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Magnes exhibit highlights rich Jewish life of
Venice Ghetto
by laura paull , j. correspondent

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arrested after anti­Semitic threats

The exhibit coincides with the 500th anniversary
of the establishment of the Jewish Ghetto in
Venice. On March 29, 1516, the authorities of the
city­state of Venice decreed that all resident Jews
would have to move to an industrial area, a
metal foundry, which was gated at night to keep
them in. The word ghetto probably derives from
the Italian word geti, or foundry.

S.F. State acknowledges
‘inadequate response’ to protest
against Jerusalem mayor

Within 40 years, when another Jewish district
was established in Rome, the term ghetto had
already come to mean “the place where Jews are
confined within an urban space,” Spagnolo said.
“But it wasn’t just a place of segregation. It was
a meeting place.”

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Guest Podcast

One of the exhibition items from the Magnes
collection — the medical diploma of a Jewish man
earned from the University of Padua in 1682 —
will not be on display in Berkeley until November
because it is on loan to the city of Venice for its
own commemoration of the ghetto. That exhibit
is in the Ducal Palace in St. Mark’s Square, where
the legal setup for the Venice Ghetto took place.
“The idea that 500 years later, the very court of
law that declared the ghetto to be in force
becomes the place where an exhibition
acknowledges what took place is a very interesting turn of events,” Spagnolo said, noting this is the
first time Italy has done so.

 

 

It features a beautifully curated representation of the museum’s collection of Italian Jewish artifacts,
including ritual objects like Hanukkah lamps and Torah pointers; books; an illustrated Scroll of Esther;
marriage contracts, and Torah covers exquisitely embroidered — and signed — by women.

Ketubah, 1786

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Web Exclusives

That the Jews of 15th­ and 16th­century Italy
would make this lighthearted joke might reflect a
certain comfort in their milieu, as opposed to,
say, inquisitorial Spain, from which many had
fled to their more tolerant neighbor to the east.
Or it might speak of sophistication, an outcome
of the dense mixing of diverse Jewish cultures in
the Italian Peninsula for more than 2,000 years.

Medical diploma, 1682 photos/courtesy magnes collection

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obits

 
 
 
 
 
 

In the late­modern period of the Italian Renaissance, Jews living
on the Italian Peninsula translated the phonetic sounds of the
regional name Italia into Hebrew: I­Tal­Yah, or “Island of Divine Dew.” It was a linguistic pun.

To Francesco Spagnolo, curator of the Magnes
Collection of Jewish Art and Life at U.C. Berkeley,
the pun also suggests “a cultural and linguistic
symbiosis” between the Jewish and the Italian
cultures resulting from their intertwined history.
That is the focus of a new exhibit, “An Island of
Divine Dew: Italian Crossroads in Jewish
Culture,” at the Magnes.

lifecycles

Good for the Jews: “Flat tires,
poker, folk music, Chabon.”
Anti­semitism on campus. Mexican
lounging suits. Good for the Jews?
“Passover at Disneyworld.”
“Speaking Spanish in Jewish
school”
“Is hummus good for the Jews?”
 

Why was the ghettoization suddenly deemed necessary, when Jews had already inhabited the Italian
Peninsula for millennia? The long­established Italian Jewish community, which had come from ancient
Palestine, was receiving waves of Ashkenazi immigrants, fleeing plague and persecution or seeking
economic opportunity in Italy. Even more significant was the influx of southern Italian, Spanish and
Portuguese Jews, and conversos, expelled by the Inquisition. Middle Eastern Jews also came, especially
Turkish and Greek; as well as North African.

http://www.jweekly.com/article/full/78371/magnes-exhibit-highlights-rich-jewish-life-of-venice-ghetto/

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Magnes exhibit highlights rich Jewish life of Venice Ghetto | j. the Jewish news weekly of Northern California
“These were Jews whose identity was undefined
by anyone,” Spagnolo said. “Mixed, unclear
identities were not — and still aren’t — an easy
thing for societies to cope with.”
While the Venice Ghetto was established to exert
control and surveillance over the Jewish
population, it was also an official
acknowledgment that it existed. In reality, the
boundaries between the Christian and Jewish
communities were always porous, he said, “With
Christians sneaking into the ghetto at night to
visit the synagogues, and Jews sneaking out to
the opera.”

Hanukkah lamp, 1700s

Cultural collaborations were inevitable. For
example, Hebrew books were printed by Christian
printers — Jews were not allowed to have printing presses — with Jewish typesetters preparing the
manuscripts. Some of the books in the Magnes exhibit show bilingual pages integrating Italian and
Hebrew phrases.
“An Island of Divine Dew” doesn’t restrict itself to the Venice Ghetto; the artifacts represent the whole
rich tapestry of Jewish life throughout the Italian Peninsula over several centuries.
“The exhibit tries to pinpoint some elements of Jewish modernity that are the result of certain dynamics
we can see in the ghettos and in the Italian Jewish experience,” Spagnolo explained. “It’s an extremely
multilayered, multicultural environment, of the kind we do not really see again in Jewish history until
the migration of Jews to the Americas and even more so, the immigration to Israel.”
Spagnolo, a multidisciplinary scholar and associate adjunct professor of music at U.C. Berkeley,
originally is from Milan. He has been at the Magnes since 2007 and has served as curator since 2010.
The exhibit is already part of the Magnes collection; the larger part is from the 1967 purchase of the
private collection of Siegfried S. Strauss, and the rest from a 2015 acquisition of more than 300 objects
donated by Mark and Peachy Levy of Los Angeles.
 
“I­Tal­Yah: An Island of Divine Dew; Italian Crossroads in Jewish Culture,” Aug. 30­Dec. 16
and Jan. 24­June 30, 2017, at the Magnes Collection of Jewish Art and Life, 2121 Allston Way,
Berkeley. Open Tuesday to Friday, 11 a.m.­4 p.m. Free.
 

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