve que no es
simplemente un recurso ornamental (una figura que adorna y embellece el texto), sino que representa una manera bsica de categorizacin de la realidad que nos permite, entre otras cosas, entender asuntos abstractos en trminos de realidades ms concretas y aprensibles.
Es interesante notar que, como han puesto de manifiesto muchos
estudios recientes, hay patrones ms o menos estables de transferencia de dominios, que revelan la manera en que razonamos sobre
muchos aspectos de nuestra vida diaria. Algunos esquemas dan lugar
a patrones complejos: por ejemplo, concebimos las emociones (algo
bastante abstracto y difcil de asir) como los contenidos de nuestro
cuerpo, que es el continente, de modo que proyectamos las relaciones
entre contenidos y continentes sobre las relaciones entre emocin y
cuerpo; cuando la emocin es muy fuerte (tanto en sentido positivo
como negativo), tiende a sobrepasar los lmites corporales. Por eso

115

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

decimos estar desbordante de alegra, no caber en s de gozo, estallar en


llanto o partirse de risa, y tambin afirmamos no poder contener la ira
o estallar de rabia:

exceso

D OMINIO ORIGEN
contenido
D OMINIO META
emociones
desborda

D OMINIO ORIGEN
continente
D OMINIO META
cuerpo

Las metforas constituyen, en principio, una manera novedosa


de enfocar una determinada entidad o situacin. Pero si la proyeccin entre los dos dominios se hace habitual y sistemtica, la metfora pierde su fuerza, se lexicaliza, y el significado del dominio origen se extiende para dar cabida a las entidades del dominio meta.
De este modo, las metforas han constituido siempre una fuente
inagotable de cambios en los significados de las palabras. Es bien
conocido el ejemplo del latn MUS (ratn), y en particular, su diminutivo MUSCULUS (ratoncito): se utilizaron para referirse al bceps
del brazo humano, que al contraerse y extenderse semejaba el movimiento de un pequeo ratn oculto bajo la piel: de ah nuestro
actual msculo, que luego generaliz su significado para designar
cualquier haz de fibras musculares del cuerpo. La relacin entre las
palabras msculo y ratn hoy se ha perdido; sin embargo, la imagen
subyacente (es decir, la de la semejanza perceptiva entre el msculo al moverse y un ratn) sigue intuitivamente viva, y en algunas
zonas del dominio hispnico se utiliza la palabra ratn para denominar al bceps.
La semejanza, en el caso anterior, es de tipo perceptivo; en otras
ocasiones, la conexin est basada en una identificacin funcional: el

116

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

trmino memoria con su significado de facultad psquica por medio


de la cual se retiene y recuerda el pasado ha servido de base para la
transferencia al mbito de la informtica, dando origen al nuevo sentido de dispositivo electrnico en el que se almacenan datos. El ser
humano (su cuerpo y sus capacidades) ha proporcionado numerosos
trminos que han experimentado cambios de significado basados en
un uso metafrico: manecillas son las saetas que en los relojes y en
otros instrumentos semejantes sirven para sealar las unidades de
medida correspondientes; corazn, adems del rgano impulsor de la
sangre, puede ser el centro o el motor de un objeto o de un asunto;
hablamos asimismo, del pie de la colina, de la boca de un ro, o de los
pulmones de la ciudad
Los animales representan tambin otro mbito del que se han
tomado significados que han experimentado extensiones debidas a un
uso metafrico: gra (mquina de levantar pesos) procede de grulla,
animal con el que guarda relaciones de semejanza; toro es tambin
una maquina para elevar carga con dos grandes brazos delanteros
que recuerdan a las astas del toro; en las oficinas denominan perrito
a unas pequeas mquinas quitagrapas que recuerdan las mandbulas de un perro. Tambin se compara con animales el carcter o la
apariencia de los humanos: ser un ganso, un zorro, una rata, un len,
un tigre, un buitre, una mula, un borrego, una cotorra
Las metforas son tambin las responsables de la aparicin de los
significados que solemos denominar figurados (cf. cap. 1), ya que sta
es tpicamente una operacin de paso de lo concreto a lo abstracto.
Por ejemplo, la acepcin de ver con el significado de entender es claramente resultado de una transferencia metafrica a partir del significado original de percibir con la vista; tragar puede referirse a
soportar o disimular algo muy desagradable.
La transferencia de dominios puede involucrar tambin las percepciones de sentidos diferentes; este tipo de asociacin se denomina
sinestesia: hablamos de colores fros y colores clidos, de un suave
murmullo, de una dulce meloda, de una voz clara, un color chilln
La metonimia representa otra estrategia fundamental en la extensin
y el cambio de significado. La metonimia se basa en una asociacin
previa entre dos significados o dos referentes, que se sienten como

117

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

contiguos. La metonimia es, pues, el resultado de la proyeccin no


entre dos dominios diferentes, sino entre dos categoras diferentes
que forman parte del mismo dominio cognitivo.
Las metonimias se clasifican en funcin de cul sea el tipo de vnculo:
el continente por el contenido: Le prepar un plato oriental
(platoalimento que se sirve en el plato)
el autor por la obra: Han robado un picasso (picassocuadro
pintado por Picasso)
el lugar por su producto: Tom un buen rioja (riojavino procedente de La Rioja)
el artista por el instrumento que maneja: el primer violn de la
orquesta (violnviolinista)
Cuando la relacin se da entre el todo y la parte (o viceversa), la
operacin cognitiva se denomina sincdoque. La sincdoque se define por la relacin de inclusin (es decir, por una relacin meronmica), y no por la de contigidad. Entre sus clases se encuentran:
la parte por el todo: Buscamos caras nuevas para este programa
(caraspersonas)
el todo por la parte: El club recibi la copa
el gnero por la especie: Hay que ganarse el pan (pansustento
diario)
la materia por el objeto: un lienzo (cuadro pintado sobre
lienzo)
La elipsis consiste en la omisin de una parte de una expresin compleja. La elipsis est basada, por lo tanto, no en relaciones semnticas
propiamente dichas, sino en relaciones sintcticas, es decir, en la contigidad de trminos en una construccin gramatical, y representa un
procedimiento frecuente en la evolucin de las lenguas. Por ejemplo,
el adjetivo mvil (que puede moverse) era, en principio, un modificador en la expresin telfono mvil; con la elisin del sustantivo,

118

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

mvil se ha acabado interpretando como un nombre y ha incorporado el significado de la palabra elidida, de manera que hoy mvil tiene
ya el significado complejo de telfono mvil.

telfono mvil

mvil
ADJ.

que puede moverse

SUST.

telfono celular porttil

De modo semejante, puro es el resultado de la elipsis en cigarro


puro; porttil se forma a partir de ordenador porttil, y las denominaciones de muchas mquinas se obtienen por el mismo procedimiento: (mquina) lavadora, (armario/arcn) frigorfico.
En ocasiones, el significado incorporado al adjetivo tras la elipsis
puede incluso acabar perdindose, de manera que el adjetivo pasa a
significar lo que antes significaba el sustantivo. Por ejemplo, AGNUS
CORDARIUS (cordero tardo) se simplific en cordero, trmino que
incorpor el significado del nombre AGNUS (cordero); pero hoy en da
cordero no significa ya cordero tardo, sino simplemente hijo de la
oveja, de menos de un ao, de modo que ha perdido por completo su
significado original como adjetivo.
En la evolucin de muchas palabras se dan sucesivamente diferentes
tipos de cambios. Por ejemplo, en Roma se erigi un templo a la diosa Juno
porque haba advertido a los romanos de un peligro y haban conseguido
salvarse; el templo se dedic a IUNONE MONETA, Juno la que advierte. La
denominacin popular del templo era simplemente MONETA, con elipsis del
nombre de la diosa. En este templo se instal luego una ceca, y MONETA se
identific con ceca por contigidad. Puesto que el producto de la ceca eran
piezas de metal que representaban el dinero, la palabra MONETA se aplic a
las piezas all fabricadas (originalmente, NUMMUS) en virtud de la relacin
entre el lugar y el producto. De ah procede, pues, la denominacin de
moneda con el significado que hoy usamos.

119

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

6.1.3. Efectos del cambio


Como hemos ido viendo en los ejemplos anteriores, en muchas ocasiones el cambio consiste en aadir acepciones nuevas a una palabra ya existente (como en el caso de virus con su significado biolgico original y el
nuevo contenido del campo de la informtica): el cambio es, pues, el origen
de la polisemia. En otras ocasiones, el cambio puede limitar o reducir contenidos (como en el caso de carruaje). Y, finalmente, el cambio puede representar la sustitucin completa de un significado por otro (como en el caso
de moneda: la que advierte > pieza metlica de dinero). Estas tres posibilidades quedan recogidas en el siguiente grfico:

PALABRA

significado1

PALABRA

significado1
significado 2

PALABRA

significado1

PALABRA

significado1

significado2

PALABRA

significado1

PALABRA

significado2

Los efectos que se producen en los significados de las palabras suelen


caracterizarse en trminos denotacionales, es decir, en relacin con la clase
de objetos a la que se aplica la palabra. Hay que recordar que se da una relacin inversa entre el tamao del conjunto designado y la especificidad de
los rasgos del significado, de manera que el trmino menos especfico denota una clase ms amplia que el ms especfico y viceversa. Pues bien, de
acuerdo con estas consideraciones, es posible sistematizar los efectos en
tres categoras:

120

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

Generalizacin. El significado de una palabra pierde rasgos semnticos, por lo que su aplicacin tiene menos condicionantes y denota,
en consecuencia, una clase ms amplia (es decir, se ampla su extensin). Esto es lo que ha sucedido, por ejemplo, con palabras como
alarma, que originalmente significaba aviso o seal que se da en un
ejrcito o plaza para que se prepare inmediatamente a la defensa o al
combate, y que ahora se aplica a aviso o seal de cualquier tipo que
advierte de la proximidad de un peligro, de modo que el significado
original es ahora simplemente un caso particular del significado ms
general que ha adquirido.

alarma
aviso para
entrar en
combate

aviso ante la proximidad de


un peligro
aviso para
entrar en
combate

Un efecto semejante se puede comprobar en la evolucin semntica de palabras como arribar, en principio llegar (un buque) a puerto y actualmente llegar (cualquier tipo de entidad) (por tierra o por
mar) (a cualquier parte). En latn haba una diferencia entre CABALLUS
(caballo para carga) y EQUUS (caballo para montar); esta diferencia
se ha perdido hoy, y caballo designa al mismo tipo de animal con
independencia de la funcin a la que se destine.
Los reajustes de significado producen en ocasiones relaciones y
configuraciones muy curiosas. La palabra general que se usa hoy en
ingls para perro (dog) era en su origen el nombre de una raza especial de perro, la que en espaol llamamos dogo. Antiguamente el trmino ms amplio era hound (cf. alemn Hund), que en el ingls se
hoy se ha especializado como un tipo de perro, el sabueso. Lo que se
ha producido es una inversin del los trminos, de modo que antes un
dog era un tipo de hound, y ahora un hound es un tipo de dog:

121

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

hound

...

dogga

dog

...

...

hound

...

Especializacin. El significado de una palabra gana rasgos semnticos, de modo que se vuelve ms restringido y su mbito de aplicacin
se limita. Por ejemplo, la palabra latina LIQUOR haca referencia a cualquier clase de lquido; en el espaol de hoy licor est especializado
para designar bebida alcohlica obtenida por destilacin, maceracin
o mezcla de diversas sustancias, y compuesta de alcohol, agua, azcar
y esencias aromticas variadas.

licor
lquido
bebida
alcohlica
dulce

bebida
alcohlica
dulce

Algo parecido est sucediendo en la actualidad, con beber, que


cuando aparece sin complemento tiende a interpretarse con el significado restringido de beber alcohol. En este sentido, muchos procesos de este tipo dan lugar a fenmenos de autohiponimia, de modo
que beber tiene la acepcin amplia de ingerir un lquido, y la restringida de consumir habitualmente bebidas alcohlicas.
Algunas palabras han dado lugar a diferentes acepciones especializadas. Por ejemplo, COLLEGIUM significaba en latn reunin; en espaol, colegio ha perdido el significado genrico original y se ha especializado en, al menos, dos sentidos habituales: establecimiento de
enseanza para nios y jvenes y corporacin de personas de la
misma profesin

122

EL

COLLEGIUM

reunin

CAMBIO DE SIGNIFICADO

colegio
establecimiento de enseanza
corporacin profesional

La utilizacin de una palabra de la lengua comn por parte de una


disciplina cientfica o tcnica lleva siempre aparejado un proceso de
restriccin del significado, que se define de manera ms precisa. En
estos casos, el significado especializado no sustituye al original, sino
que ambos conviven referidos a niveles de lengua diferentes. Por
ejemplo, la palabra base, que como significado comn tiene el de fundamento o apoyo principal se ha especializado en diversos sentidos
segn el rea:
ARQUITECTURA: pieza inferior de una columna.
GEOMETRA: lado o cara horizontal a partir del
cual se mide la altura de una figura plana o de
un slido.
MATEMTICAS: nmero sobre el que se construye un sistema de logaritmos.
base

QUMICA: sustancia que en disolucin aumenta


la concentracin de iones hidroxilo y se combina con los cidos para formar sales.
TOPOGRAFA: recta que se mide sobre el terreno
y de la cual se parte en las operaciones geodsicas y topogrficas.
DEPORTE: en el juego del bisbol, cada una de
las cuatro esquinas del campo que defienden
los jugadores.

En otros casos, el resultado del cambio es una mutacin del significado, en la que se llegan a perder los rasgos semnticos del trmino
original. Como resultado de la adicin de rasgos de significado ms
especficos, es frecuente que las palabras adquieran matices de tipo
valorativo, que cuando se extienden dejan de ser connotaciones y se

123

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

convierten en parte del contenido descriptivo. La palabra idiota significaba en griego clsico individuo, particular: hoy este significado se
ha perdido por completo y slo tenemos el significado peyorativo; y lo
mismo le ha ocurrido a la palabra VILLANUS, originalmente de casa de
campo, y hoy se entiende como ruin, indigno. La depreciacin consiste, por tanto, en un deslizamiento del significado hacia connotaciones peyorativas, que puede terminar en hacer perder el contenido
semntico original de la palabra. Un demagogo es etimolgicamente,
un gua del pueblo en sentido positivo; hoy es simplemente quien
trata de manejar la voluntad de los ciudadanos con malas artes.
Cuando el significado original se pierde, puede dejar un hueco que
la lengua debe llenar por otro procedimiento. Esto es lo que ha ocurrido, por ejemplo, con el adjetivo siniestro. Originalmente se contrapona a diestro una contraposicin que hoy slo est presente en la
locucin a diestro y siniestro; pero, puesto que las aves que volaban
por la izquierda eran para los romanos signo de mal agero, siniestro
se especializ en indicar funesto. Para evitar esta connotacin peyorativa, en espaol se recurri a un trmino vasco, ezkerra, del que procede izquierda, que ya no tena tales connotaciones. En francs se utiliz como sustituto un trmino germnico, gauche.
No todas las mutaciones de significado se resuelven en notas
peyorativas. Muchos trminos han sufrido el proceso inverso de valorizacin, es decir, se han cargado de connotaciones positivas que han
producido tambin una mutacin del significado. En latn MINISTER
(procedente de MINUS, poco) era siervo domstico, un oficio bien alejado del de los ministros de hoy en da. Algo semejante ocurri con
CANCELLARIUS (portero), que se convirti en canciller, denominacin
de diversos tipos de cargo de gran dignidad; o con COMES STABULI
(encargado del establo), que dio lugar a nuestro condestable.
Algunas palabras han llegado a conocer los dos procesos a la vez:
es el caso del adjetivo revolucionario. En principio, significa propio o
partidario de la revolucin; luego desarrolla un significado peyorativo, de alborotador, turbulento; y, ms recientemente, adquiere uno
positivo de innovador, puntero, como en un invento revolucionario.
En muchas ocasiones, varios de estos efectos se producen a la vez. La
palabra FORTUNA indicaba en latn la casualidad o el azar. Ya en esta

124

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

misma lengua desarroll dos especializaciones, con valoraciones opuestas:


la de buena suerte y la de suerte adversa. En su derivado FORTUNATUS est
ya presente el significado de rico. En el paso a las lenguas romnicas
adquiri nuevas especializaciones de signos opuestos: el de borrasca, tempestad en el mar o temporal en tierra (hoy ya desusado) y la de hacienda,
capital.

6.1.4. La extensin del cambio


Un cambio de significado se origina, en principio, en un hablante determinado que, ya sea por necesidades designativas, sociales o expresivas,
hace una eleccin lxica que se aparta de las convenciones vigentes. El cambio se consolida cuando el significado nuevo se hace habitual entre un
nmero relativamente elevado de hablantes de una comunidad. Cuando
esto se produce, el resultado es una manera nueva de designar una realidad
(nueva o preexistente) que se incorpora a las convenciones tcitas sobre los
significados.
La extensin de un cambio puede ser ms o menos lenta en funcin de
la propia naturaleza del cambio: la designacin de una entidad recin
inventada o recin descubierta favorece una propagacin muy rpida, ya
que la entidad suele nacer aparejada a su nombre. Cuando subyacen motivaciones de otra clase, la suerte de la innovacin es ms lenta, ya que est
a merced de la aceptacin del grupo y de la medida en que el nuevo uso se
sienta til o adecuado. Recientemente, los medios de comunicacin de
masas se han convertido en escaparate y propagadores de muchas innovaciones semnticas y su extensin es actualmente mucho ms rpida que en
siglos anteriores. A la mayor difusin de un nuevo significado contribuye,
adems, el prestigio social que se atribuye a los medios, y que suele producir una tendencia hacia el contagio emptico de las novedades lxicas.

6.2. LA GRAMATICALIZACIN
En los epgrafes anteriores hemos analizado cambios que tienen que ver
con modificaciones dentro del significado lxico. En esta seccin abordaremos las modificaciones que tienen que ver con los cambios de significado que dan origen a las categoras gramaticales. Por gramaticalizacin se

125

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

entiende el proceso de cambio por el que una unidad con contenido lxico
(o conceptual) se acaba convirtiendo en una unidad con contenido gramatical.
Entre las generalizaciones ms importantes que pueden obtenerse cuando se habla de cambio semntico se encuentran las que se producen en los
cambios que desembocan en la creacin de significados gramaticales, ya
que muchos procesos de esta clase parecen seguir patrones regulares que
indican que las vas posibles del cambio no son ilimitadas.
Hay, por ejemplo, una tendencia general a extender los significados de
conjunciones y locuciones espaciales (de contenido ms concreto) hacia
nuevos valores temporales (que resultan ms abstractos). Esto es lo que
ocurre con ante (frente a) > ante(s) (con prioridad en el tiempo). Del valor
temporal es posible pasar a contenidos an ms abstractos: los valores de
anterioridad derivan en significados de preferencia, como en Antes muerta
que sencilla; los de simultaneidad pasan a indicar contraste, como ocurre
con mientras (Cf. Juan lleg mientras Mara dorma / Juan es tmido, mientras que Mara es muy abierta); y los de posterioridad originan significados
causales, como POST (despus) > pues y puesto que, y de consecuencia,
como luego (despus) > luego (por consiguiente).

valor espacial

valor temporal

anterioridad

preferencia

simultaneidad

contraste

posterioridad

causalidad
consecuencia

Otra generalizacin interesante es la que atae a los diversos sentidos de


los verbos modales, como poder y deber: son primero formas lxicas plenas
que van perdiendo rasgos hasta convertirse en auxiliares. Dentro de esta
categora, el primer significado que tienen es el de obligacin, como en
Debes irte ya a dormir, o el de permiso, como en Puedes quedarte levantado
hasta las diez (es decir, los significados llamados denticos). El siguiente
paso es el desarrollo de significados de conjetura y de suposicin, como en

126

EL

CAMBIO DE SIGNIFICADO

Debe de haberte costado muy caro, o Puede que no haya llegado todava (significados epistmicos): La evolucin ha seguido la pauta que se refleja en
este esquema:
verbos plenos > lecturas denticas > lecturas epistmicas
En las lenguas del mundo se observa tambin una tendencia general a
que las formas verbales que se emplean para hacer referencia al porvenir
procedan de tres fuentes:
verbos de voluntad o deseo, como el ingls will (querer);
formas de indicar obligacin, como en la perfrasis latina que dio origen a los futuros romnicos: amare habeo (he de amar)> amar he >
amar;
expresiones de direccin, como en la perfrasis ir a + infinitivo en
espaol, o be going to, en ingls.
Lo interesante de estos cambios es que muestran patrones regulares de
validez interlingstica, que han dado lugar a la hiptesis de la unidireccionalidad en el cambio: en los casos anteriores, y tomando en consideracin una muestra muy amplia de lenguas diferentes y no relacionadas entre
s, no se ha atestiguado la existencia de cambios en la direccin contraria
(es decir, de modales con lecturas primariamente epistmicas a modales
denticos, o de conjunciones causales a conjunciones temporales...). De
acuerdo con esta hiptesis, sera posible conjeturar, por ejemplo, que en
una lengua que actualmente tiene una conjuncin con un valor temporal y
otro causal, el valor causal no ser anterior al temporal. Esto implica, por
tanto, que hay restricciones sobre qu tipos de gramaticalizaciones podemos esperar que se produzcan en las lenguas. Los ejemplos que hemos
comentado representan casos particulares de un principio general que
puede enunciarse como el paso de lo concreto a lo abstracto: en todos los
casos, el significado primario es ms concreto que el derivado.
Otro principio que parece tambin activo en los procesos de gramaticalizacin es el de convencionalizacin de contenidos implcitos. Cuando
se utilizan en contexto, los enunciados tienden a adquirir valores aadidos
como consecuencia de la interaccin entre el contenido lingstico y la
informacin extralingstica. Si un determinado tipo de relacin se hace
muy frecuente, puede llegar a estabilizarse y a convertirse en parte inte-

127

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

grante del significado. Esta es seguramente la razn que explica el origen


de los futuros en muchas lenguas. As, a partir de la idea de deseo y de
voluntad es fcil inferir la realizacin en el futuro, sobre la base de que si
uno desea hacer algo (y est en condiciones de hacerlo), lo har. Lo mismo
vale para los futuros que derivan de frmulas de obligacin: si uno tiene la
obligacin de hacer algo, es sencillo inferir que lo har en un momento posterior. Un razonamiento idntico se aplica a los futuros que proceden de
indicadores de movimiento: el lugar hacia el que uno se dirige se alcanzar
en un momento posterior en el tiempo.
Tambin con respecto a estos dos principios parece observarse la unidireccionalidad del cambio: el paso de lo concreto a lo abstracto siempre precede (o, al menos, no es posterior) al proceso de convencionalizacin de
contenidos implcitos:
concreto > abstracto > convencionalizacin de contenidos implcitos
Como decamos, lo interesante de estas regularidades es que se manifiestan de manera general en los procesos de cambio estudiados en lenguas
muy diversas y no relacionadas genticamente; no parece, parece, por
tanto, que puedan ser fruto de mero azar, sino que su grado de extensin y
de generalidad apunta hacia la existencia de restricciones precisas de naturaleza cognitiva: los cambios y su direccionalidad dependen, en ltimo
extremo, de cules son los mecanismos que determinan la manera en que
los humanos concebimos y categorizamos el mundo, es decir, de cmo esta
diseada la mente humana.

LECTURAS RECOMENDADAS
Puede ampliarse en Cruse (2000: cap. 11), Kortmann (2005: cap. 8),
Lbner (2002: 3.4) y Espinal (2002: 1.4.2). La lectura clsica es, sin
duda, Ullman (1962: cap. 8). Puede verse tambin Quilis (1987: XI). Sobre
las metforas puede verse Johnson y Lakoff (1980) y Bustos (2000). Sobre
gramaticalizacin son fundamentales Hopper y Traugott (1993), McMahon
(1994) y Traugott y Dasher (2002).

128

Entre lxico y sintaxis

7.1. La informacin sintctica de las unidades lxicas


7.2. Patrones de estructura eventiva
7.3. Tipos de eventos
7.4. Estructura eventiva y alternancias argumentales
7.5. Consideraciones finales

Cuando examinamos las relaciones entre el lxico y la sintaxis, la cuestin central que se plantea es la de cmo caracterizar el proceso por el que
las unidades lxicas se desarrollan en estructuras sintcticas. Esta es una
pregunta que interesa no slo a la sintaxis, sino tambin a la Semntica, ya
que este proceso no es del todo independiente del significado. Por ejemplo,
el verbo regalar se define como dar a alguien, sin recibir nada a cambio,
algo en muestra de afecto o consideracin o por otro motivo. En la definicin misma del significado de regalar aparece explcitamente la estructura
sintctica con que se construye: alguien regala algo a alguien. Cada una de
las expresiones que requiere el predicado para completarse se denomina
argumento. Sabemos, entonces, que regalar es un predicado que se construye con tres argumentos: el que corresponde a quien hace el regalo, el
regalo mismo y la persona que lo recibe. Y sabemos, igualmente, que el significado de regalar es bsicamente idntico con independencia de que la
manera en que se materialicen los argumentos pueda ser diferente, como
en Juan le regal esta casa a Mara / Esta casa le fue regalada por Juan a
Mara.
La pregunta inicial de cmo caracterizar el proceso por el que las unidades lxicas se desarrollan en estructuras sintcticas puede ahora precisarse un poco ms. Por un lado, debemos reflexionar sobre la naturaleza
misma de la informacin sintctica contenida en el significado lxico: de
qu tipo de informacin se trata, y cmo est organizada internamente; por
otro, debemos preguntarnos cules son los principios que determinan la
manera en que se materializan sintcticamente los diferentes argumentos.
Dicho de otro modo, debemos preguntarnos cunta informacin sintctica
contienen (o deben contener) las especificaciones de un predicado, y de qu
manera debemos presentar esa informacin para que de ella puedan obtenerse generalizaciones interesantes para caracterizar la articulacin entre
el lxico y la sintaxis.

131

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

7.1. LA INFORMACIN SINTCTICA DE LAS UNIDADES LXICAS


Los enfoques del anlisis del significado lxico que hemos estudiado en
el captulo 5 ofrecen respuestas diferentes a la pregunta sobre el tipo de
informacin que contienen las entradas lxicas. Con independencia de cul
sea la postura adoptada al respecto, parece claro que una parte de la informacin de cada unidad lxica ser, en parte, idiosincrsica, ya que debe
contener los rasgos que la diferencian de otras unidades semejantes o relacionadas; sin embargo, tambin es previsible que en cada unidad lxica
haya un segmento significativo de informacin que dicha unidad puede
compartir con otras unidades: es precisamente este segmento de informacin comn lo que nos permite, entre otras cosas, establecer una subdivisin en clases lxicas, tales como adverbios de modo, nombres colectivos
(jaura, rebao, manada, enjambre, cardumen), verbos de percepcin (or,
escuchar, ver, mirar, observar, notar), y otras ms sutiles. El hecho de que
seamos capaces de agrupar las palabras en clases de este tipo indica que sus
significados comparten algunos rasgos. Pues bien, entre los rasgos que
determinan estas clases estn, precisamente, los que resultan decisivos para
la sintaxis, ya que restringen las posibilidades combinatorias de las diferentes subclases. En lo que sigue, nos centraremos en los verbos, que, adems
de ser los predicados que han recibido ms atencin en la bibliografa, son
los que ilustran de manera ms clara las cuestiones que queremos tratar.
Tomemos un verbo como enjaular. Su significado bsico caracteriza el
evento (o acontecimiento) de poner dentro de una jaula a una persona o
animal. El trmino evento es una denominacin general para las situaciones o estados de cosas denotados, con independencia de sus propiedades
especficas (acciones, procesos, estados, etc.). Parece, pues, que el significado intrnseco de enjaular es el de un evento que contiene, por un lado, el
concepto de jaula, y, por otro, dos elementos ms: la indicacin de que hay
una entidad que pasa a estar en una situacin diferente (dentro de la jaula);
y la de que esta situacin se produce como resultado de la actividad de un
agente, que es el que causa este cambio. Enjaular requiere, pues, la mencin de dos participantes, y diremos, por tanto, que es un predicado de dos
argumentos: alguien pone en una jaula a otra entidad. Adems, la caracterizacin anterior no slo proporciona el nmero de argumentos, sino que se
recoge tambin la funcin sintctica de cada uno (sujeto/objeto) y la funcin semntica asociada (agente/paciente).

132

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

Lo interesante de esta manera de enfocar los hechos lingsticos es que


nos permite obtener generalizaciones interesantes. Si considersemos
ahora verbos como embotellar, ensobrar, o enlatar, podramos comprobar
de manera sencilla que sus significados no difieren del de enjaular ms que
en el tipo de continente utilizado, pero no en la manera que concebimos su
estructura interna: embotellar es colocar algo dentro de una botella, ensobrar es colocar algo dentro de un sobre, y enlatar es colocar algo dentro de
una lata. Todos estos verbos comparten, pues, una misma organizacin
bsica del evento que denotan, y que podramos caracterizar informalmente como un agente x causa que una entidad y pase a estar dentro de un
determinado continente.
Para capturar de manera abstracta estas relaciones se han propuesto
varios modelos, que utilizan como herramienta el anlisis del significado
lxico en componentes menores de tipo conceptual, en la lnea que proponen los enfoques cognitivos como el de Jackendoff (Cf. 5.4). Una de las
propuestas recientes que tiene ms seguidores es la de B. Levin y M.
Rappaport-Hovav. Segn estas autoras, la representacin del significado de
los verbos consta de dos componentes:
Componente idiosincrsico (o raz), que incluye los rasgos de significado especficos de cada unidad. Estos rasgos, por su propia naturaleza, son nicos y permiten diferenciar una unidad lxica de otra, y se
representan por medio de una etiqueta que aparece en cursiva y entre
ngulos: <RAZ>. Por ejemplo, en el caso de los predicados que estamos
considerando, el componente idiosincrsico estar formado por los
conceptos de <JAULA>, <BOTELLA>, <SOBRE>, que son los que permiten
distinguir entre s los diferentes predicados. Los componentes idiosincrsicos son potencialmente ilimitados. Ahora bien, lo interesante
para la sintaxis no es tanto lo que cada unidad tiene de particular y
propio, sino ms bien lo que tienen en comn unidades diferentes. El
nivel de abstraccin necesario se obtiene cuando agrupamos a su vez
los diferentes componentes idiosincrsicos en clases ontolgicas, en
funcin de la esencia de cada significado: en nuestro caso, todos estos
conceptos pueden reunirse bajo la etiqueta comn de <CONTINENTE>.
As, el recurrir a etiquetas ontolgicas generales nos permite manejar
ya una serie limitada de categoras: <ESTADO>, <ESTADO RESULTANTE>,
<COSA>, <MATERIA>, <CONTINENTE/LUGAR> <MANERA>, <INSTRUMENTO>. De
este modo, la complejidad y el carcter individual de cada entrada

133

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

quedan reducidos a un nmero restringido de etiquetas, a partir de las


cuales se pueden extraer generalizaciones significativas.
Esquema (o plantilla) de estructura eventiva, que contiene la caracterizacin del tipo de evento denotado. A cada clase le corresponder
una plantilla diferente, dependiendo de si el predicado denota un estado o una actividad, de acuerdo con ciertas distinciones que se introducirn ms adelante. De momento, lo que interesa sealar es que los
esquemas de estructura eventiva pueden abstraerse utilizando tambin un conjunto restringido de predicados bsicos, como ACTUAR,
CAUSAR, PASAR A SER/ESTAR, y sus diferentes combinaciones. De este
modo, a partir de un nmero limitado de componentes, pueden construirse, como se ver ms adelante, estructuras eventivas con diferentes grados de complejidad.
Para ver cmo funciona este modelo retomaremos el ejemplo de enjaular. El componente idiosincrsico est representado, como dijimos, por el
significado de jaula: <JAULA>. En cuanto a la estructura eventiva debe recoger, como vimos, la idea de que un agente x causa que una entidad y pase
a estar dentro de un determinado continente. Pues bien, con estos datos
podemos representar la estructura de enjaular como
[x

CAUSAR

[y

PASAR A ESTAR EN

<JAULA> ] ]

Esta frmula indica que hay un agente x que causa que una entidad y
pase a estar en una jaula. En la frmula queda recogida, de este modo, no
slo la informacin bsica de la definicin de enjaular, sino que adems
muestra que el evento denotado por este predicado tiene una estructura
compleja, reflejada en la necesidad de descomponer su significado en otros
predicados ms bsicos: CAUSAR y PASAR A ESTAR EN, cada uno de los cuales
est centrado en un participante: el predicado abstracto de causa est relacionado con el agente; el de cambio de estado, con el paciente. A partir de
esta estructura eventiva compleja, se deduce tambin la manera en que se
construir sintcticamente este predicado: el argumento que aparece primero (x) es el que se materializar en la sintaxis como argumento ms prominente, es decir, el que figurar como sujeto; el argumento que aparece
despus (y) ocupar la posicin de objeto.
Lo interesante de esta formalizacin no consiste slo, por supuesto, en
traducir a una representacin formal el significado, sino especialmente en

134

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

proporcionar un marco que permite abstraer las propiedades de diferentes


verbos en un mismo patrn, y poder explicar y predecir su comportamiento sintctico, a partir de lo que algunos verbos en apariencia diferentes tienen en comn. As, el resto de los predicados semejantes que hemos recogido anteriormente u otros parecidos, reciben una representacin tambin
semejante:
embotellar:
ensobrar:
enlatar:
encajonar:

[
[
[
[

x
x
x
x

CAUSAR
CAUSAR
CAUSAR
CAUSAR

[
[
[
[

y
y
y
y

PASAR A ESTAR EN
PASAR A ESTAR EN
PASAR A ESTAR EN
PASAR A ESTAR EN

<BOTELLA> ] ]
<SOBRE> ] ]
<LATA> ] ]
<CAJN> ] ]

Podemos, entonces, generalizar la estructura de esta clase de verbos en


la frmula:
[x

CAUSAR

[y

PASAR A ESTAR EN

<CONTINENTE> ] ]

As pues, en esta frmula queda recogida la idea de que esta clase de verbos tiene una estructura eventiva compleja, con dos sub-eventos bsicos: el
que tiene como argumento principal al agente [ x CAUSAR [evento]], y el que
tiene como argumento principal al tema [ y PASAR A ESTAR EN <CONTIENTE>].
Y la propia representacin del significado indica tambin de manera general el patrn de la realizacin sintctica de los argumentos: el argumento
causante x, que aparece en el sub-evento principal se realizar como sujeto; y el argumento tema y, que aparece en un sub-evento subordinado, se
realizar como objeto directo.
Es interesante notar tambin que en esta frmula, la raz (o componente idiosincrsico) que se etiqueta como <CONTINENTE> funciona como un
argumento del segundo de los predicados en los que se analiza la estructura del evento, pero no requiere una realizacin sintctica independiente,
puesto que est incorporado al significado base del predicado mismo. El
esquema sintctico (en lo que se refiere a nmero de argumentos y a la
posicin estructural que estos desempearn) queda, pues, representado de
manera explcita y general. A partir de esta estructura, podemos incluso
predecir cmo se comportarn sintcticamente predicados nuevos o inventados: el verbo *enjarrar no existe, pero en funcin de la informacin conceptual que transmite, todos sabramos qu puede significar y cmo se
construye sintcticamente.

135

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

7.2. PATRONES DE ESTRUCTURA EVENTIVA


Los predicados que acabamos de examinar ejemplifican uno de los
varios patrones de estructura eventiva posibles. Consideremos ahora otros
predicados como romper, abrir o aclarar. Romper, por ejemplo, es quebrar
o hacer pedazos algo. Si analizamos esta caracterizacin en los mismos trminos que hemos empleado para los predicados anteriores, veremos que el
evento de romper involucra a un participante que es la causa de que algo
quede roto. Si hacemos el ejercicio de abstraccin necesario, notaremos
que, en el fondo, la estructura eventiva de romper y la de enjaular no son tan
diferentes: en ambos casos, hay un participante que causa un cambio que
afecta a otro participante; en el caso de enjaular, se trata de un cambio de
locacin; en el de romper, se trata de un cambio de estado como resultado
de la accin: roto. Pues bien, roto (el estado resultante) recoge el significado idiosincrsico de romper, de modo que lo representaremos como
<ROTO>.
romper:

[x

CAUSAR

[y

PASAR A ESTAR

<ROTO> ] ]

De nuevo, lo interesante es que podemos generalizar este mismo patrn


a otros predicados, aparentemente dispares, como abrir o aclarar:
abrir:
aclarar:

[x
[x

CAUSAR
CAUSAR

[y
[y

PASAR A ESTAR
PASAR A ESTAR

<ABIERTO> ] ]
<CLARO> ] ]

Lo que tienen en comn estos predicados es que todos ellos tienen como
componente idiosincrsico un estado resultante: <ROTO>, <ABIERTO>,
<CLARO>. Podemos, entonces, agruparlos en funcin de su etiqueta ontolgica y proponer una caracterizacin como
[x

CAUSAR

[y

PASAR A ESTAR

<ESTADO

RESULTANTE>

]]

El anlisis de la estructura interna de estos predicados nos ha permitido descubrir semejanzas muy significativas entre dos clases de verbos aparentemente no relacionadas: la semejanza estriba en su comportamiento
sintctico y en la manera en que se materializan sus argumentos.
A partir de esta relacin es posible notar una generalizacin ms: la de
que las estructuras eventivas parecen estar relacionadas de manera sistemtica con el tipo de etiqueta ontolgica de su raz. Esta es, efectivamente, la
hiptesis que se maneja actualmente: la de que hay una correlacin estable

136

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

entre las diferentes etiquetas ontolgicas y el tipo de estructura eventiva del


predicado. La hiptesis postula, por tanto, una correspondencia constante
entre los dos componentes del significado, por la que la raz idiosincrsica
determina la estructura eventiva. Estas correspondencias se recogen en las
llamadas reglas de realizacin cannica. Las reglas de realizacin cannica no son ms que la formulacin explcita de esta correspondencia, y establecen, pues, una relacin bsica entre la subclase ontolgica de la raz y la
plantilla de la estructura eventiva. La propuesta concreta es la siguiente:

continente/lugar [ x CAUSAR [ y PASAR A ESTAR EN <CONTIENTE> ] ]


estado resultante [ x CAUSAR [ y PASAR A ESTAR <ESTADO RESULTANTE> ] ]
cosa/material
[ x CAUSAR [ <COSA/MATERIAL> PASAR A ESTAR EN y ] ]
estado
[ x <ESTADO>]
instrumento
[ x ACTUAR <INSTRUMENTO>]
manera
[ x ACTUAR <MANERA>]

Los dos primeros tipos corresponden a las dos clases de predicados que
hemos caracterizado anteriormente (como enjaular y romper).
Cuando la raz lleva la etiqueta ontolgica de <COSA> o <MATERIAL> obtenemos, de acuerdo con la regla de realizacin cannica, un esquema eventivo abstracto que indica que hay un agente que causa que el material o la
cosa a la que se refiere la raz pase a estar en otro participante. Esta es, efectivamente, la estructura eventiva que corresponde a predicados como enharinar, empanar, enmoquetar o ensillar. En todos ellos, la interpretacin
implica que hay un agente que origina un cambio, que consiste en que un
material o una cosa (la harina, o el pan, o la moqueta o la silla) pasen a
estar en un determinado objeto o lugar:
enharinar:
empanar:
enmoquetar:
ensillar:

[ x CAUSAR
[ x CAUSAR
[ x CAUSAR
[ x CAUSAR

[
[
[
[

<HARINA> PASAR A ESTAR EN y ] ]


<PAN> PASAR A ESTAR EN y ] ]
<MOQUETA> PASAR A ESTAR EN y ] ]
<SILLA> PASAR A ESTAR EN y ] ]

Con respecto a las dos clases anteriores, la diferencia en la naturaleza de


la etiqueta ontolgica se traduce en trminos sintcticos en que el argumento correspondiente a la raz funciona ahora como argumento ms prominente del verbo de cambio, mientras que el otro argumento ocupa una
posicin ms baja, como objeto del predicado abstracto de cambio; este
predicado tiene ahora como argumento ms prominente el representado

137

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

por el material o la cosa, que, sin embargo, no exige una representacin sintctica independiente por estar ya contenido en el propio significado del
predicado.
Las tres clases que hemos visto hasta ahora tienen en comn el presentar una estructura eventiva muy similar. Todos estos predicados contienen
un componente que indica una causa externa y otro que representa un
cambio de algn tipo.
El resto de los patrones, en cambio, presenta una estructura diferente.
Comencemos por el que se relaciona con la categora de estado. A ella se
asocian tpicamente predicados como florecer, enfermar u oxidarse. La realizacin cannica de estos predicados responde a la estructura en la que el
nico argumento se halla en el estado definido por la raz.
florecer:
enfermar:
oxidarse:

[ x <EN-FLOR>]
[ x <ENFERMO>]
[ x <OXIDADO>]

Por ejemplo, cuando se dice Esta planta florece durante toda la primavera, lo que se entiende es que la planta permanece en el estado de estar en
flor a lo largo de dicho periodo. Sin embargo, ste no es el nico patrn que
admiten estos predicados. Con mucha frecuencia lo que se quiere comunicar es la transicin hacia el nuevo estado: cuando se dice Esta planta floreci en primavera lo que se quiere transmitir es que fue en primavera cuando se produjo la transicin hacia la situacin de estar en flor. Se dice,
entonces, que estos predicados admiten tambin un esquema extendido, en
el que se introduce un predicado abstracto de cambio:
florecer:

[PASAR

A ESTAR

[ x <EN-FLOR>]]

De este modo, sin abandonar el repertorio bsico de predicados abstractos, es posible caracterizar interpretaciones diferentes de una misma
forma lxica, y caracterizar sus propiedades tanto sintcticas como interpretativas.
Consideremos ahora otra de las clases. Verbos aparentemente tan dispares como barrer o serrar comparten tambin propiedades eventivas. Todos
ellos hacen referencia a una actividad que implica el uso por parte de un
agente de un determinado instrumento: as, serrar es cortar o dividir con la
sierra, y barrer es quitar del suelo con la escoba el polvo, la basura, etc.:

138

ENTRE

barrer:
serrar:

[x
[x

ACTUAR
ACTUAR

LXICO Y SINTAXIS

]
<SIERRA>]
<ESCOBA>

Lo que tienen en comn, pues, es que son diferentes formas que actividad que requieren el uso de un instrumento; ese instrumento es, precisamente, el que caracteriza ontolgicamente el componente idiosincrsico
del significado.
La estructura eventiva de esta clase de verbos muestra diferencias muy
notables con respecto a las clases anteriores. Por una parte, el evento denotado es un evento simple (es decir, no consta de sub-eventos diferenciados): efectivamente, serrar y barrer denotan actividades sin estructura
interna y sin fases diferenciadas, y esto se traduce en la representacin
propuesta. Por otra parte, en la representacin anterior la raz no funciona como un argumento del predicado, sino como un modificador: barrer
no significa hacer una escoba, sino actuar utilizando una escoba: el
carcter de modificador se representa formalmente poniendo la etiqueta
correspondiente como un subndice del predicado abstracto con el que se
relaciona.
Sin embargo, alguien podra pensar que la representacin correspondiente a estos verbos contiene una anomala. Concebimos las acciones de
barrer o de serrar como acciones transitivas (es decir, uno barre algo, o sierra algo); sin embargo, en la representacin no aparece el argumento que
desempear la funcin del objeto directo (es decir, aquello que se barre o
que se sierra). En realidad, no hay tal anomala, puesto que, de acuerdo con
la propuesta presentada, estos no son argumentos del predicado que aparece en la estructura eventiva (en este caso, ACTUAR), sino de la raz. Pues
bien, los argumentos de la raz se representan por medio de cursiva subrayada, como se recoge en las siguientes frmulas:
barrer:
serrar:

[ x ACTUAR
[ x ACTUAR

<ESCOBA>
<SIERRA>

y]
y]

Esto supone, por tanto, que en la sintaxis hay dos clases diferentes de
argumentos: los que ocupan un lugar en la estructura eventiva (como los de
las tres primeras clases), y los que no tienen lugar en la estructura eventiva, sino que se introducen como argumentos de la raz. A qu se debe esta
diferencia en el estatuto de los argumentos? Tiene algn reflejo visible en
la sintaxis?

139

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Para dar respuesta a las preguntas que acabamos de formular, consideremos el contraste entre los siguientes pares de ejemplos:
Juan rompi el plato esta maana
Juan barri el suelo esta maana
Aparentemente, los dos ejemplos son iguales y tienen la misma estructura sintctica. Sin embargo, de acuerdo con el modelo que estamos empleando, romper y barrer tienen estructuras eventivas diferentes:
romper:
barrer:

[x
[x

CAUSAR

[y

ACTUAR

<ESCOBA>

PASAR A ESTAR

<ROTO> ] ]

y]

En el caso de romper, el objeto corresponde a un argumento de la


estructura eventiva; en el de barrer, es slo un argumento de la raz. Pues
bien, esta diferencia se traduce, como sera esperable, en un comportamiento sintctico tambin diferente. Por ejemplo, slo los argumentos de
la raz (y no los de la estructura eventiva) puede dejarse sobreentendidos.
Esto explica el contraste entre las dos versiones intransitivas de los ejemplos anteriores:
*Juan rompi esta maana
Juan barri esta maana
La distincin entre argumentos de un tipo y de otro (es decir, de la
estructura eventiva o de la raz) permite, por lo tanto, explicar algunas diferencias sintcticas interesantes.
La ltima clase de verbos se forma a partir de la categora de <MANERA>,
y presenta tambin una estructura de evento simple. Pertenecen a esta clase
verbos como correr o silbar.
[x
[x

ACTUAR
ACTUAR

]
<SILBAR>]
<CORRER>

De nuevo en este caso el componente de <MANERA> funciona como un


modificador del predicado abstracto, y no como un argumento. Y por esta
misma razn, cuando este tipo de predicados llevan un complemento, ste
es un argumento de la raz, y no de la estructura eventiva.
[x
[x

140

ACTUAR

<CORRER>

ACTUAR

<SILBAR>

y]
y]

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

Esto explica que esta clase de predicados admita la doble construccin


transitiva e intransitiva:
Juan corri / Juan corri la maratn de Madrid
Juan silba bien / Juan silba su cancin favorita
7.3. TIPOS DE EVENTOS
En la seccin anterior hemos considerado diferentes clases de estructuras, que dan lugar a diferentes patrones de realizacin sintctica. Una ms
de las ventajas del enfoque que estamos comentando es la de proporcionar
una representacin motivada de las diferentes clases aspectuales de predicados. Se denomina aspecto a la estructura temporal interna de un evento.
Ya Aristteles distingua entre estados, procesos y cambios de estado. Las
distinciones que se manejan en la actualidad son algo ms detalladas. De
acuerdo con Vendler (1967), pueden distinguirse cuatro clases aspectuales
diferentes:

estados (saber, amar, vivir, creer, tener,)


actividades (correr, saltar, trabajar, nadar, beber, )
logros (llegar, explotar, morir, cruzar la meta, )
realizaciones (fundirse, congelarse, aprender, construir una casa, escribir una carta, )

Estas clases son el resultado de la interaccin de tres rasgos independientes: [dinmico], [tlico] y [puntual]. Un predicado es dinmico
cuando implica accin y es no dinmico (es decir, estativo) en caso contrario; un predicado es tlico cuando tiene una culminacin inherente, y atlico en caso contrario. Un predicado es puntual cuando carece de extensin
temporal, y es no puntual cuando tiene extensin temporal. Si cruzamos
estas propiedades, obtenemos un cuadro como el siguiente:
[dinmico]

[tlico]

[puntual]

Estados

Actividades

Logros

Realizaciones

141

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

De acuerdo con la tabla anterior, los estados son predicados no dinmicos, no tlicos (sin culminacin inherente) y no puntuales (es decir, con
extensin temporal); las actividades son tipos de eventos dinmicos, pero
sin culminacin inherente (-tlico) y que se extienden en el tiempo (-puntual). Los logros y las realizaciones son eventos dinmicos y tlicos que se
diferencian por el carcter puntual o no.
Las distinciones aspectuales son relevantes para la sintaxis en el sentido
de que determinan, por ejemplo, las posibilidades combinatorias de los
predicados y los modificadores temporales. De hecho, las principales pruebas para distinguir clases aspectuales estn basadas precisamente en las
posibilidades combinatorias. Entre los criterios ms comunes para distinguir clases aspectuales se hallan los siguientes:
Prueba de puntualidad: Consiste en comprobar la compatibilidad
del predicado con la construccin dejar de + INFINITIVO. Slo la admiten los predicados no puntuales:
Juan ha dejado de querer a Mara
Juan ha dejado de correr
El hielo ha dejado de derretirse
Los logros, en cambio, la rechazan:
*Juan ha dejado de cruzar la meta
Dejar de +
INFINITIVO

Estados

NO

Predicados
no puntuales

Predicados
puntuales

Actividades

Realizaciones

Figura 2a

142

Logros

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

Prueba de atelicidad: Consiste en comprobar la compatibilidad con


adjuntos temporales de duracin. Slo los predicados atlicos (estados y actividades) pueden combinarse con el modificador durante x
tiempo:
Juan am a Mara durante dos aos
Juan estuvo trabajando durante toda la maana
Los logros reciben tpicamente modificaciones que identifican el
momento preciso en que tiene lugar la culminacin del evento:
El avin aterriz a las diez y media
Las realizaciones, por su parte, se combinan de forma natural con
modificadores que indican el lapso de tiempo necesario hasta la culminacin del evento:
Juan construy la casa en cuatro aos

durante
x tiempo

Estados

NO

Predicados
atlicos

Predicados
tlicos

Actividades

en x
tiempo

a las x
horas

Realizaciones

Logros

Figura 2b

143

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Prueba de dinamicidad: Consiste en comprobar la compatibilidad


de un predicado con la construccin estar + GERUNDIO. Slo la admiten los predicados dinmicos:
Juan est correindo
Mara est cruzando la meta
El hielo se est fundiendo
Los estados, en cambio, la rechazan: *Juan est sabiendo francs,
*Juan est queriendo a Mara.

Estar +
GERUNDIO

Actividades

NO

Predicados
dinmicos

Predicados
no dinmicos

Realizaciones

Logros

Estados

Figura 3

A partir de estas pruebas, puede dibujarse un algoritmo que permite


clasificar los predicados segn sus propiedades aspectuales:

144

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

Dejar de+
INFINITIVO

NO

durante
x tiempo
S

NO

Estar +
GERUNDIO

NO

Actividades

Estados

Realizaciones

Logros

Figura 4

Pues bien, el anlisis de los predicados en constituyentes menores permite tambin establecer una conexin natural entre el aspecto y la estructura eventiva. Efectivamente, las cuatro clases aspectuales se relacionan
con otras tantas estructuras eventivas:
Estados
Actividades
Logros
Realizaciones

[ x <ESTADO>]
[ x ACTUAR <MANERA>]
[PASAR A ESTAR [ x <ESTADO>]]
[ x CAUSAR [ y PASAR A ESTAR <ESTADO> ] ],
[ x CAUSAR [ y PASAR A ESTAR EN <CONTINENTE> ] ]

145

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

7.4. ESTRUCTURA EVENTIVA Y ALTERNANCIAS ARGUMENTALES


En las secciones precedentes hemos presentado cada predicado asociado a un esquema eventivo que se relaciona, a su vez, con la presencia de un
determinado nmero y de una determinada clase de argumentos. Sin
embargo, los datos muestran que hay muchos predicados que exhiben ms
de una posibilidad combinatoria:
Juan rompi el jarrn
El jarrn se rompi
Juan hirvi el agua
El agua hirvi
Se habla, entonces, de la existencia de alternancias argumentales. Las
ejemplificadas en las frases anteriores son ejemplos de la llamada alternancia causativa: en ella un predicado de los que hemos caracterizado por
un sub-evento de CAUSA puede construirse como transitivo, con el agente
como sujeto, o bien como intransitivo (en ocasiones incrementado con se)
y con el tema como sujeto, sin mencin del agente. Aunque las condiciones
en que esto es posible son ms complejas de lo que podemos comentar aqu,
en estos casos hay que suponer que es posible desactivar o inhabilitar el primer segmento de la estructura.
Juan rompi el jarrn
El jarrn se rompi[

[ Juan CAUSAR [ jarrn PASAR A ESTAR <ROTO> ] ]


[ jarrn PASAR A ESTAR <ROTO> ] ]

Esta posibilidad de desactivar algn componente proporciona una prueba adicional a favor de la necesidad de analizar el significado de los predicados en componentes menores.
Otra alternancia clsica es la denominada alternancia locativa, que se
produce en ejemplos como
Juan carg patatas en el camin
Juan carg el camin de patatas
Juan limpi las migas del suelo
Juan limpi el suelo de migas
En las alternancias locativas los que parecen intercambiar su posicin
son el complemento directo y un complemento oblicuo. Una solucin para

146

ENTRE

LXICO Y SINTAXIS

dar cuenta de esta aparente dualidad es la de suponer que se trata siempre


de predicados de evento simple que slo tienen un argumento en su estructura eventiva; los otros argumentos lo son de la raz (es decir, del componente idiosincrsico), y por lo tanto admiten mayor flexibilidad en su realizacin sintctica.

7.5. CONSIDERACIONES FINALES


Las relaciones entre lxico y sintaxis son, sin duda, mucho ms complejas. Las clases de predicados presentadas en los epgrafes anteriores
constituyen generalizaciones de nivel bsico y requieren refinamientos posteriores. Sin embargo, las reflexiones hechas al respecto permiten valorar el
enfoque propuesto y sus potencialidades explicativas.
Podemos, entonces, resumir las principales ventajas de adoptar este tipo
de anlisis del significado de los predicados:
Distingue el significado idiosincrsico de cada unidad (representado
por la raz) del significado propio de su estructura de eventos (representado por la plantilla eventiva)
Ofrece una explicacin motivada para la realizacin sintctica de los
argumentos y la jerarqua que entre ellos se observa.
Define un conjunto restringido de funciones semnticas
Revela la existencia de una relacin sistemtica entre la categora
ontolgica de la raz y la estructura eventiva del predicado correspondiente.
Proporciona una caracterizacin de cada evento en trminos de subeventos, en funcin de la cual las diferentes clases de predicados difieren unas de otras segn el nmero y la clase de sub-eventos que contengan.

147

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

LECTURAS RECOMENDADAS
Para ampliar puede verse el cap. 3 de Espinal (2002). En Levin y
Rappaport-Hovav (2003) y (2006) se encuentran dos resmenes de la teora
hechos por las propias autoras. En espaol pueden verse Demonte (2002) y
(en prensa).

148

Relaciones sintagmticas:
restricciones lxicas y expresiones fijas

8.1. Solidaridades lxicas


8.2. Colocaciones
8.3. Locuciones
8.4. Enunciados fraseolgicos
8.5. Consideraciones finales

Muchas unidades lxicas imponen restricciones al tipo de expresiones


con las que se combinan. Estas restricciones pueden afectar a la categora
gramatical de los argumentos: por ejemplo, un verbo como comer puede
aparecer con o sin objeto directo; cuando lleva objeto directo, ste puede
consistir en un sintagma nominal (comer patatas fritas, comer el bocadillo),
pero no en una oracin completiva (*comer que Juan ser candidato elegido).
Algunos predicados de significado relacionado con comer, como desayunar
o tragar, s admiten, en cambio, complementos oracionales como en Mara
se trag que Juan ser el candidato elegido o Mara se desayun con que Juan
ser el candidato elegido. En estos casos, podemos pensar que esto es as simplemente porque los verbos desayunar(se) con o tragar estn usados en sentido figurado. Sin embargo, si la posibilidad de tener complementos oracionales fuera simplemente una cuestin de uso no literal, no habra, en
principio, ninguna razn por la que comer no pudiera emplearse tambin en
sentido figurado; y, sin embargo, esta posibilidad no es aceptable.
Las restricciones pueden afectar no slo a la categora gramatical, sino
tambin a la clase semntica, es decir, a conjuntos especficos de rasgos
semnticos que caracterizan el significado de las palabras. En las secciones
que siguen veremos qu tipos de restricciones semnticas operan en la
combinatoria.

8.1. SOLIDARIDADES LXICAS


La denominacin de solidaridades lxicas se debe a Coseriu, que la
introdujo para referirse a las relaciones que se dan entre dos unidades
cuando una de ellas incluye semnticamente a la otra. Se trata, por tanto,
de una relacin de implicacin asimtrica o no recproca. Por ejemplo,
morder incluye necesariamente el significado de diente: morder es clavar
los dientes en algo (es decir, actuar de una manera determinada con los

151

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

dientes). De modo semejante, talar incluye el significado de rbol, y ladrar,


el de perro. De este modo, cuando se utiliza talar necesariamente evoca
una relacin con rbol, con independencia de que esta palabra aparezca o
no expresada en el discurso.
La relacin que existe entre ladrar y perro tiene otras muchas relaciones paralelas: la que se da entre relinchar y caballo, entre mugir y vaca, o
entre barritar y elefante Cada uno de estos verbos se refiere al sonido
caracterstico de cada uno de los animales mencionados, de tal manera que
si cambia el predicado ha de cambiar tambin el sujeto. Se habla, en estos
casos, de solidaridades multilaterales, porque las diferencias dan lugar a
series paradigmticas, es decir, a toda una gama de contrastes basados en
la sustitucin de un determinado componente de significado por otro que
pertenece a su mismo campo. En el caso de morder o de talar, en cambio,
no existe esta posibilidad y se habla de relacin unilateral.
Lo interesante de estas restricciones es que no dependen de lo que sabemos del mundo, sino que forman parte del conocimiento de la lengua. Por
eso, no es extrao que varen de una lengua a otra. Por ejemplo, la diferencia entre los verbos alemanes essen y fressen no se halla tanto en el tipo de
actividad que denotan (tomar alimento slido), sino en el tipo de restriccin que imponen sobre sus sujetos: essen se emplea slo cuando el sujeto
es humano, y fressen se emplea slo cuando el sujeto es animal. Una distincin paralela se produce cuando lo que se ingiere es un lquido: es la diferencia que hay entre trinken y saufen, en funcin de la naturaleza de su
sujeto. Por lo tanto, forma parte del conocimiento de esta lengua el saber
distinguir estos predicados en funcin de las condiciones que imponen a
sus argumentos. En espaol, la distincin entre comer y beber afecta slo a
la naturaleza del objeto (slido o lquido). Y en persa hay un solo verbo,
khordan, que no presenta restricciones ni en cuanto a sujeto (humano o animal) ni en cuanto al objeto (slido o lquido):
ALEMN
Objeto
Slido
Lquido

152

ESPAOL

PERSA

Sujeto
Humano

Essen

Animal

Fressen

Humano

Trinken

Animal

Saufen

Comer
Khordan
Beber

RELACIONES

SINTAGMTICAS: RESTRICCIONES LXICAS Y EXPRESIONES FIJAS

Aparte de poder utilizar el mismo verbo khordan para ghaza (comida)


y chaie (te), en persa tambin se dice comer un resfriado (sarma khordan,
coger un resfriado) o comer el suelo (zamin khordan, caerse). En consecuencia, el conocimiento de las restricciones lxicas que impone cada
unidad forma parte del conocimiento lingstico, y no es simplemente un
reflejo o una consecuencia del conocimiento del mundo.

8.2. COLOCACIONES
Con el trmino colocaciones se denotaba originalmente la relacin que
existe entre dos palabras que tpicamente suelen ir juntas. Esta caracterizacin es demasiado vaga porque incluye en el mismo grupo fenmenos
combinatorios de naturaleza muy dispar, ya que las razones por las que dos
palabras suelen ir juntas pueden ser muy diversas. Podra pensarse que una
manera fiable de establecer qu palabras van tpicamente juntas consiste en
hacer grandes recuentos estadsticos sobre un corpus de datos muy amplio.
Este criterio, sin embargo, no parece adecuado desde el punto de vista lingstico. Si buscramos las palabras que aparecen con ms frecuencia
como objetos de frer, encontraramos seguramente patatas, carne, pescado,
huevos y otras similares, y tambin quiz esprragos o monas, pero no
lechuga o mayonesa. Sin embargo, de esta relacin de frecuencias no se
deduce nada de orden lingstico: el hecho de que frer no vaya con lechuga
simplemente refleja una realidad externa a la lengua: el hecho de que, al
menos en nuestra cultura, la lechuga no se fre. Esto no tiene nada que ver
con las propiedades de los significados lingsticos. En consecuencia, que
frer aparezca habitualmente con patatas, carne, pescado tampoco dice nada
acerca de la lengua, sino acerca del mundo y de nuestras costumbres gastronmicas. En los restaurantes del Caribe aprendemos que en otras culturas tambin se fren los pltanos, y en los chinos vemos tambin nueces fritas o helado frito. Ninguna de estas posibilidades tiene relacin con las
restricciones lxicas, ni con el significado, sino con la realidad.
Si hiciramos la misma operacin con el adjetivo acrrimo, seguramente obtendramos un resultado bastante diferente. Como sabemos, el adjetivo acrrimo es el superlativo del adjetivo acre (spero y picante al gusto y
al olfato). Lo encontraremos seguramente junto con enemigo, adversario,
partidario, feministay pocas palabras ms. Ninguna de las realidades

153

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

denotadas por estos sustantivos tiene, por lo que sabemos del mundo, un
olor o un sabor acre en grado sumo, de modo que no son las propiedades
de las entidades de la realidad las que determinan esta combinatoria; simplemente, los hablantes de espaol tienen un conocimiento tcito de una
restriccin lingstica que afecta al adjetivo acrrimo y al tipo de palabras
con las que se puede combinar. Efectivamente, la forma acrrimo impone
restricciones combinatorias muy severas a las unidades con las que comparece: en espaol, su uso se restringe a dos clases semnticas: la de enemigo (y los trminos semnticamente relacionados con enemigo, como
adversario, antagonista, etc.), y la de partidario (con defensor, fan, y otras
especificaciones ulteriores: ecologista, feminista, etc.). Es, por lo tanto, el
conocimiento del idioma, y no el de la realidad, el que nos permite afirmar
que acrrimo selecciona tales clases.
Actualmente el trmino colocacin suele reservarse para designar este
segundo tipo de fenmenos, es decir, la seleccin lxica por parte de un predicado que limita lingsticamente la clase semntica de unidades con las
que se combina. As pues, lo determinante no es la frecuencia de coaparicin (que es la consecuencia, y no la causa, de la restriccin combinatoria),
sino la especificidad lingstica de la seleccin. Y precisamente porque se
trata de un hecho lingstico, no resulta sorprendente que otras lenguas
empleen trminos tambin diferentes. Por ejemplo, si hemos de traducir
enemigo acrrimo o partidario acrrimo al ingls, nos encontraremos con la
necesidad de recurrir a unidades lxicas diferentes en cada caso: el adjetivo que selecciona la clase de enemigo es bitter (amargo) (bitter enemy),
mientras que es staunch (incondicional) el que selecciona la clase de partidario (staunch supporter). Lo importante, en consecuencia, es que estas
restricciones lxicas forman parte de nuestro conocimiento tcito de la lengua, y no de nuestro conocimiento de la realidad.
Las colocaciones son, como hemos dicho, la manifestacin visible de
restricciones de seleccin especficas. De acuerdo con esta caracterizacin,
son los predicados los que seleccionan a sus argumentos, y no al contrario:
es decir, es el adjetivo acrrimo el que restringe las clases de nombres con
las que se combina, y no al contrario. Lo mismo cabe decir, por ejemplo,
con respecto al adjetivo supino: restringe bsicamente su combinatoria a
trminos de la clase de ignorancia (desconocimiento, imbecilidad, etc.) y de
enfado (disgusto, indignacin, etc.) (Bosque 2006).

154

RELACIONES

SINTAGMTICAS: RESTRICCIONES LXICAS Y EXPRESIONES FIJAS

De modo semejante, el predicado sembrar, adems de seleccionar como


objeto expresiones que pertenecen a las clases de las semillas y los vegetales, se combina, entre otras, con palabras de la clase de miedo (terror, pnico, etc.), de odio (rencor, resentimiento), de informacin no contrastada
(rumor, duda, incertidumbre), de sufrimiento (desasosiego, desolacin)
(Bosque 2006). Estas combinaciones son propias del espaol y no se trasladan necesariamente a otras lenguas: en ingls, por ejemplo, el verbo sow
(sembrar) selecciona la clase de los vegetales y la de miedo, pero no la de
rumor, que prefiere spread (esparcir).
Por lo que a los adverbios respecta, parece claro que el adverbio terminantemente selecciona predicados que indican mandato (prohibir, ordenar,
etc.); y poderosamente se combina, entre otros, con verbos de atraccin e
influencia (llamar la atencin, influir, marcar, atraer), de contribucin (ayudar, favorecer), o de prominencia (destacar, sobresalir) (Bosque, 2006).
Podra parecer que la direccin de la seleccin debera ser exactamente
la contraria: que son los nombres los que determinan los predicados con los
que se construyen, o que son los verbos los que eligen los adverbios con los
que se combinan. ste es, efectivamente, un sentimiento natural e intuitivo. Hay, sin embargo, buenas pruebas para preferir la idea de que las restricciones operan en la direccin indicada: en primer lugar, porque son los
predicados, de manera general, los que determinan la seleccin de sus argumentos desde el punto de vista sintctico, como vimos en el tema anterior;
y, en segundo lugar, porque slo procediendo as se consiguen determinar
clases lxicas significativas: los modificadores con los que puede combinarse un sustantivo como fortaleza son, en principio, muy numerosos y no
relacionados: antigua, romana, enorme, de piedra; en cambio, si consideramos el tipo de sustantivos con los que puede combinarse el adjetivo inexpugnable podremos identificar enseguida una clase semntica: la de las
construcciones de defensa: fortaleza, bastin, muralla, recinto As, partiendo de los predicados, conseguimos obtener generalizaciones interesantes que del otro modo no se alcanzan.
Otra propiedad de las colocaciones es que no anulan la autonoma relativa de las unidades que se combinan; por eso se dice que la interpretacin
de las expresiones as formadas es plenamente composicional (es decir, es
una interpretacin derivada de los significados de cada unidad y de la
manera en que estos se combinan de acuerdo con las reglas sintcticas).

155

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Por ejemplo, sembrar el pnico es perfectamente comprensible a partir de la


combinacin composicional de sembrar (en el sentido figurado de diseminar, esparcir) y pnico (miedo extremo); en cambio, la expresin tomar el
pelo no es una colocacin, porque su significado no es composicional y, si
no se conoce de antemano, no puede deducirse de la combinacin composicional de sus elementos.
Por otro lado, el hecho de que las restricciones de seleccin que dan
lugar a las colocaciones operen sobre clases enteras y no sobre unidades
concretas permite diferenciarlas de otros tipos de combinaciones fijas (Cf.
8.3). Adems, las colocaciones suelen admitir diferentes tipos de modificaciones formales. Por ejemplo, en las colocaciones se permiten los cambios de categora gramatical: lucha encarnizada luchar encarnizadamente; discusin acalorada discutir acaloradamente acalorarse la discusin.
Tambin pueden aparecer indistintamente como modificaciones atributivas o predicativas: lucha encarnizada la lucha fue encarnizada. Algunas
pueden cuantificarse: el castigo fue {muy/poco/demasiado} severo Estas
pruebas indican, pues, que las colocaciones no constituyen expresiones
fijas, sino que con independencia de la restriccin lxica que les da origen,
presentan un alto grado de variabilidad sintctica. Como veremos a continuacin, esto las diferencia de las locuciones.

8.3. LOCUCIONES
Las locuciones son combinaciones fijas y no composicionales de unidades lxicas. Por ejemplo, combinaciones como tomar el pelo o meter la
pata son locuciones. Se dice que una combinacin es fija o estable cuando
no admite modificaciones (o admite muy pocas). La necesidad de reproducir las expresiones fijas tal como son explica la hilaridad que nos producen confusiones que seguramente todos recordamos, como la de estar en el
candelabro en lugar de estar en el candelero y otras semejantes. Por ejemplo,
la locucin tomar el pelo no admite la sustitucin del objeto por otros de significado relacionado: por eso es imposible *tomar el vello, *tomar el cabello,
o *tomar la melena (fuera, por supuesto, de usos creativos y humorsticos);
en cambio, las colocaciones operan, como hemos visto, con clases ms o
menos extensas de sinnimos y de unidades con significados relacionados.
Y, por otro lado, se dice que una expresin es no composicional cuando el

156

RELACIONES

SINTAGMTICAS: RESTRICCIONES LXICAS Y EXPRESIONES FIJAS

significado del conjunto no se puede prever a partir de la combinacin de


sus partes de acuerdo con las pautas que marca la gramtica. As, el significado de la locucin tomar el pelo no puede deducirse de la combinacin
de los significados de tomar y el pelo. El significado de estas locuciones
debe, pues, aprenderse de manera individual, es decir, como si se tratara
del significado de una unidad lxica simple.
La estabilidad de una combinacin es una cuestin de grado, de manera que hay expresiones ms o menos fijas. Para comprobar el grado de fijacin de una expresin se pueden realizar diferentes operaciones de sustitucin o de modificacin. De acuerdo con estas pruebas, una locucin tpica:
No admite la sustitucin sinonmica de ninguno de sus componentes:
como vimos, no es posible decir tomar el cabello o coger el pelo, o meter
la pierna o introducir la pata sin perder el significado propio de las respectivas locuciones;
No admite modificaciones de sus componentes: tomar el pelo rubio o
meter la pata derecha ya no son locuciones, y la nica interpretacin
que reciben es la puramente composicional;
No admite la coordinacin de sus elementos con otros constituyentes
ajenos a la locucin: no es posible decir tomar y quedarse con el pelo,
o meter la pata y la cabeza sin destruir el significado de la locucin;
No admite transformaciones que enfaticen sus componentes: por eso
no es posible decir Fue tomar lo que hizo con el pelo ni Lo que hizo con
la pata fue meterla; s admite, en cambio, intensificaciones de tipo
adverbial: por eso podemos decir Le tom bien el pelo o Meti completamente la pata;
No admite la elisin de una parte; s es posible, en cambio, la sustitucin anafrica de toda la locucin: puede decirse, en consecuencia,
Juan le tom el pelo, y Mara, tambin, pero resulta extrao Juan le
tom el pelo y Mara se lo tom tambin;
No admite el cambio de voz: por ello, se excluyen como locuciones La
pata fue metida por Juan, o El pelo le fue tomado varias veces durante
aquella semana.
Tambin la no composicionalidad puede verse como un parmetro en
cierto modo graduable. Tomar el pelo, por ejemplo, es una expresin cuyo

157

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

significado composicional difcilmente puede relacionarse con el de burlarse de alguien. En este caso, los diferentes componentes de la locucin
parece que no aportan ninguna nota de significado en el nivel individual, de
modo que es slo el conjunto el que se asocia con el significado de burlarse. Sin embargo, muchas locuciones provienen originalmente de extensiones metafricas y a veces s resultan parcialmente transparentes para los
hablantes. Por ejemplo, expresiones como defender a capa y espada o costar
un ojo de la cara, aunque fijas desde el punto de vista sintctico (puesto que
no admiten modificaciones ni sustituciones sinonmicas), tienen un significado composicional que los hablantes son todava capaces de identificar y
de reconocer.
Las pruebas anteriores permiten, pues, descubrir diferentes grados de
fijacin y de no composicionalidad en las locuciones. Estas dos caractersticas pueden, sin embargo, explotarse con fines expresivos. Por lo que respecta al contenido, muchas locuciones proceden de la fosilizacin de expresiones originalmente metafricas. Pues bien, cuanto ms reconocible
resulte la metfora de base, ms fcilmente se admiten las modificaciones
(siempre que mantengan, como es lgico, el proceso metafrico original).
Por ejemplo, a partir de una locucin como tener la mosca tras la oreja, un
hablante puede crear en un momento dado la expresin tener todo un
enjambre de moscas (o de abejas) tras la oreja, para intensificar hiperblicamente el significado de estar receloso: es decir, si alguien dijera que tiene
todo un enjambre tras la oreja seguramente lo que querra comunicar es que
est extraordinariamente receloso. Esta nueva expresin, que ya no es una
expresin fija, ser interpretable, sin embargo, de manera no composicional, ya que lo que se pretende comunicar no se deriva de manera directa de
la combinacin individual de los diversos constituyentes; la expresin ser
interpretable en la medida en que pueda recuperarse su relacin con la
expresin original tener la mosca tras la oreja. As pues, este tipo de sustituciones est limitado por la posibilidad de recuperar parcialmente la relacin con la locucin original.
Y por lo que respecta a la forma, parece que otro factor que contribuye
tambin a la posibilidad de hacer pequeas modificaciones es el grado de
reconocibilidad de la locucin original, por ejemplo las pistas que proporcionan al respecto los dems constituyentes. En general, cuanto ms compleja y ms caracterstica sea la estructura de una locucin, ms posibilidades hay de que resulte interpretable como tal aunque se hagan en ella

158

RELACIONES

SINTAGMTICAS: RESTRICCIONES LXICAS Y EXPRESIONES FIJAS

pequeas modificaciones. Esto es lo que ocurre con tener la mosca tras la


oreja: su estructura sintctica es lo suficientemente caracterstica como
para seguir siendo reconocible aunque se realice en ella alguna pequea
modificacin. La identificacin de una locucin est relacionada muchas
veces con la presencia de elementos lxicos peculiares. Esto es lo que ocurre con carsele a uno los palos del sombrajo (desanimarse, abatirse): no
sera imposible interpretar con un sentido semejante derrumbrsele a uno
los palos del sombrajo, o hundrsele a uno los palos del sombrajo, o incluso
derrumbrsele el sombrajo, porque la utilizacin de un trmino que apenas
aparecera en otro contexto hace a la locucin perfectamente reconocible.
Esta identificabilidad formal es, pues, la que permite entender por qu una
locucin simple y poco marcada como tomar el pelo no admite con tanta
facilidad sustituciones.
Las locuciones suelen clasificarse de acuerdo con su categora gramatical. Se habla de locuciones nominales (vacas flacas, sopa boba), adjetivas
(corriente y moliente, ligero de cascos), adverbiales (a tontas y a locas, de
higos a brevas), verbales (sacarse la espina, oler a cuerno quemado, cortar el
bacalao, no ver tres en un burro), prepositivas (con objeto de, a base de), y
conjuntivas (para que, a fin de que). Con respecto a las locuciones verbales
cabe sealar que tienen tpicamente una o varias posiciones de su estructura argumental fijas (las que corresponden a los elementos que forman la
locucin), pero tienen tambin posiciones libres o vacas, que se rellenan
contextualmente. La posicin libre puede corresponder al sujeto, como en
rascarse el bolsillo, pasarlas canutas o dar la barrila; al sujeto y al objeto
directo, como en meter a alguien en cintura; al sujeto y al objeto indirecto,
como en dorarle la pldora a alguien, cantarle las cuarenta a alguien; al objeto indirecto, como en no llegarle a alguien la camisa al cuerpo; o a otros
constituyentes, como en tomarla con alguien.

8.4. ENUNCIADOS FRASEOLGICOS


Es habitual establecer una clase ms de expresiones fijas, la de los
enunciados fraseolgicos, que, como su propio nombre indica, constituyen ellos mismos enunciados completos, es decir, sin huecos argumentales. Dentro de los enunciados fraseolgicos suelen distinguirse las paremias
y las frmulas rutinarias. Las paremias son refranes, proverbios o senten-

159

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

cias, como En casa del herrero, cuchillo de palo o No por mucho madrugar
amanece ms temprano. Las frmulas rutinarias son patrones estereotipados de interaccin social, como Parece mentira!, Que aproveche! o El gusto
es mo, que se asocian a situaciones comunicativas concretas.
Suele decirse que los enunciados fraseolgicos tienen un grado de fijacin mayor que el de las locuciones. En realidad, este mayor grado de fijacin es, en parte, consecuencia de su propia naturaleza de unidades completas discursivamente, esto es, unidades que no presentan huecos en su
estructura sintctica: esto hace que apenas admitan modificaciones; y es,
sobre todo, resultado de que los enunciados fraseolgicos constituyen ejemplos de citas o de discurso repetido, es decir, de formas establecidas por la
tradicin e institucionalizadas por la norma de una comunidad lingstica
que deben reproducirse siempre en sus propios trminos.
Las paremias prototpicas se caracterizan habitualmente como expresiones completamente lexicalizadas, con autonoma sintctica y discursiva,
que expresan verdades de tipo general y que tienen carcter annimo. Estas
diferentes propiedades no tienen todas el mismo estatuto. Mientras que la
fijacin lxica y la autonoma sintctica y discursiva representan propiedades necesarias, existen numerosos contraejemplos para los otros dos rasgos. As, el expresar verdades generales resulta, cuando menos discutible, y
se ve impugnado por el hecho de que dentro del mismo refranero hay expresiones para justificar una cosa y la contraria: por ejemplo, al refrn En casa
del herrero, cuchillo de palo se contrapone De tal palo, tal astilla; y al que
concede que No por mucho madrugar amanece ms temprano, se opone el
que recuerda que Al que madruga, Dios le ayuda. En cuanto al carcter annimo, muchas de las frases hechas que utilizamos como formas de discurso repetido son citas con un autor y una localizacin identificables: por
ejemplo, la frmula ndeme yo caliente y rase la gente se la debemos a
Gngora.
Por lo que se refiere a las rutinas conversacionales, suelen clasificarse
de acuerdo con el tipo de funcin discursiva que desempean. Es posible,
en consecuencia, utilizar criterios de tipo pragmtico, como el de la accin
verbal que se realiza al emitir dichas frmulas. As, muchas de ellas tienen
una funcin expresiva, como las que constituyen formas de saludo y despedida, de agradecimiento, de sorpresa: Qu tal?, Reciba un atento saludo,
Que usted lo pase bien!, Que te mejores!, Rayos y centellas! Otras frmu-

160

RELACIONES

SINTAGMTICAS: RESTRICCIONES LXICAS Y EXPRESIONES FIJAS

las se emplean como acciones directivas, es decir, que acciones verbales


que pretenden conseguir algo del interlocutor: Usted me dir, o Si es usted
tan amable. Existen tambin rutinas con las que realizar acciones de tipo
compromisivo: Por estas que son cruces!

8.5. CONSIDERACIONES FINALES


En suma, lo que interesa de las solidaridades lxicas, de las colocaciones, las locuciones y de las expresiones fijas es que representan fenmenos
graduales que se sitan en la frontera entre el componente lxico (entendido como inventario de propiedades idiosincrsicas de significado) y el
componente sintctico (como sistema de reglas productivas). Este carcter
fronterizo permite entender las propiedades de estas construcciones; y
constituye, asimismo, un buen campo de pruebas para determinar las propiedades de cada uno de los componentes.

LECTURAS RECOMENDADAS
Puede verse el nmero monogrfico que la revista Lingstica Espaola
Actual dedic a las colocaciones (LEA XXIII, 2001), con trabajos de Bosque,
Corpas, Penads, entre otros; o tambin Corpas Pastor (1996): Manual de
fraseologa espaola, Madrid, Gredos.
Una aplicacin muy prctica puede encontrarse en Buyse y Moreno
Pereiro (2003). Puede ampliarse el tema con la lectura de Alonso Ramos y
B. Sanromn Vilas (2000) y Zuluaga (2002).
Pueden verse tambin los diccionarios combinatorios existentes: DiCE
(Alonso Ramos: http://www.dicesp.com/), Redes (Bosque 2004), y Prctico
(Bosque, 2006).

161

Categorizacin y adquisicin del lxico

9.1. La categorizacin
9.2. La estructura interna de las categoras
9.3. La adquisicin del lxico
9.3.1. La tarea de etiquetado
9.3.2. La tarea de categorizacin
9.3.3. La tarea de construccin de redes de relaciones

Las relaciones entre lenguaje y capacidades cognitivas representan uno


de los mbitos centrales de la investigacin actual. Dentro de este mbito,
el estudio del significado constituye un terreno privilegiado en el que analizar la manera en que el lenguaje y el conocimiento interactan. Los procesos que conducen a la formacin y consolidacin de los conceptos y los
significados en nuestra mente, y las etapas que sigue la adquisicin del lxico son aspectos del mayor inters para esta perspectiva.

9.1. LA CATEGORIZACIN
La realidad que nos rodea es cambiante y multifactica, y se presenta
ante el observador con matices siempre diferentes: cada objeto que vemos,
o cada acontecimiento al que asistimos es siempre nico e irrepetible. Sin
embargo, no manejamos toda esta diversidad. Por ejemplo, ante la imagen
de un paisaje alpino, vemos montaas, nieve, un valle, rboles, casas, un

Figura 1

165

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

lago; es decir, simplificamos claramente el contenido de nuestra experiencia perceptiva, que es compleja y variada, y segmentamos el continuo de la
realidad en entidades discretas que agrupamos en clases, y a las que atribuimos nombres que nos permiten referirnos a ellas. Los humanos organizamos, pues, nuestro entorno en categoras ms o menos estables, enfatizando lo comn y descartando las diferencias que no resultan esenciales.
Esta operacin de abstraccin por la que estructuramos la percepcin en
un esquema organizado y global se denomina categorizacin. Categorizar
es, pues, agrupar entidades y sucesos en clases en virtud de sus rasgos generales, desestimando a estos efectos todo lo que hace nico a cada objeto y
a cada acontecimiento. La categorizacin puede presentar diversos niveles
de abstraccin: la etiqueta general de paisaje alpino con la que caracterizaramos la imagen anterior es tambin resultado de un proceso de categorizacin.
Un concepto es la representacin mental de una clase; esta representacin agrupa nuestro conocimiento y nuestras creencias sobre dicha clase.
Por ejemplo, cuando categorizamos algo como rbol reducimos la complejidad perceptiva de un ejemplar concreto a una etiqueta comn a otros
ejemplares (que pueden incluso tener propiedades perceptivas bien diferentes: pensemos en las diferencias entre las diversas especies de rboles).
Categorizar es muy importante porque es un requisito imprescindible
para la eficacia cognitiva. En un relato de J. L. Borges titulado Funes el
memorioso se nos presenta una visin literaria de lo que implicara para
alguien tener una percepcin y una memoria prodigiosas pero ser incapaz
de categorizar (ver texto en pgina siguiente).
Esta visin literaria no est, seguramente, muy alejada de lo que supondra en realidad no poder generalizar: alguien que no fuera capaz de hacerlo no lograra salir de la perplejidad ms absoluta ante su entorno.
Categorizar es hacer abstraccin de las diferencias para poder extraer conclusiones generales sobre las propiedades de los objetos y los acontecimientos. La capacidad de categorizar es, por ello, bsica para nuestra especie: nos permite reducir la complejidad del entorno, entender y organizar el
mundo que nos rodea, aprender, razonar y comunicarnos.
Efectivamente, a partir de las clases formadas, somos capaces no slo
de identificar los ejemplares concretos en funcin de su adscripcin a una
clase, sino sobre todo de reaccionar ante ellos en virtud de nuestro conoci-

166

CATEGORIZACIN

Aguafuerte de S. Scavino
para la edicin de
Ficciones de Dos Amigos,
Buenos Aires, 1987.
Tomado de
www.smu.edu/bridwell/
De Golyer/FiccionesImage
R2C5.htm

Y ADQUISICIN DEL LXICO

Al caer, perdi el conocimiento; cuando lo recobr, el presente era casi intolerable de tan rico y tan ntido, y tambin
las memorias ms antiguas y ms triviales. (...) Ahora su
percepcin y su memoria eran infalibles. (...) En efecto,
Funes no slo recordaba cada hoja de cada rbol de cada
monte, sino cada una de las veces que la haba percibido o
imaginado. (...) No slo le costaba comprender que el smbolo genrico perro abarcara tantos individuos dispares de
diversos tamaos y diversa forma; le molestaba que el perro
de las tres y catorce (visto de perfil) tuviera el mismo nombre que el perro de las tres y cuarto (visto de frente). Su propia cara en el espejo, sus propias manos, lo sorprendan
cada vez. (...) Sospecho, sin embargo, que no era muy
capaz de pensar. Pensar es olvidar diferencias, es generalizar, abstraer. En el abarrotado mando de Funes no haba
sino detalles, casi inmediatos.

Jorge Luis BORGES: Funes el memorioso (Ficciones, 1944).

miento sobre la clase. Categorizar implica asociar atributos y propiedades


a los miembros de cada clase de entidades o sucesos, y almacenar, bajo un
localizador comn, toda la experiencia adquirida (propia y ajena) en relacin con ellos. Esto permite reutilizar el conocimiento y las creencias almacenadas con anterioridad en el procesamiento de nuevos ejemplares: una
vez que hemos identificado un objeto como un miembro de una determinada clase, podemos aplicarle todo nuestro conocimiento sobre dicha clase.
Por ejemplo, a un rbol que no habamos visto nunca antes le atribuimos,
de manera inmediata y por defecto, ciertas propiedades que sabemos
comunes a los integrantes de su misma categora: identificamos y reconocemos sus partes fundamentales (un tronco leoso, varias ramas); sabemos que tendr una raz, aunque no la veamos; y sabemos que puede tener
hojas o no en funcin de la especie y de la estacin del ao Todas estas
propiedades nos permiten tener expectativas precisas sobre lo que se puede
esperar (y lo que no) de un miembro de la categora rbol (que no tenga la
capacidad de moverse por si mismo, ni la de hablar). No tenemos, por
tanto, que aprenderlo todo cada vez sobre cada ejemplar, sino que nos
basta, en principio, con aplicarle la informacin que tenemos sobre la clase,

167

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

con la consiguiente ventaja de reducir el esfuerzo cognitivo y facilitar el


razonamiento y la toma de decisiones.
Tambin la comunicacin depende decisivamente de la capacidad de
categorizar. El requisito bsico para comunicarse no es tanto poseer un
vocabulario y una gramtica comunes, sino fundamentalmente ser capaces
de manejar representaciones mentales semejantes. Gracias, pues, a este
carcter intersubjetivo de las categoras podemos, entre otras cosas, intercambiar experiencias con los dems, almacenar los contenidos de sus conocimientos y aprender de ellos.

9.2. LA ESTRUCTURA INTERNA DE LAS CATEGORAS


Hemos visto qu es la categorizacin y cules son sus ventajas para
nuestra especie. La pregunta que debemos responder ahora es la de cmo
categorizamos. Una respuesta posible consiste en decir que nuestras categoras mentales son un reflejo directo de las categoras del mundo: establecemos nuestras categoras guiados por las propiedades de los objetos y
siguiendo pautas definidas, como la similitud de formas, las propiedades
perceptivas, la funcin o el mbito de uso. Pero si las propiedades de la realidad fueran el nico condicionante, deberamos esperar que las categoras
fueran las mismas para todos los individuos, con independencia de la lengua y de la cultura de su entorno. Sin embargo, esto no es as: hay diferencias notables entre las lenguas en la manera en que segmentan su entorno.
Cualquiera que sepa ms de una lengua sabe que no hay una correspondencia biunvoca entre las palabras de ambas. Y es que, adems de reflejar
propiedades objetivas, la categorizacin pone de manifiesto las necesidades
del grupo en relacin con su entorno, de modo que las clases que se distingan en una determinada cultura sern aquellas que hayan facilitado la
interaccin de sus miembros con la realidad concreta que los rodea: esto
explica, por ejemplo, que los habitantes de las regiones polares establezcan
distinciones ms finas que nosotros entre diferentes tipos de nieve (por
ejemplo, en inu, la lengua de los esquimales, se distingue entre qanik,
nieve en el aire, y apud, nieve en el suelo, entre otras). As pues, en la
medida en que estas diferencias se lexicalizan (es decir, toman una forma
lingstica particular, que determina un haz de relaciones entre significados diferente), el problema de la categorizacin tiene incidencia directa en

168

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

la Semntica. Esta manera de concebir las categoras y los conceptos encaja con la concepcin del significado que venimos manejando, segn la cual
el significado es la representacin mental que corresponde a una expresin
simple; esta representacin se asocia con un determinado concepto tal y
como lo configura la lengua, y da acceso a la informacin enciclopdica con
l relacionada. La manera de objetivar y de hacer visible esta representacin interna consiste en identificar la clase extensional denotada.
Las reflexiones anteriores sobre la categorizacin nos vuelven a llevar a
tres problemas clsicos en Semntica: el de la naturaleza y la estructura
interna del significado, el de su relacin con las entidades del mundo denotadas, y el de los lmites entre el conocimiento lingstico y el conocimiento
enciclopdico. Una manera de enfocar estos problemas es preguntarse cmo
se establece si una entidad o un suceso entran o no dentro de una categora.
La respuesta ms inmediata es, seguramente, la de que los miembros de cada
categora deben reunir un determinado conjunto de propiedades comunes,
de modo que slo se podrn incluir en esa categora los elementos que satisfagan las condiciones requeridas. Por ejemplo, para que una entidad pueda
etiquetarse como mujer tiene que reunir ciertas condiciones: ser humana,
hembra y adulta; si incumple alguna de las tres condiciones ya no entrar
dentro de la categora de mujer. Estas tres condiciones son necesarias y suficientes para la adscripcin de una entidad a la categora en cuestin.
Esta manera de concebir la pertenencia a una categora en funcin de
un conjunto determinado de condiciones necesarias y suficientes permite
establecer una particin binaria en el universo entre aquellas entidades que
satisfacen todos los requisitos, y aquellas que no: las categoras tendran
siempre, en consecuencia, lmites perfectamente definidos. De acuerdo con
este enfoque, categorizar equivaldra a comprobar cul es la categora con
respecto a la cual una entidad satisface todos los requisitos impuestos por
la definicin de la categora. De hecho, las tres condiciones impuestas para
la adscripcin de una entidad a la categora MUJER son exactamente las mismas que se postulan como definidoras del significado de mujer en los anlisis componenciales (o de rasgos), y tambin las que proporcionara, como
entraamientos, una caracterizacin en trminos de postulados de significado. Parece, entonces, que hay una correspondencia entre los componentes del significado tal y como se describen desde algunos enfoques lingsticos, por un lado, y las caracterizaciones que pueden hacerse desde una
perspectiva conceptual y cognitiva, del otro.

169

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Este enfoque tiene ventajas descriptivas y explicativas interesantes, pero


tropieza con una dificultad esencial: es psicolgicamente poco plausible.
No parece razonable pensar que dispongamos de una especie de lista de
verificacin con respecto a la cual poder comprobar la pertenencia de
cada entidad a una categora. Por otra parte, no siempre es sencillo determinar cules son exactamente las condiciones necesarias y suficientes que
definen a cada categora (algo que ya vimos con respecto al anlisis del significado: funciona bien para algunos conjuntos restringidos y bien estructurados, pero resulta difcil de trasladar a la totalidad del lxico).
El filsofo austriaco Ludwig Wittgenstein
mostr convincentemente que una palabra
cotidiana como juego no admite una caracterizacin de su significado en trminos de
condiciones necesarias y suficientes. Si buscamos esta palabra en un diccionario encontraremos definiciones como ejercicio recreativo sometido a reglas, y en el cual se gana o
se pierde. Sin embargo, si consideramos
diferentes actividades a las que llamamos
juego, podremos comprobar que muchas
incumplen alguno de los requisitos. Por
Ludwig Wittgenstein (1889-1951)
ejemplo, muchos juegos infantiles no estn
defendi en sus trabajos una
sometidos a reglas precisas: jugar a las casivisin contextualista del
tas, o a los marcianos, o al corro, o a los dissignificado: El significado es el
uso, es decir, las palabras no se
fraces no son actividades sometidas a reglas
definen por referencia a los
arbitrarias de ninguna clase; y tampoco en
objetos o las entidades a las que
estos juegos se gana o se pierde, porque no
designan en el mundo externo, ni
tampoco por los pensamientos,
son necesariamente juegos competitivos. Sin
ideas o representaciones
embargo, todas estas actividades las caractementales que uno pueda asociar
rizamos como juegos. El hecho de que haya
con ellas, sino ms bien cmo se
competencia parece excluir los juegos uniusan en la comunicacin efectiva
y de todos los das.
personales, como los solitarios o los cruci(Philosophische Untersuchunge,
gramas, o los juegos de las videoconsolas y
op. post., 1953).
los ordenadores. El concepto de ejercicio
resulta problemtico, porque no puede
entenderse en sentido literal, ya que debe acoger tanto la actividad fsica
(tenis) como la intelectual (ajedrez). Asimismo, la cuestin de qu se

170

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

entiende por recreativo presenta dificultades porque recrear significa divertir o alegrar, y esto es algo que desde luego no se aplica con el mismo baremo a todos los juegos: el tipo de placer que proporciona el juego del ajedrez
a quienes lo practican no tiene nada que ver con la diversin que se obtiene jugando al pilla-pilla. Y, de otra parte, la existencia de jugadores profesionales (de ftbol, de tenis, de golf) impugna la necesidad del rasgo
recreativo: no hay duda de que los profesionales tambin disfrutan, pero
no parece que la pura diversin sea la propiedad bsica de su actividad.
Existen, por otro lado, ejercicios recreativos sometidos a reglas y en los que
se puede ganar o perder que, sin embargo, no etiquetaramos como juegos:
es lo que sucede, por ejemplo, en las diferentes pruebas de atletismo (carrera, salto de altura, salto de longitud, etc.).
El resultado de todas estas consideraciones es que no es posible encontrar un conjunto de condiciones necesarias y suficientes para definir juego.
Sin embargo, los hablantes no tenemos dificultades especiales en usar esta
palabra y en manejar su concepto asociado. Parece que la clave est en la
nocin de parecido de familia. Todos nos hemos habituado a denominar
juegos a un conjunto de actividades concreto, y todos conocemos, adems,
otros tipos de actividades ldicas a las que no les damos este nombre, de

Corro

Tenis

Ajedrez
Cartas

Figura 2. (Tomada de J. Aitchison [1987:48].)

171

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

modo que estamos en condiciones de categorizar una nueva actividad como


un juego en virtud de su parecido de familia con relacin a otros juegos.
Cualquier juego guarda una cierta semejanza con algn otro, pero no hay
un factor nico que los englobe a todos.
Otros estudios han demostrado tambin que muchas categoras no tienen lmites precisos. Los trabajos de Brent Berlin y Paul Kay han puesto de
relieve que las lenguas segmentan el espectro cromtico de manera diferente: desde las lenguas que poseen slo dos trminos bsicos (que equivalen a nuestra distincin entre colores claros y clidos, por un lado, y colores oscuros y fros, por otro), a las que tienen ms de seis (rojo, anaranjado,
amarillo, verde, azul, ail, violeta, blanco, negro).
Estas diferencias no afectan, por supuesto, a las capacidades perceptivas de los hablantes, ni a la posibilidad efectiva de que discriminen los colores y sepan identificar sus diferentes matices. Pues bien, sea cual sea el
nmero de trminos bsicos que una lengua maneje, no todos los matices
cromticos entran con la misma facilidad en cada categora: los hablantes
coinciden bsicamente en lo que es un color rojo tpico, pero empiezan a
tener ms dudas a medida que nos alejamos del centro del rojo. En qu
lugar se establece la diferencia entre el rojo y el naranja? Muchos matices
de color fronterizos se categorizan en un lado u otro en funcin de los
hablantes, o incluso el mismo hablante puede etiquetar un color una vez
como rojo y otra como naranja.
Este tipo de hallazgos contribuy al desarrollo de nuevas investigaciones que mostraban que las categoras pueden tener lmites difusos. Uno de
los ms conocidos es el de William Labov, un estudio experimental sobre la
diferencia entre taza, tazn, vaso, jarro. Cuando se presenta a los encuestados una tabla con dibujos de posibles objetos de esas categoras, se comprueba que algunos objetos se clasifican con facilidad, mientras que otros
resultan ms problemticos. Por ejemplo, en la tabla de la derecha, el objeto que lleva el nmero 1 es claramente una taza, pero a medida que nos alejamos de l, la seguridad de los encuestados sobre la pertenencia de los
diferentes objetos a la clase de las tazas desciende. Ninguno de ellos incumple en lo esencial la definicin de taza como vasija pequea, por lo comn
de loza o de metal y con asa, empleada generalmente para tomar lquidos,
y sin embargo, a partir de un determinado momento, los encuestados
dudan. Curiosamente, muchas veces la categorizacin se facilita cuando se

172

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

ofrece a los individuos que participan en


el experimento algunos datos en principio accesorios sobre los objetos: si se les
dice que el objeto en cuestin contiene
caf, se favorece significativamente su
adscripcin a la clase de las tazas.
La pertenencia a una categora no es
simplemente una cuestin binaria y discreta, sino una cuestin gradual: hay
miembros ms tpicos que otros. Esto
indica, en consecuencia, que hay asimetras entre los elementos de una clase:
algunos son mejores que otros como
representantes de esa categora.
Los trabajos de Eleanor Rosch apuntan en la misma direccin: las categoras
Figura 3
se organizan alrededor de un prototipo,
es decir, de un miembro central que constituye el mejor ejemplar de la
clase; el resto de los miembros que se asocian a la categora lo hacen en funcin de su grado de semejanza con respecto al prototipo. El prototipo de
una categora es una representacin abstracta que contiene los rasgos ms
destacados y caractersticos, que resultan de aplicacin a la mayor parte de
los ejemplares, pero no constituyen condiciones necesarias y suficientes.
Por ejemplo, con respecto a la categora ave los estudios experimentales de
Rosch mostraron una gradacin entre las diferentes especies de aves, de
manera que algunas constituan mejores ejemplos que otras.
Los tordos (o petirrojos) representan el prototipo de ave, seguidos muy
de cerca por gorriones, canarios y palomas. A medida que nos alejamos del
centro, encontramos aves menos tpicas, como loros, tucanes, lechuzas y
faisanes, etc. Los patos y los pavos reales ocupan una posicin ms alejada.
Por ltimo, avestruces y pinginos se sitan junto al borde exterior de la
categora.
La existencia de esta gradacin se explica, entre otras cosas, por el
mayor o menor grado en que las aves poseen la capacidad de volar, que
para los humanos resulta desde el punto de vista perceptivo uno de los rasgos ms caractersticos. Lo tpico de las aves es que sean aptas para el vuelo

173

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Figura 4. (Tomada de J. Aitchison [1987:54].)

pero no todas ellas vuelan: no lo hacen ni las gallinas, ni los pinginos, ni


los avestruces, pero no por ello dejan de ser aves. Por otro lado, la capacidad de volar no es exclusiva de las aves: vuelan tambin algunas especies de
insectos, e incluso algn mamfero, como el murcilago. Para definir una

174

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

categora no hace falta, por tanto, una lista cerrada de condiciones necesarias y suficientes, sino que basta con proporcionar los rasgos ms tpicos,
que reaparecern, en mayor o menor grado, en los miembros menos caractersticos.
Estas comprobaciones han dado lugar a la teora de prototipos, que
ha supuesto una manera nueva de acercarse a los problemas de la categorizacin y la formacin de conceptos. A partir de este enfoque, se han propuesto algunas generalizaciones significativas acerca de nuestro comportamiento cognitivo. Estas generalizaciones, conocidas con el nombre de
efectos de prototipicidad, ataen a diversos aspectos, como el orden de
mencin de los miembros de una clase (el prototipo se menciona ms
pronto que los miembros menos caractersticos), el orden de adquisicin
(la adquisicin se acelera si se proporcionan las caractersticas ms prototpicas), o la rapidez de verificacin (los miembros ms prototpicos se reconocen antes como pertenecientes a la categora que los menos centrales).

Figura 5

175

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

La nocin de prototipo permite explicar con facilidad la intuicin de


que hay ejemplares mejores que otros como representantes de una clase y
permite, de este modo, dar cuenta de la organizacin interna de las categoras. Ahora bien, la afirmacin de que la pertenencia a una clase puede
estar graduada internamente no puede entenderse simplemente como la
desaparicin total de cualquier tipo de frontera entre las clases: si esto
fuera as, perderamos muchas de las ventajas cognitivas de la categorizacin misma.
Por ejemplo, en relacin con las sillas de la tabla de la pgina anterior,
parece claro que hay ejemplares ms prototpicos que otros. Seguramente
la silla que ms se asemeja a nuestro prototipo es la primera, aunque hoy
por hoy no es seguramente la que podemos encontrar con ms frecuencia
en nuestras casas. Por mucho que se aparten otros ejemplares de esta idea,
el hecho de que podamos reconocer sus semejanzas funcionales permite
mantener la cohesin entre los miembros de la clase.
Lo que hay que entender, entonces, es que las fronteras no son rgidas
ni pueden fijarse de antemano, pero existen; y el grado de semejanza con el
prototipo explica algunos de los efectos mencionados, pero no invalida la
adscripcin plena a la categora en cuestin: es decir, incluso los miembros
menos tpicos de la categora de las aves, como los pinginos o los avestruces son, sin lugar a dudas, miembros de esa categora.
Para salvar estos problemas, los desarrollos ms recientes prefieren trabajar con la nocin de ejemplar en lugar de la de prototipo: la diferencia
es que el ejemplar es una entidad concreta, no una representacin mental y
abstracta del ejemplar ms caracterstico. Ante una nueva entidad, su pertenencia a la categora se evala en funcin de su semejanza con respecto
al ejemplar concreto cuya representacin se ha almacenado.
Las ventajas de esta manera de entender la categorizacin radican en
que permite comprender mejor la complejidad del mundo en mbitos en
los que no parece que haya necesariamente un prototipo. Hay, por ejemplo,
categoras complejas inducidas por objetivos concretos: por ejemplo, la de
los alimentos que se toman en una dieta, o la de las cosas que regalar en el
da de la madre. Pues bien, con respecto a este tipo de categoras, es ms
que probable suponer que todos podramos ser capaces de dar una lista con
miembros de estas dos categoras, pero es mucho menos probable que de
manera espontnea diferentes individuos coincidiramos en elegir una

176

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

misma entidad como prototipo comnmente aceptado para cada una de


ellas. En casos como este, lo que manejamos, seguramente, son conjuntos
de ejemplares. Ello sugiere que los dos enfoques (el de prototipos y el de
ejemplares) no son incompatibles: es posible que utilicemos ambos, slo
que en diferentes circunstancias. Seguramente los ejemplares concretos tienen un papel central en la formacin de los prototipos: cuanto ms estabilizada est una categora, mas probable es que manejemos un prototipo.
Las investigaciones reseadas indican, pues, que la informacin que
almacena nuestra mente con respecto a cada categora es mucho ms compleja de lo que habramos podido pensar en un primer momento.
Seguramente nuestra representacin mental de cada clase incluye un prototipo abstracto, pero tambin tiene almacenado el recuerdo de ejemplares
o instancias concretas de dicho concepto, as como las creencias particulares del individuo que derivan de su propia experiencia personal: todo ello,
presumiblemente, se articula en un modelo que establece relaciones precisas entre estos diversos componentes. El resultado es un conjunto de conocimientos rico, estructurado y variado, sin el cual sera muy difcil explicar
la potencia y la flexibilidad con que somos capaces de movilizar la informacin en funcin de las circunstancias de nuestro entorno.

9.3. LA ADQUISICIN DEL LXICO


Las reflexiones sobre la categorizacin ofrecen datos de inters sobre la
vertiente cognitiva del significado. Conocer cmo se desarrolla el proceso
de adquisicin del lxico puede aportar tambin puntos de vista nuevos
sobre la manera de concebir las relaciones entre las palabras y sus significados, y sobre el modo en que se estabilizan los contenidos semnticos.
La adquisicin del lxico por parte de los nios no es, en absoluto, una
labor sencilla. Aitchison (1987) indica que en este proceso hay que distinguir al menos tres tipos diferentes de tareas que el nio debe llevar a cabo:
etiquetado por medio de palabras: es la de reconocer que las secuencias de sonidos pueden utilizarse para nombrar las entidades de la
realidad;
categorizacin propiamente dicha: es la de decidir qu tipo de entidades entran bajo una determinada categora; y,

177

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

construccin de redes: es la de establecer cmo se relacionan entre s


las diferentes palabras.
Veamos con un poco ms de detalle estas tres tareas.

9.3.1. La tarea de etiquetado


Seguramente, si preguntamos cmo aprenden los nios el lxico de su
lengua, la mayor parte de la gente responder diciendo que los adultos les
mostramos los objetos a la vez que pronunciamos la palabra correspondiente. De este modo, se crea la asociacin entre la secuencia de sonidos y
el objeto al que se refiere. Sin embargo, el proceso por el que relacionamos
una secuencia particular de sonidos con un contenido conceptual determinado (y no con otro) es, desde el punto de vista psicolgico, extraordinariamente complejo, y requiere la maduracin de capacidades previas que el
nio slo desarrolla entre los dos primeros aos de vida.
Los nios producen sonidos y experimentan con su aparato fonador
desde muy pronto. Los patrones fonticos comienzan a parecerse cada vez
ms a los de su lengua materna, hasta que algunas de sus secuencias de
sonidos son idnticas a palabras simples, como mam y pap. Sin embargo, cuando los nios emiten estas secuencias por primera vez no establecen
todava una conexin entre el sonido y el significado: son, en todo caso, los
adultos que les rodean los que atribuyen a estas secuencias de sonidos el
estatuto de palabras.
Ms adelante se producen las primeras asociaciones entre secuencias de
sonidos y determinados objetos. Por ejemplo, al nio se le muestra un pato
y produce una secuencia de sonidos como [kwa] (o algo parecido a [pato]).
Tampoco esta relacin es suficiente para poder decir que el nio utiliza una
palabra. La razn estriba en que, probablemente, lo nico que este hecho
demuestra es que se ha establecido una conexin condicionada de manera
directa entre sonido y objeto, sin que entre ambos medie an nada que
podamos llamar significado. Una prueba de ello es que al principio slo un
estmulo concreto (digamos, un determinado juguete, o una determinada
pgina de un libro, o una determinada situacin) desencadenan en el nio
la produccin de la secuencia de sonidos esperada: otros objetos que para
los adultos tendran idntico estatuto como miembros de la misma clase no

178

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

producen la misma respuesta verbal. En este sentido, los psiclogos insisten en que las primeras palabras son simplemente acompaamientos
rituales a estmulos muy concretos.
La extensin de estas secuencias de sonidos a otras circunstancias
marca ya una segunda etapa: cuanto mayores sean las diferencias entre la
situacin inicial y las nuevas condiciones que desencadenan el uso de las
secuencias de sonidos, ms cerca nos encontramos del uso real de palabras.
Slo cuando las palabras se disocian de las circunstancias es posible afirmar que los nios han alcanzado la etapa en la que entienden que las cosas
se pueden nombrar, es decir, pueden recibir etiquetas en forma de palabras. Esta capacidad representa el requisito previo de la capacidad simblica, es decir, de la capacidad de relacionar de manera sistemtica determinados signos con determinadas entidades o determinados acontecimientos.

9.3.2. La tarea de categorizacin


En sus primeros usos, las palabras funcionan casi como nombres propios (esto es, como designadores directos de un objeto nico). Podra parecer que esta es una etapa muy primaria, pero hay que tener en cuenta que
incluso ser capaces de establecer esta relacin requiere capacidades cognitivas elevadas. Cmo decide el nio a qu se refiere exactamente un nombre? Este es un problema de raz filosfica sobre el que llam la atencin W.
V. O. Quine, uno de los filsofos estadounidenses ms influyentes del siglo
XX, por medio de un ejemplo bien conocido en la bibliografa. Al ver pasar
un conejo, un hablante de una lengua que desconocemos exclama Gavagai!
Seguramente, lo ms natural es suponer que su expresin equivale a Un
conejo! Sin embargo, no podemos tener la seguridad absoluta de que esto
sea exactamente lo que la otra persona dijo, ya que hay multitud de otros
significados posibles que encajaran igualmente bien con la situacin descrita: por ejemplo, podra querer decir Comida!, o bien Vayamos de caza!,
o incluso Habr tormenta esta noche! si entre los habitantes de la zona existe la supersticin de que ver un conejo atraer una tempestad. Esta es la
misma situacin con que se enfrenta el nio cuando aprende la lengua. En
ambos casos, la estrategia interpretativa consiste en avanzar hiptesis y tratar de confirmarlas observando el comportamiento lingstico relacionado
con nuevas apariciones de esa misma expresin.

179

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

El cambio realmente interesante es el que hace posible pasar de la designacin de una entidad nica al uso general de un trmino como nombre de
una clase entera. Este cambio implica ser capaz, por un lado, de extender
el uso de una etiqueta a otros objetos que comparten con el primero ciertas
propiedades (es decir, el nio debe conseguir extender el uso de la palabra
pato a todos los miembros de la categora de los patos); pero implica tambin, por otro lado, restringir adecuadamente el uso de la palabra (de modo
que sta se aplique slo a los patos, y no a los pollos, o a los objetos amarillos).
Cuando el mbito de aplicacin de un trmino no es todo lo amplio que
requerira la categora se habla de hipoextensin. Por ejemplo, para un
nio pato puede ser slo su pato amarillo de goma con el que juega en la
baera, pero no otros patos (de juguete o vivos). En el lenguaje infantil la
hipoextensin representa un fenmeno muy corriente, ya que la capacidad
de seleccionar una propiedad o un atributo, asociarla a una secuencia fnica y generalizar esta etiqueta a otros ejemplares con propiedades perceptivas a veces muy diferentes requiere una gran capacidad de abstraccin. La
hipoextensin muestra que las palabras se aprenden ligadas a un determinado contexto de uso, y a los nios no les resulta fcil desligarlas de l.

pato

Figura 6

La dependencia contextual de las primeras palabras se extiende tambin


a las combinaciones de palabras. Por ejemplo, los nios aprenden pronto
que el agua del bao o la leche de su desayuno puede estar fra o caliente,
pero no son capaces de usar o de entender otras combinaciones de estos

180

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

adjetivos, en particular si implican acepciones figuradas, de modo que es


muy posible que rechacen la combinacin persona fra como carente de
sentido. La etapa de hipoextensin se va reduciendo paulatinamente a
medida que se va incorporando al uso de una palabra un mayor y ms
diverso nmero de contextos posibles.
La hiperextensin representa el fenmeno contrario, que consiste en
utilizar una secuencia de sonidos para hacer referencia a una clase ms
amplia que la denotada por esa misma secuencia en la lengua de los adultos. Para algunos, la hiperextensin de una palabra como pato a otras aves
(digamos, pollos, faisanes, pavos reales, etc) es el resultado de la falta de
conocimiento de los otros trminos relacionados: el nio no conoce otras
palabras y aplica la ms cercana.
La hiperextensin ha atrado ms la atencin de los psiclogos que la
hipoextensin porque a veces sus efectos resultan ms chocantes, y ello permite investigar las estrategias de categorizacin Por ejemplo, un nio usaba
usar la misma forma [at] para referirse tanto a un sombrero como a un
peine. Otro nio llamaba [kwa] primero a un pato que nadaba en un estanque, luego a un vaso de leche, posteriormente a una moneda, y al final al
ojo de un osito de peluche.

Figura 7

Las explicaciones de los psiclogos al respecto consisten en suponer que


hay una cadena de relaciones de semejanza parciales: el pato nada en un
estanque, de modo que en esta escena no destaca slo el animal, sino que
tambin el elemento lquido puede atraer la atencin del nio; a partir de
este hecho, se explica mejor que pueda utilizar la misma secuencia para un
vaso de leche, uno de cuyas propiedades centrales es, precisamente, la de
contener un lquido; la extensin al significado de moneda tiene que ver
con que en dicha moneda aparece un guila, que recuerda de nuevo al pato

181

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

del estanque; y, por ltimo, a partir de la forma de la moneda se obtiene la


extensin al ojo del osito.
Finalmente, tambin puede construirse una explicacin de la hiperextensin en trminos de teora de prototipos. Los nios toman primero un
ejemplar particular y lo convierten en prototipo de la categora: la pertenencia de otros objetos a esa misma categora se evala en virtud de su
grado de semejanza con respecto al prototipo. La semejanza, como es
obvio, puede depender de muchos factores, y, en el caso de los nios, las
caractersticas que sirven para establecer las semejanzas son, en muchas
ocasiones, muy diferentes de las que tomaramos en consideracin los
adultos.

9.3.3. La tarea de construccin de redes de relaciones


El tercero de los procesos que integran la adquisicin del lxico consiste en el establecimiento de redes de relaciones entre palabras y entre significados. Como demuestran muchos estudios experimentales, nuestro conocimiento lxico no est almacenado simplemente de manera catica, sino
que se organiza en diferentes tipos de relaciones que lo hacen eficaz, potente y manejable. Muchas de estas conexiones son de tipo semntico (Cf.
caps. 3 y 4). Cmo las adquieren los nios? Las relaciones de inclusin de
una categora en otra no son fciles de entender, y muchos nios se resisten al principio a aceptar que un caballo es tambin un animal; lo que suelen entender es que el trmino caballo, ms conocido y ms cercano, se
refiere a una clase de entidades que identifica con facilidad, mientras que
el trmino animal es, en todo caso, un nombre genrico para todos los seres
vivos para los que no dispone de un trmino ms especfico. De este modo,
se manifiesta una vez ms el carcter central de los trminos de nivel bsico (Cf. 4.1.1). En esta dificultad parece que interviene tambin la resistencia inicial a poner ms de una etiqueta a la misma entidad: si algo conocido tiene ya un nombre, no se le pone otro nombre diferente.
El descubrimiento de relaciones entre las palabras puede dar lugar a
errores y confusiones. Mientras el nio liga las palabras a situaciones especficas, su uso es el que los adultos esperan; en cambio, en el momento en
que comienza a realizar generalizaciones y a establecer conexiones, la posibilidad de fallos aumenta: por ejemplo, los verbos dar y tomar pueden

182

CATEGORIZACIN

Y ADQUISICIN DEL LXICO

empezar a intercambiarse de manera inadecuada cuando el nio descubre


la relacin entre ambos.
La creacin de conexiones deja ver la heurstica subyacente, a base de
avances, y retrocesos, ensayos y errores, hasta que la red de relaciones
semnticas se va estabilizando. Las primeras relaciones son de tipo sintagmtico, de modo que las asociaciones ms comunes se dan entre palabras
que suelen ir juntas: los nios asocian mesa con comer, oscuro con noche,
mientras que los adultos muestra una preferencia por las asociaciones
semnticas (o, al menos, conceptuales), como mesa-silla y oscuro-claro. Las
conexiones basadas en la coaparicin de unidades son ms restringidas y
ms limitadas a contextos especficos, y acaban siendo sustituidas por
conexiones de naturaleza semntica, ms generales y menos ligadas el contexto y que, en consecuencia, resultan a la larga ms eficaces a la hora de
recuperar un significado. Estas relaciones de tipo paradigmtico se favorecen tambin en la medida en que fundamentan la clasificacin del lxico en
categoras gramaticales, de modo que las relaciones se acaban estableciendo entre unidades pertenecientes a la misma clase.

LECTURAS RECOMENDADAS
Vase fundamentalmente Cruse (2000: cap. 7). Puede verse tambin
Espinal (2002: 1.5), Saeed (1997: 2.4-2.5), Luque Durn (2004: 3.1,
3.2 y 3.3.1), y como recapitulacin general Teso (2002: cap. 5). Sobre prototipos, puede verse Kleiber (1990), y las presentaciones crticas de
Gutirrez Ordez (2002: cap. 15) y Lbner (2002: cap. 9). Para la adquisicin del lxico, puede verse el clsico Aitchison (1987: cap. 8).

183

10

La representacin del significado lxico:


Enfoques computacionales

10.1. WordNet
10.2. El lexicn generativo
10.3. Ontologas y web semntica

La Semntica ha sido tradicionalmente un mbito propio de la


Lingstica, en el que fillogos y lexicgrafos encontraban terreno para sus
reflexiones. En los ltimos aos, sin embargo, la Semntica ha dejado de
ser patrimonio exclusivo de los lingistas y se ha convertido en una de las
reas de estudio centrales tambin para quienes investigan en aplicaciones
computacionales de diversa naturaleza. El procesamiento automtico del
lenguaje natural y el desarrollo de herramientas informticas cada vez ms
potentes y eficaces ha trado consigo la necesidad de definir sistemas
semnticos muy precisos, que sean capaces de cumplir los requisitos exigibles a una implementacin computacional. La caracterizacin explcita del
significado de las palabras se ha convertido en una necesidad de primer
orden para muchas aplicaciones.
En este captulo se presentan algunos enfoques computacionales de
problemas clsicos de Semntica: con ellos se pretende mostrar que las
reflexiones que se realizan desde el punto de vista lingstico no estn muy
alejadas de las que lideran una parte de la investigacin aplicada ms
actual.

10.1. WORDNET
Como hemos visto en captulos anteriores, las relaciones entre significados constituyen una de las bases fundamentales de la estructuracin y el
conocimiento del lxico. Estas relaciones se encuentran en el origen de
WordNet, uno de los primeros y ms influyentes proyectos de representacin del significado lxico desarrollado como herramienta computacional.
El proyecto se inici a mediados de los ochenta en el laboratorio de Ciencia
Cognitiva de la Universidad de Princeton, bajo la direccin del profesor
George Miller, con el doble propsito de constituir un inventario lxico
organizado de acuerdo con principios psicolgicamente reales (es decir,

187

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

tratando de reproducir una organizacin del significado y sus componentes


que se asemejase a la que parece funcionar en el manejo de los contenidos
semnticos que hacemos los hablantes), y que adems sirviera como instrumento auxiliar en aplicaciones computacionales y de inteligencia artificial, tales como sistemas de traduccin automtica o de representacin del
conocimiento.
WordNet es una base de datos lxicos del ingls, que contiene actualmente alrededor de 150.000 palabras y que puede consultarse en Internet
(http://wordnet.princeton.edu/). Recoge slo unidades con contenido lxico
o conceptual (nombres, verbos, adjetivos y algunos adverbios), de modo
que no incluye ningn elemento de los que poseen slo significado gramatical (artculos, pronombres, conjunciones, partculas, etc.). Cada entrada
se organiza como un conjunto de grupos de sinnimos (synsets, synonym
sets), que recogen los diferentes significados de cada palabra, acompaados
por una glosa o definicin simple, y un ejemplo de uso. Por ejemplo, la
entrada correspondiente a car (coche) contiene la siguiente informacin
bsica (http://wordnet.princeton.edu/perl/webwn3.0?s=car):
Noun
S: (n) car, auto, automobile, machine, motorcar (a motor vehicle with four wheels;
usually propelled by an internal combustion engine) he needs a car to get to work
S: (n) car, railcar, railway car, railroad car (a wheeled vehicle adapted to the rails of
railroad) three cars had jumped the rails
S: (n) car, gondola (the compartment that is suspended from an airship and that carries
personnel and the cargo and the power plant)
S: (n) car, elevator car (where passengers ride up and down) the car was on the top
floor
S: (n) cable car, car (a conveyance for passengers or freight on a cable railway) they
took a cable car to the top of the mountain

En ella se distinguen cinco significados bsicos, cada uno representado


por su propio synset (o grupo de sinnimos). El nmero de synsets contenido bajo cada entrada proporciona el ndice de polisemia de dicha entrada. Se puede obtener, asimismo, informacin sobre el ndice de frecuencia
de cada una de las acepciones representadas por los synstes.
Para cada uno de los synsets, el sistema proporciona, adems, otros
tipos de relaciones lxicas. Estas varan en funcin de la categora gramatical: por ejemplo, para los nombres, las relaciones que se recogen son las de

188

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

hiponomia/hiperonimia/co-hiponimia, meronimia/holonimia, inclusin de


significado en la definicin de otras categoras gramaticales (domain categories), como en las solidaridades lxicas. Siguiendo con el ejemplo de car,
y limitando la informacin al primero de los synsets, WordNet ofrece datos
como los siguientes (http://wordnet.princeton.edu/perl/webwn3.0?s=car):
S: (n) car, auto, automobile, machine, motorcar (a motor vehicle with four wheels;
usually propelled by an internal combustion engine) he needs a car to get to work
direct hyponym / full hyponym
S: (n) ambulance (a vehicle that takes people to and from hospitals)
S: (n) beach wagon, station wagon, wagon, estate car, beach waggon, station waggon, waggon (a car that has a long body and rear door with
space behind rear seat)
S: (n) bus, jalopy, heap (a car that is old and unreliable) the fenders had
fallen offthat old bus
S: (n) cab, hack, taxi, taxicab (a car driven by a person whose job is to take
passengers where they want to go in exchange for money)
S: (n) compact, compact car (a small and economical car)
S: (n) convertible (a car that has top that can be folded or removed)
S: (n) coupe (a car with two doors and front seats and a luggage compartment)
S: (n) cruiser, police cruiser, patrol car, police car, prowl car, squad car (a
car in which policemen cruise the streets; equipped with radiotelephonic communications to headquarters)
S: (n) electric, electric automobile, electric car (a car that is powered by
electricity)
S: (n) gas guzzler (a car with relatively low fuel efficiency)
S: (n) hardtop (a car that resembles a convertible but has a fixed rigid top)
S: (n) hatchback (a car having a hatchback door)
S: (n) horseless carriage (an early term for an automobile) when automobiles first replaced horse-drawn carriages they were called horseless carriages
S: (n) hot rod, hot-rod (a car modified to increase its speed and acceleration)
S: (n) jeep, landrover (a car suitable for traveling over rough terrain)
S: (n) limousine, limo (large luxurious car; usually driven by a chauffeur)

part meronym
S: (n) accelerator, accelerator pedal, gas pedal, gas, throttle, gun (a pedal
that controls the throttle valve) he stepped on the gas

189

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

S: (n) air bag (a safety restraint in an automobile; the bag inflates on collision and prevents the driver or passenger from being thrown forward)
S: (n) auto accessory (an accessory for an automobile)
S: (n) automobile engine (the engine that propels an automobile)
S: (n) automobile horn, car horn, motor horn, horn, hooter (a device on an
automobile for making a warning noise)
S: (n) buffer, fender (a cushion-like device that reduces shock due to an
impact)
S: (n) bumper (a mechanical device consisting of bars at either end of a
vehicle to absorb shock and prevent serious damage)

domain term category


S: (adj) hopped-up ((of an automobile) having the engine modified to give
extra power) a hopped-up jalopy
S: (n) rental, renting (the act of paying for the use of something (as an
apartment or house or car))
S: (n) alternator (an old term for an electric generator that produces alternating current (especially in automobiles))
S: (n) backseat (a seat at the back of a vehicle (especially the seat at the
back of an automobile))
S: (n) road map (a map showing roads (for automobile travel))
S: (n) showroom, salesroom, saleroom (an area where merchandise (such
as cars) can be displayed) in Britain a showroom is called a salesroom
S: (n) spark lever ((on early automobiles) a lever mounted on the steering
column and used to adjust the timing of the ignition)
S: (n) tunnel (a passageway through or under something, usually underground (especially one for trains or cars)) the tunnel reduced congestion at thatintersection
S: (n) passenger, rider (a traveler riding in a vehicle (a boat or bus or car or
plane or train etc) who is not operating it)

direct hypernym / inherited hypernym / sister term


S: (n) motor vehicle, automotive vehicle (a self-propelled wheeled vehicle
that does not run on rails)
S: (n) self-propelled vehicle (a wheeled vehicle that carries in itself a
means of propulsion)
S: (n) wheeled vehicle (a vehicle that moves on wheels and usually
has a container for transporting things or people) the oldest
known wheeled vehicles were found in Sumer and Syria and date
from around 3500 BC

190

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

S: (n) vehicle (a conveyance that transports people or objects)


S: (n) conveyance, transport (something that serves as a
means of transportation)
S: (n) instrumentality, instrumentation (an artifact (or
system of artifacts) that is instrumental in accomplishing some end)
S: (n) artifact, artefact (a man-made object taken
as a whole)
S: (n) whole, unit (an assemblage of parts that
is regarded as a single entity) how big is
that part compared to the whole?; the
team is a unit
S: (n) object, physical object (a tangible
and visible entity; an entity that can
cast a shadow) it was full of rackets,
balls and other objects
S: (n) physical entity (an entity that
has physical existence)
S: (n) entity (that which is perceived or known or inferred to
have its own distinct existence
(living or nonliving))

El resultado es, como puede comprobarse, una base de datos relacional,


en la que cada entrada aparece caracterizada como una compleja red de
conexiones con otras entradas, en virtud de un conjunto restringido de relaciones bsicas como ser un tipo de, ser una parte de, estar constituido
por, estar hecho de... La informacin sobre los hipernimos de cada
entrada define, a su vez, una jerarqua taxonmica completa, que permite
una caracterizacin ontolgica relativamente precisa y da como resultado
una estructura de conocimiento. Esta caracterizacin se construye a partir
de un conjunto limitado de categoras muy bsicas, que funcionan como
primitivos semnticos, lo que supone una toma de postura con respecto a
cules son las nociones semnticas inanalizables.
La organizacin interna de las entradas vara, como se dijo, en funcin de
la categora gramatical: para los verbos, por ejemplo, dentro de cada synset las
relaciones semnticas que estructuran la informacin son las de hiponomia/hiperonimia/co-hiponimia, entraamiento, y marco de estructura argumental. Por ejemplo, el verbo snore (roncar) aparece caracterizado por un
synset que contiene otras denominaciones coloquiales de tipo locutivo; ade-

191

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

ms, se caracteriza como una manera de respirar (breathe), y tiene entre sus
co-hipnimos a otros predicados como suspirar, exhalar o bostezar. Se recoge,
asimismo, la relacin de entraamiento (o implicacin unilateral) entre roncar y dormir: si alguien ronca, quiere decir que duerme. Figura igualmente, la
informacin gramatical bsica sobre la manera en que se construye sintcticamente el predicado (http://wordnet.princeton.edu/perl/webwn3.0?s=snore):
Verb

S: (v) snore, saw wood, saw logs (breathe noisily during ones sleep) she complained that her husband snores
direct hypernym / inherited hypernym / sister term

S: (v) breathe, take a breath, respire, suspire (draw air into, and expel out
of, the lungs) I can breathe better when the air is clean; The patient is respiring

S: (v) respire (breathe easily again, as after exertion or anxiety)

S: (v) choke (breathe with great difficulty, as when experiencing a


strong emotion) She choked with emotion when she spoke about her
deceased husband

S: (v) hyperventilate (breathe excessively hard and fast) The mountain


climber started to hyperventilate

S: (v) hiccup, hiccough (breathe spasmodically, and make a sound)


When you have to hiccup, drink a glass of cold water

S: (v) sigh, suspire (heave or utter a sigh; breathe deeply and heavily)
She sighed sadly

S: (v) exhale, expire, breathe out (expel air) Exhale when you lift the
weight

S: (v) inhale, inspire, breathe in (draw in (air)) Inhale deeply; inhale


the fresh mountain air; The patient has trouble inspiring; The lung
cancer patient cannot inspire air very well

S: (v) wheeze (breathe with difficulty)

S: (v) yawn (utter a yawn, as from lack of oxygen or when one is tired)
The child yawned during the long performance

S: (v) snore, saw wood, saw logs (breathe noisily during ones sleep)
she complained that her husband snores

entailment

S: (v) sleep, kip, slumber, log Zs, catch some Zs (be asleep)

derivationally related form

192

W: (n) snore [Related to: snore] (the act of snoring or producing a snoring
sound)

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

W: (n) snore [Related to: snore] (the rattling noise produced when snoring)

W: (n) snorer [Related to: snore] (someone who snores while sleeping)

W: (n) snoring [Related to: snore] (the act of snoring or producing a snoring
sound)

sentence frame

Somebody s

Los adjetivos, por su parte, suelen caracterizarse en funcin de los sustantivos con los que se relacionan, as como por las relaciones de oposicin que establecen con otros trminos. Como muestra, puede verse una parte de la entrada
de dark (oscuro) (http://wordnet.princeton.edu/perl/webwn3.0?s=dark).
Adjective

S: (adj) dark (devoid of or deficient in light or brightness; shadowed or black) sitting in a dark corner; a dark day; dark shadows; dark as the inside of a black
cat
similar to

S: (adj) black, pitch-black, pitch-dark (extremely dark) a black moonless


night; through the pitch-black woods; it was pitch-dark in the cellar

S: (adj) caliginous (dark and misty and gloomy)

...

S: (adj) crepuscular (like twilight; dim) the evenings crepuscular charm

S: (adj) darkened (become or made dark by lack of light) a darkened


house; the darkened theater

S: (adj) darkening (becoming dark or darker as from waning light or clouding over) the darkening sky

S: (adj) darkling ((poetic) occurring in the dark or night) a darkling journey

S: (adj) darkling (uncannily or threateningly dark or obscure) a darkling


glance; secret operatives and darkling conspiracies-Archibald MacLeish

S: (adj) dim, subdued (lacking in light; not bright or harsh) a dim light beside the bed; subdued lights and soft music

S: (adj) dusky, twilight, twilit (lighted by or as if by twilight) The dusky


night rides down the sky/And ushers in the morn-Henry Fielding; the twilight glow of the sky; a boat on a twilit river

S: (adj) glooming, gloomy, gloomful, sulky (depressingly dark) the gloomy


forest; the glooming interior of an old inn; `gloomful is archaic

193

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

S: (adj) lightless, unilluminated, unlighted, unlit (without illumination)


came up the lightless stairs; the unilluminated side of Mars; through
dark unlighted (or unlit) streets

S: (adj) semidark (partially devoid of light or brightness) semidark room

S: (adj) tenebrous, tenebrific, tenebrious (dark and gloomy) a tenebrous


cave

attribute

S: (n) light, lightness (the visual effect of illumination on objects or scenes


as created in pictures) he could paint the lightest light and the darkest dark

antonym

W: (adj) light [Opposed to: dark] (characterized by or emitting light) a


room that is light when the shutters are open; the inside of the house was
airy and light

El proyecto original se desarroll para el ingls. Con posterioridad, han


ido surgiendo proyectos semejantes para otras lenguas, entre los que destaca EuroWordNet (http://www.illc.uva.nl/EuroWordNet/), que trabaja con
lenguas europeas, entre las que se encuentra el espaol. Lamentablemente,
sus datos no son de acceso libre. Hay, asimismo, un proyecto de mbito
ms global, que pretende desarrollar instrumentos semejantes para otras
lenguas. La interconexin de este tipo de bases de datos sobre lenguas diferentes representa un instrumento de inters primordial, entre otras aplicaciones, para la traduccin automtica, ya que permite hacer de manera
automtica la seleccin de acepciones y la desambiguacin de trminos
polismicos sobre la base de los diferentes synsets que organizan cada
entrada.
Adems de su utilidad como herramienta para diversos tipos de aplicaciones informticas, WordNet tiene inters, como se dijo, desde el
punto de vista psicolingstico. En efecto, se ha mostrado, por ejemplo,
que es ms fcil caracterizar una entidad por medio de una propiedad que
ocupa el escaln inmediato dentro de su jerarqua taxonmica, que hacerlo utilizando una propiedad ms alejada: as, para la mayora de los
hablantes resulta intuitivamente ms significativo caracterizar un coche
como vehculo autopropulsado, que definirlo como objeto fsico. En
WordNet los significados se caracterizan en virtud de redes de relaciones,
de un modo semejante al que parece operar en la organizacin del lxico
en nuestra mente.

194

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

10.2. EL LEXICN GENERATIVO


Solemos concebir el lxico como un inventario esttico y cerrado de
palabras, ms o menos semejante a un diccionario, en el que todas las
voces aparecen definidas de antemano. Sin embargo, como se dijo al principio, uno de los problemas a los que tiene que dar respuesta una teora
semntica es el de la variacin contextual del significado: Qu mecanismos pueden explicar que una misma palabra parezca adquirir significados
diferentes segn el contexto lingstico en que se encuentre? Esta reflexin,
a su vez, entronca con otro problema clsico de la Semntica: el de la frontera entre conocimiento lingstico y conocimiento extralingstico. A la
hora de construir en contexto los diferentes significados, es posible separar las representaciones semnticas de nuestro conocimiento de la realidad? La teora del lexicn generativo de J. Pustejovsky es la solucin de un
ingeniero informtico para estos dos problemas.
La teora del lexicn generativo nace en el
rea de la ingeniera informtica que se ocupa
de la representacin del conocimiento. El
modelo parte de la idea de que para poder dar
cuenta de la creatividad que muestran los
hablantes en la construccin del significado es
necesario suponer que el lxico no es simplemente un inventario cerrado en el que todas
las posibilidades combinatorias estn predefinidas de antemano: nuevos usos expanden
constantemente el potencial combinatorio de
las unidades, y as las palabras van adquiriendo nuevos significados. Una parte importante
de estas posibilidades no es del todo independiente del conocimiento del mundo, de modo
que un modelo formal que pretenda dar cuenta de todos los fenmenos ligados a la creatividad y a la variacin contextual del significado requiere como componente, adems de la
representacin del conocimiento lingstico,
algn tipo de representacin del conocimiento
del mundo.

James Pustejovsky es catedrtico


de Computacin en la
Universidad de Brandeis. Sus
intereses de investigacin
abarcan la ligstica
computacional, la semntica
(tanto en la vertiente lxica como
en la composicional), la
semntica del discurso y las
ontologas.
(Imagen tomada de
www.cs.brandeis.edu/~jamesp/)

195

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

La idea es que, a partir de un inventario bsico de propiedades y unos


cuantos procedimientos de composicin, es posible dar cuenta de la combinatoria sintctica de las unidades, y tambin de las posibilidades creativas en la modificacin y el cambio de significado. Este enfoque tiene
implicaciones de inters no slo para el significado de las palabras propiamente dicho, sino tambin para la manera de entender los mecanismos de categorizacin: tampoco las categoras que manejamos constituyen necesariamente una lista cerrada, sino que constantemente estamos
matizando esas categoras, modificando su mbito de aplicacin y creando categoras nuevas.
Las consideraciones anteriores se traducen en una propuesta de representacin del contenido de las unidades lxicas segn la cual la informacin asociada a cada una de ellas est organizada en cuatro niveles:
Estructura de clase lxica: especificacin de la categora a la que se
adscribe cada unidad en funcin del sistema propio de la lengua de
que se trate;
Estructura argumental: especificacin del nmero y el tipo de argumentos con los que se combina un predicado;
Estructura eventiva: especificacin del tipo de evento o de suceso
que denota la expresin; queda reflejado el anlisis aspectual; y
Estructura de qualia (o de atributos): especificacin de las diferentes perspectivas desde las que se puede dar cuenta de los atributos del
significado de una palabra; estos atributos se organizan, a su vez, en
cuatro subclases:
Formal: representa la informacin que permite distinguir el contenido de una palabra de otras relacionadas con ella dentro de su
dominio correspondiente;
Constitutivo: recoge la informacin sobre la entidad y sus partes;
Tlico: especifica la finalidad de la entidad; y
Agentivo: detalla los factores que originan la existencia de la entidad.
Dentro de este modelo, la representacin del contenido de una entrada
adopta la forma general siguiente:

196

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

CLASE LXICA
ESTR. ARG.

ARG

1=

...
ESTR. EV.

E1

...
QUALIA

FORM.

=
CONST. =
TLICO =
AGENT. =

Esta representacin tiene puntos en comn con las estructuras conceptuales de Jackendoff (cf. 5.4) y con las representaciones de Levin y
Rappaport (Cf. 7.1-7.3) para incorporar la informacin relevante para la
sintaxis en la entrada de las unidades lxicas). Esta plantilla recoge las
informaciones posibles, aunque no todas las casillas se completan necesariamente en todas las unidades lxicas.
Por ejemplo, un predicado como dormir recibe la siguiente representacin:
dormir
ESTR. ARG.
ESTR. EV.
QUALIA

ARG
E1

1 = x: animado

= e: proceso

FORM.

= DORMIR (e, x)

Esta representacin recoge las propiedades de este verbo que resultan


esenciales para su combinatoria sintctica: indica que se combina con un
argumento (el que desempear la funcin de sujeto), que debe corresponder a una entidad animada; indica tambin que el evento es simple y se
caracteriza como proceso; e indica, finalmente, que estas dos estructuras se
relacionan en un esquema en el que dormir denota un evento en el que una
entidad duerme.
Pero seguramente el aspecto ms original y ms conocido del modelo de
Pustejovsky es el relativo a la estructura de qualia y a su papel en la expli-

197

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

cacin de fenmenos como la polisemia y la dependencia contextual de los


significados. La estructura de qualia desempea con respecto a los nombres
una funcin parecida a la que representa la estructura argumental en relacin con los verbos, y permite distinguir diferentes subclases:
Categoras naturales: Tienen atributos formales y constitutivos (y, a
veces, agentivos). Representan categoras naturales nombres como
piedra, rbol, mujer, agua; y verbos como caer, caminar o llover.
Artefactos: Representan categoras artificiales. En ellas se aade el atributo tlico (esto es, la indicacin de para qu sirve el objeto en cuestin). Son categoras artificiales cuchillo, bailarn; donar o malcriar.
Esta distincin permite explicar muchos comportamientos sintcticos
diferentes. Como ejemplo, tomemos la representacin de libro de acuerdo
con las etiquetas propias del modelo:
libro
ESTR. ARG.

ARG1
ARG2

QUALIA

= y: informacin
= X: objeto fsico

informacin objeto fsico


FORM. = contener (x, y)
CONST. = pginas, tapas, ...
TLICO. = leer (e, w, x y)
AGENT. = escribir (e, v, x y)

En esta entrada estn recogidas de manera formal las propiedades que


asociamos con el concepto de libro. En primer lugar, dentro de la estructura argumental aparecen dos posibilidades: el argumento puede ser una
entidad fsica, y tambin un conjunto de informaciones de diversa ndole.
Estas dos posibilidades se representan como argumentos ya que libro puede
predicarse indistintamente tanto de entidades materiales como de su contenido informativo. Queda, as, recogida su dualidad de facetas como objeto
fsico y como objeto intelectual (cf. 2.3.3), que se refleja en el tipo de propiedades que se pueden predicar: El libro no cabe en la cartera (libro: objeto
fsico) / El libro es difcil (libro: informacin). Dentro de la estructura de
qualia se recogen los diferentes tipos de atributos permiten explicar algunas

198

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

de las propiedades del significado de libro. Se recoge, en primer lugar, la


relacin entre las dos facetas como relacin esencial en la que la entidad
fsica sirve de soporte a la entidad intelectual. Quedan reflejados, asimismo,
los componentes bsicos de un libro como entidad fsica dentro de sus atributos constitutivos. En el atributo tlico se indica la finalidad con que se
crean los libros, que es la de que sean ledos; esta relacin se representa por
medio de un predicado en el que libro figura como argumento, y que denota el evento e en el que un individuo w lee la entidad x y (libro). Por ltimo, en el atributo agentivo se incluye la informacin acerca del origen de
los libros como resultado del proceso de escritura de un agente; esta informacin se presenta tambin por medio de una estructura predicativa en al
que se hay un evento e por el que un individuo v escribe la entidad x y.
Pues bien, estos atributos permiten explicar algunos fenmenos interesantes de la combinatoria sintctica y de la manera en que se interpreta
libro. Por ejemplo, es posible decir Juan empez el libro. Esta construccin
debera resultar extraa ya que, en principio, un predicado como empezar
selecciona como complemento un evento, no un objeto. Sin embargo, los
hablantes no tenemos ninguna dificultad en entender este tipo de expresiones; es ms, somos capaces de darles dos interpretaciones diferentes: Juan
empez a escribir el libro y Juan empez a leer el libro. La razn est en
que, en primer lugar, reconvertimos la entidad libro en un evento, y lo hacemos tomando la informacin precisamente de los eventos en los que libro
participa como argumento. De acuerdo con la representacin anterior, libro
es un argumento del atributo agentivo (escribir alguien un libro) y tambin
del atributo tlico (leer alguien un libro). Pues bien, en Juan empez el libro
utilizamos estas informaciones para obtener las dos interpretaciones mencionadas: Juan empez a escribir el libro y Juan empez a leer el libro. En
la primera, se est dando prioridad al atributo agentivo; en la segunda, se
selecciona el atributo tlico.
Lo interesante de este enfoque es que permite explicar que las interpretaciones no sean infinitas o arbitrarias: la variabilidad est restringida a la
informacin contenida en los diferentes tipos de atributo; por eso, no est
disponible, en principio, la interpretacin Juan empez a quemar el libro,
ya que el atributo de para ser quemado no figura en la representacin
comn de la categora. Slo en un contexto extralingstico en el que hubiera quedado previamente establecido que el destino natural de los libros es
ser pasto de las llamas una vez terminados de leer o algo parecido es

199

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

decir, slo en una situacin en que se hubieran cambiado las propiedades


de la categora entera, podra surgir esta interpretacin. Sin embargo,
por defecto, slo estn disponibles las lecturas que se correlacionan con los
atributos que configuran el concepto comn de libro. De este modo se
explican muchas otras dualidades: por ejemplo, un libro difcil es fundamentalmente un libro difcil de leer o difcil de escribir, pero no un libro
difcil de quemar o de subrayar La informacin enciclopdica determina, por tanto, las propiedades de la categora; y stas, a su vez, restringen
la combinatoria sintctica y las interpretaciones que se originan en esta
combinatoria.
Ninguna de estas posibilidades esta, en principio, disponible para una
categora natural como piedra. Esta claro que no se puede decir #Juan
empez la piedra, ni #Esta piedra es difcil. La razn se encuentra en que piedra representa una categora natural y, en consecuencia, carece de atributos agentivos y tlicos, que son precisamente los que seleccionan estos predicados. Esto no quiere decir que sea del todo imposible encontrar un
contexto especfico en el que estas frases reciban una interpretacin coherente: si Juan es, por ejemplo, un escalador, podemos construir una interpretacin en la que la piedra a la que se refiere es una enorme montaa que
quiere escalar. Pero en este caso, la interpretacin se obtiene gracias a que
ha entrado en escena una nueva categora conceptual, la de escalar/escalador, en la que s est presente como argumento el tipo de objetos que se
escala. En este caso particular, la interpretacin sera, por lo tanto, efecto
de la co-composicin de dos categoras; es decir, es la combinacin de los
significados de empezar y escalar (o de difcil y escalar) lo que legitima la lectura mencionada.
La combinacin de contenidos semnticos representa, por tanto, una
fuente productiva de variacin contextual del significado. Otra fuente de
variabilidad contextual est representada por la infraespecificacin del lxico: hay muchas unidades cuyo significado de base es muy general y se especifica como resultado de su interaccin con la estructura de qualia de los
argumentos con los que se combina. Esto es lo que ocurre, por ejemplo, con
el adjetivo rpido. En los diccionarios aparecen definiciones como que se
mueve, se hace o sucede a gran velocidad, muy deprisa. Esta definicin no
indica, sin embargo, en qu sentido se tomar en una determinada combinacin sintctica: no explica cul de los sentidos conviene cuando rpido se
predica de entidades tan diversas como un estenotipista o el juego del ping-

200

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

pong. En cambio, si se consideran los atributos de estas entidades, se pueden hacer predicciones acerca de cul ser la acepcin elegida en cada caso.
Decimos que un estenotipista es rpido cuando escribe rpidamente como
parte de su trabajo; es decir, rpido se predica de su rasgos formales. El
juego del ping-pong, en cambio, es rpido en el sentido de que implica
movimientos rpidos de los jugadores, de modo que rpido se asocia, ms
bien, a las propiedades del evento. La ventaja de este anlisis es que permite predecir qu interpretacin tendrn las combinaciones nuevas, como
taller rpido o comida rpida. Un taller rpido no es uno que se mueve con
rapidez (o se hace con rapidez, o sucede a gran velocidad), sino uno en el
que atiende a los clientes de manera inmediata, es decir, en el que desempean su funcin esencial con rapidez; y algo parecido puede decirse con
respecto a comida rpida: es la que se prepara con rapidez (atributo agentivo), o la que se come en poco tiempo (atributo tlico).
El mismo anlisis sirve para dar cuenta del papel de los argumentos a la
hora de especificar el significado de predicados muy generales como, por
ejemplo, el verbo usar. El significado de este verbo se hace ms especfico
en funcin de cul sea el atributo tlico de su argumento interno: si decimos Mara uso el cuchillo para el pescado, la interpretacin por defecto es
aquella en que Mara us el cuchillo para cortar el pescado (y no, por ejemplo, para pescarlo), ya que el atributo tlico de cuchillo incluye que sirve
para cortar. En cambio, si se dice Este coche usa gasolina sin plomo, se
entiende que la usa para funcionar, ya que as es como concebimos la finalidad de la gasolina.
La propuesta de Pustejovsky es, desde luego, mucho ms compleja
desde el punto de vista tcnico de lo que es posible recoger en estas pginas. El inters de su modelo est en su poder explicativo. Muchos fenmenos en apariencia dispares e idiosincrsicos pueden entenderse como resultados de la interaccin de operaciones restringidas de combinacin de
significados. Las ventajas de este tipo de enfoques son muchas. Por un lado,
capta mejor la naturaleza abierta y creativa de las combinaciones lxicas y
de la construccin contextual del significado: muchas entradas lxicas
estn infraespecificadas y admiten procedimientos compositivos que articulan los significados en funcin de los otros significados de las palabras
con las que aparezcan; y estos procedimientos han de ser, por fuerza,
comunes, puesto que tanto la variacin contextual como las alternancias
que se describen en las palabras polismicas son sistemticas y previsibles.

201

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

La caracterizacin del lxico se hace, de esta manera, ms flexible, y permite proponer explicaciones adecuadas a la composicin del significado.
La ambigedad lxica se convierte en un problema hasta cierto punto fcil
de predecir y de explicar como resultado de un anlisis semntico unificado, y no como un capricho ms o menos arbitrario de la evolucin de los
significados. Por otra parte, el modelo permite explicar mejor algunos
aspectos de la adquisicin del lxico, entendido no como un almacn cerrado de palabras con sus respectivas acepciones, sino como un sistema de
principios de composicin de significados que se puede ir expandiendo y
detallando. Desde esta perspectiva se entiende mejor que seamos capaces
de aprender y de manejar un vocabulario tan rico y con tantas y tan sutiles
matizaciones.

10.3. ONTOLOGAS Y WEB SEMNTICA


Como hemos visto en captulos anteriores, la existencia de relaciones de
diversa ndole entre los significados de las palabras constituye uno de los
factores que permiten estructurar y organizar el lxico de una lengua (cf.
caps. 3, 4 y 5). Desde el punto de vista lingstico, una parte esencial de la
caracterizacin del significado pasa por la identificacin de estas relaciones. De otro lado, el establecimiento de redes de conexiones entre las palabras y entre sus significados es tambin una parte importantsima del proceso de adquisicin del lxico (Cf. 9.3). Estas redes de relaciones hacen
que el vocabulario resulte manejable y relativamente fcil de gestionar.
Adems, las relaciones de significado representan la base del razonamiento espontneo, que explota en muchas ocasiones las relaciones semnticas bsicas. Si alguien afirma No me gustan en absoluto los animales,
somos capaces de concluir, entre otras muchas cosas, que no le gustan los
perros y los gatos; y podemos, incluso, conjeturar que no tendr un gato en
su casa, o que no entra dentro de sus planes inmediatos el comprarse un
loro. Todas estas informaciones las extraemos en virtud de nuestro conocimiento de las relaciones entre las entidades involucradas: sabemos que animal es el trmino genrico que engloba a los dems, de modo que una afirmacin sobre el trmino ms amplio puede aplicarse a todos aquellos
trminos que engloba. Lo que subyace a nuestras capacidades es, por tanto,
una estructura implcita de categoras y de las relaciones que existen entre

202

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

ellas. Esta capacidad de categorizar y de organizar el significado y los conocimientos a l asociados en redes de unidades interconectadas es una de las
claves de nuestra eficacia cognitiva.
El enorme potencial de informacin y datos que ofrece Internet no est,
en cambio, organizado de esta manera. La informacin est almacenada en
la red, pero no de manera estructurada en virtud de sus relaciones conceptuales. Los buscadores actuales de informacin son capaces de identificar
y localizar cadenas de smbolos (palabras y expresiones concretas) que aparecen en los textos, pero no son capaces de establecer relaciones entre los
significados de dichas expresiones, y, en consecuencia, no pueden extraer
conclusiones de ninguna clase al respecto: slo pueden mostrar los resultados que satisfacen el criterio inicial de bsqueda. Por ejemplo, si un individuo busca ofertas para pasar unos das junto al mar, y teclea en un buscador la secuencia viaje playa le aparecern las pginas en las que aparezcan
estas palabras: una buena parte de estas pginas contendrn informacin
del tipo deseado, pero seguramente a partir de un cierto nmero de resultados empezarn a aparecer informaciones menos relevantes. Si la bsqueda
se hubiera hecho con las palabras vacaciones costa, los resultados seran
otros diferentes, ya que las palabras de bsqueda son tambin diferentes, de
modo que es muy posible que una buena parte de la informacin que apareca en la otra bsqueda no aparezca en esta; y lo mismo ocurrira si los trminos de bsqueda hubieran sido escapada y mar. Con un buscador convencional no habra sido posible tampoco establecer condiciones sobre el precio
(es decir, limitar la bsqueda a los viajes que encajan en el presupuesto del
comprador).
Si esta misma persona hubiera expresado sus preferencias de viaje a un
empleado, este le habra mostrado todo lo relativo a viajes con destino a la
costa, con independencia de que esa informacin estuviera publicada bajo
la etiqueta de viaje, vacaciones, escapadas y costa, playa, mar, islas u otras
similares. Para el empleado humano hay una relacin esencial entre todos
estos trminos que los hace equivalentes a los efectos de lo que quiere su
cliente; para el buscador automtico esta relacin simplemente no existe.
El empleado habra sido, adems, capaz de filtrar con precisin los viajes
segn su precio.
Este ejemplo pone de relieve una realidad: no siempre es posible sacar
todo el partido a los formidables recursos que ofrece Internet, ya que la

203

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

informacin est muchas veces dispersa y no interconectada, y la manera


de acceder a ella depende por completo de propiedades superficiales (las
palabras clave) y no de sus contenidos ms profundos (los significados y sus
relaciones). Para tratar de solucionar este problema y aumentar las posibilidades de la red, sera necesario dotar de un perfil semntico a la informacin almacenada, de tal manera que los motores de bsqueda fueran capaces de establecer el mismo tipo de conexiones entre los conceptos que logra
hacer un ser humano, y de sacar de ellos el mismo tipo de conclusiones.
El paso clave para conseguirlo consiste en
convertir la informacin (la acumulacin de
datos) en conocimiento, es decir, dotar a los
datos de una estructura organizada, de modo
que sea posible un acceso mejor orientado a los
contenidos y la extraccin de deducciones automticas. Para ello, los inventores de la Web
estn proponiendo nuevos estndares que permitirn aadir a los contenidos de Internet una
dimensin semntica que resulte comprensible
para las mquinas. El objetivo es alcanzar la Tim Berners-Lee, el creador de la
World Wide Web, es tambien el
Web semntica, una web dotada de significafundador del Consorcio W3C, el
do, que facilitar el intercambio de informacin
principal impulsor de la Web
haciendo inteligible para las mquinas la
semntica.
estructura de conocimiento que manejamos de
(Imagen tomada de
manera natural los humanos. Para ello, los con- www.w3.org/People/Bernes-Lee/)
tenidos tienen que estar etiquetados de acuerdo
con categoras tomadas de un mismo inventario de conceptos bsicos, a las
que todos los sistemas les atribuyan las mismas propiedades y establezcan
entre ellos las mismas relaciones. El uso de una infraestructura comn har
posible compartir, procesar y transferir informacin de forma ms eficaz y
sencilla. Este objetivo est siendo impulsado por el consorcio W3C
(www.w3c.es/Consorcio/), que desarrolla y propone procedimientos comunes para categorizar adecuadamente la informacin.
La base de este cambio en marcha est en la utilizacin de ontologas.
En el mbito de la computacin y la inteligencia artificial, y de acuerdo con
T. R. Gruber, una ontologa es una especificacin explcita y formal de una
conceptualizacin; es decir, una ontologa es, en trminos generales, una
descripcin formal de un conjunto de conceptos relacionados dentro de un

204

ENFOQUES

COMPUTACIONALES

dominio concreto (por ejemplo, viajes, discos, o vinos). Una ontologa


forma, por tanto, un cuerpo de conocimiento organizado en categoras bien
definidas conectadas entre s en funcin de diversos tipos de relaciones
entre ellas. La representacin debe dar lugar a un modelo completamente
explcito (es decir, sin dejar espacio a la vaguedad) y exhaustivo (sin dejar
ningn aspecto fuera).
El acuerdo sobre la ontologa que se va a emplear en un determinado
dominio es un requisito imprescindible para el intercambio y la reutilizacin de la informacin. Lo importante de una ontologa, por tanto, es que
representa un compromiso expreso de utilizar los mismos trminos con los
mismos contenidos y las mismas propiedades. De hecho, todos los lenguajes cientficos crean sus propias ontologas, es decir, sus propias redes de
trminos explcitamente definidos y relacionados: de otro modo, el conocimiento no sera transferible con facilidad. Sera impensable, por ejemplo,
que los mdicos no compartieran un mismo inventario de trminos de anatoma o de enfermedades existentes.
Establecer una ontologa para un dominio equivale, pues, a definir el
tipo de conceptos y de relaciones que resultan necesarios para caracterizar
adecuadamente dicho dominio. Esto es algo que hacemos tambin de
manera intuitiva cuando queremos clasificar de modo eficaz conjuntos de
entidades. Por ejemplo, imaginemos que alguien quiere organizar los discos que posee de manera que en cada momento pueda encontrar los que
quiere con independencia de cules sean los criterios que utilice para buscarlos. Para lograrlo, deber organizar un fichero complejo en que cada
disco se asocie a datos diferentes, como el autor de la msica o la letra, el
grupo, el productor, el sello discogrfico, el estilo: deber, por tanto, definir por adelantado cules son los campos concretos que va a utilizar en la
descripcin de cada elemento y utilizar estos campos de manera coherente.
Pues bien, esta definicin previa del tipo de informaciones que se van a
tener en cuenta y su etiquetado unitario es ya una ontologa.
Las ontologas que deben usarse en entornos computacionales son, obviamente, ms complejas, y deben resultar, adems, como hemos dicho, exhaustivas y precisas. Las ontologas estn compuestas de diferentes tipos de elementos:
Conceptos (o clases): Describen las categoras que integran el dominio.
Por ejemplo, en una ontologa sobre vinos cada tipo de vino representa
una clase: blanco, tinto, rosado. Podemos establecer distinciones ulte-

205

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

riores en funcin de la procedencia: rioja, ribeiro, valdepeas, somontano, peneds Las diferentes variedades de cada una de estas zonas
de origen representarn tambin subclases, lo que permite estructurar
la totalidad del dominio en una jerarqua taxonmica (cf. 4.1.).
Ejemplares: Representan entidades concretas dentro de una clase o
subclase. por ejemplo, una marca concreta de vino.
Relaciones: representan los diferentes tipos de conexin que se pueden establecer entre clases, subclases y ejemplares. Son, por ejemplo,
relaciones como ser un tipo de, ser una parte de, etc.
Propiedades: recogen los atributos de las clases y los ejemplares de
acuerdo con un inventario predefinido de posibilidades. En este caso,
habra que decidir previamente qu tipo de caractersticas se van a
elegir para describir cada vino (tipo de uva(s), origen, bodega, cuerpo,
color, acidez, dulzor), y cules son los valores concretos que se pueden aplicar a cada atributo.
Cada uno de estos elementos y relaciones deber definirse en funcin de
las necesidades para las que la ontologa se ha creado, y debe anticipar el
tipo de respuestas que debe ser capaz de proporcionar de manera automtica el sistema.
Por ejemplo, uno de los estndares que se maneja para clasificacin de
contenidos audiovisuales es el conocido como Dubln Core (http://dublincore.org), que, en su versin ms simple, consta de 15 elementos:
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Ttulo
Autor
Tema
Descripcin
Editor

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Participante
Fecha
Tipo
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Identificador

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Fuente
Idioma
Relacin
mbito
Derechos

Las ontologas as definidas proporcionan a las mquinas una representacin estructurada del conocimiento que hace posible, como decamos, el
intercambio de informacin, especialmente porque eliminan tambin los
problemas derivados de la homonimia o la polisemia, que los humanos
muchas veces sabemos resolver de manera inmediata, pero que para las
mquinas representan un escollo insalvable: esto es lo que ocurra en el
ejemplo anterior con las palabras costa, playa o mar, que en el mbito de los

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ENFOQUES

COMPUTACIONALES

viajes se refieren a la misma realidad, pero que un buscador convencional


considerara como realidades diferentes.
Desde el punto de vista tcnico hace falta utilizar unos estndares de
lenguaje (Resource Description Framework, RDF, y OWL Ontology Web
Language) como los que sugiere el consorcio W3C, que permiten etiquetar
los contenidos de acuerdo con las categoras y a las relaciones definidas. El
etiquetado se sirve de los mismos procedimientos de marcado de texto que
se utilizan en la web y que permiten especificar propiedades formales como
el tipo, el color y el tamao de letra, o las propiedades del prrafo: basta con
aadir las etiquetas que contengan los rasgos que permiten conceptualizar
de manera estructurada las entidades del dominio. A partir de estas representaciones se pueden proponer luego axiomas deductivos que permiten
combinar la informacin categorizada y extraer de ella nuevas implicaciones (Cf. 7.1).
Las ontologas suponen, pues, una aplicacin formalizada de los esquemas de relaciones entre significados, y representan, como hemos visto, el
requisito previo para lograr un acceso ms eficaz a los contenidos de
Internet, ya que capacitan a las mquinas para entender la informacin
en los trminos de una estructura conceptual organizada.

LECTURAS RECOMENDADAS
Sobre el lexicn generativo puede verse Espinal (2002: 2.4). El trabajo
original es Pustejovsky (1995), y puede verse un resumen reciente hecho
por el propio autor en Pustejovsky (2006). Sobre ontologas y web semntica puede verse la documentacin contenida en www.w3c.es/Consorcio/, y
http://www.wshoy.sidar.org/. Una aplicacin ms concreta que puede resultar interesante y curiosa es la que han elaborado Aguado de Cea et al.
(2004).

207

GLOSARIO
(preparado por Vicky Leonetti)

A
Alternancia argumental: Existencia de ms de una posibilidad combinatoria de los argumentos de un predicado.
Ambigedad: Correspondencia de una misma expresin con ms de un
significado.
Antnimos: Opuestos que representan los extremos de una escala graduable.
~ equipolentes: (o biescalares): Opuestos que atribuyen siempre
cualidades en grado positivo, como si funcionaran en dos escalas
independientes; tpicamente se refieren a sensaciones perceptivas y
a emociones.
~ polares (o monoescalares): Opuestos que indican propiedades
que se sitan en los dos extremos de una escala; son graduables y
tpicamente corresponden a magnitudes que pueden medirse de
manera objetiva.
Archisemema: Sema comn, o conjunto de semas comunes, que comparten los miembros de un campo semntico.
Argumento: Cada una de las expresiones que requiere un predicado
para completarse.
Aspecto: Estructura temporal interna de un evento.

C
Campo lxico: Conjunto de unidades lxicas de las misma categora
relacionadas por una o varias notas de significado comunes a todas
ellas.

209

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Categorizacin: Operacin de abstraccin por la que se estructura la


percepcin en un esquema organizado y global; las entidades y sucesos
se agrupan en clases en virtud de sus rasgos principales.
Ciclo: Configuracin lxica no ramificante formada por una serie que
indica una secuencia cronolgica que se repite.
Co-hipnimia: En las relaciones de inclusin de significados, relacin
que guardan entre s los diferentes hipnimos de un mismo hipernimo.
Colocacin: Restriccin sintagmtica que se produce como resultado
de la seleccin lxica por parte de un predicado, que limita la clase
semntica de los argumentos con los que se combina.
Complementarios: Opuestos cuyos significados son mutuamente
excluyentes.
Componente idiosincrsico: En el modelo de Levin y Rappaport, conjunto de rasgos de significado especfico de una unidad.
Concepto: Representacin mental de una clase; esta representacin
incluye nuestro conocimiento y nuestras creencias sobre dicha clase.
Correferenciales: Se dice de dos (o ms) expresiones que designan el
mismo referente.
D
Depreciacin: Deslizamiento del significado hacia connotaciones peyorativas; puede terminar por hacer perder el contenido semntico original de la palabra.
Diloga: Figura retrica que consiste en utilizar una expresin en un
contexto en el que se activan a la vez dos significados diferentes de una
misma expresin.
E
Elipsis: Omisin de una parte de una expresin compleja.
Entraamiento: Relacin asimtrica que se da entre dos proposiciones
p y q cuando de la verdad de p se deduce necesariamente la verdad de q.

210

GLOSARIO

Enunciado fraseolgico: Expresin fija que constituye un enunciado


completo, es decir, sin huecos argumentales.
Equivalencia: Relacin simtrica que se da entre dos proposiciones p y
q cuando de la verdad de p se deduce necesariamente la verdad de q, y
de la verdad de q se deduce necesariamente la verdad de p; es una relacin de entraamiento bilateral o simtrico.
Evento: Situacin o estado de cosas denotado por una expresin compleja.
Escala: Configuracin lxica no ramificante formada por una serie
ordenada de trminos entre dos extremos graduables.
Especializacin. En relacin con el cambio de significado, adquisicin de rasgos semnticos ms especficos por parte de un trmino, de
modo que ste se vuelve ms restringido y su mbito de aplicacin se
limita.
Esquema de estructura eventiva: En el modelo de Levin y Rappaport,
plantilla que contiene la representacin del evento denotado.
Extensin: Conjunto de elementos que forman una clase.

F
Faceta: Cada uno de los significados de una expresin que son distintos
sin ser antagnicos.
Fase: Configuracin lxica no ramificante, formada por trminos que
indican una secuencia direccional ordenada cronolgicamente.
Frmula rutinaria: Patrn estereotipado de interaccin social.

G
Generalizacin: En relacin con el cambio de significado, prdida de
rasgos semnticos de un trmino, por lo que su aplicacin tiene menos
condicionantes y denota, en consecuencia, una clase ms amplia (es
decir, se ampla su extensin).

211

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

Gramaticalizacin: Proceso de cambio por el que una unidad con contenido lxico (o conceptual) se convierte en una unidad con contenido
gramatical.

H
Hiperextensin: Utilizacin de una expresin para hacer referencia a
una clase ms amplia que la denotada por esta expresin en la lengua
comn.
Hiperonimia: Relacin que se establece entre el significado de un trmino general y el de otros trminos con significados ms especficos que
quedan incluidos en l.
Hipernimo: En la relacin de hiperonimia, trmino de significado
ms general con respecto a los de significado ms especfico.
Hipoextensin: Utilizacin de una expresin para hacer referencia a
una clase ms restringida que la denotada por esta expresin en la lengua comn.
Hiponimia: Relacin que se establece entre el significado de un trmino ms reducido y otro significado ms amplio que queda incluido en
l.
Hipnimo: En la relacin de hiponimia, trmino de significado ms
especfico que incluye un significado ms general.
Holnimo: En las relaciones parte/todo, trmino ms amplio que incluye a sus partes.
Homonimia: Fenmeno que se produce cuando hay confluencia en una
misma forma de dos (o ms) palabras con significados diferentes y no
relacionados entre s.
Homnimos: Trminos de igual forma pero con diferente significado.
~absolutos: Homnimos de la misma categora gramatical que slo
pueden diferenciarse con arreglo a su significado.
~homfonos no homgrafos: Homnimos en los que se da identidad fnica, pero no grfica.

212

GLOSARIO

~homgrafos no homfonos: Homnimos en los que se da identidad grfica pero no fnica.


~parciales: Homnimos de diferente categora gramatical.

I
Inclusin: Relacin en la que el significado de un trmino est contenido en el significado de otro.
Intensin: Conjunto de rasgos o de propiedades que determinan la pertenencia o no de un elemento a una clase.
Inversos: Opuestos que expresan una misma relacin vista desde perspectivas contrarias; a veces reciben tambin la denominacin de opuestos (o antnimos) relacionales.

J
Jerarqua: Configuracin lxica ramificante caracterizada por la unicidad de dominio y la existencia de diferencias entre sus miembros.
~taxonmica: Jerarqua basada en relaciones de hiponimia/hiperonimia.
~meronmica: Jerarqua basada en relaciones parte/todo.

L
Lema: Forma de cita de una palabra; cada una de las palabras que se
definen en un diccionario.
Lenguaje-objeto: Lengua objeto de estudio.
Lexema: Forma ligada (o base lxica) que aporta el ncleo conceptual
del significado de una palabra.
Lexicalizar: Expresar de manera lxica un concepto.
Locucin: Combinacin fija de palabras, cuyo significado no se obtiene
de manera composicional.

213

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

M
Meronimia: Relacin de inclusin entre significados que depende de la
relacin parte/todo.
Mernimo: En las relaciones parte/todo, trmino que designa una de
las partes.
Meronoma: Jerarqua basada en la relacin parte/todo.
Metfora: Operacin cognitiva que consiste en la proyeccin de un
dominio conceptual sobre otro.
Metalenguaje: Lengua que se emplea para describir y caracterizar un
mbito cientfico; conjunto articulado y orgnico de nociones bsicas,
dotado de todas las propiedades exigibles a un vocabulario cientfico:
explicitud, univocidad, economa
Metonimia: Operacin cognitiva que consiste en la proyeccin de una
categora sobre otra, siendo ambas del mismo dominio; esta proyeccin
est basada en relaciones de contigidad.

O
Ontologa: Especificacin explcita y formal de una conceptualizacin;
descripcin formal de un conjunto de conceptos, sus propiedades y sus
relaciones dentro de un dominio concreto.
Oposicin: Relacin de incompatibilidad entre los significados de dos
(o ms) trminos.
Opuestos: Trminos de significado incompatible.

P
Palabra: Mnima forma libre (Bloomfield); forma libre cohesionada
internamente (Lyons); unidad mnima permutable (Cruse).
Paremia: Refrn, proverbio o sentencia.
Polisemia: Fenmeno que se produce cuando una palabra expresa significados diferentes, aunque relacionados.

214

GLOSARIO

Postulado de significado: Axioma que establece relaciones de entraamiento entre dos unidades lxicas.
Primitivo semntico: Unidad mnima de contenido; concepto bsico
que se emplea para explicar o definir otros conceptos, sin que haya otros
conceptos que lo puedan caracterizar a l.
Prototipo: Representacin mental del mejor y ms caracterstico ejemplar de una clase.
R
Rango: Configuracin lxica no ramificante que forma una serie ordenada y no graduable.
Referente: Entidad a la que se refiere una expresin.
Reversos: Opuestos direccionales, es decir, basados en un movimiento
(real o figurado) en direcciones opuestas a partir de un punto dado.
S
Semntica: Disciplina que estudia el significado de las expresiones lingsticas.
~ composicional: Parte de la Semntica que estudia la contribucin
que la estructura y las relaciones sintcticas aportan a la construccin de las expresiones complejas.
~ lxica: Parte de la Semntica que estudia el significado de las palabras.
Sema: Cada uno de los rasgos distintivos de significado.
Significado
~ composicional: Dicho del significado de una expresin compleja,
el que se puede prever a partir de la combinacin de sus partes de
acuerdo con las pautas que marca la gramtica.
~ connotativo: Vertiente del significado que recoge las asociaciones
y los valores afectivos (individuales o colectivos) que se aaden al
significado denotativo de un trmino.

215

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

~ convencional: Invariante de significado asociada con cada forma.


~ denotativo (v. descriptivo).
~ descriptivo: Vertiente del significado de una expresin que permite identificar la realidad extralingstica a la que dicha expresin
se refiere; conjunto de rasgos semnticos que imponen restricciones
sobre la clase de entidades denotada.
~ figurado: Significado que adquiere un trmino como fruto de una
transferencia metafrica o metonmica.
~ gramatical: En relacin con una unidad, conjunto de rasgos de
significado que remiten a operaciones abstractas sobre el modo de
combinar las unidades o los conceptos.
~ lxico: En relacin con una unidad, conjunto de sus rasgos semnticos que remiten a conceptos; a partir de ellos es posible identificar
entidades.
~ literal: Significado bsico que se asocia con una palabra fuera de
contexto.
Sincdoque: Operacin cognitiva que consiste en la proyeccin de una
categora conceptual sobre otra cuando entre ambas se da una relacin
de inclusin meronmica.
Sinestesia: Operacin cognitiva que consiste en la proyeccin de una
categora conceptual sobre otra cuando entre ambas se da una transferencia de percepciones de sentidos diferentes.
Sinonimia: Relacin de identidad de significados.
Sinnimos:
~absolutos: Trminos que poseen el mismo contenido descriptivo, y
que pueden intercambiarse entre s en todos los contextos.
~parciales: Trminos que poseen el mismo contenido descriptivo,
aunque no puedan intercambiarse entre s en todos los contextos.
Solidaridad lxica: Tipo de relacin sintagmtica entre dos unidades
cuando una de ellas incluye semnticamente a la otra.

216

GLOSARIO

T
Tab: Trmino considerado de mal gusto (o de mal agero) entre los
miembros de una cultura determinada o un determinado grupo social;
el tab se evita, utilizando en su lugar otros trminos, que reciben el
nombre de eufemismos.
Tautologa: Proposicin necesariamente verdadera en virtud de su propio significado.
Taxonoma: Jerarqua basada en relaciones de hiponimia/hiperonimia.
Teora: Marco que permite describir y explicar un conjunto homogneo
de fenmenos.

V
Vaguedad: Falta de precisin en los lmites designativos de una expresin.
Valorizacin: Deslizamiento del significado hacia connotaciones positivas; puede terminar por hacer perder el contenido semntico original
de la palabra.

W
Web semntica: Web dotada de significado por medio del etiquetado
de sus contenidos, que pretende recoger la estructura de conocimiento
propia de los humanos utilizando para ello categoras tomadas de un
mismo inventario de conceptos bsicos; el objetivo es facilitar el intercambio de informacin y la posibilidad de efectuar razonamientos automticos.

217

REFERENCIAS BIBLIOGRFICAS

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219

APUNTES

DE

SEMNTICA

LXICA

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221

ISBN: 978-84-362-5501-0

35278

9 788436 255010