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HISTOIRE

DES ORIGINES
DU CHRISTIANISME
LIVRE DEUXIME
QUI COMPREND DEPUIS LA MORT DE JSUS JUSQU'AUX GRANDES
MISSIONS DE SAINT PAU
(3345)

LES
APOTRES
PAR

ERNEST RENAN
MEMBRE DE L'INSTITUT

PARIS
MICHEL LVY FRRES, LIBRAIRES DITEURS
RUE VIVIENNE, 2 BIS, ET BOULEVARD DES ITALIENS, 15

A LA LIBRAIRIE NOUVELLE
1866
Tous droits rservs

TABLE DES MATIRES


Introduction. Critique des documents originaux
Chap.
Formation des croyances relatives la rsurrection de Jsus.Les apparitions
I.
de Jrusalem
II.
Dpart des disciples de Jrusalem.Deuxime vie galilenne de Jsus
III.
Retour des aptres Jrusalem.Fin de la priode des apparitions
IV.
Descente de l'Esprit-Saint.Phnomnes extatiques et prophtiques
V.
Premire glise de Jrusalem; elle est toute cnobitique
VI.
Conversion de Juifs hellnistes et de proslytes
L'glise considre comme une association de pauvres. Institution du
VII.
diaconat.Les diaconesses et les veuves
Premire perscution.Mort d'tienne.Destruction de la premire glise de
VIII.
Jrusalem
IX.
Premires missions.Le diacre Philippe
X.
Conversion de saint Paul
XI.
Paix et dveloppements intrieurs de l'glise de Jude
XII.
Fondation de l'glise d'Antioche
XIII.
Ide d'un apostolat des gentils.Saint Barnab
XIV.
Perscution d'Hrode Agrippa Ier
Mouvements parallles au christianisme ou imits du christianisme. Simon de
XV.
Citton
XVI.
Marche gnrale des missions chrtiennes
XVII.
tat du monde vers le milieu du premier sicle
XVIII.
Lgislation religieuse de ce temps
XIX.
Avenir des missions

[Pg i]

INTRODUCTION
CRITIQUE DES DOCUMENTS ORIGINAUX.
Le premier livre de notre Histoire des Origines du christianisme a conduit les vnements
jusqu' la mort et l'ensevelissement de Jsus. Il faut maintenant reprendre les choses au
point o nous les avons laisses, c'est--dire au samedi 4 avril de l'an 33. Ce sera encore
durant quelque temps une sorte de continuation de la vie de Jsus. Aprs les mois de joyeuse
ivresse, pendant lesquels le grand fondateur posa les bases d'un ordre nouveau pour
l'humanit, ces annes-ci furent les plus dcisives dans l'histoire du monde. C'est encore Jsus
qui, par le feu sacr dont il a dpos l'tincelle au cur de quelques amis, cre des institutions
de la plus haute originalit, remue, transforme les mes, imprime tout son cachet divin.
Nous avons montrer [Pg ii]comment, sous cette influence toujours agissante et victorieuse
de la mort, s'tablit la foi la rsurrection, l'influence du Saint-Esprit, au don des langues,
au pouvoir de l'glise. Nous exposerons l'organisation de l'glise de Jrusalem, ses premires
preuves, ses premires conqutes, les plus anciennes missions qui sortirent de son sein. Nous
suivrons le christianisme dans ses progrs rapides en Syrie jusqu' Antioche, o se forme une
seconde capitale, plus importante en un sens que Jrusalem, et destine la supplanter. Dans
ce centre nouveau, o les paens convertis forment la majorit, nous verrons le christianisme
se sparer dfinitivement du judasme et recevoir un nom; nous verrons surtout natre la
grande ide de missions lointaines, destines porter le nom de Jsus dans le monde des
gentils. Nous nous arrterons au moment solennel o Paul, Barnab, Jean-Marc partent pour
l'excution de ce grand dessein. Alors, nous interromprons notre rcit pour jeter un coup d'il
sur le monde que les hardis missionnaires entreprennent de convertir. Nous essayerons de
nous rendre compte de l'tat intellectuel, politique, moral, religieux, social de l'empire romain
vers l'an 45, date probable du dpart de saint Paul pour sa premire mission.
Tel est le sujet de ce deuxime livre, que nous [Pg iii]intitulons les Aptres, parce qu'il
expose la priode d'action commune, durant laquelle la petite famille cre par Jsus marche
de concert, et est groupe moralement autour d'un point unique, Jrusalem. Notre livre
prochain, le troisime, nous fera sortir de ce cnacle, et nous montrera presque seul en scne
l'homme qui reprsente mieux qu'aucun autre le christianisme conqurant et voyageur, saint
Paul. Bien qu'il se soit donn, partir d'une certaine poque, le titre d'aptre, Paul ne l'tait
pas au mme titre que les Douze[1]; c'est un ouvrier de la deuxime heure et presque un
intrus. L'tat dans lequel les documents historiques nous sont parvenus nous fait ici une sorte
d'illusion. Comme nous savons infiniment plus de choses sur Paul que sur les Douze, comme
nous avons ses crits authentiques et des mmoires originaux d'une grande prcision sur
quelques poques de sa vie, nous lui prtons une importance de premier ordre, presque
suprieure celle de Jsus. C'est l une erreur. Paul est un trs-grand homme, et il joua dans
la fondation du christianisme un rle des plus considrables. Mais il ne faut le comparer ni
Jsus, [Pg iv]ni mme aux disciples immdiats de ce dernier. Paul n'a pas vu Jsus; il n'a pas
got l'ambroisie de la prdication galilenne. Or, l'homme le plus mdiocre qui avait eu sa
part de la manne cleste tait, par cela mme, suprieur celui qui n'en avait senti que
l'arrire-got. Rien n'est plus faux qu'une opinion devenue la mode de nos jours, et d'aprs
laquelle Paul serait le vrai fondateur du christianisme. Le vrai fondateur du christianisme,
c'est Jsus. Les premires places ensuite doivent tre rserves ces grands et obscurs
compagnons de Jsus, ces amies passionnes et fidles, qui crurent en lui en dpit de la
mort. Paul fut, au premier sicle, un phnomne en quelque sorte isol. Il ne laissa pas d'cole
organise; il laissa au contraire d'ardents adversaires qui voulurent, aprs sa mort, le bannir
en quelque sorte de l'glise et le mettre sur le mme pied que Simon le Magicien[2]. On lui

enleva ce que nous regardons comme son uvre propre, la conversion des gentils[3]. L'glise
de Corinthe, qu'il avait fonde lui seul[4], prtendit [Pg v]devoir son origine lui et saint
Pierre[5]. Au iie sicle, Papias et saint Justin ne prononcent pas son nom. C'est plus tard,
quand la tradition orale ne fut plus rien, quand l'criture tint lieu de tout, que Paul prit dans la
thologie chrtienne une place capitale. Paul, en effet, a une thologie. Pierre, Marie de
Magdala, n'en eurent pas. Paul a laiss des ouvrages considrables; les crits des autres
aptres ne peuvent le disputer aux siens ni en importance ni en authenticit.
Au premier coup d'il, les documents, pour la priode qu'embrasse ce volume, sont rares et
tout fait insuffisants. Les tmoignages directs se rduisent aux premiers chapitres des Actes
des Aptres, chapitres dont la valeur historique donne lieu de graves objections. Mais la
lumire que projettent sur cet intervalle obscur les derniers chapitres des vangiles et surtout
les ptres de saint Paul, dissipe quelque peu les tnbres. Un crit ancien peut servir faire
connatre, d'abord l'poque mme o il a t compos, en second lieu l'poque qui a prcd
sa composition. Tout crit suggre, en effet, des inductions rtrospectives sur l'tat de la
socit d'o il est sorti. Dictes de l'an 53 l'an 62 peu prs, les [Pg vi]ptres de saint Paul
sont pleines de renseignements pour les premires annes du christianisme. Comme il s'agit
ici, d'ailleurs, de grandes fondations sans dates prcises, l'essentiel est de montrer les
conditions dans lesquelles elles se formrent. A ce sujet, je dois faire remarquer, une fois
pour toutes, que la date courante, inscrite en tte de chaque page, n'est jamais qu'un peu
prs. La chronologie de ces premires annes n'a qu'un trs-petit nombre de donnes fixes.
Cependant, grce au soin que le rdacteur des Actes a pris de ne pas intervertir la srie des
faits; grce l'ptre aux Galates, o se trouvent quelques indications numriques du plus
grand prix, et Josphe, qui nous fournit la date d'vnements de l'histoire profane lis
quelques faits concernant les aptres, on arrive crer pour l'histoire de ces derniers un
canevas trs-probable, et o les chances d'erreur flottent entre des limites assez rapproches.
Je rpterai encore, en tte de ce livre, ce que j'ai dit au commencement de ma Vie de Jsus.
Dans des histoires comme celles-ci, o l'ensemble seul est certain, et o presque tous les
dtails prtent plus ou moins au doute, par suite du caractre lgendaire des documents,
l'hypothse est indispensable. Sur les poques dont nous ne savons rien, il n'y a pas
d'hypothses [Pg vii] faire. Essayer de reproduire tel groupe de la statuaire antique, qui a
certainement exist, mais dont nous n'avons aucun dbris, et sur lequel nous ne possdons
aucun renseignement crit, est une uvre tout arbitraire. Mais tenter de recomposer les
frontons du Parthnon avec ce qui en reste, en s'aidant des textes anciens, des dessins faits au
xviie sicle, de tous les renseignements, en un mot, en s'inspirant du style de ces inimitables
morceaux, en tchant d'en saisir l'me et la vie, quoi de plus lgitime? Il ne faut pas dire aprs
cela qu'on a retrouv l'uvre du sculpteur antique; mais on a fait ce qu'on pouvait pour en
approcher. Un tel procd est d'autant plus lgitime en histoire que le langage permet les
formes dubitatives que le marbre n'admet pas. Rien n'empche mme de proposer le choix au
lecteur entre diverses suppositions. La conscience de l'crivain doit tre tranquille, ds qu'il a
prsent comme certain ce qui est certain, comme probable ce qui est probable, comme
possible ce qui est possible. Dans les parties o le pied glisse entre l'histoire et la lgende,
c'est l'effet gnral seul qu'il faut poursuivre. Notre troisime livre, pour lequel nous aurons
des documents absolument historiques, o nous devrons peindre des caractres vive arte et
raconter des faits nettement articuls, offrira un [Pg viii]rcit plus ferme. On verra cependant
qu'en somme la physionomie de cette priode n'est pas connue avec plus de certitude. Les
faits accomplis parlent plus haut que tous les dtails biographiques. Nous savons trs-peu de
chose sur les artistes incomparables qui ont cr les chefs-d'uvre de l'art grec. Mais ces
chefs-d'uvre nous en disent plus sur la personne de leurs auteurs et sur le public qui les

apprcia que ne le feraient les narrations les plus circonstancies, les textes les plus
authentiques.
Pour la connaissance des faits dcisifs qui se passrent dans les premiers jours aprs la mort
de Jsus, les documents sont les derniers chapitres des vangiles, contenant le rcit des
apparitions du Christ ressuscit[6]. Je n'ai pas rpter ici ce que j'ai dit dans l'introduction
de ma Vie de Jsus sur la valeur de tels documents. Pour cette partie, nous avons
heureusement un contrle qui nous a manqu trop souvent dans la Vie de Jsus; je veux parler
d'un passage capital de saint Paul (I Cor., xv, 58), qui tablit: 1o la ralit des apparitions; 2o
la longue dure [Pg ix]des apparitions, contrairement au rcit des vangiles synoptiques; 3o la
varit des lieux o eurent lieu ces apparitions, contrairement Marc et Luc. L'tude de ce
texte fondamental, jointe beaucoup d'autres raisons, nous confirme dans les vues que nous
avons nonces sur la relation rciproque des synoptiques et du quatrime vangile. En ce
qui concerne le rcit de la rsurrection et des apparitions, le quatrime vangile garde cette
supriorit qu'il a pour tout le reste de la vie de Jsus. Si l'on veut trouver un rcit suivi,
logique, permettant de conjecturer avec vraisemblance ce qui se cacha derrire les illusions,
c'est l qu'il faut le chercher. Je viens de toucher la plus difficile des questions qui se
rapportent aux origines du christianisme: Quelle est la valeur historique du quatrime
vangile? L'usage que j'en ai fait dans ma Vie de Jsus est, le point sur lequel les critiques
clairs m'ont adress le plus d'objections. Presque tous les savants qui appliquent l'histoire
de la thologie la mthode rationnelle repoussent le quatrime vangile comme apocryphe
tous gards. J'ai beaucoup rflchi de nouveau ce problme, et je n'ai pu modifier d'une
manire sensible ma premire opinion. Seulement, comme je m'carte sur ce point du
sentiment gnral, je me suis fait un devoir d'exposer en dtail [Pg x]les motifs de ma
persistance. J'en ferai l'objet d'un appendice la fin d'une dition revue et corrige de la Vie
de Jsus, qui paratra prochainement.
Les Actes des Aptres sont le document le plus important pour l'histoire que nous avons
raconter. Je dois m'expliquer ici sur le caractre de cet ouvrage, sur sa valeur historique et sur
l'usage que j'en ai fait.
Une chose hors de doute, c'est que les Actes ont eu le mme auteur que le troisime vangile
et sont une continuation de cet vangile. On ne s'arrtera pas , prouver cette proposition,
laquelle n'a jamais t srieusement conteste[7]. Les prfaces qui sont en tte des deux
crits, la ddicace de l'un et de l'autre Thophile, la parfaite ressemblance du style et des
ides fournissent cet gard d'abondantes dmonstrations.
Une deuxime proposition, qui n'a pas la mme certitude, mais qu'on peut cependant regarder
comme trs-probable, c'est que l'auteur des Actes est un disciple de Paul, qui l'a accompagn
dans une bonne partie de ses voyages. Au premier coup d'il, cette [Pg xi]proposition parat
indubitable. En beaucoup d'endroits, partir du verset 10 du chapitre xvi, l'auteur des Actes
se sert, dans le rcit, du pronom, nous, indiquant ainsi que, pour lors, il faisait partie de la
troupe apostolique qui entourait Paul. Cela semble dmonstratif. Une seule issue, en effet, se
prsente pour chapper la force d'un tel argument, c'est de supposer que les passages o se
trouve le pronom nous ont t copis par le dernier rdacteur des Actes dans un crit
antrieur, dans des mmoires originaux d'un disciple de Paul, par exemple de Timothe, et
que le rdacteur, par inadvertance, aurait oubli de substituer nous le nom du narrateur.
Cette explication est bien peu admissible. On comprendrait tout au plus une telle ngligence
dans une compilation grossire. Mais le troisime vangile et les Actes forment un ouvrage
trs-bien rdig, compos avec rflexion et mme avec art, crit d'une mme main et d'aprs

un plan suivi[8]. Les deux livres runis font un ensemble absolument du mme style,
prsentant les mmes locutions favorites et la mme faon de citer l'criture. Une faute de
rdaction aussi choquante que celle dont il s'agit serait inexplicable. On est donc
invinciblement port conclure [Pg xii]que celui qui a crit la fin de l'ouvrage en a crit le
commencement, et que le narrateur du tout est celui qui dit nous aux passages prcits.
Cela devient plus frappant encore, si l'on remarque dans quelles circonstances le narrateur se
met ainsi en la compagnie de Paul. L'emploi du nous commence au moment o Paul passe
en Macdoine pour la premire fois (xvi, 10). Il cesse au moment o Paul sort de Philippes. Il
recommence au moment o Paul, visitant la Macdoine pour la dernire fois, passe encore
par Philippes (xx, 5, 6). Ds lors, le narrateur ne se spare plus de Paul jusqu' la fin. Si l'on
remarque de plus que les chapitres o le narrateur accompagne l'aptre ont un caractre
particulier de prcision, on ne doute plus que le narrateur n'ait t un Macdonien, ou plutt
un Philippien[9], qui vint au-devant de Paul Troas, durant la seconde mission, qui resta
Philippes lors du dpart de l'aptre, et qui, lors du dernier passage de l'aptre en cette ville
(troisime mission), se joignt lui pour ne plus le quitter. Comprendrait-on qu'un rdacteur,
crivant distance, se ft laiss dominer un tel point par les souvenirs d'un autre? Ces
souvenirs feraient tache dans l'ensemble. Le [Pg xiii]narrateur qui dit nous aurait son style,
ses expressions part[10]; il serait plus paulinien que le rdacteur gnral. Or, cela n'est pas;
l'ouvrage prsente une parfaite homognit.
On s'tonnera peut-tre qu'une thse en apparence si vidente ait rencontr des contradicteurs.
Mais la critique des crits du Nouveau Testament offre beaucoup de ces clarts qu'on trouve,
l'examen, pleines d'incertitudes. Sous le rapport du style, des penses, des doctrines, les
Actes ne sont gure ce qu'on attendrait d'un disciple de Paul. Ils ne ressemblent en rien aux
ptres de ce dernier. Pas une trace des fires doctrines qui font l'originalit de l'aptre des
gentils. Le temprament de Paul est celui d'un protestant roide et personnel; l'auteur des Actes
nous fait l'effet d'un bon catholique, docile, optimiste, appelant chaque prtre un saint
prtre, chaque vque un grand vque, prt embrasser toutes les fictions plutt que de
reconnatre que ces saints prtres, ces grands vques se disputent et se font parfois une rude
guerre. Tout en professant pour Paul une grande admiration, l'auteur des Actes vite [Pg
xiv]de lui donner le titre d'aptre[11], et il veut que l'initiative de la conversion des gentils
appartienne Pierre. On dirait, en somme, un disciple de Pierre plutt que de Paul. Nous
montrerons bientt que, dans deux ou trois circonstances, ses principes de conciliation l'ont
port fausser gravement la biographie de Paul; il commet des inexactitudes[12] et surtout
des omissions vraiment tranges chez un disciple de ce dernier[13]. Il ne parle pas d'une seule
des ptres; il resserre de la faon la plus surprenante des exposs de premire
importance[14]. Mme dans la partie o il a d tre compagnon de Paul, il est quelquefois
singulirement sec, peu inform, peu veill[15]. Enfin, la mollesse et le vague de certains
rcits, la part de convention que l'on y dcouvre, feraient penser un crivain qui n'aurait eu
aucune relation directe ni indirecte avec les aptres, et qui crirait vers l'an 100 ou 120.
Faut-il s'arrter ces objections? Je ne le pense pas, et je persiste croire que le dernier
rdacteur [Pg xv]des Actes est bien le disciple de Paul qui dit nous aux derniers chapitres.
Toutes les difficults, quelque insolubles qu'elles paraissent, doivent tre, sinon cartes, du
moins tenues en suspens par un argument aussi dcisif que celui qui rsulte de ce mot
nous. Ajoutons qu'en attribuant les Actes un compagnon de Paul, on explique deux
particularits importantes: d'une part, la disproportion des parties de l'ouvrage, dont plus des
trois cinquimes sont consacrs Paul; de l'autre, la disproportion qui se remarque dans la
biographie mme de Paul, dont la premire mission est expose avec une grande brivet,

tandis que certaines parties de la deuxime et de la troisime mission, surtout les derniers
voyages, sont raconts avec de minutieux dtails. Un homme tout fait tranger l'histoire
apostolique n'aurait pas eu de ces ingalits. L'ensemble de son ouvrage et t mieux conu.
Ce qui distingue l'histoire compose d'aprs des documents de l'histoire crite en tout ou en
partie d'original, c'est justement la disproportion: l'historien de cabinet prenant pour cadre de
son rcit les vnements eux-mmes, l'auteur de mmoires prenant pour cadre ses souvenirs
ou du moins ses relations personnelles. Un historien ecclsiastique, une sorte d'Eusbe,
crivant vers l'an 120, nous et lgu un livre tout autrement [Pg xvi]distribu partir du
chapitre xiii. La faon bizarre dont les Actes, ce moment, sortent de l'orbite o ils tournaient
jusque-l, ne s'explique, selon moi, que par la situation particulire de l'auteur et ses rapports
avec Paul. Ce rsultat sera naturellement confirm si nous trouvons parmi les collaborateurs
connus de Paul le nom de l'auteur auquel la tradition attribue notre crit.
C'est ce qui a lieu en effet. Les manuscrits et la tradition donnent pour auteur au troisime
vangile un certain Lucanus[16] ou Lucas. De ce qui a t dit, il rsulte que, si Lucas est
vraiment l'auteur du troisime vangile, il est galement l'auteur des Actes. Or, ce nom de
Lucas, nous le rencontrons justement comme celui d'un compagnon de Paul, dans l'ptre aux
Colossiens, iv, 14; dans celle Philmon, 24, et dans la deuxime Timothe, iv, 11. Cette
dernire ptre est d'une authenticit plus que douteuse. Les ptres aux Colossiens et
Philmon, de leur ct, quoique trs-probablement authentiques, ne sont pourtant pas les
ptres les plus indubitables de saint Paul. Mais ces crits sont, en tout cas, du premier sicle,
et cela suffit pour prouver invinciblement que, parmi les disciples de Paul, il exista un Lucas.
[Pg xvii]Le fabricateur des ptres Timothe, en effet, n'est srement pas le mme que le
fabricateur des ptres aux Colossiens et Philmon (en supposant, contrairement notre
opinion, que celles-ci soient apocryphes). Admettre qu'un faussaire et attribu Paul un
compagnon imaginaire serait dj peu vraisemblable. Mais srement des faussaires diffrents
ne seraient pas tombs d'accord sur le mme nom. Deux observations donnent ce
raisonnement une force particulire. La premire, c'est que le nom de Lucas ou Lucanus est
un nom rare parmi les premiers chrtiens, et qui ne prte pas des confusions d'homonymes;
la seconde, c'est que le Lucas des ptres n'eut d'ailleurs aucune clbrit. Inscrire un nom
clbre en tte d'un crit, comme on le ft pour la deuxime ptre de Pierre, et trsprobablement pour les ptres de Paul Tite et Timothe, n'avait rien qui rpugnt aux
habitudes du temps. Mais inscrire en tte d'un crit un faux nom, obscur d'ailleurs, c'est ce qui
ne se conoit plus. L'intention du faussaire tait-elle de couvrir le livre de l'autorit de Paul?
Mais, alors, pourquoi ne prenait-il pas le nom de Paul lui-mme, ou du moins le nom de
Timothe ou de Tite, disciples bien plus connus de l'aptre des gentils? Luc n'avait aucune
place dans la tradition, dans la lgende, dans l'histoire. Les trois [Pg xviii]passages prcits
des ptres ne pouvaient suffire pour faire de lui un garant admis de tous. Les ptres
Timothe ont t probablement crites aprs les Actes. Les mentions de Luc dans les ptres
aux Colossiens et Philmon quivalent une seule, ces deux crits faisant corps ensemble.
Nous pensons donc que l'auteur du troisime vangile et des Actes est bien rellement Luc,
disciple de Paul.
Ce nom mme de Luc ou Lucain, et la profession de mdecin qu'exerait le disciple de Paul
ainsi appel[17], rpondent bien aux indications que les deux livres fournissent sur leur
auteur. Nous avons montr, en effet, que l'auteur du troisime vangile et des Actes tait
probablement de Philippes[18], colonie romaine, o le latin dominait[19]. De plus, l'auteur du
troisime vangile et des Actes connat mal le judasme[20] et les affaires de Palestine[21]; il
ne sait gure l'hbreu[22]; [Pg xix]il est au courant des ides du monde paen[23], et il crit le
grec d'une faon assez correcte. L'ouvrage a t compos loin de la Jude, pour des gens qui

en savaient mal la gographie[24], qui ne se souciaient ni d'une science rabbinique trssolide, ni des noms hbreux[25]. L'ide dominante de l'auteur est que, si le peuple avait t
libre de suivre son penchant, il et embrass la foi de Jsus, et que c'est l'aristocratie juive qui
l'en a empch[26]. Le mot de Juif est toujours pris chez lui en mauvaise part et comme
synonyme d'ennemi des chrtiens[27]. Au contraire, il se montre trs-favorable aux
hrtiques samaritains[28].
A quelle poque peut-on rapporter la composition [Pg xx]de cet crit capital? Luc parat pour
la premire fois en la compagnie de Paul, lors du premier voyage de l'aptre en Macdoine,
vers l'an 52. Mettons qu'il et alors vingt-cinq ans; il n'y aurait rien que de naturel ce qu'il
et vcu jusqu' l'an 100. La narration des Actes s'arrte l'an 63[29]. Mais, la rdaction des
Actes tant videmment postrieure celle du troisime vangile, et la date de la rdaction de
ce troisime vangile tant fixe d'une manire assez prcise aux annes qui suivirent de prs
la ruine de Jrusalem (an 70)[30], on ne peut songer placer la rdaction des Actes avant l'an
71 ou 72.
S'il tait sr que les Actes ont t composs immdiatement aprs l'vangile, il faudrait
s'arrter l. Mais le doute sur ce point est permis. Quelques faits portent croire qu'un
intervalle s'est coul entre la composition du troisime vangile et celle des Actes; on
remarque, en effet, entre les derniers chapitres de l'vangile et le premier des Actes une
singulire contradiction. D'aprs le dernier chapitre de l'vangile, l'ascension semble avoir
lieu le jour mme de la rsurrection[31]. D'aprs le premier chapitre des Actes[32], [Pg
xxi]l'ascension n'eut lieu qu'au bout de quarante jours. Il est clair que cette seconde version
nous prsente une forme plus avance de la lgende, une forme qu'on adopta quand on sentit
le besoin de crer de la place pour les diverses apparitions et de donner la vie d'outre-tombe
de Jsus un cadre complet et logique. On serait donc tent de supposer que cette nouvelle
faon de concevoir les choses ne parvint l'auteur, ou ne lui vint l'esprit, que dans
l'intervalle de la rdaction des deux ouvrages. En tout cas, il reste trs-remarquable que
l'auteur, quelques lignes de distance, se croie oblig d'ajouter de nouvelles circonstances
son premier rcit et de le dvelopper. Si son premier livre tait encore entre ses mains, que
n'y faisait-il les additions qui, spares comme elles le sont, offrent quelque chose de si
gauche? Cela n'est cependant pas dcisif, et une circonstance grave porte croire que Luc
conut en mme temps le plan de l'ensemble. C'est la prface place en tte de l'vangile,
laquelle semble commune aux deux livres[33]. La contradiction que nous venons de signaler
s'explique peut-tre par le peu de souci qu'on avait de prsenter un emploi rigoureux du
temps. C'est l ce qui fait que tous les [Pg xxii]rcits de la vie d'outre-tombe de Jsus sont
dans un complet dsaccord sur la dure de cette vie. On tenait si peu tre historique, que le
mme narrateur ne se faisait nul scrupule de proposer successivement deux systmes
inconciliables. Les trois rcits de la conversion de Paul dans les Actes[34] offrent aussi de
petites diffrences qui prouvent simplement combien l'auteur s'inquitait peu de l'exactitude
des dtails.
Il semble donc qu'on serait fort prs de la vrit en supposant que les Actes furent crits vers
l'an 80. L'esprit du livre, en effet, rpond bien l'ge des premiers Flaviens. L'auteur parat
viter tout ce qui aurait pu blesser les Romains. Il aime montrer comment les fonctionnaires
romains ont t favorables la secte nouvelle, parfois mme l'ont embrasse[35], comment
du moins ils l'ont dfendue contre les Juifs, combien la justice impriale est quitable et
suprieure aux passions des pouvoirs locaux[36]. Il insiste en particulier sur les avantages que
Paul dut son litre de citoyen romain[37]. Il coupe court brusquement [Pg xxiii] son rcit au
moment de l'arrive de Paul Rome, peut-tre pour viter d'avoir raconter les cruauts de

Nron envers les chrtiens[38]. Le contraste avec l'Apocalypse est frappant. L'Apocalypse,
crite l'an 68, est pleine du souvenir des infamies de Nron; une horrible haine contre Rome y
dborde. Ici, on sent un homme doux, qui vit, une poque de calme. Depuis l'an 70 environ,
jusqu'aux dernires annes du premier sicle, la situation fut assez bonne pour les chrtiens.
Des personnages de la famille flavienne appartinrent au christianisme. Qui sait si Luc ne
connut pas Flavius Clemens, s'il ne fut pas de sa familia, si les Actes ne furent pas crits pour
ce puissant personnage, dont la position officielle exigeait des mnagements? Quelques
indices ont port croire que le livre avait t compos Rome. On dirait, en effet, que les
principes de l'glise romaine ont pes sur l'auteur. Cette glise, ds les premiers sicles, eut
le caractre politique et hirarchique qui l'a toujours distingue. Le bon Luc put entrer dans
cet esprit. Ses ides sur l'autorit ecclsiastique sont trs-avances; on y voit poindre le germe
de l'piscopat. Il crivit l'histoire sur le ton [Pg xxiv]d'apologiste toute outrance qui est celui
des historiens officiels de la cour de Rome. Il fit comme ferait un historien ultramontain de
Clment XIV, louant la fois le pape et les jsuites, et cherchant nous persuader, par un
rcit plein de componction, que, des deux cts, en ce dbat, on observe les rgles de la
charit. Dans deux cents ans, on tablira aussi que le cardinal Antonelli et M. de Mrode
s'aimaient comme deux frres. L'auteur des Actes fut, mais avec une navet qu'on n'gala
plus, le premier de ces narrateurs complaisants, batement satisfaits, dcids trouver que
tout dans l'glise se passe d'une faon vanglique. Trop loyal pour condamner son matre
Paul, trop orthodoxe pour ne pas se ranger l'opinion officielle qui prvalait, il effaa les
diffrences de doctrine pour laisser voir seulement le but commun, que tous ces grands
fondateurs poursuivirent en effet par des voies si opposes et travers de si nergiques
rivalits.
On comprend qu'un homme qui s'est mis par systme dans une telle disposition d'me est le
moins capable du monde de reprsenter les choses comme elles se sont passes. La fidlit
historique est pour lui chose indiffrente; l'dification est tout ce qui importe. Luc s'en cache
peine; il crit pour que Thophile reconnaisse la vrit de ce que ses [Pg xxv]catchistes
lui ont-appris[39]. Il y avait donc dj un systme d'histoire ecclsiastique convenu, qui
s'enseignait officiellement, et dont le cadre, aussi bien que celui de l'histoire vanglique ellemme[40], tait probablement dj fix. Le caractre dominant des Actes, comme celui du
troisime vangile[41], est une pit tendre, une vive sympathie pour les gentils[42], un
esprit conciliant, une proccupation extrme du surnaturel, l'amour des petits et des humbles,
un grand sentiment dmocratique ou plutt la persuasion que le peuple est naturellement
chrtien, que ce sont les grands qui l'empchent de suivre ses bons instincts[43], une ide
exalte du pouvoir de l'glise et de ses chefs, un got trs-remarquable pour la vie en
commun[44]. Les procds de composition sont galement les mmes dans les deux
ouvrages, de telle sorte que nous sommes l'gard de l'histoire des aptres comme nous
serions l'gard de l'histoire vanglique, si, pour esquisser cette dernire histoire, nous
n'avions qu'un seul texte, l'vangile de Luc.
On sent les dsavantages d'une telle situation. La [Pg xxvi]vie de Jsus dresse d'aprs le
troisime vangile seul serait extrmement dfectueuse et incomplte. Nous le savons, parce
que, pour la vie de Jsus, la comparaison est possible. En mme temps que Luc, nous
possdons (sans parler du quatrime vangile) Matthieu et Marc, qui, relativement Luc,
sont, en partie du moins, des originaux. Nous mettons le doigt sur les procds violents au
moyen desquels Luc disloque ou mle ensemble les anecdotes, sur la faon dont il modifie la
couleur de certains faits selon ses vues personnelles, sur les lgendes pieuses qu'il ajoute aux
traditions plus authentiques. N'est-il pas vident que, si nous pouvions faire une telle
comparaison pour les Actes, nous arriverions y trouver des fautes d'un genre analogue? Les

Actes, dans leurs premiers chapitres, nous paratraient mme sans doute infrieurs au
troisime vangile; car ces chapitres ont probablement t composs avec des documents
moins nombreux et moins universellement accepts.
Une distinction fondamentale, en effet, est ici ncessaire. Au point de vue de la valeur
historique, le livre des Actes se divise en deux parties: l'une, comprenant les douze premiers
chapitres et racontant les faits principaux de l'histoire de l'glise primitive; l'autre contenant
les seize autres chapitres, [Pg xxvii]tous consacrs aux missions de saint Paul. Cette seconde
partie elle-mme renferme deux sortes de rcits: d'une part, ceux o le narrateur se donne
pour tmoin oculaire; de l'autre, ceux o il ne fait que rapporter ce qu'on lui a dit. Il est clair
que, mme dans ce dernier cas, son autorit est grande. Souvent, ce sont les conversations de
Paul qui ont fourni les renseignements. Vers la fin surtout, le rcit prend un caractre
tonnant de prcision. Les dernires pages des Actes sont les seules pages compltement
historiques que nous ayons sur les origines chrtiennes. Les premires, au contraire, sont les
plus attaquables de tout le Nouveau Testament. C'est surtout pour ces premires annes que
l'auteur obit des partis pris semblables ceux qui font proccup dans la composition de
son vangile, et plus dcevants encore. Son systme des quarante jours, son rcit de
l'ascension, fermant par une sorte d'enlvement final et de solennit thtrale la vie
fantastique de Jsus, sa faon de raconter la descente du Saint-Esprit et les prdications
miraculeuses, sa manire d'entendre le don des langues, si diffrente de celle de saint
Paul[45], dclent les proccupations d'une poque relativement basse, o la [Pg
xxviii]lgende est trs-mre, arrondie en quelque sorte dans toutes ses parties. Tout se passe
chez lui avec une mise en scne trange et un grand dploiement de merveilleux. Il faut se
rappeler que l'auteur crit un demi-sicle aprs les vnements, loin du pays o ils se sont
passs, sur des faits qu'il n'a pas vus, que son matre n'a pas vus davantage, d'aprs des
traditions en partie fabuleuses ou transfigures. Non-seulement Luc est d'une autre gnration
que les premiers fondateurs du christianisme; mais il est d'un autre monde; il est hellniste,
trs-peu juif, presque tranger Jrusalem et aux secrets de la vie juive; il n'a pas touch la
primitive socit chrtienne; peine en a-t-il connu les derniers reprsentants. On sent dans
les miracles qu'il raconte plutt des inventions a priori que des faits transforms; les miracles
de Pierre et ceux de Paul forment deux sries qui se rpondent[46]. Ses personnages se
ressemblent; Pierre ne diffre en rien de Paul, ni Paul de Pierre. Les discours qu'il met dans la
bouche de ses hros, quoique habilement appropris aux circonstances, sont tous du mme
style et appartiennent l'auteur plutt qu' ceux auxquels il les attribue. On y trouve mme
des [Pg xxix]impossibilits[47]. Les Actes, en un mot, sont une histoire dogmatique, arrange
pour appuyer les doctrines orthodoxes du temps ou inculquer les ides qui souriaient le plus
la pit de l'auteur. Ajoutons qu'il ne pouvait en tre autrement. On ne connat l'origine de
chaque religion que par les rcits des croyants. Il n'y a que le sceptique qui crive l'histoire ad
narrandum.
Ce ne sont pas l de simples soupons, des conjectures d'une critique dfiante l'excs. Ce
sont de solides inductions: toutes les fois qu'il nous est permis de contrler le rcit des Actes,
nous le trouvons fautif et systmatique. Le contrle, en effet, que nous ne pouvons demander
des textes synoptiques, nous pouvons le demander aux ptres de saint Paul, surtout
l'ptre aux Galates. Il est clair que, dans les cas o les Actes et les ptres sont en dsaccord,
la prfrence doit toujours tre donne aux ptres, textes d'une authenticit absolue, plus
anciens, d'une sincrit complte, sans lgendes. En [Pg xxx]histoire, les documents ont
d'autant plus de poids qu'ils ont moins la forme historique. L'autorit de toutes les chroniques
doit cder celle d'une inscription, d'une mdaille, d'une charte, d'une lettre authentiques. A
ce point de vue, les ptres d'auteurs certains ou de dates certaines sont la base de toute

l'histoire des origines chrtiennes. Sans elles, on peut dire que le doute atteindrait et ruinerait
de fond en comble mme la vie de Jsus. Or, dans deux circonstances trs-importantes, les
ptres mettent en un jour frappant les tendances particulires de l'auteur des Actes et son
dsir d'effacer la trace des divisions qui avaient exist entre Paul et les aptres de
Jrusalem[48].
Et d'abord, l'auteur des Actes veut que Paul, aprs l'accident de Damas (ix, 19 et suiv.; xxii,
17 et suiv.), soit venu Jrusalem, une poque o l'on [Pg xxxi]savait peine sa
conversion, qu'il ait t prsent aux aptres, qu'il ait vcu avec les aptres et les fidles sur le
pied de la plus grande cordialit, qu'il ait disput publiquement contre les Juifs hellnistes,
qu'un complot de ceux-ci et une rvlation cleste l'aient port s'loigner de Jrusalem. Or,
Paul nous apprend que les choses se passrent trs-diffremment. Pour prouver qu'il ne relve
pas des Douze et qu'il doit Jsus lui-mme sa doctrine et sa mission, il assure (Gal., i, 11 et
suiv.) qu'aprs sa conversion il vita de prendre conseil de qui que ce soit[49] et de se rendre
Jrusalem vers ceux qui taient aptres avant lui; qu'il alla prcher dans le Hauran de son
propre mouvement et sans mission de personne; que, trois ans plus tard, il est vrai, il
accomplit le voyage de Jrusalem pour faire la connaissance de Cphas; qu'il resta quinze
jours auprs de lui, mais qu'il ne vit aucun autre aptre, si ce n'est Jacques, frre du Seigneur,
si bien que son visage tait inconnu aux glises de Jude. L'effort pour adoucir les asprits
du rude aptre, pour le prsenter comme le collaborateur des Douze, travaillant Jrusalem
de concert avec eux, parat ici avec vidence. On fait de Jrusalem sa capitale et son point [Pg
xxxii]de dpart; on veut que sa doctrine soit tellement identique celle des aptres, qu'il ait
pu en quelque sorte les remplacer dans la prdication; on rduit son premier apostolat aux
synagogues de Damas; on veut qu'il ait t disciple et auditeur, ce qu'il ne fut jamais[50]; on
resserre le temps entre sa conversion et son premier voyage Jrusalem; on allonge son
sjour dans cette ville; on l'y fait prcher la satisfaction gnrale; on soutient qu'il a vcu
intimement avec tous les aptres, quoique lui-mme assure qu'il n'en a vu que deux; on
montre les frres de Jrusalem veillant sur lui, tandis que Paul dclare que son visage leur est
inconnu.
Le dsir de faire de Paul un visiteur assidu de Jrusalem, qui a port notre auteur avancer et
allonger son premier sjour en cette ville aprs sa conversion, semble l'avoir induit prter
l'aptre un voyage de trop. Selon lui, Paul serait venu Jrusalem avec Barnab, porter
l'offrande des fidles, lors de la famine de l'an 44 (Act., xi, 30; xii, 25). Or, Paul dclare
expressment qu'entre le voyage qui eut lieu trois ans aprs sa conversion et le voyage pour
l'affaire de la circoncision, il ne vint pas Jrusalem (Gal., i et ii). En d'autres termes, Paul
exclut [Pg xxxiii]formellement tout voyage entre Act., ix, 26 et Act., xv, 2. Nierait-on, contre
toute raison, l'identit du voyage racont Gal., ii, 1 et suiv., avec le voyage racont Act., xv, 2
et suiv., on n'obtiendrait pas une moindre contradiction. Trois ans aprs ma conversion, dit
saint Paul, je montai Jrusalem, pour faire la connaissance de Cphas. Quatorze ans aprs,
je montai de nouveau Jrusalem... On a pu douter si le point de dpart de ces quatorze ans
est la conversion, ou le voyage qui l'a suivi trois ans d'intervalle. Prenons la premire
hypothse, qui est la plus favorable celui qui veut dfendre le rcit des Actes. Il y aurait
donc onze ans, au moins, d'aprs saint Paul, entre son premier et son second voyage
Jrusalem; or, srement, il n'y a pas onze ans entre ce qui est racont Act., ix, 26 et suiv. et ce
qui est rapport Act., xi, 30. Et le soutiendrait-on contre toute vraisemblance, on tomberait
dans une autre impossibilit. En effet, ce qui est rapport Act., xi, 30, est contemporain de la
mort de Jacques, fils de Zbde[51], laquelle nous fournit la seule date fixe des Actes des
Aptres, puisqu'elle prcda de trs-peu de temps la mort d'Hrode Agrippa 1er, arrive l'an
44[52]. [Pg xxxiv]Le second voyage de Paul ayant eu lieu au moins quatorze ans aprs sa

conversion, si Paul avait rellement fait le voyage de l'an 44, cette conversion aurait eu lieu
l'an 30, ce qui est absurde. Il est donc impossible de maintenir au voyage racont Act., xi, 30
et xii, 35, aucune ralit.
Ces alles et venues paraissent avoir t racontes par notre auteur d'une faon trs-inexacte.
En comparant Act., xvii, 1416; xviii, 5, I Thess., iii, 1-2, on trouve un autre dsaccord.
Mais, celui-ci ne tenant pas des motifs dogmatiques, nous n'avons pas en parler ici.
Ce qui est capital pour le sujet qui nous occupe, ce qui fournit le trait de lumire la critique
en cette question difficile de la valeur historique des Actes, c'est la comparaison des passages
relatifs l'affaire de la circoncision dans les Actes (ch. xv) et dans l'ptre aux Galates (ch. ii).
Selon les Actes, des frres de Jude tant venus Antioche et ayant soutenu la ncessit de la
circoncision pour les paens convertis, une dputation compose de Paul, de Barnab, de
plusieurs autres, est envoye d'Antioche Jrusalem pour consulter les aptres et les anciens
sur cette question. Ils sont reus avec empressement par tout le monde; une grande assemble
a lieu. Le dissentiment se montre peine, touff qu'il est sous les effusions [Pg xxxv]d'une
charit rciproque et sous le bonheur de se trouver ensemble. Pierre nonce l'avis qu'on
s'attendrait trouver dans la bouche de Paul, savoir que les paens convertis ne sont pas
assujettis la loi de Mose. Jacques n'apporte cet avis qu'une trs-lgre restriction[53].
Paul ne parle pas, et, vrai dire, il n'a pas besoin de parler, puisque sa doctrine est mise ici
dans la bouche de Pierre. L'avis des frres de Jude n'est soutenu par personne. Un dcret
solennel est port conformment l'avis de Jacques. Ce dcret est signifi aux glises par des
dputs choisis exprs.
Comparons maintenant le rcit de Paul dans l'ptre aux Galates. Paul veut que le voyage qu'il
fit cette fois-l Jrusalem ait t l'effet d'un mouvement spontan et mme le rsultat d'une
rvlation. Arriv Jrusalem, il communique son vangile qui de droit; il a en particulier
des entrevues avec ceux qui paraissent tre des personnages considrables. On ne lui fait pas
une seule critique; on ne lui communique rien; on ne lui demande que de se souvenir des
pauvres de Jrusalem, Si Tite qui l'a accompagn consent se laisser [Pg
xxxvi]circoncire[54], c'est par gard pour des faux frres intrus. Paul leur fait cette
concession passagre; mais il ne se soumet pas eux. Quant aux hommes importants (Paul ne
parle d'eux qu'avec une nuance d'aigreur et d'ironie), ils ne lui ont rien appris de nouveau.
Bien plus, Cphas tant venu plus tard Antioche, Paul lui rsiste en face, parce qu'il a
tort. D'abord, en effet, Cphas mangeait avec tous indistinctement. Arrivent des missaires
de Jacques; Pierre se cache, vite les incirconcis. Voyant qu'il ne marchait pas dans la droite
voie de la vrit de l'vangile, Paul apostrophe Cphas devant tout le monde et lui reproche
amrement sa conduite.
On voit la diffrence. D'une part, une solennelle concorde; de l'autre, des colres mal
retenues, des susceptibilits extrmes. D'un ct, une sorte de concile; de l'autre, rien qui y
ressemble. D'un ct, un dcret formel port par une autorit reconnue; de l'autre, des
opinions diverses qui restent en prsence, sans se rien cder rciproquement, si ce n'est pour
la forme. Inutile de dire quelle est la version qui mrite la prfrence. Le rcit des Actes est
peine vraisemblable, puisque, d'aprs ce rcit, le concile [Pg xxxvii]a pour occasion une
dispute dont on ne voit plus de trace ds que le concile est runi. Les deux orateurs y tiennent
des discours en opposition avec ce que nous savons par ailleurs de leur rle. Le dcret que le
concile est cens avoir port est srement une fiction. Si ce dcret, dont Jacques aurait fix la
rdaction, avait t rellement promulgu, pourquoi ces transes du bon et timide Pierre
devant les gens envoys par Jacques? Pourquoi se cache-t-il? Lui et les chrtiens d'Antioche

agissaient en pleine conformit avec le dcret dont les termes auraient t arrts par Jacques
lui-mme. L'affaire de la circoncision eut lieu vers 51. Quelques annes aprs, vers l'an 56, la
querelle que le dcret aurait termine est plus vive que jamais. L'glise de Galatie est
trouble par de nouveaux missaires du parti juif de Jrusalem[55]. Paul rpond cette
nouvelle attaque de ses ennemis par sa foudroyante ptre. Si le dcret rapport Act., xv, avait
quelque ralit, Paul avait un moyen bien simple de mettre fin au dbat, c'tait de le citer. Or,
tout ce qu'il dit suppose la non-existence de ce dcret. En 57, Paul, crivant aux Corinthiens,
ignore le mme dcret et mme en viole les prescriptions. Le dcret ordonne de s'abstenir des
viandes immoles aux [Pg xxxviii]idoles. Paul, au contraire, est d'avis qu'on peut trs-bien
manger de ces viandes si cela ne scandalise personne, mais qu'il faut s'en abstenir dans le cas
o cela ferait du scandale[56]. En 58, enfin, lors du dernier voyage de Paul Jrusalem,
Jacques est plus obstin que jamais[57]. Un des traits caractristiques des Actes, trait qui
prouve bien que l'auteur se propose moins de prsenter la vrit historique et mme de
satisfaire la logique que d'difier des lecteurs pieux, est cette circonstance que la question de
l'admission des incirconcis y est toujours rsolue sans l'tre jamais. Elle l'est d'abord par le
baptme de l'eunuque de la candace, puis par le baptme du centurion Corneille, tous deux
miraculeusement ordonns, puis par la fondation de l'glise d'Antioche (xi, 19 et suiv.), puis
par le prtendu concile de Jrusalem, ce qui n'empche pas qu'aux dernires pages du livre
(xxi, 2021) la question est encore en suspens. A vrai dire, elle resta toujours en cet tat. Les
deux fractions du christianisme naissant ne se fondirent jamais. Seulement, l'une d'elles, celle
qui garda les pratiques du judasme, resta infconde et s'teignit obscurment. Paul fut si loin
d'tre accept de tous, qu'aprs sa mort une portion du christianisme[58] [Pg
xxxix]l'anathmatise et le poursuit de ses calomnies.
C'est dans notre livre troisime que nous aurons traiter avec dtail la question de fond
engage dans ces curieux incidents. Nous avons voulu seulement donner ici quelques
exemples de la manire dont l'auteur des Actes entend l'histoire, de son systme de
conciliation, de ses ides prconues. Faut-il conclure de l que les premiers chapitres des
Actes sont dnus d'autorit, comme le pensent des critiques clbres, que la fiction y va
jusqu' crer de toutes pices des personnages, tels que l'eunuque de la candace, le centurion
Corneille, et mme le diacre tienne et la pieuse Tabitha? Je ne le crois nullement. Il est
probable que l'auteur des Actes n'a pas invent de personnages[59]; mais c'est un avocat
habile qui crit pour prouver, et qui lche de tirer parti des faits dont il a entendu parler pour
dmontrer ses thses favorites, qui sont la lgitimit de la vocation des gentils et l'institution
divine de la hirarchie. Un tel document demande tre employ avec de grandes
prcautions; mais le repousser absolument est aussi [Pg xl]peu critique que de le suivre
aveuglment. Quelques paragraphes, d'ailleurs, mme en cette premire partie, ont une valeur
reconnue de tous et reprsentent des mmoires authentiques, extraits par le dernier rdacteur.
Le chapitre xii, en particulier, est de trs-bon aloi, et parat provenir de Jean-Marc.
On voit dans quelle dtresse nous serions, si nous n'avions pour documents en cette histoire
qu'un livre aussi lgendaire. Heureusement, nous en avons d'autres, qui se rapportent, il est
vrai, directement la priode qui fera l'objet de notre livre troisime, mais qui rpandent dj
sur celle-ci de trs-grandes clarts. Ce sont les ptres de saint Paul. L'ptre aux Galates
surtout est un vritable trsor, la base de toute la chronologie de cet ge, la clef qui ouvre
tout, le tmoignage qui doit rassurer les plus sceptiques sur la ralit des choses dont on
pourrait douter. Je prie les lecteurs srieux qui seraient tents de me regarder comme trop
hardi ou comme trop crdule de relire les deux premiers chapitres de cet crit singulier. Ce
sont, bien certainement, les deux pages les plus importantes pour l'tude du christianisme
naissant. Les ptres de saint Paul ont, en effet, un avantage sans gal en cette histoire: c'est

leur authenticit absolue. Aucun doute n'a jamais t lev par la critique srieuse contre
l'authenticit [Pg xli]de l'ptre aux Galates, des deux ptres aux Corinthiens, de l'ptre aux
Romains. Les raisons par lesquelles on a voulu attaquer les deux ptres aux Thessaloniciens
et celle aux Philippiens sont sans valeur. En tte de notre livre troisime, nous aurons
discuter les objections plus spcieuses, quoique aussi peu dcisives, qu'on a leves contre
l'ptre aux Colossiens et le billet Philmon; le problme particulier que prsente l'ptre
aux phsiens; les fortes preuves, enfin, qui portent rejeter les deux ptres Timothe et
celle Tite. Les ptres dont nous aurons faire usage en ce volume sont celles dont
l'authenticit est indubitable; ou, du moins, les inductions que nous tirerons des autres sont
indpendantes de la question de savoir si elles ont t ou non dictes par saint Paul.
On n'a pas revenir ici sur les rgles de critique qui ont t suivies dans la composition de cet
ouvrage; car on l'a dj, fait dans l'introduction de la Vie de Jsus. Les douze premiers
chapitres des Actes sont, en effet, un document analogue aux vangiles synoptiques, et qui
demande tre trait de la mme faon. Ces sortes de documents, demi historiques, demi
lgendaires, ne peuvent tre pris ni comme des lgendes, ni comme de l'histoire. Presque tout
y est faux dans le dtail, et nanmoins il est permis d'en [Pg xlii]induire de prcieuses vrits.
Traduire purement et simplement ces rcits, ce n'est pas faire de l'histoire. Ces rcits, en effet,
sont souvent contredits par d'autres textes plus autoriss. Par consquent, mme dans les cas
o nous n'avons qu'un seul texte, on est toujours fond craindre que, s'il y en avait d'autres,
la contradiction n'existt. Pour la vie de Jsus, le rcit de Luc est sans cesse contrl et
rectifi par les deux autres vangiles synoptiques et par le quatrime. N'est-il pas probable, je
le rpte, que, si nous avions pour les Actes l'analogue des vangiles synoptiques et du
quatrime vangile, les Actes seraient mis en dfaut sur une foule de points o nous n'avons
maintenant que leur tmoignage? De tout autres rgles nous guideront dans notre livre
troisime, o nous serons en pleine histoire positive, et o nous auront entre les mains des
renseignements originaux et parfois autobiographiques. Quand saint Paul nous donne luimme le rcit de quelque pisode de sa vie qu'il n'avait pas d'intrt prsenter sous tel ou tel
jour, il est clair que nous n'avons qu' insrer mot mot dans notre rcit ses paroles mmes,
selon la mthode de Tillemont. Mais, quand nous avons affaire un narrateur proccup d'un
systme, crivant pour faire prvaloir certaines ides, ayant ce mode de rdaction [Pg
xliii]enfantin, aux contours vagues et mous, aux couleurs absolues et tranches, qu'offre
toujours la lgende, le devoir du critique n'est pas de s'en tenir au texte; son devoir est de
tcher de dcouvrir ce que le texte peut receler de vrai, sans jamais se croire assur de l'avoir
trouv. Dfendre la critique de pareilles interprtations serait aussi peu raisonnable que si
l'on commandait l'astronome de ne s'occuper que de l'tat apparent du ciel. L'astronomie, au
contraire, ne consiste-t-elle pas redresser la parallaxe cause par la position de l'observateur
et construire un tat rel vritable d'aprs un tat apparent trompeur?
Comment, d'ailleurs, prtendre qu'on doit suivre la lettre des documents o se trouvent des
impossibilits? Les douze premiers chapitres des Actes sont un tissu de miracles. Or, une
rgle absolue de la critique, c'est de ne pas donner place dans les rcits historiques des
circonstances miraculeuses. Cela n'est pas la consquence d'un systme mtaphysique. C'est
tout simplement un fait d'observation. On n'a jamais constat de faits de ce genre. Tous les
faits prtendus miraculeux qu'on peut tudier de prs se rsolvent en illusion ou en imposture.
Si un seul miracle tait prouv, on ne pourrait rejeter en bloc tous ceux des anciennes
histoires; car, aprs tout, en [Pg xliv]admettant qu'un trs-grand nombre de ces derniers
fussent faux, on pourrait croire que certains seraient vrais. Mais il n'en est pas ainsi. Tous les
miracles discutables s'vanouissent. N'est-on pas autoris conclure de l que les miracles
qui sont loigns de nous par des sicles, et sur lesquels il n'y a pas moyen d'tablir de dbat

contradictoire, sont aussi sans ralit? En d'autres termes, il n'y a de miracle que quand on y
croit; ce qui fait le surnaturel, c'est la foi. Le catholicisme, qui prtend que la force
miraculeuse n'est pas encore teinte dans son sein, subit lui-mme l'influence de cette loi. Les
miracles qu'il prtend faire ne se passent pas dans les endroits o il faudrait. Quand on a un
moyen si simple de se prouver, pourquoi ne pas s'en servir au grand jour? Un miracle Paris,
devant des savants comptents, mettrait fin tant de doutes! Mais, hlas! voil ce qui n'arrive
jamais. Jamais il ne s'est pass de miracle devant le public qu'il faudrait convertir, je veux
dire devant des incrdules. La condition du miracle, c'est la crdulit du tmoin. Aucun
miracle ne s'est produit devant ceux qui auraient pu le discuter et le critiquer. Il n'y a pas
cela une seule exception. Cicron l'a dit avec son bon sens et sa finesse ordinaires: Depuis
quand cette force secrte a-t-elle disparu? Ne serait-ce pas depuis [Pg xlv]que les hommes
sont devenus moins crdules[60]?
Mais, dit-on, s'il est impossible de prouver qu'il y ait jamais eu un fait surnaturel, il est
impossible aussi de prouver qu'il n'y en a pas eu. Le savant positif qui nie le surnaturel
procde donc aussi gratuitement que le croyant qui l'admet. Nullement. C'est celui qui
affirme une proposition de la prouver. Celui devant qui on l'affirme n'a qu'une seule chose
faire, attendre la preuve et y cder si elle est bonne. On serait venu sommer Buffon de donner
une place dans son Histoire naturelle aux sirnes et aux centaures, Buffon aurait rpondu:
Montrez-moi un spcimen de ces tres, et je les admettrai; jusque-l, ils n'existent pas pour
moi.Mais prouvez qu'ils n'existent pas.C'est vous de prouver qu'ils existent. La charge
de faire la preuve, dans la science, pse sur ceux qui allguent un fait. Pourquoi ne croit-on
plus aux anges, aux dmons, quoique d'innombrables textes historiques en supposent
l'existence? Parce que jamais l'existence d'un ange, d'un dmon ne s'est prouve.
Pour soutenir la ralit du miracle, on fait appel des phnomnes qu'on prtend n'avoir pu se
passer selon le cours des lois de la nature, la cration de l'homme, par exemple. La cration
de l'homme, [Pg xlvi]dit-on, n'a pu se faire que par une intervention directe de la Divinit;
pourquoi cette intervention ne se produirait-elle pas dans les autres moments dcisifs du
dveloppement de l'univers? Je n'insisterai pas sur l'trange philosophie et l'ide mesquine
de la Divinit que renferme une telle manire de raisonner; car l'histoire doit avoir sa
mthode indpendante de toute philosophie. Sans entrer le moins du monde sur le terrain de
la thodice, il est facile de montrer combien une telle argumentation est dfectueuse. Elle
quivaut dire que tout ce qui n'arrive plus dans l'tat actuel du monde, tout ce que nous ne
pouvons pas expliquer dans l'tat actuel de la science, est miraculeux. Mais alors le soleil est
un miracle, car la science est loin d'avoir expliqu le soleil; la conception de chaque homme
est un miracle, car la physiologie se tait encore sur ce point; la conscience est un miracle, car
elle est un mystre absolu; tout animal est un miracle, car l'origine de la vie est un problme
sur lequel nous n'avons encore presque aucune donne. Si on rpond que toute vie, toute me
est, en effet, d'un ordre suprieur la nature, on joue sur les mots. Nous voulons bien
l'entendre ainsi; mais alors il faut s'expliquer sur le mot miracle. Qu'est-ce qu'un miracle qui
se passe tous les jours et toute heure? Le miracle n'est pas l'inexpliqu; [Pg xlvii]c'est une
drogation formelle, au nom d'une volont particulire, des lois connues. Ce que nous
nions, c'est le miracle l'tat d'exception, ce sont des interventions particulires, comme celle
d'un horloger qui aurait fait une horloge, fort belle il est vrai, laquelle cependant il serait
oblig de temps en temps de mettre la main pour suppler l'insuffisance des rouages. Que
Dieu soit en toute chose, surtout en tout ce qui vit, d'une manire permanente, c'est justement
notre thorie; nous disons seulement qu'aucune intervention particulire d'une force
surnaturelle n'a jamais t constate. Nous nions la ralit du surnaturel particulier, jusqu' ce
qu'on nous ait apport un fait de ce genre dmontr. Chercher ce fait avant la cration de

l'homme; pour se dispenser de constater des miracles historiques, fuir au del de l'histoire,
des poques o toute constatation est impossible; c'est se rfugier derrire le nuage, c'est
prouver une chose obscure par une autre plus obscure, c'est contester une loi connue cause
d'un fait que nous ne connaissons pas. On invoque des miracles qui auraient eu lieu avant
qu'aucun tmoin existt, faute d'en pouvoir citer un qui ait eu de bons tmoins.
Sans doute, il s'est pass dans l'univers, des poques recules, des phnomnes qui ne se
prsentent [Pg xlviii]plus, au moins sur la mme chelle, dans l'tat actuel. Mais ces
phnomnes ont eu leur raison d'tre l'heure o ils se sont manifests. On rencontre dans les
formations gologiques un grand nombre de minraux et de pierres prcieuses qui semblent
ne plus se produire aujourd'hui dans la nature. Et pourtant, MM. Mitscherlich, Ebelmen, de
Snarmont, Daubre ont recompos artificiellement la plupart de ces minraux et de ces
pierres prcieuses. S'il est douteux qu'on russisse jamais produire artificiellement la vie,
cela tient ce que la reproduction des circonstances o la vie commena (si elle a commenc)
sera peut-tre toujours au-dessus des moyens humains. Comment ramener un tat de la
plante disparu depuis des milliers d'annes? comment faire une exprience qui dure des
sicles? La diversit des milieux et des sicles de lente volution, voil ce qu'on oublie quand
on appelle miracles les phnomnes qui se sont passs autrefois, et qui ne se passent plus
aujourd'hui. Dans tel corps cleste, l'heure qu'il est, il se produit peut-tre des faits qui ont
cess chez nous depuis un temps infini. Certes, la formation de l'humanit est la chose du
monde la plus choquante, la plus absurde, si on la suppose subite, instantane. Elle rentre
dans les analogies gnrales (sans cesser d'tre mystrieuse), si on y voit le rsultat [Pg
xlix]d'un progrs lent continu durant des priodes incalculables. Il ne faut pas appliquer la
vie embryonnaire les lois de la vie de l'ge mr. L'embryon dveloppe, les uns aprs les
autres, tous ses organes; l'homme adulte, au contraire, ne se cre plus d'organes. Il ne s'en
cre plus, parce qu'il n'est plus dans l'ge de crer; de mme que le langage ne s'invente plus,
parce qu'il n'est plus inventer.Mais quoi bon suivre des adversaires qui dplacent la
question? Nous demandons un miracle historique constat; on nous rpond qu'avant l'histoire
il a d s'en passer. Certes, s'il fallait une preuve de la ncessit des croyances surnaturelles
pour certains tats de l'me, on l'aurait dans ce fait que des esprits dous en toute autre chose
de pntration ont pu faire reposer l'difice de leur foi sur un argument aussi dsespr.
D'autres, abandonnant le miracle de l'ordre physique, se retranchent dans le miracle d'ordre
moral, sans lequel ils prtendent que ces vnements ne peuvent tre expliqus.
Certainement, la formation du christianisme est le plus grand fait de l'histoire religieuse du
monde. Mais elle n'est pas un miracle pour cela. Le bouddhisme, le babisme ont eu des
martyrs aussi nombreux, aussi exalts, aussi rsigns que le christianisme. Les miracles de la
fondation de l'islamisme sont d'une tout autre nature, et j'avoue [Pg l]qu'ils me touchent peu.
Il faut cependant remarquer que les docteurs musulmans font sur l'tablissement de
l'islamisme, sur sa diffusion comme par une trane de feu, sur ses rapides conqutes, sur la
force qui lui donne partout un rgne si absolu, les mmes raisonnements que font les
apologistes chrtiens sur l'tablissement du christianisme, et prtendent montrer l clairement
le doigt de Dieu. Accordons mme, si l'on veut, que la fondation du christianisme soit un fait
unique. Une autre chose absolument unique, c'est l'hellnisme, en entendant par ce mot l'idal
de perfection dans la littrature, dans l'art, dans la philosophie, que la Grce a ralis. L'art
grec dpasse tous les autres arts autant que le christianisme dpasse les autres religions, et
l'Acropole d'Athnes, collection de chefs-d'uvre ct desquels tout le reste n'est que
ttonnement maladroit ou imitation plus ou moins bien russie, est peut-tre ce qui dfie le
plus, en son genre, toute comparaison. L'hellnisme, en d'autres termes, est autant un prodige
de beaut que le christianisme est un prodige de saintet. Une chose unique n'est pas une

chose miraculeuse. Dieu est des degrs divers dans tout ce qui est beau, bon et vrai. Mais il
n'est jamais dans une de ses manifestations d'une faon si exclusive, que la prsence de son
souffle en [Pg li]un mouvement religieux ou philosophique doive tre considre comme un
privilge ou une exception.
J'espre qu'un intervalle de deux annes et demie coules depuis la publication de la Vie de
Jsus portera certains lecteurs s'occuper de ces problmes avec plus de calme. La
controverse religieuse est toujours de mauvaise foi, sans le savoir et sans le vouloir. Il ne
s'agit, pas pour elle de discuter avec indpendance, de chercher avec anxit; il s'agit de
dfendre une doctrine arrte, de prouver que le dissident est un ignorant ou un homme de
mauvaise foi. Calomnies, contre-sens, falsifications des ides et des textes, raisonnements
triomphants sur des choses que l'adversaire n'a pas dites, cris de victoire sur des erreurs qu'il
n'a pas commises, rien ne parat dloyal celui qui croit tenir en main les intrts de la vrit
absolue. J'aurais fort ignor l'histoire, si je ne m'tais attendu tout cela. J'ai assez de froideur
pour y avoir t peu sensible, et un got assez vif des choses de la foi pour qu'il m'ait t
donn d'apprcier doucement ce qu'il y a eu parfois de touchant dans le sentiment qui
inspirait mes contradicteurs. Souvent, en voyant tant de navet, une si pieuse assurance, une
colre partant si franchement de si belles et si bonnes mes, j'ai dit comme Jean Huss, la
vue d'une vieille femme qui [Pg lii]suait pour apporter un fagot son bcher: O sancta
simplicitas! J'ai seulement regrett certaines motions, qui ne pouvaient tre que striles.
Selon la belle expression de l'criture, Dieu n'est pas dans la tourmente. Ah! sans doute, si
tout ce trouble aidait dcouvrir la vrit, on se consolerait de tant d'agitation. Mais il n'en
est pas ainsi; la vrit n'est pas faite pour l'homme passionn. Elle se rserve aux esprits qui
cherchent sans parti pris, sans amour persistant, sans haine durable, avec une libert absolue
et sans nulle arrire-pense d'agir sur la direction des affaires de l'humanit. Ces problmes
ne sont qu'une des innombrables questions dont le monde est rempli et que les curieux
examinent. On n'offense personne en nonant une opinion thorique. Ceux qui tiennent
leur foi comme un trsor ont un moyen bien simple de la dfendre, c'est de ne pas tenir
compte des ouvrages crits dans un sens diffrent du leur. Les timides font mieux de ne pas
lire.
Il est des personnes pratiques, qui, propos d'une uvre de science, demandent quel parti
politique l'auteur s'est propos de satisfaire, et qui veulent qu'une uvre de posie renferme
une leon de morale. Ces personnes n'admettent pas qu'on crive pour autre chose qu'une
propagande. L'ide de l'art et de la science, n'aspirant qu' trouver le vrai et [Pg liii]raliser
le beau, en dehors de toute politique, leur est trangre. Entre nous et de telles personnes, les
malentendus sont invitables. Ces gens-l, comme disait un philosophe grec, prennent avec
leur main gauche ce que nous leur donnons avec notre main droite. Une foule de lettres
dictes par un sentiment honnte, que j'ai reues, se rsument ainsi: Qu'avez-vous donc
voulu? Quel but vous tes-vous propos? Eh! mon Dieu! le mme qu'on se propose en
crivant toute histoire, Si je disposais de plusieurs vies, j'emploierais l'une crire une
histoire d'Alexandre, une autre crire une histoire d'Athnes, une troisime crire soit une
histoire de la Rvolution franaise, soit une histoire de l'ordre de Saint-Franois. Quel but me
proposerais-je en crivant ces ouvrages? Un seul: trouver le vrai et le faire vivre, travailler
ce que les grandes choses du pass soient connues, avec le plus d'exactitude possible et
exposes d'une faon digne d'elles. La pense d'branler la foi de personne est mille lieues
de moi. Ces uvres doivent tre excutes avec une suprme indiffrence, comme si l'on
crivait pour une plante dserte. Toute concession aux scrupules d'un ordre infrieur est un
manquement au culte de l'art et de la vrit. Qui ne voit que l'absence de proslytisme est la
qualit et [Pg liv]le dfaut des ouvrages composs dans un tel esprit?

Le premier principe de l'cole critique, en effet, est que chacun admet en matire de foi ce
qu'il a besoin d'admettre, et fait, en quelque sorte, le lit de ses croyances proportionn sa
mesure et sa taille. Comment serions-nous assez insenss pour nous mler de ce qui dpend
de circonstances sur lesquelles personne ne peut rien? Si quelqu'un vient nos principes, c'est
qu'il a le tour d'esprit et l'ducation ncessaires pour y venir; tous nos efforts ne donneraient
pas cette ducation et ce tour d'esprit ceux qui ne les ont pas. La philosophie diffre de la
foi en ce que la foi est cense oprer par elle-mme, indpendamment de l'intelligence qu'on
a des dogmes. Nous croyons, au contraire, qu'une vrit n'a de valeur que quand on y est
arriv par soi-mme, quand on voit tout l'ordre d'ides auquel elle se rattache. Nous ne nous
obligeons pas taire celles de nos opinions qui ne sont pas d'accord avec la croyance d'une
portion de nos semblables; nous ne faisons aucun sacrifice aux exigences des diverses
orthodoxies; mais nous ne songeons pas davantage les attaquer ni les provoquer; nous
faisons comme si elles n'existaient pas. Pour moi, le jour o l'on pourrait me convaincre d'un
effort pour attirer mes ides un seul adhrent qui n'y vient pas de lui-mme, on me causerait
[Pg lv]la peine la plus vive. J'en conclurais ou que mon esprit s'est laiss troubler dans sa
libre et sereine allure, ou que quelque chose s'est appesanti en moi, puisque je ne suis plus
capable de me contenter de la joyeuse contemplation de l'univers.
Qui ne voit, d'ailleurs, que, si mon but tait de faire la guerre aux cultes tablis, je devrais
procder d'une autre manire, m'attacher uniquement montrer les impossibilits, les
contradictions des textes et des dogmes tenus pour sacrs. Cette besogne fastidieuse a t
faite mille fois et trs-bien faite. En 1856[61], j'crivais ce qui suit: Je proteste une fois pour
toutes contre la fausse interprtation qu'on donnerait mes travaux, si l'on prenait comme des
uvres de polmique les divers essais sur l'histoire des religions que j'ai publis, ou que je
pourrai publier l'avenir. Envisags comme des uvres de polmique, ces essais, je suis le
premier le reconnatre, seraient fort inhabiles. La polmique exige une stratgie laquelle je
suis tranger: il faut savoir choisir le ct faible de ses adversaires, s'y tenir, ne jamais
toucher aux questions incertaines, se garder de toute concession, c'est--dire renoncer ce qui
fait l'essence mme de l'esprit scientifique. Telle n'est pas ma mthode. La question
fondamentale [Pg lvi]sur laquelle doit rouler la discussion religieuse, c'est--dire la question
de la rvlation et du surnaturel, je ne la touche jamais; non que cette question ne soit rsolue
pour moi avec une entire certitude, mais parce que la discussion d'une telle question n'est
pas scientifique, ou, pour mieux dire, parce que la science indpendante la suppose
antrieurement rsolue. Certes, si je poursuivais un but quelconque de polmique ou de
proslytisme, ce serait l une faute capitale, ce serait transporter sur le terrain des problmes
dlicats et obscurs une question qui se laisse traiter avec plus d'vidence dans les termes
grossiers o la posent d'ordinaire les controversistes et les apologistes. Loin de regretter les
avantages que je donne ainsi contre moi-mme, je m'en rjouirai, si cela peut convaincre les
thologiens que mes crits sont d'un autre ordre que les leurs, qu'il n'y faut voir que de pures
recherches d'rudition, attaquables comme telles, o l'on essaye parfois d'appliquer la
religion juive et la religion chrtienne les principes de critique qu'on suit dans les autres
branches de l'histoire et de la philologie. Quant la discussion des questions purement
thologiques, je n'y entrerai jamais, pas plus que MM. Burnouf, Creuzer, Guigniaut et tant
d'autres historiens critiques des religions de l'antiquit ne se sont crus obligs d'entreprendre
[Pg lvii]la rfutation ou l'apologie des cultes dont ils s'occupaient. L'histoire de l'humanit est
pour moi un vaste ensemble o tout est essentiellement ingal et divers, mais o tout est du
mme ordre, sort des mmes causes, obit aux mmes lois. Ces lois, je les recherche sans
autre intention, que de dcouvrir l'exacte nuance de ce qui est. Rien ne me fera changer un
rle obscur, mais fructueux pour la science, contre le rle de controversiste, rle facile en ce
qu'il concilie l'crivain une faveur assure auprs des personnes qui croient devoir opposer

la guerre la guerre. A cette polmique, dont je suis loin de contester la ncessit, mais qui
n'est ni dans mes gots ni dans mes aptitudes, Voltaire suffit. On ne peut tre la fois bon
controversiste et bon historien. Voltaire, si faible comme rudit, Voltaire, qui nous semble si
dnu du sentiment de l'antiquit, nous autres qui sommes initis une mthode meilleure,
Voltaire est vingt fois victorieux d'adversaires encore plus dpourvus de critique qu'il ne l'est
lui-mme. Une nouvelle dition des uvres de ce grand homme satisferait au besoin que le
moment prsent semble prouver de faire une rponse aux envahissements de la thologie;
rponse mauvaise en soi, mais accommode ce qu'il s'agit de combattre; rponse arrire
une science arrire. Faisons [Pg lviii]mieux, nous tous que possdent l'amour du vrai et la
grande curiosit. Laissons ces dbats ceux qui s'y complaisent; travaillons pour le petit
nombre de ceux qui marchent dans la grande ligne de l'esprit humain. La popularit, je le sais,
s'attache de prfrence aux crivains qui au lieu de poursuivre la forme la plus leve de la
vrit, s'appliquent lutter contre les opinions de leur temps; mais, par un juste retour, ils
n'ont plus de valeur ds que l'opinion qu'ils ont combattue a cess d'tre. Ceux qui ont rfut
la magie et l'astrologie judiciaire, au xvie et au xviie sicle, ont rendu la raison un immense
service: et pourtant leurs crits sont inconnus aujourd'hui; leur victoire mme les a fait
oublier.
Je m'en tiendrai invariablement cette rgle de conduite, la seule conforme, la dignit du
savant. Je sais que les recherches d'histoire religieuse touchent des questions vives, qui
semblent exiger une solution. Les personnes peu familiarises avec la libre spculation ne
comprennent pas les calmes lenteurs de la pense; les esprits pratiques s'impatientent contre
la science, qui ne rpond pas leurs empressements. Dfendons-nous de ces vaines ardeurs.
Gardons-nous de rien fonder; restons dans nos glises respectives, profitant de leur culte
sculaire et de leur tradition de vertu, participant [Pg lix] leurs bonnes uvres et jouissant de
la posie de leur pass. Ne repoussons que leur intolrance. Pardonnons mme cette
intolrance; car elle est, comme l'gosme, une des ncessits de la nature humaine. Supposer
qu'il se fonde dsormais de nouvelles familles religieuses ou que la proportion entre celles
qui existent aujourd'hui arrive changer beaucoup, c'est aller contre les apparences. Le
catholicisme sera bientt travaill par de grands schismes; les temps d'Avignon, des
antipapes, des clmentins et des urbanistes, vont revenir. L'glise catholique va refaire son
xive sicle; mais, malgr ses divisions, elle restera l'glise catholique. Il est probable que dans
cent ans la relation entre le nombre des protestants, celui des catholiques, celui des juifs
n'aura pas sensiblement vari. Mais un grand changement se sera accompli, ou plutt sera
devenu sensible aux yeux de tous. Chacune de ces familles religieuses aura deux sortes de
fidles, les uns croyants absolus comme au moyen ge, les autres sacrifiant la lettre et ne
tenant qu' l'esprit. Cette seconde fraction grandira dans chaque communion, et, comme
l'esprit rapproche autant que la lettre divise, les spiritualistes de chaque communion
arriveront se rapprocher tellement qu'ils ngligeront de se runir tout fait. Le fanatisme
[Pg lx]se perdra dans une tolrance gnrale. Le dogme deviendra une arche mystrieuse, que
l'on conviendra de n'ouvrir jamais. Si l'arche est vide, alors, qu'importe? Une seule religion
rsistera, je le crains, cet amollissement dogmatique; c'est l'islamisme. Il y a chez certains
musulmans des anciennes coles et chez quelques hommes minents de Constantinople, il y a
en Perse surtout des germes d'esprit large et conciliant. Si ces bons germes sont touffs par
le fanatisme des ulmas, l'islamisme prira; car deux choses sont videntes: la premire, c'est
que la civilisation moderne ne dsire pas que les anciens cultes meurent tout fait; la
seconde, c'est qu'elle ne souffrira pas d'tre entrave dans son uvre par les vieilles
institutions religieuses. Celles-ci ont le choix entre flchir ou mourir.

Quant la religion pure, dont la prtention est justement de ne pas tre une secte ni une
glise part, pourquoi se donnerait-elle les inconvnients d'une position dont elle n'a pas les
avantages? pourquoi lverait-elle drapeau contre drapeau, quand elle sait que le salut est
possible tous et partout, qu'il dpend du degr de noblesse que chacun porte en soi? On
comprend que le protestantisme, au xvie sicle, ait t amen une rupture ouverte. Le
protestantisme partait d'une foi trs-absolue. Loin de [Pg lxi]]correspondre un
affaiblissement du dogmatisme, la Rforme marqua une renaissance de l'esprit chrtien le
plus rigide. Le mouvement du xixe sicle, au contraire, part d'un sentiment qui est l'inverse du
dogmatisme; il aboutira non des sectes ou glises spares, mais un adoucissement
gnral de toutes les glises. Les divisions tranches augmentent le fanatisme de l'orthodoxie
et provoquent des ractions. Les Luther, les Calvin firent les Caraffa, les Ghislieri, les
Loyola, les Philippe II. Si notre glise nous repousse, ne rcriminons pas; sachons apprcier
la douceur des murs modernes, qui a rendu ces haines impuissantes; consolons-nous en
songeant cette glise invisible qui renferme les saints excommunis, les meilleures mes de
chaque sicle. Les bannis d'une glise en sont toujours l'lite; ils devancent le temps;
l'hrtique d'aujourd'hui est l'orthodoxe de l'avenir. Qu'est-ce, d'ailleurs, que
l'excommunication des hommes? Le Pre cleste n'excommunie que les esprits secs et les
curs troits. Si le prtre refuse de nous admettre en son cimetire, dfendons nos familles
de rclamer. C'est Dieu qui juge; la terre est une bonne mre qui ne fait pas de diffrences; le
cadavre de l'homme de bien entrant dans le coin non bnit y porte la bndiction avec lui.
Sans doute, il est des positions o l'application de [Pg lxii]ces principes est difficile. L'esprit
souffle o il veut; l'esprit, c'est la libert. Or, il est des personnes rives en quelque sorte la
foi absolue; je veux parler des hommes engags dans les ordres sacrs ou revtus d'un
ministre pastoral. Mme alors, une belle me sait trouver des issues. Un digne prtre de
campagne arrive, par ses tudes solitaires et par la puret de sa vie, voir les impossibilits
du dogmatisme littral; faut-il qu'il contriste ceux qu'il a consols jusque-l, qu'il explique
aux simples des changements que ceux-ci ne peuvent bien comprendre? A Dieu ne plaise! Il
n'y a pas deux hommes au monde qui aient juste les mmes devoirs. Le bon vque Colenso a
fait un acte d'honntet comme l'glise n'en a pas vu depuis son origine en crivant ses
doutes ds qu'ils lui sont venus. Mais l'humble prtre catholique, en un pays d'esprit troit et
timide, doit se taire. Oh! que de tombes discrtes, autour des glises de village, cachent ainsi
de potiques rserves, d'angliques silences? Ceux dont le devoir a t de parler galeront-ils
le mrite de ces secrets connus de Dieu seul?
La thorie n'est pas la pratique. L'idal doit rester l'idal; il doit craindre de se souiller au
contact de la ralit. Des penses bonnes pour ceux qui sont prservs par leur noblesse de
tout danger moral peuvent, [Pg lxiii]si on les applique, n'tre pas sans inconvnient pour ceux
qui sont entachs de bassesse. On ne fait de grandes choses qu'avec des ides strictement
arrtes; car la capacit humaine est chose limite; l'homme absolument sans prjug serait
impuissant. Jouissons de la libert des fils de Dieu; mais prenons garde d'tre complices de la
diminution de vertu qui menacerait nos socits, si le christianisme venait s'affaiblir. Que
serions-nous sans lui? Qui remplacera ces grandes coles de srieux et de respect telles que
Saint-Sulpice, ce ministre de dvouement des Filles de la Charit? Comment, n'tre pas
effray de la scheresse de cur et de la petitesse qui envahissent le monde? Notre dissidence
avec les personnes qui croient aux religions positives est, aprs tout, uniquement scientifique;
par le cur, nous sommes avec elles; nous n'avons qu'un ennemi, et c'est aussi le leur, je veux
dire le matrialisme vulgaire, la bassesse de l'homme intress.

Paix donc, au nom de Dieu! Que les divers ordres de l'humanit vivent cte cte, non en
faussant leur gnie propre pour se faire des concessions rciproques, qui les amoindriraient,
mais en se supportant mutuellement. Rien ne doit rgner ici-bas l'exclusion de son
contraire; aucune force ne doit pouvoir supprimer les autres. L'harmonie de l'humanit rsulte
[Pg lxiv]de la libre mission des notes les plus discordantes. Que l'orthodoxie russisse tuer
la science, nous savons ce qui arrivera; le monde musulman et l'Espagne meurent pour avoir
trop consciencieusement accompli cette tche. Que le rationalisme veuille gouverner le
monde sans gard pour les besoins religieux de l'me, l'exprience de la Rvolution franaise
est l pour nous apprendre les consquences d'une telle faute. L'instinct de l'art, port aux
plus grandes dlicatesses, mais sans honntet, fit de l'Italie de la renaissance un coupegorge, un mauvais lieu. L'ennui, la sottise, la mdiocrit sont la punition de certains pays
protestants, o, sous prtexte de bon sens et d'esprit chrtien, on a supprim l'art et rduit la
science quelque chose de mesquin. Lucrce et sainte Thrse, Aristophane et Socrate,
Voltaire et Franois d'Assise, Raphal et Vincent de Paul ont galement raison d'tre, et
l'humanit serait moindre si un seul des lments qui la composent lui manquait.
[1] L'auteur des Actes ne donne pas directement saint Paul le titre d'aptre. Ce titre est, en
gnral, rserv par lui aux membres du collge central de Jrusalem.
[2] Homlies pseudo-clmentines, xvii, 1319.
[3] Justin, Apot. I, 39. Dans les Actes, rgne aussi l'ide que Pierre ft l'aptre des gentils.
Voir surtout chap. x. Comparez I Petri, i, 4.
[4] I Cor., iii, 6, 10; iv, 14, 15; ix, 1, 2; II Cor., xi, 2, etc.
[5] Lettre de Denys de Corinthe, dans Eusbe, Hist. eccl., II, 25.
[6] Les lecteurs franais peuvent consulter, pour de plus amples dtails sur la discussion et la
comparaison des quatre rcits, Strauss, Vie de Jsus, 3e sect., ch. iv et v (traduction Littr);
Nouvelle Vie de Jsus, l. 1, 46 et suiv.; l. II, 97 et suiv. (traduction Nefftzer et Dollfus).
[7] L'glise l'admit de bonne heure comme vidente. Voir le canon de Muratori (Antiq. Ital.,
III, 854), collationn par Wieseler et restitu par Laurent (Neutestamentliche Studien, Gotha,
1866), lignes 33 et suiv.
[8] Luc, i, 14; Act., i, 4.
[9] Remarquez surtout Act. xvi, 12.
[10] On sait que, chez les, crivains du Nouveau Testament, la pauvret d'expression est
grande, si bien que chacun a son petit dictionnaire part. De l une rgle prcieuse pour
dterminer l'auteur d'crits mme trs-courts.
[11] L'emploi de ce mot, Act., xiv, 4, 14, est bien indirect.
[12] Comparez, par exemple, Act., xvii, 1416; xviii, 5, I Thess., iii, 12.
[13] I Cor., xv, 32; II Cor., i, 8; xi, 23 et suiv.; Rom., xv, 19; xvi, 3 et suiv.

[14] Act., xvi, 6; xviii, 2223, en comparant l'ptre aux Galates.


[15] Par exemple, le sjour Csare est laiss dans l'obscurit.
[16] Mabillon, Museum Italicum, I, 1o pars, p. 109.
[17] Col., iv, 14.
[18] V. ci-dessus, p. xii.
[19] Presque toutes les inscriptions y sont latines, ainsi qu' Neapolis (Cavala), le port de
Philippes. Voir Heuzey, Mission de Macdoine, p. 11 et suiv. Les remarquables
connaissances nautiques de l'auteur des Actes (voir surtout ch. xxvii-xxviii) feraient croire
qu'il tait de Neapolis.
[20] Par exemple, Act., x, 28.
[21] Act., v, 3637.
[22] Les hbrasmes de son style peuvent venir d'une lecture assidue des traductions grecques
de l'Ancien Testament et surtout de la lecture des crits composs par ses coreligionnaires de
Palestine, qu'il copie souvent textuellement. Ses citations de l'Ancien Testament sont faites
sans aucune connaissance du texte original (par exemple, xv, 16 et suiv.).
[23] Act., xvii, 22 et suiv.
[24] Luc, i, 26; iv, 31; xxiv, 13. Comp. ci-dessous, page 18, note.
[25] Luc, i, 31, compar Matth., i, 21. Le nom de Jeanne, que Luc seul connat, est bien
suspect. Il ne semble pas que Jean et alors de correspondant fminin. Cependant voyez
Talm. de Bab., Sota, 22 a.
[26] Act., ii, 47; iv, 33; v, 13, 26.
[27] Act., ix, 22, 23; xii, 3, 11; xiii, 45, 50 et une foule d'autres passages. Il en est de mme
pour le quatrime vangile, parce que, lui aussi, fut rdig hors de la Syrie.
[28] Luc, x, 33 et suiv.; xvii, 16; Act., viii, 5 et suiv. De mme dans le quatrime vangile:
Jean, iv, 5 et suiv. Opposez Matth., x, 56.
[29] Act., xxviii, 30.
[30] Voir Vie de Jsus, p. xvii.
[31] Luc, xxiv, 50. Marc, xvi, 19, offre un arrangement semblable.
[32] Act., i, 3, 9.
[33] Remarquez surtout Luc, i, 1, l'expression .

[34] Ch. x, xxii, xxvi.


[35] Le centurion Cornlius, le proconsul Sergius Paulus.
[36] Act., xiii, 7 et suiv.; xviii, 12 et suiv.; xix, 35 et suiv.; xxiv, 7, 17; xxv, 9, 16, 25; xxvii,
2; xxviii, 1718.
[37] Ibid., xvi, 37 et suiv.; xxii, 26 et suiv.
[38] De semblables prcautions n'taient point rares. L'Apocalypse et l'ptre de Pierre
dsignent Rome mots couverts.
[39] Luc, i, 4.
[40] Act., i, 22.
[41] Voir Vie de Jsus, p. xxxix et suiv.
[42] Cela est sensible surtout dans l'histoire du centurion Corneille.
[43] Act., ii, 47; iv, 33; v, 13, 26. Cf. Luc, xxiv, 1920.
[44] Act., ii, 4445; iv, 34 et suiv.; v, 1 et suiv.
[45] I. Cor. xii-xiv. Comp. Marc, xvi, 17, et mme Act., ii, 4, 13; x, 46; xi, 15; xix, 6.
[46] Comparez Act., iii, 2 et suiv. xiv, 8 et suiv.; ix, 36 et suiv. xx, 9 et suiv.; v, 1 et suiv.
xiii, 9 et suiv. v, 1516 xix, 12; xii, 7 et suiv. xvi, 26 et suiv.; x, 44 xix, 6.
[47] Dans un discours que l'auteur prte Gamaliel, en une circonstance qui est de l'an 36
peu prs, il est question de Theudas, dont l'entreprise est expressment dclare antrieure
celle de Juda le Gaulonite (Act., v, 3637). Or, la rvolte de Theudas est de l'an 44 (Jos., Ant.,
XX, v, 1), et en tout cas bien postrieure celle du Gaulonite (Jos., Ant., XVIII, i, 1; B. J., II,
viii, 1).
[48] Les personnes qui ne peuvent lire sur tout ceci les crits allemands de Baur,
Schneckenburger, de Wette, Schwegler, Zeller, o les questions critiques relatives aux Actes
sont amenes une solution peu prs dfinitive, consulteront avec fruit les tudes
historiques et critiques sur les origines du christianisme, par A. Stap (Paris, Lacroix, 1864),
p. 116 et suiv.; Michel Nicolas, tudes critiques sur la Bible. Nouveau Testament (Paris,
Lvy, 1864), p. 223 et suiv.; Reuss, Histoire de la thologie chrtienne au sicle apostolique,
l. VI, ch. v; divers travaux de MM. Kayser, Scherer, Reuss dans la Revue de thologie de
Strasbourg, 1e srie, t. II et III; 2e srie, t. II et III.
[49] Pour la nuance de , comp. Matth., xvi, 17.
[50] C'est lui qui le dclara avec serment. Lire surtout les chap. i et ii de l'ptre aux Galates.
[51] Act., xii, 1.

[52] Jos., Ant., XIX, viii, 2; B. J., II, xii, 6.


[53] La citation d'Amos (xv, 1617), faite par Jacques conformment la version grecque et
en dsaccord avec l'hbreu, montre bien, du reste, que ce discours est une fiction de l'auteur.
[54] Nous tablirons plus tard que c'est l le vrai sens. En tout cas, le doute sur la question de
savoir si Tite fut ou ne fut pas circoncis importe peu au raisonnement que nous poursuivons
ici.
[55] Comp. Act., xv, 1; Gal., i, 7; ii, 12.
[56] I Cor., viii, 4, 9; x, 2529.
[57] Act., xxi, 20 et suiv.
[58] Les bionites surtout. Voir les Homlies pseudo-clmentines; Irene, Adv. hr., I, xxvi.,
2; piphane, Adv. hr., hr. xxx; saint Jrme, In Matth., xii, init.
[59] Je sacrifierais cependant volontiers Ananie et Saphire.
[60] De divinatione, II, 57.
[61] Prface des tudes d'histoire religieuse.

[Pg 1]

LES APOTRES

CHAPITRE PREMIER.
FORMATION DES CROYANCES RELATIVES A LA RSURRECTION DE
JSUS.LES APPARITIONS DE JRUSALEM.
[An 33] Jsus, quoique parlant sans cesse de rsurrection, de nouvelle vie, n'avait jamais dit
bien clairement qu'il ressusciterait en sa chair[1]. Les disciples, dans [Pg 2]les premires
heures qui suivirent sa mort, n'avaient cet gard aucune esprance arrte. Les sentiments
dont ils nous font la nave confidence supposent mme qu'ils croyaient tout fini. Ils pleurent
et enterrent leur ami, sinon comme un mort vulgaire, du moins comme une personne dont la
perte est irrparable[2]; ils sont tristes et abattus; l'espoir qu'ils avaient eu de le voir raliser le
salut d'Isral est convaincu de vanit; on dirait des hommes qui ont perdu une grande et chre
illusion.
Mais l'enthousiasme et l'amour ne connaissent pas les situations sans issue. Ils se jouent de
l'impossible, et, plutt que d'abdiquer l'esprance, ils font violence toute ralit. Plusieurs
paroles qu'on se rappelait du matre, celles surtout par lesquelles il avait prdit son futur
avnement, pouvaient tre interprtes en ce sens qu'il sortirait du tombeau[3]. Une telle

croyance tait d'ailleurs si naturelle, que la foi des disciples aurait suffi pour la crer de toutes
pices. Les grands prophtes Hnoch et lie n'avaient pas got la mort. On commenait
mme croire que les patriarches et les hommes de premier ordre dans l'ancienne loi n'taient
pas rellement morts, et que leurs corps taient dans leurs spulcres Hbron, [Pg 3]vivants
et anims[4]. Il devait arriver pour Jsus ce qui arrive pour tous les hommes qui ont captiv
l'attention de leurs semblables. Le monde, habitu leur attribuer des vertus surhumaines, ne
peut admettre qu'ils aient subi la loi injuste, rvoltante, inique, du trpas commun. Au
moment o Mahomet expira, Omar sortit de la tente le sabre la main, et dclara qu'il
abattrait la tte de quiconque oserait dire que le prophte n'tait plus[5]. La mort est chose si
absurde quand elle frappe l'homme de gnie ou l'homme d'un grand cur, que le peuple ne
croit pas la possibilit d'une telle erreur de la nature. Les hros ne meurent pas. La vraie
existence n'est-elle pas celle qui se continue pour nous au cur de ceux qui nous aiment? Ce
matre ador avait rempli, durant des annes, le petit monde qui se pressait autour de lui de
joie et d'esprance; consentirait-on le laisser pourrir au tombeau? Non; il avait trop vcu
dans ceux qui l'entourrent pour qu'on n'affirmt pas, aprs sa mort, qu'il vivait toujours[6].
[Pg 4]La journe qui suivit l'ensevelissement de Jsus (samedi, 15 de nisan) fut remplie par
ces penses. On s'interdit toute uvre des mains cause du sabbat. Mais jamais repos ne fut
plus fcond. La conscience chrtienne n'eut, ce jour-l, qu'un objet, le matre dpos au
tombeau. Les femmes surtout le couvrirent en esprit de leurs plus tendres caresses. Leur
pense n'abandonne pas un instant ce doux ami, couch dans sa myrrhe, que les mchants ont
tu! Ah! sans doute, les anges l'entourent, et se voilent la face en son linceul. Il disait bien
qu'il mourrait, que sa mort serait le salut du pcheur, et qu'il revivrait dans le royaume de son
Pre. Oui, il revivra; Dieu ne laissera pas son fils en proie aux enfers; il ne permettra pas que
son lu voie la corruption[7]. Qu'est-ce que cette pierre du tombeau qui pse sur lui? Il la
soulvera; il remontera la droite de son Pre, d'o il est descendu. Et nous le verrons encore;
nous entendrons sa voix charmante; nous jouirons de nouveau de ses entretiens, et c'est en
vain qu'ils l'auront tu.
La croyance l'immortalit de l'me, qui, par l'influence de la philosophie grecque, est
devenue un dogme du christianisme, permet de prendre facilement [Pg 5][An 33]son parti de
la mort, puisque la dissolution du corps en cette hypothse n'est qu'une dlivrance de l'me,
affranchie dsormais de liens gnants sans lesquels elle peut exister. Mais cette thorie de
l'homme, envisag comme un compos de deux substances, n'tait pas bien claire pour les
Juifs. Le rgne de Dieu et le rgne de l'esprit consistaient pour eux dans une complte
transformation du monde et dans l'anantissement de la mort[8]. Reconnatre que la mort
pouvait tre victorieuse de Jsus, de celui qui venait supprimer son empire, c'tait le comble
de l'absurdit. L'ide seule qu'il pt souffrir avait autrefois rvolt ses disciples[9]. Ceux-ci
n'eurent donc pas de choix entre le dsespoir ou une affirmation hroque. Un homme
pntrant aurait pu annoncer ds le samedi que Jsus revivrait. La petite socit chrtienne, ce
jour-l, opra le vritable miracle; elle ressuscita Jsus en son cur par l'amour intense
qu'elle lui porta. Elle dcida que Jsus ne mourrait pas. L'amour chez ces mes passionnes
fut vraiment plus fort que la mort[10], et, comme le propre de la passion est d'tre
communicative, d'allumer la manire d'un flambeau un sentiment qui [Pg 6]lui ressemble et
se propage ensuite indfiniment, Jsus, en un sens, l'heure o nous sommes parvenus, est
dj ressuscit. Qu'un fait matriel insignifiant permette de croire que son corps n'est plus icibas, et le dogme de la rsurrection sera fond pour l'ternit.

Ce fut ce qui arriva dans des circonstances qui, pour tre en partie obscures, par suite de
l'incohrence des traditions, et surtout des contradictions qu'elles prsentent, se laissent
nanmoins saisir avec un degr suffisant de probabilit[11].
Le dimanche matin, de trs-bonne heure, les femmes galilennes qui, le vendredi soir, avaient
embaum le corps la hte, se rendirent au caveau o on l'avait provisoirement dpos.
C'taient Marie de Magdala, Marie Clophas, Salom, Jeanne, femme de Khouza, d'autres
encore[12]. Elles vinrent probablement chacune de leur ct; car, s'il est difficile de rvoquer
en doute la tradition des trois vangiles synoptiques, d'aprs laquelle plusieurs femmes
vinrent au tombeau[13], il est certain d'un autre ct que, [Pg 7]dans les deux rcits les plus
authentiques[14] que nous ayons de la rsurrection, Marie de Magdala joue seule un rle. En
tout cas, elle eut, en ce moment solennel, une part d'action tout fait hors ligne. C'est elle
qu'il faut suivre pas pas; car elle porta, ce jour-l, pendant une heure tout le travail de la
conscience chrtienne; son tmoignage dcida de la foi de l'avenir.
Rappelons que le caveau o avait t renferm le corps de Jsus tait un caveau rcemment
creus dans le roc et situ dans un jardin prs du lieu de l'excution[15]. On l'avait pris
uniquement pour cette dernire cause, vu qu'il tait tard, et qu'on ne voulait pas violer le
sabbat[16]. Seul, le premier vangile ajoute une circonstance: c'est que le caveau appartenait
Joseph d'Arimathie. Mais, en gnral, les circonstances [Pg 8]anecdotiques ajoutes par le
premier vangile au fond commun de la tradition sont sans valeur, surtout quand il s'agit des
derniers jours de la vie de Jsus[17]. Le mme vangile mentionne un autre dtail qui, vu le
silence des autres, n'a aucune probabilit: c'est le fait des scells et d'une garde mise au
tombeau[18].Rappelons aussi que les caveaux funraires taient des chambres basses,
tailles dans un roc inclin, o l'on avait pratiqu une coupe verticale. La porte, d'ordinaire en
contre-bas, tait ferme par une pierre trs-lourde, qui s'engageait dans une feuillure[19]. Ces
chambres n'avaient pas de serrure fermant clef; la pesanteur de la pierre tait la seule
garantie qu'on et contre les voleurs ou les profanateurs de tombeaux; aussi s'arrangeait-on de
telle sorte qu'il fallt pour la remuer ou une machine ou l'effort runi de plusieurs
personnes.Toutes les traditions sont d'accord sur ce point que la pierre avait t mise
l'orifice du caveau le vendredi soir.
Or, quand Marie de Magdala arriva, le dimanche [Pg 9]matin, la pierre n'tait pas sa place.
Le caveau tait ouvert. Le corps n'y tait plus. L'ide de la rsurrection tait encore chez elle
peu dveloppe. Ce qui remplissait son me, c'tait un regret tendre et le dsir de rendre les
soins funbres au corps de son divin ami. Aussi ses premiers sentiments furent-ils la surprise
et la douleur. La disparition de ce corps chri lui enlevait la dernire joie sur laquelle elle
avait compt. Elle ne le toucherait plus de ses mains!... Et qu'tait-il devenu?... L'ide d'une
profanation se prsenta elle et la rvolta. Peut-tre, en mme temps, une lueur d'espoir
traversa son esprit. Sans perdre un moment, elle court une maison o Pierre et Jean taient
runis[20]: On a pris le corps [Pg 10]du matre, dit-elle, et nous ne savons pas o on l'a
mis.
Les deux disciples se lvent la hte, et courent de toute leur force. Jean, le plus jeune, arrive
le premier. Il se baisse pour regarder l'intrieur, Marie avait raison. Le tombeau tait vide.
Les linges qui avaient servi l'ensevelissement taient pars dans le caveau. Pierre arrive
son tour. Tous deux entrent, examinent les linges, sans doute tachs de sang, et remarquent en
particulier le suaire qui avait envelopp la tte roul part en un coin[21]. Pierre et Jean se
retirrent chez eux dans un trouble extrme. S'ils ne prononcrent pas encore le mot dcisif:

Il est ressuscit! on peut dire qu'une telle consquence tait irrvocablement tire et que le
dogme gnrateur du christianisme tait dj fond.
Pierre et Jean tant sortis du jardin, Marie resta seule sur le bord du caveau. Elle pleurait
abondamment. Une seule pense la proccupait: O avait-on mis le corps? Son cur de
femme n'allait pas au del du dsir de tenir encore dans ses bras le cadavre bien-aim. Tout
coup, elle entend un bruit lger derrire elle. Un homme est debout. Elle croit d'abord que
c'est le jardinier: Oh! dit-elle, [Pg 11]si c'est toi qui l'as pris, dis-moi o tu l'as pos, afin que
je l'emporte. Pour toute rponse, elle s'entend appeler par son nom: Marie! C'tait la voix
qui tant de fois l'avait fait tressaillir. C'tait l'accent de Jsus. O mon matre!... s'crie-t-elle.
Elle veut le toucher. Une sorte de mouvement instinctif la porte baiser ses pieds[22]. La
vision lgre s'carte et lui dit: Ne me touche pas! Peu peu l'ombre disparat[23]. Mais le
miracle de l'amour est accompli. Ce que Cphas n'a pu faire, Marie l'a fait: elle a su tirer la
vie, la parole douce et pntrante du tombeau vide. Il ne s'agit plus de consquences
dduire, ni de conjectures former. Marie a vu et entendu. La rsurrection a son premier
tmoin immdiat.
Folle d'amour, ivre de joie, Marie rentra dans la ville, et aux premiers disciples qu'elle
rencontra: Je l'ai vu, il m'a parl, dit-elle[24]. Son imagination fortement trouble[25], ses
discours entrecoups et sans suite, la firent prendre par quelques-uns pour [Pg 12]une
folle[26]. Pierre et Jean, de leur ct, racontent ce qu'ils ont vu. D'autres disciples vont au
tombeau et voient de mme[27]. La conviction arrte de tout ce premier groupe fut que
Jsus tait ressuscit. Bien des doutes restaient encore; mais l'assurance de Marie, de Pierre,
de Jean s'imposait aux autres. Plus tard, on appela cela la vision de Pierre[28]; Paul, en
particulier, ne parle pas de la vision de Marie et reporte tout l'honneur de la premire
apparition sur Pierre. Mais cette expression tait trs-inexacte. Pierre ne vit que le caveau
vide, le suaire et le linceul. Marie seule aima assez pour dpasser la nature et faire revivre le
fantme du matre exquis. Dans ces sortes de crises merveilleuses, voir aprs les autres n'est
rien: tout le mrite est de voir pour la premire fois; car les autres modlent ensuite leur
vision sur le type reu. C'est le propre des belles organisations de concevoir l'image
promptement, avec justesse et par une sorte de sens [Pg 13]intime du dessin. La gloire de la
rsurrection appartient donc Marie de Magdala. Aprs Jsus, c'est Marie qui a le plus fait
pour la fondation du christianisme. L'ombre cre par les sens dlicats de Madeleine plane
encore sur le monde. Reine et patronne des idalistes, Madeleine a su mieux que personne
affirmer son rve, imposer tous la vision sainte de son me passionne. Sa grande
affirmation de femme: Il est ressuscit! a t la base de la foi de l'humanit. Loin d'ici,
raison impuissante! Ne va pas appliquer une froide analyse ce chef-d'uvre de l'idalisme
et de l'amour. Si la sagesse renonce consoler cette pauvre race humaine, trahie par le sort,
laisse la folie tenter l'aventure. O est le sage qui a donn au monde autant de joie que la
possde Marie de Magdala?
Les autres femmes, cependant, qui avaient t au tombeau, rpandaient des bruits divers[29].
Elles n'avaient pas vu Jsus[30]; mais elles parlaient d'un homme blanc, qu'elles avaient
aperu dans le caveau et qui leur avait dit: Il n'est plus ici, retournez en [Pg 14]Galile; il
vous y prcdera, vous l'y verrez[31]. Peut-tre taient-ce les linceuls blancs qui avaient
donn lieu cette hallucination. Peut-tre aussi ne virent-elles rien, et ne commencrent-elles
parler de leur vision que quand Marie de Magdala eut racont la sienne. Selon un des textes
les plus authentiques, en effet[32], elles gardrent quelque temps le silence, silence qu'on
attribua ensuite la terreur. Quoi qu'il en soit, ces rcits allaient chaque heure grossissant, et
subissaient d'tranges dformations. L'homme blanc devint l'ange de Dieu; on raconta que

son vtement tait blouissant comme la neige, que sa figure sembla un clair. D'autres
parlaient de deux anges, dont l'un apparut la tte, l'autre au pied du tombeau[33]. Le soir,
peut-tre, bien des personnes croyaient dj que les femmes avaient vu cet ange descendre du
ciel, tirer la pierre, et Jsus s'lancer dehors avec fracas[34]. Elles-mmes variaient sans doute
dans leurs [Pg 15]dpositions[35]; subissant l'effet de l'imagination des autres, comme il
arrive toujours aux gens du peuple, elles se prtaient tous les embellissements, et
participaient la cration de la lgende qui naissait autour d'elles et propos d'elles.
La journe fut orageuse et dcisive. La petite socit tait fort disperse. Quelques-uns taient
dj partis pour la Galile; d'autres s'taient cachs par crainte[36]. La dplorable scne du
vendredi, le spectacle navrant qu'on avait eu sous les yeux, en voyant celui dont on avait tant
espr finir sur le gibet sans que son Pre vnt le dlivrer, avaient d'ailleurs branl la foi de
plusieurs. Les nouvelles donnes par les femmes et par Pierre ne trouvrent de divers cts
qu'une incrdulit peine dissimule[37]. Des rcits divers se croisaient; les femmes allaient
c et l avec des discours tranges et peu concordants, enchrissant les unes sur les autres.
Les sentiments les plus opposs se faisaient jour. Les uns pleuraient encore le triste [Pg
16]vnement de l'avant-veille; d'autres triomphaient dj; tous taient disposs accueillir
les rcits les plus extraordinaires. Cependant la dfiance qu'inspirait l'exaltation de Marie de
Magdala[38], le peu d'autorit qu'avaient les femmes, l'incohrence de leurs rcits,
produisaient de grands doutes. On tait dans l'attente de visions nouvelles, qui ne pouvaient
pas manquer de venir. L'tat de la secte tait tout fait favorable la propagation de bruits
tranges. Si toute la petite glise et t runie, la cration lgendaire et t impossible;
ceux qui savaient le secret de la disparition du corps eussent probablement rclam contre
l'erreur. Mais, dans le dsarroi o l'on tait, la porte tait ouverte aux plus fconds
malentendus.
C'est le propre des tats de l'me o naissent l'extase et les apparitions d'tre contagieux[39].
L'histoire de toutes les grandes crises religieuses prouve que ces sortes de visions se
communiquent: dans une assemble de personnes remplies des mmes croyances, il suffit
qu'un membre de la runion affirme voir ou entendre quelque chose de surnaturel, pour que
[Pg 17]les autres voient et entendent aussi. Chez les protestants perscuts, le bruit se
rpandait qu'on avait entendu les anges chanter des psaumes sur les ruines d'un temple
rcemment dtruit; tous y allaient et entendaient le mme psaume[40]. Dans les cas de ce
genre, ce sont les plus chauffs qui font la loi et qui rglent le degr de l'atmosphre
commune. L'exaltation des uns se transmet tous; personne ne veut rester en arrire ni
convenir qu'il est moins favoris que les autres. Ceux qui ne voient rien sont entrans et
finissent par croire ou qu'ils sont moins clairvoyants, ou qu'ils ne se rendent pas compte de
leurs sensations; en tout cas, ils se gardent de l'avouer; ils troubleraient la fte, attristeraient
les autres et se feraient un rle dsagrable. Quand une apparition se produit dans de telles
runions, il est donc ordinaire que tous la voient ou l'acceptent. Il faut se rappeler, d'ailleurs,
quel tait le degr de culture intellectuelle des disciples de Jsus. Ce qu'on appelle une tte
faible s'associe trs-bien l'exquise bont du cur. Les disciples croyaient aux fantmes[41];
[Pg 18]ils s'imaginaient tre entours de miracles; ils ne participaient en rien la science
positive du temps. Cette science existait chez quelques centaines d'hommes, uniquement
rpandus dans les pays o la culture grecque avait pntr. Mais le vulgaire, dans tous les
pays, y participait trs-peu. La Palestine tait, cet gard, un des pays les plus arrirs; les
Galilens taient les plus ignorants des Palestiniens, et les disciples de Jsus pouvaient
compter entre les gens les plus simples de la Galile. C'tait cette simplicit mme qui leur
avait valu leur cleste lection. Dans un tel monde, la croyance aux faits merveilleux trouvait

les facilits les plus extraordinaires pour se rpandre. Une fois l'opinion de la rsurrection de
Jsus bruite, de nombreuses visions devaient se produire. Elles se produisirent en effet.
Dans la journe mme du dimanche, une heure avance de la matine, o dj les rcits des
femmes avaient circul, deux disciples, dont l'un se nommait Clopatros ou Clopas,
entreprirent un petit voyage un bourg nomm Emmas[42], situ une faible distance de
Jrusalem[43]. Ils causaient entre eux [Pg 19]des derniers vnements, et ils taient pleins de
tristesse. Dans la route, un compagnon inconnu s'adjoignit eux et leur demanda la cause de
leur chagrin. Es-tu donc le seul tranger Jrusalem, lui dirent-ils, pour ignorer ce qui vient
de s'y passer? N'as-tu pas entendu parler de Jsus de Nazareth, qui fut un homme prophte,
puissant en uvres et en paroles devant Dieu et le peuple? Ne sais-tu pas comment les prtres
et les grands l'ont fait condamner et crucifier? Nous esprions qu'il allait dlivrer Isral, et
voil qu'aujourd'hui est le troisime jour depuis que tout cela s'est pass. Et puis, quelques
femmes qui sont des ntres nous ont jets ce matin dans d'tranges perplexits. Elles ont t
avant le jour au tombeau; elles n'ont pas trouv le corps, mais elles affirment avoir vu des
anges, qui leur ont dit qu'il est vivant. Quelques-uns des ntres ont t ensuite au tombeau; ils
ont tout trouv comme les femmes avaient dit; [Pg 20]mais lui, ils ne l'ont pas vu. L'inconnu
tait un homme pieux, vers dans les critures, citant Mose et les prophtes. Ces trois
bonnes personnes lirent amiti. A l'approche d'Emmas, comme l'inconnu allait continuer sa
route, les deux disciples le supplirent de prendre le repas du soir avec eux. Le jour baissait;
les souvenirs des deux disciples deviennent alors plus poignants. Cette heure du repas du soir
tait celle que tous se rappelaient avec le plus de charme et de mlancolie. Combien de fois
n'avaient-ils pas vu, ce moment-l, le matre bien-aim oublier le poids du jour dans
l'abandon de gais entretiens, et, anim par quelques gouttes d'un vin trs-noble, leur parler du
fruit de la vigne qu'il boirait nouveau avec eux dans le royaume de son Pre. Le geste qu'il
faisait en rompant le pain et en le leur offrant, selon l'habitude du chef de maison chez les
Juifs, tait profondment grav dans leur mmoire. Pleins d'une douce tristesse, ils oublient
l'tranger; c'est Jsus qu'ils voient tenant le pain, puis le rompant et le leur offrant. Ces
souvenirs les proccupent un tel point, qu'ils s'aperoivent peine que leur compagnon,
press de continuer sa route, les a quitts. Et quand ils furent sortis de leur rverie: Ne
sentions-nous pas, se dirent-ils, quelque chose d'trange? Ne te souviens-tu pas que notre [Pg
21]cur tait comme ardent pendant qu'il nous parlait dans le chemin?Et les prophties
qu'il citait prouvaient bien que le Messie doit souffrir pour entrer dans sa gloire. Ne l'as-tu pas
reconnu la fraction du pain?Oui, nos yeux taient ferms jusque-l; ils se sont ouverts
quand il s'est vanoui. La conviction des deux disciples fut qu'ils avaient vu Jsus. Ils
rentrrent en toute hte Jrusalem.
Le groupe principal des disciples tait justement ce moment-l rassembl autour de
Pierre[44]. La nuit tait tout fait tombe. Chacun communiquait ses impressions et ce qu'il
avait entendu dire. La croyance gnrale voulait dj que Jsus fut ressuscit. A l'entre des
deux disciples, on se hta de leur parler de ce qu'on appelait la vision de Pierre[45]. Eux,
de leur ct, racontrent ce qui leur tait arriv dans la route et comment ils l'avaient reconnu
la fraction du pain. L'imagination de tous se trouva vivement excite. Les portes taient
fermes; car on redoutait les Juifs. Les villes orientales sont muettes aprs le coucher du
soleil. Le silence tait donc par moments trs-profond l'intrieur; tous les petits [Pg
22]bruits qui se produisaient par hasard taient interprts dans le sens de l'attente
universelle. L'attente cre d'ordinaire son objet[46]. Pendant un instant de silence, quelque
lger souffle passa sur la face des assistants. A ces heures dcisives, un courant d'air, une
fentre qui crie, un murmure fortuit, arrtent la croyance des peuples pour des sicles. En
mme temps que le souffle se fit sentir, on crut entendre des sons. Quelques-uns dirent qu'ils

avaient discern le mot schalom, bonheur ou paix. C'tait le salut ordinaire de Jsus et le
mot par lequel il signalait sa prsence. Nul doute possible; Jsus est prsent; il est l dans
l'assemble. C'est sa voix chrie; chacun la reconnat[47]. Cette imagination tait d'autant
plus facile accepter que Jsus leur avait dit que, toutes les fois [Pg 23]qu'ils se runiraient
en son nom, il serait au milieu d'eux. Ce fut donc une chose reue que, le dimanche soir,
Jsus tait apparu devant ses disciples assembls. Quelques-uns prtendirent avoir distingu
dans ses mains et ses pieds la marque des clous, et dans son flanc la trace du coup de lance.
Selon une tradition fort rpandue, ce fut ce soir-l mme qu'il souffla sur ses disciples le
Saint-Esprit[48]. L'ide, au moins, que son souffle avait couru sur la runion fut
gnralement admise.
Tels furent les incidents de ce jour qui a fix le sort de l'humanit. L'opinion que Jsus tait
ressuscit s'y fonda d'une manire irrvocable. La secte, qu'on avait cru teindre en tuant le
matre, fut ds lors assure d'un immense avenir.
Quelques doutes, cependant, se produisaient encore[49]. L'aptre Thomas, qui ne s'tait pas
trouv la runion du dimanche soir, avoua qu'il portait quelque envie ceux qui avaient vu
la trace de la [Pg 24]lance et des clous. On dit que, huit jours aprs, il fut satisfait[50]. Mais il
en resta sur lui une tache lgre et comme un doux reproche. Par une vue instinctive d'une
exquise justesse, on comprit que l'idal ne veut pas tre touch avec les mains, qu'il n'a nul
besoin de subir le contrle de l'exprience. Noli me tangere est le mot de toutes les grandes
amours. Le toucher ne laisse rien la foi; l'il, organe plus pur et plus noble que la main,
l'il, que rien ne souille, et par qui rien n'est souill, devint mme bientt un tmoin superflu.
Un sentiment singulier commena se faire jour; toute hsitation parut un manque de loyaut
et d'amour; on eut honte de rester en arrire; on s'interdit de dsirer voir. Le dicton Heureux
ceux qui n'ont pas vu et qui ont cru[51]! devint le mot de la situation. On trouva quelque
chose de plus gnreux croire sans preuve. Les vrais amis de cur ne voulurent pas avoir eu
de vision[52], de mme que, plus tard, saint Louis refusait d'tre tmoin d'un miracle
eucharistique [Pg 25]pour ne pas s'enlever le mrite de la foi. Ce fut, ds lors, en fait de
crdulit, une mulation effrayante et comme une sorte de surenchre. Le mrite consistant
croire sans avoir vu, la foi tout prix, la foi gratuite, la foi allant jusqu' la folie fut exalte
comme le premier des dons de l'me. Le credo quia absurdum est fond; la loi des dogmes
chrtiens sera une trange progression qui ne s'arrtera devant aucune impossibilit. Une
sorte de sentiment chevaleresque empchera de regarder jamais en arrire. Les dogmes les
plus chers la pit, ceux auxquels elle s'attachera avec le plus de frnsie, seront les plus
rpugnants la raison, par suite de cette ide touchante que la valeur morale de la foi
augmente en proportion de la difficult de croire, et qu'on ne fait preuve d'aucun amour en
admettant ce qui est clair.
Ces premiers jours furent ainsi comme une priode de fivre intense, o les fidles, s'enivrant
les uns les autres et s'imposant les uns aux autres leurs rves, s'entranaient mutuellement et
se portaient aux ides les plus exaltes. Les visions se multipliaient sans cesse. Les runions
du soir taient le moment le plus ordinaire o elles se produisaient[53]. [Pg 26]Quand les
portes taient fermes, et que tous taient obsds de leur ide fixe, le premier qui croyait
entendre le doux mot schalom salut ou paix, donnait le signal. Tous coutaient et
entendaient bientt la mme chose. C'tait alors une grande joie pour ces mes simples de
savoir le matre au milieu d'elles. Chacun savourait la douceur de cette pense, et se croyait
favoris de quelque colloque intrieur. D'autres visions taient calques sur un autre modle,
et rappelaient celle des voyageurs d'Emmas. Au moment du repas, on voyait Jsus
apparatre, prendre le pain, le bnir, le rompre et l'offrir celui qu'il favorisait de sa

vision[54]. En quelques jours, un cycle entier de rcits, fort divergents dans les dtails, mais
inspirs par un mme esprit d'amour et de foi absolue, se forma et se rpandit. C'est la plus
grave erreur de croire que la lgende a besoin de beaucoup de temps pour se faire. La lgende
nat parfois en un jour. Le dimanche soir (16 de nisan, 5 avril), la rsurrection de Jsus tait
tenue pour une ralit. Huit jours aprs, le caractre de la vie d'outre-tombe qu'on fut amen
concevoir pour lui tait arrt quant aux traits essentiels.
[1] Marc, xvi, 11; Luc, xviii, 34; xxiv, 11; Jean, xx, 9, 24 et suiv. L'opinion contraire
exprime dans Matth., xii, 40; xvi, 4, 21; xvii, 9, 23; xx, 19; xxvi, 32; Marc, viii, 31; ix, 910,
31; x, 34; Luc, ix, 22; xi, 2930; xviii, 31 et suiv.; xxiv, 68; Justin, Dial. cum Tryph., 106,
vient de ce que, partir d'une certaine poque, on tint beaucoup ce que Jsus et annonc sa
rsurrection. Les synoptiques reconnaissent, du reste, que, si Jsus en parla, les aptres n'y
comprirent rien (Marc, ix, 10, 32; Luc, xviii, 34; comparez Luc, xxiv, 8, et Jean, ii, 2122).
[2] Marc, xvi, 10; Luc, xxiv, 17, 21.
[3] Passages prcits, surtout Luc, xvii, 2425; xviii, 3134.
[4] Talmud de Babylone, Baba Bathra, 58 a, et l'extrait arabe donn par L'abb Bargs, dans
le Bulletin de l'uvre des plerinages en terre sainte, fvrier 1863.
[5] Ibn-Hischam, Sirat errasoul, dit. Wstenfeld, pages 1012 et suiv.
[6] Luc, xxiv, 23; Act., xxv, 19; Jos, Ant., XVIII, iii, 3.
[7] Ps. xvi, 10. Le sens de l'original est un peu diffrent. Mais c'est ainsi que les versions
reues traduisaient le passage.
[8] I Thess., iv, 12 et suiv.; I Cor., xv entier; Apoc., xx-xxii.
[9]. Matth., xvi, 21 et suiv.; Marc, viii, 31 et suiv.
[10] Josphe, Ant., XVIII, iii, 3.
[11] Relire avec soin les quatre rcits des vangiles et le passage I Cor., xv, 48.
[12] Matth., xxviii, 1; Marc, xvi, 1; Luc, xxiv, 1; Jean, xx, 1.
[13] Jean, xx, 2, semble mme supposer que Marie ne fut pas toujours seule.
[14] Jean, xx, 1 et suiv., et Marc, xvi, 9 et suiv. Il faut observer que l'vangile de Marc a,
dans nos textes imprims du Nouveau Testament, deux finales: Marc, xvi, 18: Marc, xvi, 9
20, sans parler de deux autres finales, dont l'une nous a t conserve par le manuscrit L de
Paris et la marge de la version philoxnienne (Nov. Test. dit. Griesbach-Schultz, I, page 291,
note), l'autre par saint Jrme, Adv. Pelag., l. II (t. IV, 2e part., col. 520, dit. Martianay). La
finale xvi, 9 et suiv. manque dans le manuscrit B du Vatican, dans le Codex Sinaticus et dans
les plus importants manuscrits grecs. Mais elle est en tout cas d'une grande antiquit, et son
accord avec le quatrime vangile est une chose frappante.
[15] Matth., xxvii, 60; Marc, xv, 46; Luc, xxiii, 53.

[16] Jean, xix, 4142.


[17] Voir Vie de Jsus, p. xxxviii.
[18] L'vangile des hbreux renfermait peut-tre quelque circonstance analogue (dans saint
Jrme, De viris illustribus, 2).
[19] M. de Vog, les glises de la terre sainte, p. 125126. Le verbe (Matth.,
xxviii, 2; Marc, xvi, 3, 4; Luc, xxiv, 2) prouve bien que telle tait la disposition du tombeau
de Jsus.
[20] En tout ceci, le rcit du quatrime vangile a une grande supriorit. Il nous sert de
guide principal. Dans Luc, xxiv, 12, Pierre seul va au tombeau. Dans la finale de Marc
donne par le manuscrit L et par la marge de la version philoxnienne (Griesbach, loc. cit.), il
y a . Saint Paul (I Cor., xv, 5) galement ne fait figurer que Pierre en
cette premire vision. Plus loin, Luc (xxiv, 24) supposa que plusieurs disciples sont alls au
tombeau, ce qui s'applique probablement des visites successives. Il est possible que Jean ait
cd ici l'arrire-pense, qui se trahit plus d'une fois en son vangile, de montrer qu'il a eu
dans l'histoire de Jsus un rle de premier ordre, gal mme celui de Pierre. Peut-tre aussi
les dclarations rptes de Jean, qu'il a t tmoin oculaire des faits fondamentaux de la foi
chrtienne (vang., i, 14; xxi, 24; I Joan., i, 13; iv, 14), doivent-elles s'appliquer cette
visite.
[21] Jean, xx, 110. Comparez. Luc, xxiv, 12, 34; I Cor., xv, 5 et la finale de Marc dans le
manuscrit L.
[22] Matth., xxviii, 9, en observant que Matthieu, xxviii, 910, rpond Jean, xx, 1617.
[23] Jean, xx, 1117, en accord avec Marc, xvi, 910. Comparez le rcit parallle, mais bien
moins satisfaisant de Matth., xxviii, 110; Luc, xxiv, 110.
[24] Jean, xx, 18.
[25] Comparez Marc, xvi, 9; Luc, viii, 2.
[26] Luc, xxiv, 11.
[27] Ibid., xxiv, 24.
[28] Ibid., xxiv, 34; I Cor., xv, 5; la finale de Marc dans le manuscrit L. Le fragment de
l'vangile des hbreux, dans saint Ignace, Epist. ad Smyrn., 3, et dans saint Jrme, De viris
ill., 16, semble placer la vision de Pierre le soir, et la fondre avec celle des aptres
assembls. Mais saint Paul distingue expressment les deux visions.
[29] Luc, xxiv, 2224, 34. Il rsulte de ces passages que les nouvelles se rpandirent
sparment.
[30] Marc, xvi, 18.Matthieu, xxviii, 910, dit le contraire. Mais cela dtonne dans le
systme synoptique, o les femmes ne voient qu'un ange. Il semble que le premier vangile a
voulu concilier le systme synoptique et celui du quatrime, o une seule femme voit Jsus.

[31] Matth., xxviii, 2 et suiv.; Marc, xvi, 5 et suiv.; Luc, xxiv, 4, et suiv., 23. Cette apparition
d'anges s'est introduite mme dans le rcit du quatrime vangile (xx, 1213), qu'elle drange
tout fait, tant applique Marie de Magdala. L'auteur n'a pas voulu abandonner ce trait
donn par la tradition.
[32] Marc, xvi, 8.
[33] Luc, xxiv, 47; Jean, xx, 1213.
[34] Matth., xxviii, 1 et suiv. Le rcit de Matthieu est celui o les circonstances ont t ainsi
le plus exagres. Le tremblement de terre et le rle des gardiens sont probablement des
additions tardives.
[35] Les six ou sept rcits que nous avons de cette scne du matin (Marc en ayant deux ou
trois, et Paul ayant aussi le sien, sans parler de l'vangile des hbreux) sont en complet
dsaccord les uns avec les autres.
[36] Matth., xxvi, 31; Marc, xiv, 27; Jean, xvi, 32; Justin, Apol. I, 50; Dial. cum Tryph., 53,
106. Le systme de Justin est qu'au moment de la mort de Jsus, il y eut de la part des
disciples une complte apostasie.
[37] Matth., xxviii, 17; Marc, xvi, 11; Luc, xxiv, 11.
[38] Marc, xvi, 9; Luc, viii, 2.
[39] Voir, par exemple, Calmeil, De la folie au point de vue pathologique, philosophique,
historique et judiciaire. Paris, 1845, 2 vol. in-8o.
[40] Voir les Lettres pastorales de Jurieu, 1e anne, 7e lettre; 3e anne, 4e lettre; Misson, le
Thtre sacr des Cvennes (Londres, 1707), p. 28, 34, 38, 102, 103, 104, 107; Mmoires de
Court, dans Sayous, Hist. de la littr. franaise l'tranger, xviie sicle, I, p. 303; Bulletin de
la Socit de l'hist. du protest, franc., 1862, p. 174.
[41] Matth., xiv, 26; Marc, vi, 49; Luc, xxiv, 37; Jean, iv, 19.
[42] Marc, xvi, 1213; Luc, xxiv, 1333.
[43] Comparez Josphe, B. J., VII, vi, 6. Luc met ce village soixante stades et Josphe
trente stades de Jrusalem. , que portent certains manuscrits et certaines ditions de
Josphe, est une correction chrtienne. Voir l'dition de G. Dindorf. La situation la plus
probable d'Emmas est Kuloni, joli endroit au fond d'un vallon, sur la route de Jrusalem
Jaffa. Voir Sepp, Jerusalem und das Heilige Land (1863), I, p. 56; Bourquenoud, dans les
tudes rel. hist. et litt. des PP. de la Soc. de Jsus, 1863, no 9, et, pour les distances exactes,
H. Zschokke, Das neutestamentliche Emmas (Schaffouse, 1865).
[44] Marc, xvi, 14; Luc, xxiv, 33 et suiv.; Jean, xx, 19 et suiv.; vang. des hbr., dans saint
Ignace, Epist. ad Smyrn., 3, et dans saint Jrme, De viris ill., 16; I Cor., xv, 5.; Justin, Dial.
cum Tryph., 106.
[45] Luc, xxiv, 34.

[46] Dans une le vis--vis de Rotterdam, dont la population est reste attache au calvinisme
le plus austre, les paysans sont persuads que Jsus vient, leur lit de mort, assurer ses lus
de leur justification; beaucoup le voient en effet.
[47] Pour concevoir la possibilit de pareilles illusions, il suffit de se rappeler les scnes de
nos jours o des personnes runies reconnaissent unanimement entendre des bruits sans
ralit, et cela, avec une parfaite bonne foi. L'attente, l'effort de l'imagination, la disposition
croire, parfois des complaisances innocentes, expliquent ceux de ces phnomnes qui ne sont
pas le produit direct de la fraude. Ces complaisances viennent, en gnral, de personnes
convaincues, animes d'un sentiment bienveillant, ne voulant pas que la sance finisse mal, et
dsireuses de tirer d'embarras les matres de la maison. Quand on croit au miracle, on y aide
toujours sans s'en apercevoir. Le doute et la ngation sont impossibles dans ces sortes de
runions. On ferait de la peine ceux qui croient et ceux qui vous ont invit. Voil pourquoi
ces expriences, qui russissent devant de petits comits, chouent d'ordinaire devant un
public payant, et manquent toujours devant les commissions scientifiques.
[48] Jean, xx, 2223, qui a un cho dans Luc, xxiv, 49.
[49] Matth., xxviii, 17; Marc, xvi, 14; Luc, xxiv, 3940.
[50] Jean, xx, 2429; comparez Marc, xvi, 14: Luc, xxiv, 3940, et la finale de Marc,
conserve par saint Jrme, Adv. Pelag., II (v. ci-dessus, p. 7).
[51] Jean, xx, 29.
[52] Il est bien remarquable, en effet, que Jean, sous le nom duquel nous a t transmis le
dicton prcit, n'a pas de vision particulire pour lui seul. Cf. I Cor., xv, 58.
[53] Jean, xx, 26. Le passage xxi, 14, suppose, il est vrai, qu'il n'y eut Jrusalem que deux
apparitions devant les disciples runis. Mais les passages xx, 30, et xxi, 25, laissent beaucoup
plus de latitude. Comparez Act., i, 3.
[54] Luc, xxiv, 4143; vangile des hbreux, dans saint Jrme, De viris illustribus, 2; finale
de Marc, dans saint Jrme, Adv. Pelag., II.

[Pg 27]

CHAPITRE II.
DPART DES DISCIPLES DE JRUSALEM.DEUXIME VIE GALILENNE
DE JSUS.
[An 33] Le dsir le plus vif de ceux qui ont perdu une personne chre, est de revoir les lieux
o ils ont vcu avec elle. Ce fut sans doute ce sentiment qui, quelques jours aprs les
vnements de la Pque, porta les disciples regagner la Galile. Ds le moment de
l'arrestation de Jsus, et immdiatement aprs sa mort, il est probable que plusieurs avaient
dj pris le chemin des provinces du Nord. Au moment de la rsurrection, un bruit s'tait
rpandu d'aprs lequel c'tait en Galile qu'on le reverrait. Quelques-unes des femmes qui

avaient t au tombeau revinrent en disant que l'ange leur avait dit que Jsus les avait dj
prcdes en Galile[1]. D'autres disaient que c'tait Jsus qui avait ordonn de s'y [Pg
28]rendre[2]. Parfois on croyait mme se souvenir qu'il l'avait dit de son vivant[3]. Ce qu'il y
a de certain, c'est qu'au bout de quelques jours, peut-tre aprs l'achvement complet des ftes
de Pques, les disciples crurent avoir un commandement de retourner dans leur patrie, et y
retournrent en effet[4]. Peut-tre les visions commenaient-elles se ralentir Jrusalem.
Une sorte de nostalgie s'empara d'eux. Les courtes apparitions de Jsus n'taient pas
suffisantes pour compenser le vide norme laiss par son absence. Ils songeaient avec un
sentiment mlancolique au lac et ces belles montagnes o ils avaient got le royaume de
Dieu[5]. Les femmes surtout voulaient tout prix retourner dans le pays o elles avaient joui
de tant de bonheur. Il faut observer que l'ordre de partir venait surtout d'elles[6]. Cette ville
[Pg 29]odieuse leur pesait; elles aspiraient revoir la terre o elles avaient possd celui
qu'elles aimaient, bien sures d'avance de l'y rencontrer encore.
La plupart des disciples partirent donc pleins de joie et d'esprance, peut-tre en compagnie
de la caravane qui ramenait les plerins de la fte de Pques. Ce qu'ils espraient trouver en
Galile, ce n'taient pas seulement des visions passagres, c'tait Jsus lui-mme d'une
manire continue, comme cela avait lieu avant sa mort. Une immense attente remplissait leurs
mes. Allait-il renouveler le royaume d'Isral, fonder dfinitivement le rgne de Dieu, et,
comme on disait, rvler sa justice[7]? Tout tait possible. Ils se reprsentaient dj les
riants paysages o ils avaient joui de lui. Plusieurs croyaient qu'il leur avait donn rendezvous sur une montagne[8], probablement celle-l mme laquelle se rattachaient leurs plus
doux souvenirs. Jamais sans doute voyage ne fut plus joyeux. C'taient tous leurs rves de
bonheur qui taient la veille de se raliser. Ils allaient le revoir!
Ils le revirent en effet. A peine rendus leurs paisibles chimres, ils se crurent en pleine
priode vanglique. On tait vers la fin du mois d'avril. [Pg 30]La terre alors est parseme
d'anmones rouges, qui sont probablement ces lis des champs dont Jsus aimait tirer ses
comparaisons. A chaque pas, on retrouvait ses paroles, comme attaches aux mille accidents
du chemin. Voici l'arbre, la fleur, la semence, dont il prit sa parabole; voici la colline o il tint
ses plus touchants discours; voici la barque o il enseigna. C'tait comme un beau rve
recommenc, comme une illusion vanouie puis retrouve. L'enchantement sembla renatre.
Le doux royaume de Dieu galilen reprit son cours. Cet air transparent, ces matines sur la
rive ou sur la montagne, ces nuits passes sur le lac en gardant les filets, se retrouvrent
pleines de visions. Ils le voyaient partout o ils avaient vcu avec lui. Sans doute, ce n'tait
pas la joie de la jouissance toute heure. Parfois le lac devait leur paratre bien solitaire. Mais
le grand amour se contente de peu de chose. Si tous tant que nous sommes, une fois par an,
la drobe, durant un instant assez long pour changer deux paroles, nous pouvions revoir les
personnes aimes que nous avons perdues, la mort ne serait plus la mort!
Tel tait l'tat d'me de la troupe fidle, dans cette courte priode o le christianisme sembla
revenir un moment son berceau pour lui dire un ternel [Pg 31]adieu. Les principaux
disciples, Pierre, Thomas, Nathanal, les fils de Zbde, se retrouvrent sur le bord du lac et
dsormais vcurent ensemble[9]; ils avaient repris leur ancien tat de pcheurs, Bethsada
ou Capharnahum. Les femmes galilennes taient sans doute avec eux. Elles avaient pouss
plus que personne ce retour, qui tait pour elles un besoin de cur. Ce fut leur dernier acte
dans la fondation du christianisme. A partir de ce moment, on ne les voit plus paratre.
Fidles leur amour, elles ne voulurent plus quitter le pays o elles avaient got leur grande
joie[10]. On les oublia vite, et, comme le christianisme galilen n'eut gure de postrit, leur
souvenir se perdit compltement dans certaines branches de la tradition. Ces touchantes

dmoniaques, ces pcheresses converties, ces vraies fondatrices du christianisme, Marie de


Magdala, Marie Clophas, Jeanne, Susanne, passrent l'tat de saintes dlaisses. Saint Paul
ne les connat pas[11]. La foi qu'elles [Pg 32]avaient cre les mit presque dans l'ombre. Il
faut descendre jusqu'au moyen ge pour que justice leur soit rendue; l'une d'elles, MarieMadeleine, reprend alors sa place capitale dans le ciel chrtien.
Les visions au bord du lac paraissent avoir t assez frquentes. Sur ces flots o ils avaient
touch Dieu, comment les disciples n'eussent-ils pas revu leur divin ami? Les plus simples
circonstances le leur rendaient. Une fois, ils avaient ram toute la nuit sans prendre un seul
poisson; tout coup les filets se remplissent; ce fut un miracle. Il leur sembla que quelqu'un
leur avait dit de terre: Jetez vos filets droite. Pierre et Jean se regardrent: C'est le
Seigneur, dit Jean. Pierre, qui tait nu, se couvrit la hte de sa tunique et se jeta la mer
pour aller rejoindre l'invisible conseiller[12].D'autres fois, Jsus venait prendre part leurs
simples repas. Un jour, l'issue de la pche, ils furent surpris de trouver les charbons
allums, un poisson pos dessus et du pain ct. Un vif souvenir de leurs festins du temps
pass leur traversa l'esprit. Le pain et le poisson en faisaient toujours une partie essentielle.
Jsus avait l'habitude de leur en offrir. Ils [Pg 33]furent persuads, aprs le repas, que Jsus
s'tait assis ct d'eux et leur avait prsent de ces mets, dj devenus pour eux
eucharistiques et sacrs[13].
C'tait surtout Jean et Pierre qui taient favoriss de ces intimes entretiens avec le fantme
bien-aim. Un jour, Pierre, en songe peut-tre (mais que dis-je! leur vie sur ces bords n'taitelle pas un songe perptuel?), crut entendre Jsus lui demander: M'aimes-tu? La question
se renouvela trois fois. Pierre, tout possd d'un sentiment tendre et triste, s'imaginait
rpondre: Oh! oui, Seigneur, tu sais que je t'aime; et, chaque fois, l'apparition disait: [Pg
34]Pais mes brebis[14]. Une autre fois, Pierre fit Jean la confidence d'un songe trange. Il
avait rv qu'il se promenait avec le matre. Jean venait par derrire quelques pas. Jsus lui
parla en termes trs-obscurs, qui semblaient lui annoncer la prison ou une mort violente, et lui
rpta diverses reprises: Suis-moi. Pierre alors, montrant du doigt Jean qui les suivait,
demanda: Seigneur, et celui-l?Celui-l, dit Jsus, si je veux qu'il reste, jusqu' ce que je
vienne, que t'importe? Suis-moi. Aprs le supplice de Pierre, Jean se rappela ce rve, et y vit
une prdiction du genre de mort de son ami. Il le raconta ses disciples; ceux-ci crurent y
trouver l'assurance que leur matre ne mourrait pas avant l'avnement final de Jsus[15].
Ces grands rves mlancoliques, ces entretiens sans cesse interrompus et recommencs avec
le mort chri remplissaient les jours, et les mois. La sympathie de la Galile pour le prophte
que les Hirosolymites avaient mis mort s'tait rveille. Plus de cinq cents personnes
taient dj groupes autour du souvenir de Jsus[16]. A dfaut du matre perdu, [Pg 35]elles
obissaient ses disciples les plus autoriss, surtout Pierre. Un jour qu' la suite de leurs
chefs spirituels, les Galilens fidles taient monts sur une de ces montagnes o Jsus les
avait souvent conduits, ils crurent encore le voir. L'air sur ces hauteurs est plein d'tranges
miroitements. La mme illusion qui autrefois avait eu lieu pour les disciples les plus
intimes[17] se produisit encore. La foule assemble s'imagina voir le spectre divin se dessiner
dans l'ther; tous tombrent sur la face et adorrent[18]. Le sentiment qu'inspire le clair
horizon de ces montagnes est l'ide de l'ampleur du monde avec l'envie de le conqurir. Sur
un des pics environnants, Satan, montrant de la main Jsus les royaumes de la terre et toute
leur gloire, les lui avait, disait-on, proposs, s'il voulait s'incliner devant lui. Cette fois, ce fut
Jsus qui, du haut des sommets sacrs, montra ses disciples la terre entire et leur assura
l'avenir. Ils descendirent de la montagne persuads que le fils de Dieu leur avait donn l'ordre
de convertir le genre humain et avait promis d'tre avec eux jusqu' la fin des sicles. Une

ardeur trange, un feu divin, les remplissait au sortir de ces entretiens. Ils se regardaient [Pg
36]comme les missionnaires du monde, capables de tous les prodiges. Saint Paul vit plusieurs
de ceux qui assistrent cette scne extraordinaire. Aprs vingt-cinq ans, leur impression
tait encore aussi forte et aussi vive que le premier jour[19].
Prs d'un an s'coula dans cette vie suspendue entre le ciel et la terre[20]. Le charme, loin de
dcrotre, [Pg 37]augmentait. C'est le propre des grandes et saintes choses, de grandir et de se
purifier toujours. Le sentiment d'une personne aime qu'on a perdue est bien plus fcond
distance qu'au lendemain de la mort. Plus on s'loigne, plus ce sentiment devient nergique.
La tristesse qui d'abord s'y mlait et, en un sens, l'amoindrissait, se change en pit sereine.
L'image du dfunt se transfigure, s'idalise, devient l'me de la vie, le principe de toute
action, la source de toute joie, l'oracle que l'on consulte, la consolation qu'on cherche aux
moments d'abattement. La mort est la condition de toute apothose. Jsus, si aim durant sa
vie, le fut ainsi plus encore aprs son dernier soupir, ou plutt son dernier soupir devnt le
commencement de sa vritable vie au sein de son glise. Il devint l'ami intrieur, le
confident, le compagnon de voyage, celui qui, au dtour de la route, se joint vous, vous suit,
s'attable avec [Pg 38]vous, et se fait connatre en s'vanouissant[21]. Le manque absolu de
rigueur scientifique dans l'esprit des nouveaux croyants faisait qu'on ne se posait aucune
question sur la nature de son existence. On se le reprsentait comme impassible, dou d'un
corps subtil, traversant les cloisons opaques, tantt visible, tantt invisible, mais toujours
vivant. Quelquefois, on pensait que son corps n'avait aucune matire, qu'il tait une pure
ombre ou apparence[22]. D'autres fois, on lui prtait de la matrialit, de la chair, des os; par
un scrupule naf, et comme si l'hallucination et voulu se prcautionner contre elle-mme, on
le faisait boire, manger; on voulait qu'il se ft laiss palper[23]. Les ides flottaient sur ce
point dans le vague le plus complet.
A peine avons-nous song jusqu'ici poser une question oiseuse et insoluble. Pendant que
Jsus ressuscitait de la vraie manire, c'est--dire dans le cur de ceux qui l'aimaient, pendant
que la conviction inbranlable des aptres se formait et que la foi du monde se prparait, en
quel endroit les [Pg 39]vers consumaient-ils le corps inanim qui avait t, le samedi soir,
dpos au spulcre? On ignorera toujours ce dtail; car, naturellement, les traditions
chrtiennes ne peuvent rien nous apprendre l-dessus. C'est l'esprit qui vivifie; la chair n'est
rien[24]. La rsurrection fut le triomphe de l'ide sur la ralit. Une fois l'ide entre dans son
immortalit, qu'importe le corps?
Vers l'an 80 ou 85, quand le texte actuel du premier vangile reut ses dernires additions,
les Juifs avaient dj cet gard une opinion arrte[25]. A les en croire, les disciples seraient
venus pendant la nuit et auraient vol le corps. La conscience chrtienne s'alarma de ce bruit,
et, pour couper court une telle objection, elle imagina la circonstance des gardiens et du
sceau appos au spulcre[26]. Cette circonstance, ne se trouvant que dans le premier
vangile, mle des lgendes d'une autorit trs-faible[27], n'est nullement admissible[28].
Mais l'explication des Juifs, quoique irrfutable, est loin de satisfaire tout. [Pg 40]On ne
peut gure admettre que ceux qui ont si fortement cru Jsus ressuscit soient ceux-l mmes
qui avaient enlev le corps. Quelque peu prcise que ft la rflexion chez de tels hommes, on
imagine peine une si trange illusion. Il faut se souvenir que la petite glise ce moment
tait compltement disperse. Il n'y avait nulle entente, nulle centralisation, nulle publicit
rgulire. Les croyances naissaient parses, puis se rejoignaient comme elles pouvaient. Les
contradictions entre les rcits qui nous restent sur les incidents du dimanche matin prouvent
que les bruits se rpandirent par des canaux trs-divers, et qu'on ne se soucia pas beaucoup de
se mettre d'accord. Il est possible que le corps ait t enlev par quelques-uns des disciples, et

transport par eux en Galile[29]. Les autres, rests Jrusalem, n'auront pas eu connaissance
du fait. D'un autre ct, les disciples qui auront emport le corps en Galile n'auront eu
d'abord aucune connaissance des rcits qui se formrent Jrusalem, si bien que la croyance
la rsurrection se sera forme derrire eux et les aura surpris ensuite. Ils n'auront pas
rclam, et, l'eussent-ils fait, cela n'et rien drang. Quand il s'agit de miracles, une
rectification tardive est non [Pg 41]avenue[30]. Jamais une difficult matrielle n'empche un
sentiment de se dvelopper et de crer les fictions dont il a besoin[31]. Dans l'histoire rcente
du miracle de la Salette, l'erreur a t dmontre jusqu' l'vidence[32]; cela n'empche pas la
basilique de s'lever et la foi d'accourir.
[Pg 42]Il est permis de supposer aussi que la disparition du corps fut le fait des Juifs. Peuttre crurent-ils par l prvenir les scnes tumultueuses qui pouvaient se produire sur le
cadavre d'un homme aussi populaire que Jsus. Peut-tre voulurent-ils empcher qu'on ne lui
ft des funrailles bruyantes ou qu'on n'levt un tombeau ce juste. Enfin, qui sait si la
disparition du cadavre ne fut pas le fait du propritaire du jardin ou du jardinier[33]? Ce
propritaire, selon toutes les vraisemblances[34], tait tranger la secte. On choisit son
caveau parce qu'il tait le plus voisin du Golgotha et parce qu'on tait press[35]. Peut-tre
fut-il mcontent de cette prise de possession, et fit-il enlever le cadavre. A vrai dire, les
dtails, rapports par le quatrime vangile, des linceuls laisss dans le caveau, et du suaire
pli soigneusement part dans un coin[36], ne s'accordent gure avec une telle hypothse.
Cette dernire circonstance ferait supposer qu'une main de femme s'tait glisse l[37]. Les
[Pg 43]cinq rcits de la visite des femmes au tombeau sont si confus et si embarrasss, qu'il
nous est certes fort loisible de supposer qu'ils cachent quelque malentendu. La conscience
fminine, domine par la passion, est capable des illusions les plus bizarres. Souvent elle est
complice de ses propres rves[38]. Pour amener ces sortes d'incidents considrs comme
merveilleux, personne ne trompe dlibrment; mais tout le monde, sans y penser, est amen
conniver. Marie de Magdala avait t, selon le langage du temps, possde de sept
dmons[39]. Il faut tenir compte en tout ceci du peu de prcision d'esprit des femmes
d'Orient, de leur dfaut absolu d'ducation et de la nuance particulire de leur sincrit. La
conviction exalte rend impossible tout retour sur soi-mme. Quand on voit le ciel partout, on
est amen se mettre par moments la place du ciel.
Tirons le voile sur ces mystres. Dans les tats de crise religieuse, tout tant considr
comme divin, les plus grands effets peuvent sortir des causes les plus mesquines. Si nous
tions tmoins des faits tranges qui sont l'origine de toutes les uvres de foi, nous y
verrions des circonstances qui ne nous [Pg 44]paratraient pas en proportion avec
l'importance des rsultats, d'autres qui nous feraient sourire. Nos vieilles cathdrales
comptent entre les plus belles choses du monde; on ne peut y entrer sans tre en quelque sorte
ivre de l'infini. Or, ces splendides merveilles sont presque toujours l'panouissement de
quelque petite supercherie. Et qu'importe en dfinitive? Le rsultat seul compte en pareille
matire. La foi purifie tout. L'incident matriel qui a fait croire la rsurrection n'a pas t la
cause vritable de la rsurrection. Ce qui a ressuscit Jsus, c'est l'amour. Cet amour fut si
puissant qu'un petit hasard suffit pour lever l'difice de la foi universelle. Si Jsus avait t
moins aim, si la foi la rsurrection avait eu moins de raison de s'tablir, ces sortes de
hasards auraient eu beau se produire; il n'en serait rien sorti. Un grain de sable amne la chute
d'une montagne, quand le moment de tomber est venu pour la montagne. Les plus grandes
choses viennent la fois de causes trs-grandes et trs-petites. Les grandes causes sont seules
relles; les petites ne font que dterminer la production d'un effet qui tait dj depuis
longtemps prpar.

[1] Matth., xxviii, 7; Marc, xvi, 7.


[2] Matth., xxviii, 10.
[3] Ibid., xxvi, 32; Marc, xiv, 28.
[4] Matth., xxviii, 16; Jean, xxi.Luc, xxiv, 49, 50, 52 et les Actes, i, 34, sont ici en
contradiction flagrante avec Marc, xvi, 18, et Matthieu. La seconde finale de Marc (xvi, 9 et
suiv.), et mme les deux autres qui ne font pas partie du texte reu (voir ci-dessus, p. 7),
paraissent conues dans le systme de Luc. Mais cela ne peut prvaloir contre l'accord d'une
partie de la tradition synoptique avec le quatrime vangile et mme, indirectement, avec
Paul (I Cor., xv, 58) sur ce point.
[5] Matth., xxviii, 16.
[6] Ibid., xxviii, 7; Marc, xvi, 7.
[7] Finale de Marc, dans saint Jrme, Adv. Pelag., II.
[8] Matth., xxviii, 4 6.
[9] Jean, xxi, 2 et suiv.
[10] L'auteur des Actes, i, 14, les place Jrusalem lors de l'ascension. Mais cela tient son
parti systmatique (Luc, xxiv, 49; Act., 14) de ne pas admettre de voyage en Galile aprs la
rsurrection (systme contredit par Matthieu et par Jean). Pour tre fidle ce systme, il est
oblig de placer l'ascension Bthanie, en quoi il est contredit par toutes les autres traditions.
[11] I Cor., xv, 5 et suiv.
[12] Jean, xxi, 1 et suiv. Ce chapitre a t ajout l'vangile dj achev, comme un postscriptum. Mais il est de la mme provenance que le reste.
[13] Jean, xxi, 914; comp. Luc, xxiv, 4143. Jean runit en une seule les deux scnes de la
pche et du repas. Mais Luc groupe autrement les choses. En tout cas, si on pse
attentivement les versets Jean, xxi, 1415, on se convaincra que les liaisons de Jean sont ici
un peu artificielles. Les hallucinations, au moment o elles naissent, sont toujours isoles.
C'est plus tard qu'on en forme des anecdotes suivies. Cette faon de joindre comme
conscutifs des faits spars par des mois et des semaines se voit d'une manire frappante en
comparant entre eux deux passages du mme crivain, Luc, vang., xxiv, fin, et Actes, i,
commencement. D'aprs le premier passage, Jsus serait mont au ciel le jour mme de la
rsurrection; or, d'aprs le second, il y eut un intervalle de quarante jours. Si l'on prenait aussi
la rigueur Marc, xvi, 920, l'ascension aurait eu lieu le soir de la rsurrection. Rien ne
prouve mieux que la contradiction de Luc dans ces deux passages combien les rdacteurs des
crits vangliques tenaient peu aux sutures de leurs rcits.
[14] Jean, xxi, 15 et suiv.
[15] Ibid., xxi, 18 et suiv.

[16] I Cor., xv, 6.


[17] Transfiguration.
[18] Matth., xxviii, 1620; I Cor., xv, 6. Comparez Marc, xvi, 15 et suiv.; Luc, xxiv, 44 et
suiv.
[19] I Cor., xv, 6.
[20] Jean ne limite pas la dure de la vie d'outre-tombe de Jsus. Il parat la supposer assez
longue. Selon Matthieu, elle n'aurait dur que le temps ncessaire pour faire le voyage de
Galile et se rendre la montagne indique par Jsus. Selon la premire finale inacheve de
Marc (xvi, 18), les choses se seraient passes, ce semble, comme dans Matthieu. Selon la
seconde finale (xvi, 920), selon d'autres (voir ci-dessus, p. 7, note 1), et selon l'vangile de
Luc, la vie d'outre-tombe semblerait n'avoir dur qu'un jour. Paul (I Cor., xv, 58), d'accord
avec le quatrime vangile, la prolonge durant des annes, puisqu'il donne sa vision, laquelle
eut lieu cinq ou six ans au moins aprs la mort de Jsus, comme la dernire des apparitions.
La circonstance des cinq cents frres conduit la mme supposition, car il ne semble pas
qu'au lendemain de la mort de Jsus, le groupe de ses amis ft assez compacte pour fournir
une telle assemble (Act., i, 15). Plusieurs sectes gnostiques, en particulier les valentiniens et
les sthiens, valuaient la dure des apparitions dix-huit mois, et mme fondaient l-dessus
des thories mystiques (Irne, Adv. hr., I, iii, 2; xxx, 14). Seul, l'auteur des Actes (i, 3) fixe
la dure de la vie d'outre-tombe de Jsus quarante jours. Mais c'est l une bien faible
autorit, surtout si l'on remarque qu'elle se rattache un systme erron (Luc, xxiv, 49, 50,
52; Act., i, 4, 12), d'aprs lequel toute la vie d'outre-tombe se serait passe Jrusalem ou aux
environs. Le nombre quarante est symbolique (le peuple passe quarante ans au dsert; Mose,
quarante jours au Sina; lie et Jsus jenent quarante jours, etc.). Quant la forme de rcit
adopte par l'auteur des douze derniers versets du second vangile et par l'auteur du troisime
vangile, forme d'aprs laquelle les circonstances sont serres en un jour, voir ci-dessus, p.
33, note. L'autorit de Paul, la plus ancienne et la plus forte de toutes, corroborant celle du
quatrime vangile, qui offre pour cette partie de l'histoire vanglique le plus de suite et de
vraisemblance, nous parait fournir un argument dcisif.
[21] Luc, xxiv, 31.
[22] Jean, xx, 19, 26.
[23] Matth., xxviii, 9; Luc, xxiv, 37 et suiv.; Jean, xx, 27 et suiv.; xxi, 5 et suiv.; vangile des
hbreux, dans saint Ignace, pitre aux Smyrniens, 3, et dans saint Jrme, De viris illustribus,
16.
[24] Jean, vi, 64.
[25] Matth., xxviii, 1115; Justin, Dial. cum Tryph., 17, 108.
[26] Matth., xxvii, 6266; xxviii, 4, 1115.
[27] Ibid., xxviii, 2 et suiv.

[28] Les Juifs sont censs, Matth., xxvii, 63, savoir que Jsus a prdit qu'il ressusciterait.
Mais les disciples mmes de Jsus n'avaient cet gard aucune ide prcise. Voir ci-dessus,
p. 1, note.
[29] Le vague sentiment de ceci peut se retrouver dans Matthieu, xxvi, 32; xxviii, 7, 10;
Marc, xiv, 28; xvi, 7.
[30] Cela s'est vu pour les miracles de la Salette et de Lourdes.Une des manires les plus
ordinaires dont se forme la lgende miraculeuse est celle-ci. Un saint personnage passe pour
faire des gurisons. On lui amne un malade, qui, par suite de l'motion, se trouve soulag.
Le lendemain, on rpte dix lieues la ronde qu'il y a eu miracle. Le malade meurt cinq ou
six jours aprs; personne n'en parle, si bien que, l'heure o l'on enterre le dfunt, on raconte
avec admiration sa gurison quarante lieues de l.Le mot prt au philosophe grec devant
les ex-voto de Samothrace (Diog. Larte, VI, ii, 59) est aussi d'une parfaite justesse.
[31] Un phnomne de ce genre, et des plus frappants, se passe chaque anne Jrusalem.
Les grecs orthodoxes prtendent que le feu qui s'allume spontanment au saint spulcre le
samedi saint de leur Pque efface les pchs de ceux qui le promnent sur leur figure, et ne
brle pas. Des milliers de plerins en font l'exprience et savent fort bien que ce feu brle (les
contorsions qu'ils font, jointes l'odeur, le prouvent suffisamment). Nanmoins, il ne s'est
jamais trouv personne pour contredire la croyance de l'glise orthodoxe. Ce serait avouer
qu'on a manqu de foi, qu'on a t indigne du miracle, et reconnatre, ciel! que les latins
sont la vraie glise; car ce miracle est tenu des grecs pour la meilleure preuve que leur glise
est la seule bonne.
[32] Affaire de la Salette, devant le tribunal civil de Grenoble (arrt du 2 mai 1855), et devant
la cour de Grenoble (arrt du 6 mai 1857), plaidoiries de MM. Jules Favre et Bethmont, etc.,
recueillies par J. Sabbatier (Grenoble, Vellot, 1857).
[33] Jean, xx, 15, renfermerait-il une lueur de ceci?
[34] Voir ci-dessus, p. 78.
[35] Jean le dit expressment, xix, 4142.
[36] Jean, xx, 67.
[37] On songe involontairement Marie de Bthanie, qui, en effet, n'a pas de rle indiqu le
dimanche matin. Voir Vie de Jsus, p. 341 et suiv.; 359 et suiv.
[38] Celse faisait dj sur ce sujet d'excellentes observations critiques (dans Origne, Contra
Celsum, II, 55).
[39] Marc, xvi, 9; Luc, viii, 2.

[Pg 45]

CHAPITRE III.
RETOUR DES APTRES A JRUSALEM.FIN DE LA PRIODE DES
APPARITIONS.
[An 34] Les apparitions, cependant, ainsi qu'il arrive dans les mouvements de crdulit
enthousiaste, commenaient se ralentir. Les imaginations populaires ressemblent aux
maladies contagieuses; elles s'moussent vite et changent de forme. L'activit des mes
ardentes se tournait dj d'un autre ct. Ce qu'on croyait entendre de la bouche du cher
ressuscit, c'tait l'ordre d'aller devant soi, de prcher, de convertir le monde. Par o
commencer? Naturellement par Jrusalem[1]. Le retour Jrusalem fut donc rsolu par ceux
qui ce moment dirigeaient la secte. Comme ces voyages se faisaient d'ordinaire en
caravane, l'poque des ftes, on peut supposer avec [Pg 46]vraisemblance que le retour dont
il s'agit eut lieu la fte des Tabernacles de la fin de l'an 33 ou la Pque de l'an 34.
La Galile fut ainsi abandonne par le christianisme, et abandonne pour toujours. La petite
glise qui y resta vcut encore sans doute; mais on n'entend plus parler d'elle. Elle fut
probablement crase, comme tout le reste, par l'effroyable dsastre que subit le pays lors de
la guerre de Vespasien; les dbris de la communaut disperse se rfugirent au del du
Jourdain. Aprs la guerre, ce ne fut pas le christianisme qui se reporta en Galile; ce fut le
judasme. Au iie, au iiie au ive sicle, la Galile est un pays tout juif, le centre du judasme, le
pays du Talmud[2]. La Galile ne compta ainsi que pour une heure dans l'histoire du
christianisme; mais ce fut l'heure sainte par excellence; elle donna la religion nouvelle ce
qui l'a fait durer, sa posie, son charme pntrant. L'vangile, la faon des synoptiques,
fut une uvre galilenne. Or, nous essayerons de montrer plus tard que l'vangile, ainsi
entendu, a t la cause principale du succs du christianisme et reste la plus sure garantie de
son avenir.
[Pg 47]Il est probable qu'une fraction de la petite cole qui entourait Jsus dans ses derniers
jours tait reste Jrusalem. Au moment de la sparation, la croyance la rsurrection tait
dj tablie. Cette croyance se dveloppa ainsi des deux cts avec une physionomie
sensiblement diffrente, et telle est sans doute la cause des divergences compltes qui se
remarquent dans les rcits des apparitions. Deux traditions, l'une galilenne, l'autre
hirosolymite, s'taient formes; d'aprs la premire, toutes les apparitions (sauf celles du
premier moment) avaient eu lieu en Galile; d'aprs la seconde, toutes avaient eu lieu
Jrusalem[3]. L'accord des deux fractions de la petite glise sur le dogme fondamental ne ft
naturellement que confirmer la croyance commune. On s'embrassa dans la mme foi; on se
redit avec effusion: Il est ressuscit! Peut-tre la joie et l'enthousiasme qui furent la
consquence de cette rencontre amenrent-ils quelques autres visions. C'est vers ce temps
qu'on peut placer la vision [Pg 48]de Jacques, mentionne par saint Paul[4]. Jacques tait
frre ou du moins parent de Jsus. On ne voit pas qu'il ait accompagn Jsus lors de son
dernier sjour Jrusalem. Il y vint probablement avec les aptres, lorsque ceux-ci quittrent
la Galile. Tous les grands aptres avaient eu leur vision; il tait difficile que ce frre du
Seigneur n'et pas la sienne. Ce fut, ce semble, une vision eucharistique, c'est--dire o
Jsus apparut prenant et rompant le pain[5]. Plus tard, les parties de la famille chrtienne qui
se rattachrent Jacques, ceux qu'on appela les hbreux, transportrent cette vision au jour
mme de la rsurrection, et voulurent qu'elle et t la premire de toutes[6].
Il est trs-remarquable, en effet, que la famille de Jsus, dont quelques membres, durant sa
vie, avaient t incrdules et hostiles sa mission[7], fait maintenant partie de l'glise et y

tient une place trs-leve. [Pg 49]On est port supposer que la rconciliation se fit durant
le sjour des aptres en Galile. La clbrit qu'avait prise tout coup le nom de leur parent,
ces cinq cents personnes qui croyaient en lui et assuraient l'avoir vu ressuscit, purent faire
impression sur leur esprit[8]. Ds l'tablissement dfinitif des aptres Jrusalem, on voit
avec eux Marie, mre de Jsus, et les frres de Jsus[9]. En ce qui concerne Marie, il parat
que Jean, croyant obir en cela une recommandation de son matre, l'avait adopte et prise
avec lui[10]. Il la ramena peut-tre Jrusalem. Cette femme, dont le rle et le caractre
personnels sont rests profondment obscurs, prenait ds lors de l'importance. Le mot que
l'vangliste met dans la bouche d'une inconnue: Heureux le ventre qui t'a port et les
mamelles que tu as suces! commenait se vrifier. Il est probable que Marie survcut peu
d'annes son fils[11].
Quant aux frres de Jsus, la question est plus obscure. [Pg 50]Jsus eut des frres et des
surs[12]. Il semble probable cependant que, dans la classe de personnes qui s'appelaient
frres du Seigneur, il y eut des parents au second degr. La question n'a de gravit qu'en ce
qui concerne Jacques. Ce Jacques le Juste, ou frre du Seigneur, que nous allons voir jouer
un trs-grand rle dans les trente premires annes du christianisme, tait-il Jacques, fils
d'Alphe, qui parat avoir t cousin germain de Jsus, ou un vrai frre de Jsus? Les
donnes, cet gard, sont tout fait incertaines et contradictoires. Ce que nous savons de ce
Jacques nous prsente de lui une image tellement loigne de celle de Jsus, qu'on rpugne
croire que deux hommes si diffrents soient ns de la mme mre. Si Jsus est le vrai
fondateur du christianisme, Jacques en fut le plus dangereux ennemi; il faillit tout perdre par
son esprit troit. Plus tard, on crut certainement que Jacques le Juste tait un vrai frre de
Jsus[13]. Mais peut-tre s'tait-il tabli ce sujet quelque confusion.
Quoi qu'il en soit, les aptres dsormais ne se sparent plus que pour des voyages
temporaires. Jrusalem devient leur centre[14]; ils semblent craindre de [Pg 51]se disperser,
et certains traits paraissent rvler chez eux la proccupation d'empcher un nouveau retour
en Galile, lequel et dissous la petite socit. On supposa un ordre exprs de Jsus,
interdisant de quitter Jrusalem, au moins jusqu'aux grandes manifestations que l'on
attendait[15]. Les apparitions devenaient de plus en plus rares. On en parlait beaucoup moins,
et l'on commenait croire qu'on ne verrait plus le matre avant son retour solennel dans les
nues. Les imaginations se tournaient avec beaucoup de force vers une promesse qu'on
supposait que Jsus avait faite. Durant sa vie, Jsus, dit-on, avait souvent parl de l'EspritSaint, conu comme une personnification de la sagesse divine[16]. Il avait promis ses
disciples que cet Esprit serait leur force dans les combats qu'ils auraient livrer, leur
inspiration dans les difficults, leur avocat, s'ils avaient parler en public. Quand les visions
devinrent rares, on se rejeta sur cet Esprit, envisag comme un consolateur, comme un autre
lui-mme que Jsus devait envoyer ses amis. Quelquefois on se figurait que Jsus, se
montrant tout coup au milieu de ses disciples [Pg 52]assembls, avait souffl sur eux de sa
propre bouche un courant d'air vivificateur[17]. D'autres fois, la disparition de Jsus tait
regarde comme la condition de la venue de l'Esprit[18]. On croyait que dans ses apparitions
il avait promis la descente de cet Esprit[19]. Plusieurs tablissaient un lien intime entre cette
descente et la restauration du royaume d'Isral[20]. Toute l'activit d'imagination que la secte
avait dploye pour crer la lgende de Jsus ressuscit, elle allait maintenant l'appliquer la
cration d'un ensemble de croyances pieuses sur la descente de l'Esprit et sur ses dons
merveilleux.
Il semble cependant qu'une grande apparition de Jsus eut lieu encore Bthanie ou sur le
mont des Oliviers[21]. Certaines traditions rapportaient cette [Pg 53]vision les

recommandations finales, la promesse ritre de l'envoi du Saint-Esprit, l'acte par lequel il


investit ses disciples du pouvoir de remettre les pchs[22]. Les traits caractristiques de ces
apparitions devenaient de plus en plus vagues; on les confondait les unes avec les autres. On
finit par n'y plus penser beaucoup. Il fut reu que Jsus tait vivant[23], qu'il s'tait manifest
par un nombre d'apparitions suffisant pour prouver son existence, qu'il pouvait se manifester
encore en des visions partielles, jusqu' la grande rvlation finale o tout serait
consomm[24]. Ainsi, saint Paul prsente la vision qu'il eut sur la route de Damas comme du
mme ordre que celles qui viennent d'tre racontes[25]. En tout cas, on admettait, en un sens
idaliste, que le matre tait avec ses disciples et serait avec eux jusqu' la fin[26]. Dans les
premiers jours, les apparitions tant trs-frquentes, Jsus tait conu comme habitant la terre
d'une faon continue et remplissant plus ou moins les fonctions de la vie terrestre. [Pg
54]Quand les visions devinrent rares, on se plia une autre imagination. On se figura Jsus
comme entr dans la gloire et assis la droite de son Pre. Il est mont au ciel, se dit-on.
Ce mot resta pour la plupart l'tat d'image vague ou d'induction[27]. Mais il se traduisit
pour plusieurs en une scne matrielle. On voulut qu' la suite de la dernire vision commune
tous les aptres, et o il leur fit ses recommandations suprmes, Jsus se ft lev vers le
ciel[28]. La scne fut plus tard dveloppe et devint une lgende complte. On raconta que
des hommes clestes, selon l'appareil des manifestations divines trs-brillantes[29],
apparurent au moment o un nuage l'entourait, et consolrent les disciples par l'assurance
d'un retour dans les nues tout semblable la scne dont ils venaient d'tre tmoins. La mort
de Mose avait t entoure par l'imagination populaire de circonstances du mme genre[30].
Peut-tre se souvint-on aussi de l'ascension [Pg 55]d'lie[31].Une tradition[32] plaa le
lieu de cette scne prs de Bthanie, sur le sommet du mont des Oliviers. Ce quartier tait
rest fort cher aux disciples, sans doute parce que Jsus y avait habit.
La lgende veut que les disciples, aprs cette scne merveilleuse, soient rentrs dans
Jrusalem avec joie[33]. Pour nous, c'est avec tristesse que nous dirons Jsus le dernier
adieu. Le retrouver vivant encore de sa vie d'ombre a t pour nous une grande consolation.
Cette seconde vie de Jsus, image ple de la premire, est encore pleine de charme.
Maintenant, tout parfum de lui est perdu. Enlev sur son nuage la droite de son Pre, il nous
laisse avec des hommes, et que la chute est lourde, ciel! Le rgne de la posie est pass.
Marie de Magdala, retire dans sa bourgade, y ensevelit ses souvenirs. Par suite de cette
ternelle injustice qui fait que l'homme s'approprie lui seul l'uvre dans laquelle la femme a
eu autant de part que lui, Cphas l'clipse et la fait oublier! Plus de sermons sur la montagne;
plus de possdes guries; plus de courtisanes touches; plus de ces collaboratrices tranges
de l'uvre de la Rdemption, [Pg 56]que Jsus n'avait pas repousses. Le dieu a vraiment
disparu. L'histoire de l'glise sera le plus souvent dsormais l'histoire des trahisons que subira
l'ide de Jsus. Mais, telle qu'elle est, cette histoire est encore un hymne sa gloire. Les
paroles et l'image de l'illustre Nazaren resteront, au milieu de misres infinies, comme un
idal sublime. On comprendra mieux combien il fut grand, quand on aura vu combien ses
disciples furent petits.
[1] Luc, xxiv, 47.
[2] Sur le nom de Galilens donn aux chrtiens, voir ci-dessous, p. 235, note 14.
[3] Matthieu est exclusivement galilen; Luc et le second Marc, xvi, 920, sont
exclusivement hirosolymites. Jean runit les deux traditions. Paul (I Cor., xv, 58) admet
aussi des visions arrives sur des points trs-loigns. Il est possible que la vision des cinq

cents frres de Paul, que nous avons identifie par conjecture avec celle de la montagne de
Galile de Matthieu, soit une vision hirosolymite.
[4] I Cor., xv, 7. On, ne peut expliquer le silence des quatre vangiles canoniques sur cette
vision qu'en la rapportant une poque place en de du cadre de leur rcit. L'ordre
chronologique des visions, sur lequel saint Paul insiste avec tant de prcision, conduit au
mme rsultat.
[5] vang. des hbreux, cit par saint Jrme, De viris illustribus, 2. Comparez Luc, xxiv,
4143.
[6] vang. des hbreux, loc. cit.
[7] Jean, vii, 5.
[8] Y aurait-il une allusion ce brusque changement dans Gal., ii, 6?
[9] Act., i, 14, tmoignage faible, il est vrai. On sent dj chez Luc une tendance grandir le
rle de Marie. Luc, chap. i et ii.
[10] Jean, xix, 2527.
[11] La tradition sur son sjour phse est moderne et sans valeur. Voir piphane, Adv.
hr., hr. lxxviii, 11.
[12] Voir Vie de Jsus, p. 23 et suiv.
[13] vangile selon les hbreux, endroit cit ci-dessus, p. 48.
[14] Act., viii, 1; Galat., i, 1719; ii, 1 et suiv.
[15] Luc, xxiv, 49; Act., i, 4.
[16] Cette ide, il est vrai, n'est dveloppe que dans le quatrime vangile (ch. xiv, xv, xvi).
Mais elle est indique dans Matth., iii, 11; Marc, i, 8; Luc, iii, 16; xii, 1112; xxiv, 49.
[17] Jean, xx, 2233.
[18] Ibid., xvi, 7.
[19] Luc, xxiv, 49; Act., i, 4 et suiv.
[20] Act., i, 58.
[21] I Cor., xv, 7; Luc, xxiv, 50 et suiv.; Act., i, 2 et suiv. Certes, il serait trs-admissible que
la vision de Bthanie raconte par Luc ft parallle la vision de la montagne, dans Matth.,
xxviii, 16 et suiv., avec transposition de lieu. Cependant cette vision chez Matthieu n'est pas
suivie de l'ascension. Dans la seconde finale de Marc, la vision des recommandations finales,
suivie de l'ascension, a lieu Jrusalem. Enfin Paul prsente la vision tous les aptres,
comme distincte de celle aux cinq cents frres.

[22] D'autres traditions rapportaient la collation de ce pouvoir des visions antrieures (Jean,
xx, 23).
[23] Luc, xxiv, 23; Act., xxv, 19.
[24] Act., i, 11.
[25] I Cor., xv, 8.
[26] Matth., xxviii, 20.
[27] Jean, iii, 13; vi, 62; xvi, 7; xx, 17; Ephes., iv, 10; I Petri, iii, 22. Ni Matthieu ni Jean
n'ont le rcit de l'ascension. Paul (I Cor., xv, 78) en exclut jusqu' l'ide.
[28] Marc, xvi, 19; Luc, xxiv, 5052; Act., 212; Justin, Apol. I, 50; Ascension d'Isae,
version thiopienne, xi, 22; version latine (Venise, 1522), sub fin.
[29] Comparez le rcit de la transfiguration.
[30] Jos., Antiq., IV, viii, 48.
[31] II Reg., ii, 11 et suiv.
[32] Luc, dernier chapitre de l'vangile, et premier chapitre des Actes.
[33] Luc, xxiv, 52.

[Pg 57]

CHAPITRE IV.
DESCENTE DE L'ESPRIT-SAINT.PHNOMNES EXTATIQUES ET
PROPHTIQUES.
[An 34] Petits, troits, ignorants, inexpriments, ils l'taient autant qu'on peut l'tre. Leur
simplicit d'esprit tait extrme; leur crdulit n'avait pas de bornes. Mais ils avaient une
qualit: ils aimaient leur matre jusqu' la folie. Le souvenir de Jsus tait rest le mobile
unique de leur vie; c'tait une obsession perptuelle, et il tait clair qu'ils ne vivraient jamais
que de celui qui, pendant deux ou trois ans, les avait si fortement attachs et sduits. Pour les
mes de rang secondaire, qui ne peuvent aimer Dieu directement, c'est--dire trouver du vrai,
crer du beau, faire du bien par elles-mmes, le salut est d'aimer quelqu'un en qui luise un
reflet du vrai, du beau, du bien. Le plus grand nombre des hommes a besoin d'un culte deux
degrs. La foule des adorateurs veut un intermdiaire entre elle et Dieu.
[Pg 58]Quand une personne a russi fixer autour d'elle plusieurs autres personnes par un
lien moral lev, et qu'elle meurt, il arrive toujours que les survivants, souvent diviss jusquel par des rivalits et des dissentiments, se prennent d'une grande amiti les uns pour les
autres. Mille chres images du pass qu'ils regrettent forment entre eux comme un trsor

commun. C'est une manire d'aimer le mort que d'aimer ceux avec lesquels-on l'a connu. On
cherche se trouver ensemble pour se rappeler le temps heureux qui n'est plus. Une profonde
parole de Jsus[1] se trouve alors vraie la lettre: le mort est prsent au milieu des personnes
qui sont runies par son souvenir.
L'affection que les disciples avaient les uns pour les autres, du vivant de Jsus, fut ainsi
dcuple aprs sa mort. Ils formaient une petite socit fort retire et vivaient exclusivement
entre eux. Ils taient Jrusalem au nombre d'environ cent vingt[2]. Leur pit tait vive, et
encore toute renferme dans les formes de la pit juive. Le temple tait leur grand lieu de
dvotion[3]. Ils travaillaient sans doute pour vivre; mais le [Pg 59]travail manuel, dans la
socit juive d'alors, occupait, trs-peu. Tout le monde y avait un mtier, et ce mtier
n'empchait nullement qu'on ft un homme instruit ou bien lev. Chez nous, les besoins
matriels sont si difficiles satisfaire, que l'homme vivant de ses mains est oblig de
travailler douze ou quinze heures par jour; l'homme de loisir peut seul vaquer aux choses de
l'me; l'acquisition de l'instruction est une chose rare et chre. Mais, dans ces vieilles
socits, dont l'Orient de nos jours donne encore une ide, dans ces climats, o la nature est si
prodigue pour l'homme et si peu exigeante, la vie du travailleur laissait bien du loisir. Une
sorte d'instruction commune mettait tout homme au courant des ides du temps. La nourriture
et le vtement suffisaient[4]; avec quelques heures de travail peu suivi, on y pourvoyait. Le
reste appartenait au rve, la passion. La passion avait atteint dans ces mes un degr
d'nergie pour nous inconcevable. Les Juifs de ce temps[5] nous paraissent de vrais possds,
chacun obissant comme un ressort aveugle l'ide qui s'est empare de lui.
L'ide dominante, dans la communaut chrtienne, au moment o nous sommes, et o les
apparitions ont [Pg 60]cess, tait la venue de l'Esprit-Saint. On croyait le recevoir sous la
forme d'un souffle mystrieux qui passait sur l'assistance. Plusieurs se figuraient que c'tait le
souffle de Jsus lui-mme[6]. Toute consolation intrieure, tout mouvement de courage, tout
lan d'enthousiasme, tout sentiment de gaiet vive et douce qu'on ressentait sans savoir d'o il
venait, fut l'uvre de l'Esprit. Ces bonnes consciences rapportaient, comme toujours, une
cause extrieure les sentiments exquis qui naissaient en elles. C'tait particulirement dans les
assembles que ces phnomnes bizarres d'illuminisme se produisaient. Quand tous taient
runis, et qu'on attendait en silence l'inspiration d'en haut, un murmure, un bruit quelconque
faisait croire la venue de l'Esprit. Dans les premiers temps, c'taient les apparitions de Jsus
qui se produisaient de la sorte. Maintenant, le tour des ides avait chang. C'tait l'haleine
divine qui courait sur la petite glise et la remplissait d'effluves clestes.
Ces croyances se rattachaient des conceptions tires de l'Ancien Testament. L'esprit
prophtique est montr dans les livres hbreux comme un souffle qui pntre l'homme et
l'exalte. Dans la belle vision d'lie[7], Dieu passe sous la figure d'un vent lger, qui [Pg
61]produit un petit bruissement. Ces vieilles images avaient amen, aux basses poques, des
croyances fort analogues celles des spirites de nos jours. Dans l'Ascension d'Isae[8], la
venue de l'Esprit est accompagne d'un certain froissement aux portes[9]. Plus souvent,
toutefois, on concevait cette venue comme un autre baptme, savoir le baptme de l'Esprit,
bien suprieur celui de Jean[10]. Les hallucinations du tact tant trs-frquentes parmi des
personnes aussi nerveuses et aussi exaltes, le moindre courant d'air, accompagn d'un
frmissement au milieu du silence, tait considr comme le passage de l'Esprit. L'un croyait
sentir; bientt tous sentaient[11], et l'enthousiasme se communiquait de proche en proche.
L'analogie de ces phnomnes avec ceux que l'on retrouve chez les visionnaires, de tous les
temps est facile saisir. Ils se produisent journellement, en partie sous l'influence de la
lecture du livre des Actes des Aptres, dans les sectes anglaises ou amricaines de quakers,

[Pg 62]jumpers, shakers, irvingiens[12], chez les Mormons[13], dans les camp-meetings et
les revivals de l'Amrique[14]. On les a vus reparatre chez nous dans la secte dite des
spirites. Mais une immense diffrence doit tre faite entre des aberrations sans porte et
sans avenir, et des illusions qui ont accompagn l'tablissement d'un nouveau code religieux
pour l'humanit.
Entre toutes ces descentes de l'Esprit, qui paraissent avoir t assez frquentes, il y en eut
une qui laissa dans l'glise naissante une profonde impression[15]. Un jour que les frres
taient runis, un orage clata. Un vent violent ouvrit les fentres; le ciel tait en feu. Les
orages en ces pays sont accompagns d'un prodigieux dgagement de lumire; l'atmosphre
est comme sillonne de toutes parts de gerbes de flamme. Soit que le fluide lectrique ait
pntr dans la pice mme, soit qu'un clair blouissant ait subitement illumin la face de
tous, on fut convaincu que l'Esprit tait entr, et qu'il s'tait panch sur la tte de chacun
sous forme [Pg 63]de langues de feu[16]. C'tait une opinion rpandue dans les coles
thurgiques de Syrie que l'insinuation de l'Esprit se faisait par un feu divin et sous forme de
lueur mystrieuse[17]. On crut avoir assist toutes les splendeurs du Sina[18], une
manifestation divine analogue celle des anciens jours. Le baptme de l'Esprit devint ds lors
aussi un baptme de feu. Le baptme de l'Esprit et du feu fut oppos et hautement prfr au
baptme de l'eau, le seul que Jean et connu[19]. Le baptme du feu ne se produisit que dans
des occasions rares. Les aptres seuls et les disciples du premier cnacle furent censs l'avoir
reu. Mais l'ide que l'Esprit s'tait panch sur eux sous la forme de pinceaux de flamme,
ressemblant des langues ardentes, donna origine une srie d'ides singulires, qui tinrent
une grande place dans les imaginations du temps.
La langue de l'homme inspir tait suppose recevoir une sorte de sacrement. On prtendait
que [Pg 64]plusieurs prophtes, avant leur mission, avaient t bgues[20]; que l'ange de
Dieu avait promen sur leurs lvres un charbon qui les purifiait et leur confrait le don de
l'loquence[21]. Dans la prdication, l'homme tait cens ne point parler de lui-mme[22]. Sa
langue tait considre comme l'organe de la Divinit qui l'inspirait. Ces langues de feu
parurent un symbole frappant. On fut convaincu que Dieu avait voulu signifier ainsi qu'il
versait sur les aptres ses dons les plus prcieux d'loquence et d'inspiration. Mais on ne
s'arrta point l. Jrusalem tait, comme la plupart des grandes villes de l'Orient, une ville
trs-polyglotte. La diversit des langues tait une des difficults qu'on y trouvait pour une
propagande d'un caractre universel. Une des choses, d'ailleurs, qui effrayaient le plus les
aptres, au dbut d'une prdication destine embrasser le monde, tait le nombre des
langues qu'on y parlait; ils se demandaient sans cesse comment ils apprendraient tant de
dialectes. Le don des langues devint de la sorte un privilge merveilleux. On crut la
prdication de l'vangile affranchie de l'obstacle que crait la diversit des idiomes. On se
figura que, dans quelques circonstances solennelles, [Pg 65]les assistants avaient entendu la
prdication apostolique chacun dans sa propre langue, en d'autres termes que la parole
apostolique se traduisait d'elle-mme chacun des assistants[23]. D'autres fois, cela se
concevait d'une manire un peu diffrente. On prtait aux aptres le don de savoir, par
infusion divine, tous les idiomes et de les parler volont[24].
Il y avait en cela une pense librale; on voulait dire que l'vangile n'a pas de langue lui,
qu'il est traduisible en tous les idiomes, et que la traduction vaut l'original. Tel n'tait pas le
sentiment du judasme orthodoxe. L'hbreu tait pour le juif de Jrusalem la langue sainte;
aucun idiome ne pouvait lui tre compar. Les traductions de la Bible taient peu estimes;
tandis que le texte hbreu tait gard scrupuleusement, on se permettait dans les traductions
des changements, des adoucissements. Les juifs d'gypte et les hellnistes de Palestine

pratiquaient, il est vrai, un systme plus tolrant; ils employaient le grec dans la prire[25], et
lisaient habituellement [Pg 66]les traductions grecques de la Bible. Mais la premire ide
chrtienne fut plus large encore: selon cette ide, la parole de Dieu n'a pas de langue propre;
elle est libre, dgage de toute entrave d'idiome; elle se livre tous spontanment et sans
interprte. La facilit avec laquelle le christianisme se dtacha du dialecte smitique qu'avait
parl Jsus, la libert avec laquelle il laissa d'abord chaque peuple se crer sa liturgie et ses
versions de la Bible en dialecte national, tenaient cette espce d'mancipation des langues.
On admettait gnralement que le Messie ramnerait toutes les langues comme tous les
peuples l'unit[26]. Le commun usage et la promiscuit des idiomes taient le premier pas
vers cette grande re d'universelle pacification.
Bientt, du reste, le don des langues se transforma considrablement et aboutit des effets
plus tranges. L'exaltation des ttes amena l'extase et la prophtie. Dans ces moments
d'extase, le fidle, saisi par l'Esprit, profrait des sons inarticuls et sans suite, qu'on prenait
pour des mots en langue trangre, et qu'on cherchait navement interprter[27]. D'autres
fois, on croyait que l'extatique parlait des langues nouvelles et inconnues jusque-l[28]; [Pg
67]ou mme la langue des anges[29]. Ces scnes bizarres, qui amenrent des abus, ne
devinrent habituelles que plus tard[30]. Mais il est probable que, ds les premires annes du
christianisme, elles se produisirent. Les visions des anciens prophtes avaient souvent t
accompagnes de phnomnes d'excitation nerveuse[31]. L'tat dithyrambique des Grecs
entranait des faits du mme genre; la Pythie se servait de prfrence de ces mots trangers ou
tombs en dsutude qu'on appelait, comme dans le phnomne apostolique, glosses[32].
Beaucoup des mots de passe du christianisme primitif, lesquels sont justement bilingues ou
forms par anagrammes, tels que Abba pater, Anathema Maranatha[33], taient peut-tre
sortis de ces accs bizarres, entremls de soupirs[34], de gmissements [Pg 68]touffs,
d'jaculalions, de prires, d'lans subits, que l'on tenait pour prophtiques. C'tait comme une
vague musique de l'me, pandue en sons indistincts, et que les auditeurs cherchaient
traduire en images et en mots dtermins[35], ou plutt comme des prires de l'Esprit,
s'adressant Dieu en une langue connue de Dieu seul et que Dieu sait interprter[36].
L'extatique, en effet, ne comprenait rien ce qu'il disait, et n'en avait mme aucune
conscience[37]. On coutait avec avidit, et on prtait des syllabes incohrentes les penses
qu'on trouvait sur-le-champ. Chacun se reportait son patois et cherchait navement
expliquer les sons inintelligibles par ce qu'il savait en fait de langues. On y russissait
toujours plus ou moins, l'auditeur mettant dans ces mots entrecoups ce qu'il avait au cur.
L'histoire des sectes d'illumins est riche en faits du mme genre. Les prdicants des
Cvennes offrirent plusieurs cas de glossolalie [38]. Mais le fait [Pg 69]le plus frappant est
celui des liseurs sudois[39], vers 18411843. Des paroles involontaires, dnues de sens
pour ceux qui les prononaient, et accompagnes de convulsions et d'vanouissements, furent
longtemps un exercice journalier dans cette petite secte. Cela devint tout fait contagieux, et
un assez grand mouvement populaire s'y rattacha. Chez les irvingiens, le phnomne des
langues s'est produit avec des traits qui reproduisent de la manire la plus frappante les rcits
des Actes et de saint Paul[40]. Notre sicle a vu des scnes d'illusion du mme genre qu'on ne
rappellera pas ici; car il est toujours injuste de comparer la crdulit insparable d'un grand
mouvement religieux la crdulit qui n'a pour cause que la platitude d'esprit.
Ces phnomnes tranges transpiraient parfois au dehors. Des extatiques, au moment mme
o ils taient en proie leurs illuminations bizarres, osaient sortir et se montrer la foule. On
les prenait pour des gens [Pg 70]ivres[41]. Quoique sobre en fait de mysticisme, Jsus avait
plus d'une fois prsent en sa personne les phnomnes ordinaires de l'extase[42]. Les

disciples, pendant deux ou trois ans, furent obsds de ces ides. Le prophtisme tait
frquent et considr comme un don analogue celui des langues[43]. La prire, mle de
convulsions, de modulations cadences, de soupirs mystiques, d'enthousiasme lyrique, de
chants d'action de grce[44], tait un exercice journalier. Une riche veine de cantiques, de
psaumes, d'hymnes, imits de ceux de l'Ancien Testament, se trouva ainsi ouverte[45].
Tantt la bouche et le cur s'accompagnaient mutuellement; tantt le cur chantait seul,
accompagn intrieurement de la grce[46]. Aucune langue ne rendant les sensations
nouvelles qui se produisaient, on se laissait aller un bgayement indistinct, la fois sublime
et puril, o ce qu'on peut appeler la langue chrtienne flottait l'tat d'embryon. Le
christianisme, ne trouvant pas [Pg 71]dans les langues anciennes un instrument appropri
ses besoins, les a brises. Mais, en attendant que la religion nouvelle se formt un idiome
son usage, il y eut des sicles d'efforts obscurs et comme de vagissement. Le style de saint
Paul, et en gnral des crivains du Nouveau Testament, qu'est-il, sa manire, si ce n'est
l'improvisation touffe, haletante, informe, du glossolale? La langue leur faisait dfaut.
Comme les prophtes, ils dbutaient par l'a a a de l'enfant[47]. Ils ne savaient point parler. Le
grec et le smitique les trahissaient galement. De l cette norme violence que le
christianisme naissant fit au langage. On dirait un bgue dans la bouche duquel les sons
s'touffent, se heurtent, et aboutissent une pantomime confuse, mais souverainement
expressive.
Tout cela tait bien loin du sentiment de Jsus; mais pour des esprits pntrs de la croyance
au surnaturel, ces phnomnes avaient une grande importance. Le don des langues, en
particulier, tait considr comme un signe essentiel de la religion nouvelle et comme une
preuve de sa vrit[48]. En tout cas, il en rsultait de grands fruits d'dification. Plusieurs
paens [Pg 72]taient convertis par l[49]. Jusqu'au iiie sicle, la glossolalie se manifesta
d'une manire analogue ce que dcrit saint Paul, et fut considre comme un miracle
permanent[50]. Quelques-uns des mots sublimes du christianisme sont sortis de ces soupirs
entrecoups. L'effet gnral tait touchant et pntrant. Cette faon de mettre en commun ses
inspirations et de les livrer l'interprtation de la communaut devait tablir entre les fidles
un lien profond de fraternit.
Comme tous les mystiques, les nouveaux sectaires menaient une vie de jene et
d'austrit[51]. Comme la plupart des Orientaux, ils mangeaient peu, ce qui contribuait les
maintenir dans l'exaltation. La sobrit du Syrien, cause de sa faiblesse physique, le met dans
un tat perptuel de fivre et de susceptibilit nerveuse. Nos grands efforts continus de tte
sont impossibles avec un tel rgime. Mais cette dbilit crbrale et musculaire amne, sans
cause apparente, de vives alternatives de tristesse et de joie, qui mettent l'me en [Pg
73]rapport continuel avec Dieu. Ce qu'on appelait la tristesse selon Dieu[52] passait pour
un don cleste. Toute la doctrine des Pres de la vie spirituelle, des Jean Climaque, des
Basile, des Nil, des Arsne, tous les secrets du grand art de la vie intrieure, une des crations
les plus glorieuses du christianisme, taient en germe dans l'trange tat d'me que
traversrent, en leurs mois d'attente extatique, ces anctres illustres de tous les hommes de
dsirs. Leur tat moral tait trange; ils vivaient dans le surnaturel. Ils n'agissaient que par
visions; les rves, les circonstances les plus insignifiantes leur semblaient des avertissements
du ciel[53].
Sous le nom de dons du Saint-Esprit se cachaient ainsi les plus rares et les plus exquises
effusions de l'me, amour, pit, crainte respectueuse, soupirs sans objet, langueurs subites,
tendresses spontanes. Tout ce qui nat de bon en l'homme, sans que l'homme y ait part, fut
attribu un souffle d'en haut. Les larmes surtout taient tenues pour une faveur cleste. Ce

don charmant, privilge des seules mes trs-bonnes et trs-pures, se produisait avec des
douceurs infinies. On sait quelle force les natures [Pg 74]dlicates, surtout les femmes,
puisent dans la divine facult de pouvoir pleurer beaucoup. C'est leur prire, elles, et
srement la plus sainte des prires. Il faut descendre jusqu'en plein moyen ge, cette pit
toute trempe de pleurs des saint Bruno, des saint Bernard, des saint Franois d'Assise, pour
retrouver les chastes mlancolies de ces premiers jours, o l'on sema vraiment dans les larmes
pour moissonner dans la joie. Pleurer devint un acte pieux; ceux qui ne savaient ni prcher, ni
parler les langues, ni faire des miracles, pleuraient. On pleurait en priant, en prchant, en
avertissant[54]; c'tait l'avnement du rgne des pleurs. On et dit que les mes se fondaient
et voulaient, en l'absence d'un langage qui put rendre leurs sentiments, se rpandre au dehors
par une expression vive et abrge de tout leur tre intrieur.
[1] Matth., xviii, 20.
[2] Act., i, 15. La plus grande partie des cinq cents frres tait sans doute reste en Galile.
Ce qui est dit Act., ii, 41, est srement une exagration, ou du moins une anticipation.
[3] Luc, xxiv, 53; Act., ii, 46. Comp. Luc, ii, 37; Hgsippe, dans Eusbe, Hist. eccl., II, 23.
[4] Deuter., x, 18; I Tim., vi, 8.
[5] Lire la Guerre des Juifs de Josphe.
[6] Jean, xx, 22.
[7] I Reg., xix, 1112.
[8] Cet ouvrage parat avoir t crit au commencement du iie sicle de notre re.
[9] Ascension d'Isae, vi, 6 et suiv. (version thiopienne).
[10] Matth., iii, 11; Marc, i, 8; Luc, iii, 16; Act., i, 5; xi, 16; xix, 4; I Joan., v, 6 et suiv.
[11] Comparez Misson, le Thtre sacr des Cvennes (Londres, 1707), p. 103.
[12] Revue des Deux Mondes, sept. 1853, p. 966 et suiv.
[13] Jules Remy, Voyage au pays des Mormons (Paris, 1860), livres ii et iii; par exemple, vol.
I, p. 259260; vol. II, 470 et suiv.
[14] Asti, le Rveil religieux des tats-Unis (Lausanne, 1859).
[15] Act., ii, 13; Justin, Apol. I, 50.
[16] L'expression langue de feu signifie simplement, en hbreu, une flamme (Isae v, 24).
Comp, Virgile, n., II, 68284.
[17] Jamblique (De myst., sect. III, cap. 6) expose toute la thorie de ces descentes
lumineuses de l'Esprit.

[18] Comparez Talmud de Babylone, Chagiga, 14 b, Midraschim, Schir hasschirin rabba,


fol. 10 b; Ruth rabba, fol. 42 a; Koheleth rabba, 87 a.
[19] Matth., iii, 11; Luc, iii, 16.
[20] Exode, iv, 10; comp. Jrmie, i, 6.
[21] Isae, vi, 5 et suiv.; comp. Jrm., i, 9.
[22] Luc, xi, 12; Jean, xiv, 26.
[23] Act., ii, 5 et suiv. C'est le sens le plus probable du rcit, quoiqu'il puisse signifier aussi
que chacun des idiomes tait parl sparment par chacun des prdicants.
[24] Act., ii, 4. Comp. I Cor. xii, 10, 28; xiv, 2122. Pour des imaginations analogues, voir
Calmeil, De la folie, I, p. 9, 262; II, p. 357 et suiv.
[25] Talmud de Jrusalem, Sota, 21 b.
[26] Testam. des douze patr., Juda, 25.
[27] Act., ii, 4; x, 44 et suiv.; xi, 15; xix, 6; I Cor., xii-xiv.
[28] Marc, xvi, 17. Il faut se rappeler que, dans l'ancien hbreu, comme du reste dans toutes
les langues anciennes (voir mon Orig. du langage, p. 177 et suiv.), les mots dsignant
tranger, langue trangre, venaient de mots qui signifiaient bgayer, balbutier, un
idiome inconnu se prsentant toujours aux peuples nafs comme un bgayement indistinct. V.
Isae, xxviii, 11; xxxiii, 19; I Cor., xiv, 21.
[29] I Cor., xiii, 1, en tenant compte de ce qui prcde.
[30] I Cor., xii, 28, 30; xiv, 2 et suiv.
[31] I Sam., xix, 23 et suiv.
[32] Plutarque, De Pythi oraculis, 24. Comparez la prdiction de Cassandre dans
l'Agamemnon d'Eschyle.
[33] I Cor., xii, 3; xvi, 22; Rom., viii, 15.
[34] Rom., viii, 23, 26, 27.
[35] I Cor., xiii, 1; xiv, 7 et suiv.
[36] Rom., viii, 2627.
[37] I Cor., xiv, 13, 14, 27 et suiv.
[38] Jurieu, Lettres pastorales, 3e anne, 3e lettre; Misson, le Thtre sacr des Cvennes, p.
10, 14, 15, 18, 19, 22, 31, 32, 36, 37, 65, 66, 68, 70, 94, 104, 109, 126, 140; Brueys, Histoire

du fanatisme (Montpellier, 1709), I, pages 145 et suiv.; Flchier, Lettres choisies (Lyon,
1734), I, p. 353 et suiv.
[39] Karl Hase, Hist. de l'glise, 439 et 458, 5; le journal protestant l'Esprance, 1er avril
1847.
[40] M. Hohl, Bruchstcke aus dem Leben und den Schriften Ed. Irving's (Saint-Gall, 1839),
p. 145, 149 et suiv.; Karl Hase, Hist. de l'gl., 458, 4.Pour les Mormons, voir Remy,
Voyage, I, p. 176177, note; 259260; II, p. 55 et suiv.Pour les convulsionnaires de SaintMdard, voir surtout Carr de Montgeron, la Vrit sur les miracles, etc. (Paris, 17371741),
II, p. 18, 19, 49, 54, 55, 63, 64. 80, etc.
[41] Act., ii, 13, 15.
[42] Marc, iii, 21 et suiv.; Jean, x, 20 et suiv.; xii, 27 et suiv.
[43] Act., xix, 6; I Cor., xiv, 3 et suiv.
[44] Act., x, 46; I Cor. xiv, 15, 16, 26.
[45] Col., iii, 16; Eph., v, 19 (, , ). Voir les premiers chapitres
de l'vangile de Luc. Comparez, en particulier, Luc, i, 46 Act., x, 46.
[46] I Cor., xiv, 15; Col., iii, 16; Eph., v, 19.
[47] Jrmie, i, 6.
[48] Marc, xvi, 17.
[49] I Cor., xiv, 22. , dans les ptres de saint Paul, est souvent rapproch de .
Les phnomnes spirites sont regards comme des ;, c'est--dire des miracles.
[50] Irne, Adv. hr., V, vi, 1; Tertullien, Adv. Marcion., V, 8; Constit. apost., VIII, 1.
[51] Luc, ii, 37; II Cor., vi, 5; xi, 27.
[52]. II Cor., vii, 10.
[53] Act., viii, 26 et suiv.; x entier; xvi, 6, 7, 9 et suiv. Comparez Luc, ii, 27, etc.
[54] Act., xx, 19, 31; Rom., viii, 23, 26.

[Pg 75]

CHAPITRE V.
PREMIRE GLISE DE JRUSALEM; ELLE EST TOUTE CNOBITIQUE.

[An 35] L'habitude de vivre ensemble, dans une mme foi et dans une mme attente, cra
ncessairement beaucoup d'habitudes communes. Trs-vite, des rgles s'tablirent et
donnrent cette glise primitive quelque analogie avec les tablissements de vie
cnobitique, tels que le christianisme les connut plus tard. Beaucoup de prceptes de Jsus
portaient cela; le vrai idal de la vie vanglique est un monastre, non un monastre ferm
de grilles, une prison la faon du moyen ge, avec la sparation des deux sexes, mais un
asile au milieu du monde, un espace rserv pour la vie de l'esprit, une association libre ou
petite confrrie intime, traant une haie autour d'elle pour carter les soucis qui nuisent la
libert du royaume de Dieu.
Tous vivaient donc en commun, n'ayant qu'un [Pg 76]cur et qu'une me[1]. Personne ne
possdait rien qui lui ft propre. En se faisant disciple de Jsus, on vendait ses biens et on
faisait don du prix la socit. Les chefs de la socit distribuaient ensuite le bien commun
chacun selon ses besoins. Ils habitaient un seul quartier[2]. Ils prenaient leurs repas ensemble,
et continuaient d'y attacher le sens mystique que Jsus avait prescrit[3]. De longues heures se
passaient en prires. Ces prires taient quelquefois improvises haute voix, plus souvent
mdites en silence. Les extases taient frquentes, et chacun se croyait sans cesse favoris de
l'inspiration divine. La concorde tait parfaite; nulle querelle dogmatique, nulle dispute de
prsance. Le souvenir tendre de Jsus effaait toutes les dissensions. La joie tait dans tous
les curs, vive et profonde[4]. La morale tait austre, mais pntre d'un sentiment doux et
tendre. On se groupait par maisons pour prier et se livrer aux exercices extatiques[5]. Le
souvenir de ces deux ou trois premires [Pg 77]annes resta comme celui d'un paradis
terrestre, que le christianisme poursuivra dsormais dans tous ses rves, et o il essayera
vainement de revenir. Qui ne voit, en effet, qu'une telle organisation ne pouvait s'appliquer
qu' une trs-petite glise? Mais, plus tard, la vie monastique reprendra pour son compte cet
idal primitif, que l'glise universelle ne songera gure raliser.
Que l'auteur des Actes, qui nous devons le tableau de cette premire chrtient de
Jrusalem, ait un peu forc les couleurs, et en particulier exagr la communaut de biens qui
y rgnait, cela est possible assurment. L'auteur des Actes est le mme que l'auteur du
troisime vangile, qui, dans la vie de Jsus, a l'habitude de transformer les faits selon ses
thories[6], et chez lequel la tendance aux doctrines de l'bionisme[7], c'est--dire de
l'absolue pauvret, est souvent trs-sensible. Nanmoins, le rcit des Actes ne peut tre ici
dnu de quelque fondement. Quand mme Jsus n'aurait prononc aucun des axiomes
communistes qu'on lit dans le troisime vangile, il est certain que le renoncement aux biens
de ce monde et l'aumne pousse jusqu' se dpouiller [Pg 78]soi-mme, tait parfaitement
conforme l'esprit de sa prdication. La croyance que le monde va finir a toujours produit le
dgot des biens du monde et la vie commune[8]. Le rcit des Actes est, d'ailleurs,
parfaitement conforme ce que nous savons de l'origine des autres religions asctiques, du
bouddhisme, par exemple. Ces sortes de religions commencent toujours par la vie
cnobitique. Leurs premiers adeptes sont des espces de moines mendiants. Le laque n'y
apparat que plus tard et quand ces religions ont conquis des socits entires, o la vie
monastique ne peut exister qu' l'tat d'exception[9].
Nous admettons donc, dans l'glise de Jrusalem, une priode de vie cnobitique. Deux
sicles plus tard, le christianisme faisait encore aux paens l'effet d'une secte communiste[10].
Il faut se rappeler que les essniens ou thrapeutes avaient dj donn le modle de ce genre
de vie, lequel sortait fort lgitimement du mosasme. Le code mosaque tant essentiellement
[Pg 79]moral et non politique, son produit naturel tait l'utopie sociale, l'glise, la synagogue,
le couvent, non l'tat civil, la nation, la cit. L'gypte avait, depuis plusieurs sicles, des

reclus et des recluses nourris par l'tat, probablement en excution de legs charitables, auprs
du Srapum de Memphis[11]. Il faut se rappeler surtout qu'une telle vie en Orient n'est
nullement ce qu'elle a t dans notre Occident. En Orient, on peut trs-bien jouir de la nature
et de l'existence sans rien possder. L'homme, dans ces pays, est toujours libre, parce qu'il a
peu de besoins; l'esclavage du travail y est inconnu. Nous voulons bien que le communisme
de l'glise primitive n'ait t ni aussi rigoureux ni aussi universel que le veut l'auteur des
Actes. Ce qui est sr, c'est qu'il y avait Jrusalem une grande communaut de pauvres,
gouverne par les aptres, et laquelle on envoyait des dons de tous les points de la
chrtient[12]. Cette communaut fut oblige sans doute d'tablir des rglements assez
svres, et, quelques [Pg 80]annes plus tard, il fallut mme, pour la gouverner, faire agir la
terreur. Des lgendes pouvantables circulaient, d'aprs lesquelles le seul fait d'avoir retenu
quelque chose sur ce que l'on donnait la communaut tait prsent comme un crime
capital, et puni de mort[13].
Les portiques du temple, surtout le portique de Salomon, qui dominait le val de Cdron,
taient le lieu o se runissaient habituellement les disciples pendant le jour[14]. Ils y
retrouvaient le souvenir des heures que Jsus avait passes dans le mme endroit. Au milieu
de l'extrme activit qui rgnait autour du temple, on devait les remarquer peu. Les galeries
qui faisaient partie de cet difice taient le sige d'coles et de sectes nombreuses, le thtre
de disputes sans fin. Les fidles de Jsus devaient d'ailleurs passer pour des dvots trsexacts; car ils observaient encore les pratiques juives avec scrupule, priant aux heures
voulues[15] et observant tous les prceptes de la Loi. C'taient des juifs, ne diffrant des
autres qu'en ce qu'ils croyaient le Messie dj venu. Les gens qui n'taient pas au courant de
ce qui les concernait (et c'tait l'immense majorit) les regardaient comme une secte de [Pg
81]hasidim ou gens pieux. On n'tait ni schismatique ni hrtique pour s'affilier eux[16],
pas plus qu'on ne cesse d'tre protestant pour tre disciple de Spener, ou catholique pour tre
de l'ordre de Saint-Franois ou de Saint-Bruno. Le peuple les aimait cause de leur pit, de
leur simplicit, de leur douceur[17]. Les aristocrates du temple les voyaient sans doute avec
dplaisir. Mais la secte faisait peu d'clats; elle tait tranquille, grce son obscurit.
Le soir, les frres rentraient leur quartier et prenaient le repas, diviss par groupes[18], en
signe de fraternit et en souvenir de Jsus, qu'ils voyaient toujours prsent au milieu d'eux. Le
chef de table rompait le pain, bnissait la coupe[19], et les faisait circuler comme un symbole
d'union en Jsus. L'acte le plus vulgaire de la vie devenait ainsi le plus auguste et le plus
saint. Ces repas en famille, toujours aims des Juifs[20], taient accompagns de prires,
d'lans pieux, et remplis d'une douce gaiet. On se croyait encore au temps o Jsus les
animait de sa prsence; on s'imaginait le [Pg 82]voir, et de bonne heure le bruit se rpandit
que Jsus avait dit: Chaque fois que vous romprez le pain, faites-le en mmoire de
moi[21]. Le pain lui-mme devint en quelque sorte Jsus, conu comme source unique de
force pour ceux qui l'avaient aim et qui vivaient encore de lui. Ces repas, qui furent toujours
le symbole principal du christianisme et l'me de ses mystres[22], avaient d'abord lieu tous
les soirs. Mais bientt l'usage les restreignit au dimanche[23] soir[24]. Plus tard, le repas
mystique fut transport au matin[25]. Il est probable qu'au moment de l'histoire o nous
sommes arrivs, le jour fri de chaque semaine tait encore, pour les chrtiens, le
samedi[26].
Les aptres choisis par Jsus et qu'on supposait avoir reu de lui un mandat spcial pour
annoncer au monde le royaume de Dieu, avaient, dans la petite communaut, une supriorit
inconteste. Un des premiers soins, ds que la secte se vit assise tranquillement Jrusalem,
fut de combler le vide que Juda [Pg 83]de Krioth avait laiss dans son sein[27]. L'opinion

que ce dernier avait trahi son matre et avait t la cause de sa mort devenait de plus en plus
gnrale. La lgende s'en mlait, et tous les jours on apprenait quelque circonstance nouvelle
qui ajoutait la noirceur de son action. Il s'tait achet un champ prs de la vieille ncropole
de Hakeldama, au sud de Jrusalem, et il y vivait retir[28]. Tel tait l'tat d'exaltation nave
o se trouvait toute la petite glise, que, pour le remplacer, on rsolut d'avoir recours la
voie du sort. En gnral, dans les grandes motions religieuses, on affectionne ce moyen de
se dcider, car on admet en principe que rien n'est fortuit, qu'on est l'objet principal de
l'attention divine, et que la part de Dieu dans un fait est d'autant plus grande que celle de
l'homme est plus faible. On tint seulement ce que les candidats fussent pris dans le groupe
des disciples les plus anciens, qui avaient t tmoins de toute la srie des vnements depuis
le baptme de Jean. Cela rduisait considrablement le nombre des ligibles. Deux seulement
se trouvrent sur les rangs, Jos Bar-Saba, qui portait le nom de Justus[29], et Matthia. Le
sort tomba sur Matthia, qui [Pg 84]ds lors fut compt au nombre des Douze. Mais ce fut le
seul exemple d'un tel remplacement. Les aptres furent conus dsormais comme nomms
une fois pour toutes par Jsus et ne devant pas avoir de successeurs. Le danger d'un collge
permanent, gardant pour lui toute la vie et toute la force de l'association, fut cart, pour un
temps, avec un instinct profond. La concentration de l'glise en une oligarchie ne vint que
bien plus tard.
Il faut se prmunir, du reste, contre les malentendus que ce nom d'aptre peut provoquer et
auxquels il n'a pas manqu de donner lieu. Ds une poque fort ancienne, on fut amen par
quelques passages des vangiles, et surtout par l'analogie de la vie de saint Paul, concevoir
les aptres comme des missionnaires essentiellement voyageurs, se partageant en quelque
sorte le monde d'avance, et parcourant en conqurants tous les royaumes de la terre[30]. Un
cycle de lgendes se forma sur cette donne et s'imposa l'histoire ecclsiastique[31]. Rien
dplus contraire la vrit[32]. Le corps des Douze fut d'habitude en permanence
Jrusalem; jusqu' l'an 60 peu prs, les aptres ne sortirent de la ville sainte que pour des
missions [Pg 85]temporaires. Par l s'explique l'obscurit o restrent la plupart des membres
du conseil central. Trs-peu d'entre eux eurent un rle. Ce fut une sorte de sacr collge ou de
snat[33], uniquement destin reprsenter la tradition et l'esprit conservateur. On finit par
les dcharger de toute fonction active, de sorte qu'il ne leur resta qu' prcher et prier[34];
encore les rles brillants de la prdication ne leur churent-ils pas. On savait peine leurs
noms hors de Jrusalem, et, vers l'an 70 ou 80, les listes qu'on donnait de ces douze lus
primitifs n'taient d'accord que sur les noms principaux[35].
Les frres du Seigneur paraissent souvent ct des aptres, quoiqu'ils en fussent
distincts[36]. Leur autorit tait au moins gale celle des aptres. Ces deux groupes
constituaient, dans l'glise naissante, une sorte d'aristocratie fonde uniquement sur les
rapports plus ou moins intimes que leurs membres avaient eus avec le matre. C'taient l les
hommes que Paul appelait les colonnes[37] de l'glise de Jrusalem. On voit, du reste, que
les [Pg 86]distinctions de la hirarchie ecclsiastique n'existaient pas encore. Le titre n'tait
rien; l'importance personnelle tait tout. Le principe du clibat ecclsiastique tait bien dj,
pos[38]; mais il fallait du temps pour amener tous ces germes leur complet
dveloppement. Pierre et Philippe taient maris, avaient des fils et des filles[39].
Le terme pour dsigner la runion des fidles tait l'hbreu kahal, qu'on rendit par le mot
essentiellement dmocratique . Ecclesia, c'est la convocation du peuple dans les
vieilles cits grecques, l'appel au Pnyx ou l'agora. A partir du iie ou du iiie sicle avant J.C., les mots de la dmocratie athnienne devinrent en quelque sorte de droit commun dans la
langue hellnique; plusieurs de ces termes[40], par suite de l'usage qu'en firent les confrries

grecques, entrrent dans la langue chrtienne. C'tait, en effet, la vie populaire, restreinte
depuis des sicles, qui reprenait son cours sous des formes tout fait diffrentes. L'glise
primitive est une petite dmocratie sa manire. Il n'est pas jusqu' l'lection par le sort, [Pg
87]moyen si cher aux anciennes rpubliques, qui ne s'y retrouve parfois[41]. Moins pre
pourtant et moins souponneuse que les anciennes cits, l'glise dlguait volontiers son
autorit; comme toute socit thocratique, elle tendait abdiquer entre les mains d'un clerg,
et il tait facile de prvoir qu'un ou deux sicles ne s'couleraient pas avant que toute cette
dmocratie tournt l'oligarchie.
Le pouvoir qu'on prtait l'glise runie et ses chefs tait norme. L'glise confrait toute
mission, se guidant uniquement dans ses choix sur des signes donns par l'Esprit[42]. Son
autorit allait jusqu' dcrter la mort. On racontait qu' la voix de Pierre, des dlinquants
taient tombs la renverse et avaient expir sur-le-champ[43]. Saint Paul, un peu plus tard,
ne craint pas, en excommuniant un incestueux, de le livrer Satan pour la mort de sa chair,
afin que son esprit soit sauv au grand jour du Seigneur[44]. L'excommunication tait tenue
pour l'quivalent d'une sentence de mort. On ne doutait pas qu'une personne que les aptres
ou les chefs d'glise avaient retranche du corps des saints et [Pg 88]livre au pouvoir du
mal[45], ne ft perdue. Satan tait considr comme l'auteur des maladies; lui livrer le
membre gangren, c'tait livrer celui-ci l'excuteur naturel de la sentence. Une mort
prmature tait tenue d'ordinaire pour le rsultat d'un de ces arrts occultes, qui, selon la
forte expression hbraque, extirpait une me d'Isral[46]. Les aptres se croyaient investis
de droits surnaturels. En prononant de telles condamnations, ils pensaient que leurs
anathmes ne pouvaient manquer d'tre suivis d'effet.
L'impression terrible que faisaient les excommunications, et la haine de tous les confrres
contre les membres ainsi retranchs, pouvaient en effet, dans beaucoup de cas, amener la
mort, ou du moins forcer le coupable s'expatrier. La mme quivoque terrible se retrouvait
dans l'ancienne Loi. L'extirpation impliquait la fois la mort, l'expulsion de la
communaut, l'exil, un trpas solitaire et mystrieux[47]. Tuer l'apostat, le blasphmateur,
frapper le corps pour sauver l'me, devait paratre tout lgitime. [Pg 89]Il faut se rappeler que
nous sommes au temps des zlotes, qui regardaient comme un acte de vertu de poignarder
quiconque manquait la loi[48], et ne pas oublier que certains chrtiens taient ou avaient t
zlotes[49]. Des rcits comme celui de la mort d'Ananie et de Saphire[50] n'excitaient aucun
scrupule. L'ide de la puissance civile tait si trangre tout ce monde plac en dehors du
droit romain, on tait si persuad que l'glise est une socit complte, se suffisant ellemme, que personne ne voyait, dans un miracle entranant la mort ou la mutilation d'une
personne, un attentat punissable devant la loi civile. L'enthousiasme et une foi ardente
couvraient tout, excusaient tout. Mais l'effroyable danger que recelaient pour l'avenir ces
maximes thocratiques s'aperoit facilement. L'glise est arme d'un glaive;
l'excommunication sera un arrt de mort. Il y a dsormais dans le monde un pouvoir en
dehors de l'tat qui dispose de la vie des citoyens. Certes, si l'autorit romaine s'tait borne
rprimer chez les juifs et les chrtiens des principes aussi condamnables, elle aurait eu mille
fois raison. Seulement, dans sa brutalit, [Pg 90]elle confondit la plus lgitime des liberts,
celle d'adorer sa manire, avec des abus qu'aucune socit n'a jamais pu supporter
impunment.
Pierre avait parmi les aptres une certaine primaut, tenant surtout son zle et son
activit[51]. En ces premires annes, il se spare peine de Jean, fils de Zbde. Ils
marchaient presque toujours ensemble[52], et leur concorde fut sans doute la pierre angulaire
de la foi nouvelle. Jacques, frre du Seigneur, les galait presque en autorit, au moins dans

une fraction de l'glise. Quant certains amis intimes de Jsus, comme les femmes
galilennes, la famille de Bthanie, nous avons dj remarqu qu'il n'est plus question d'eux.
Moins soucieuses d'organiser et de fonder, les fidles compagnes de Jsus se contentaient
d'aimer mort celui qu'elles avaient aim vivant. Plonges dans leur attente, les nobles femmes
qui ont fait la foi du monde taient presque des inconnues pour les hommes importants de
Jrusalem. Quand elles moururent, les traits les plus importants de l'histoire du christianisme
naissant furent mis au tombeau avec elles. Les rles actifs font seuls la renomme; ceux qui
se contentent [Pg 91]d'aimer en secret restent obscurs, mais srement ils ont la meilleure part.
Inutile de dire que ce petit groupe de gens simples n'avait aucune thologie spculative. Jsus
s'tait tenu sagement loign de toute mtaphysique. Il n'eut qu'un dogme, sa propre filiation
divine et la divinit de sa mission. Tout le symbole de l'glise primitive pouvait tenir en une
ligne: Jsus est le Messie, fils de Dieu. Cette croyance reposait sur un argument
premptoire, le fait de la rsurrection, dont les disciples se portaient comme tmoins. En
ralit, personne (pas mme les femmes galilennes) ne disait avoir vu la rsurrection[53].
Mais l'absence du corps et les apparitions qui avaient suivi paraissaient quivalentes au fait
lui-mme. Attester la rsurrection de Jsus, telle tait la tche que tous envisageaient comme
leur tant spcialement impose[54]. On s'imagina d'ailleurs bien vite que le matre [Pg
92]avait prdit cet vnement. On se rappela diverses paroles de lui, qu'on se figura n'avoir
pas bien comprises, et o l'on vit aprs coup une annonce de la rsurrection[55]. La croyance
en la prochaine manifestation glorieuse de Jsus tait universelle[56]. Le mot secret que les
confrres disaient entre eux pour se reconnatre et se fortifier, tait Maran atha, le Seigneur
va venir[57]! On croyait se rappeler une dclaration de Jsus, d'aprs laquelle la prdication
n'aurait pas le temps d'atteindre toutes les villes d'Isral avant que le Fils de l'homme appart
dans sa majest[58]. En attendant, Jsus ressuscit est assis la droite de son Pre. L, il se
repose jusqu'au jour solennel o il viendra, assis sur les nues, juger les vivants et les
morts[59].
L'ide qu'ils avaient de Jsus tait celle que Jsus leur avait donne lui-mme. Jsus a t un
prophte puissant en uvres et en paroles[60], un homme lu de Dieu, ayant reu une
mission spciale pour l'humanit[61], mission qu'il a prouve par ses miracles et surtout [Pg
93]par sa rsurrection. Dieu l'a oint de l'Esprit-Saint et l'a revtu de force; il a pass en faisant
du bien et en gurissant ceux qui taient sous le pouvoir du diable[62]; car Dieu tait avec
lui[63]. C'est le fils de Dieu, c'est--dire un homme parfaitement de Dieu, un reprsentant de
Dieu sur la terre; c'est le Messie, le sauveur d'Isral, annonc par les prophtes[64]. La lecture
des livres de l'Ancien Testament, surtout des prophtes et des psaumes, tait habituelle, dans
la secte. On portait dans cette lecture une ide fixe, celle de retrouver partout le type de Jsus.
On fut persuad que les anciens livres hbreux taient pleins de lui, et, ds les premires
annes, il se forma une collection de textes tirs des prophtes, des psaumes, et de certains
livres apocryphes, o l'on tait convaincu que la vie de Jsus tait prdite et dcrite par
avance[65]. Cette mthode d'interprtation arbitraire tait alors celle de toutes les coles
juives. Les allusions messianiques taient une sorte de jeu d'esprit, analogue l'usage que les
anciens prdicateurs faisaient des passages [Pg 94]de la Bible, dtourns de leur sens naturel
et pris comme de simples ornements de rhtorique sacre.
Jsus, avec son tact exquis des choses religieuses, n'avait institu aucun rituel nouveau. La
nouvelle secte n'avait pas encore de crmonies spciales[66]. Les pratiques de pit taient
les pratiques juives. Les runions n'avaient rien de liturgique dans le sens prcis; c'taient des
sances de confrries, o l'on se livrait la prire, aux exercices de glossolalie, de
prophtie[67], et la lecture de la correspondance. Rien encore de sacerdotal. Il n'y a pas de

prtre (cohen ou ); le presbyteros est l'ancien de la communaut, rien de plus. Le


seul prtre est Jsus[68]; en un autre sens, tous les fidles le sont[69]. Le jene tait considr
comme une pratique trs-mritoire[70]. Le baptme tait le signe d'entre dans la secte[71].
Le rite tait le mme que pour celui de Jean, mais on l'administrait au nom de Jsus[72]. Le
baptme toutefois tait considr comme une initiation insuffisante. [Pg 95]Il devait tre suivi
de la collation des dons du Saint-Esprit[73], laquelle se faisait au moyen d'une prire
prononce par les aptres sur la tte du nophyte, avec l'imposition des mains.
Cette imposition des mains, dj si familire Jsus[74], tait l'acte sacramentel par
excellence[75]. Elle confrait l'inspiration, l'illumination intrieure, le pouvoir de faire des
prodiges, de prophtiser, de parler les langues. C'tait ce qu'on appelait le baptme de l'Esprit.
On croyait se rappeler une parole de Jsus: Jean vous a baptiss par l'eau; mais vous, vous
serez baptiss par l'Esprit[76]. Peu peu, on fondit ensemble toutes ces ides, et le baptme
se confra au nom du Pre et du Fils et de l'Esprit-Saint[77]. Mais il n'est pas probable que
cette formule, aux premiers jours o nous sommes, ft encore employe. On voit la simplicit
de ce culte, chrtien primitif. Ni Jsus ni les aptres ne l'avaient invent. Certaines sectes
juives avaient adopt avant eux ces [Pg 96]crmonies graves et solennelles, qui paraissent
venir en partie de la Chalde, o elles sont encore pratiques avec des liturgies spciales par
les Sabiens ou Mendates[78]. La religion de la Perse renfermait aussi beaucoup de rites du
mme genre[79].
Les croyances de mdecine populaire, qui avaient fait une partie de la force de Jsus, se
continuaient dans ses disciples. Le pouvoir des gurisons tait une des grces merveilleuses
que confrait l'Esprit[80]. Les premiers chrtiens, comme presque tous les juifs du temps,
voyaient dans les maladies la punition d'une faute[81] ou l'uvre d'un dmon malfaisant[82].
Les aptres passaient, ainsi que Jsus, pour de puissants exorcistes[83]. On s'imaginait que
des lotions d'huile opres par eux, avec imposition des mains et invocation du nom de Jsus,
taient toutes-puissantes pour laver les pchs causes de la maladie [Pg 97]et pour gurir le
malade[84]. L'huile a toujours t en Orient le mdicament par excellence[85]. Seule, du
reste, l'imposition des mains des aptres tait cense avoir les mmes effets[86]. Cette
imposition se faisait par l'attouchement immdiat. Il n'est pas impossible que, dans certains
cas, la chaleur des mains, se communiquant vivement la tte, procurt au malade un peu de
soulagement.
La secte tant jeune et peu nombreuse, la question des morts ne se posa pour elle que plus
tard. L'effet caus par les premiers dcs qui eurent lieu dans les rangs des confrres fut
trange[87]. On s'inquita du sort des trpasss; on se demanda s'ils seraient moins favoriss
que ceux qui taient rservs pour voir de leurs yeux l'avnement du Fils de l'homme. On en
vint gnralement considrer l'intervalle entre la mort et la rsurrection comme une sorte de
lacune dans la conscience du dfunt[88]. L'ide, expose dans le Phdon, que l'me existe
avant et aprs la mort, que la mort est un bien, qu'elle est mme l'tat philosophique par
excellence, puisque [Pg 98]l'me alors est tout fait libre et dgage, cette ide, dis-je, n'tait
nullement arrte chez les premiers chrtiens. Le plus souvent, il semble que l'homme pour
eux n'existait pas sans corps. Cette conception dura longtemps, et ne cda que quand la
doctrine de l'immortalit de l'me, au sens de la philosophie grecque, eut fait son entre dans
l'glise, et se fut combine tant bien que mal avec le dogme chrtien de la rsurrection et du
renouvellement universel. A l'heure o nous sommes, la croyance la rsurrection rgnait
peu prs seule[89]. Le rite des funrailles tait sans doute le rite juif. On n'y attachait nulle
importance; aucune inscription n'indiquait le nom du mort. La grande rsurrection tait
proche; le corps du fidle n'avait faire dans le rocher qu'un bien court sjour. On ne tint pas

beaucoup se mettre d'accord sur la question de savoir si la rsurrection serait universelle,


c'est--dire embrasserait les bons et les mchants, ou si elle s'appliquerait aux seuls lus[90].
[Pg 99]Un des phnomnes les plus remarquables de la nouvelle religion fut la rapparition
du prophtisme. Depuis longtemps, on ne parlait plus gure de prophtes en Isral. Ce genre
particulier d'inspiration sembla renatre dans la petite secte. L'glise primitive eut plusieurs
prophtes et prophtesses[91], analogues ceux de l'Ancien Testament. Les psalmistes
reparurent aussi. Le modle des psaumes chrtiens nous est sans doute offert par les cantiques
que Luc aime semer dans son vangile[92], et qui sont calqus sur les cantiques de l'Ancien
Testament. Ces psaumes, ces prophties sont dnus d'originalit sous le rapport de la forme;
mais un admirable esprit de douceur et de pit les anime et les pntre. C'est comme un cho
affaibli des dernires productions de la lyre sacre d'Isral. Le livre des Psaumes fut en
quelque sorte le calice de fleur o l'abeille chrtienne butina son premier suc. Le Pentateuque,
au contraire, tait, ce qu'il semble, peu lu et peu mdit; on y substituait des allgories la
faon des midraschim juifs, o tout le sens historique des livres tait supprim.
Le chant dont on accompagnait les hymnes nouveaux[93] [Pg 100]tait probablement cette
espce de sanglot sans notes distinctes, qui est encore le chant d'glise des Grecs, des
Maronites et en gnral des chrtiens d'Orient[94]. C'est moins une modulation musicale
qu'une manire de forcer la voix et d'mettre par le nez une sorte de gmissement o toutes
les inflexions se suivent avec rapidit. On excute cette mlope bizarre, debout, l'il fixe, le
front pliss, le sourcil fronc, avec un air d'effort. Le mot amen surtout se dit d'une voix
chevrotante, avec tremblement. Ce mot jouait un grand rle dans la liturgie. A l'imitation des
Juifs[95], les nouveaux fidles l'employaient pour marquer l'adhsion de la foule la parole
du prophte ou du prchantre[96]. On lui attribuait dj peut-tre des vertus secrtes, et on le
prononait avec une certaine emphase. Nous ignorons si ce chant ecclsiastique primitif tait
accompagn d'instruments[97]. Quant au chant intime, [Pg 101]celui que les fidles
chantaient en leur cur[98], et qui n'tait que le trop-plein de ces mes tendres, ardentes et
rveuses, il s'excutait sans doute comme les cantilnes des lollards du moyen ge, mivoix[99]. En gnral, c'tait la joie qui s'panchait par ces hymnes. Une des maximes des
sages de la secte tait: Si tu es triste, prie; si tu es gai, chante[100].
Purement destine, du reste, l'dification des frres assembls, cette premire littrature
chrtienne ne s'crivait pas. Composer des livres tait une ide qui ne venait personne. Jsus
avait parl; on se souvenait de ses paroles. N'avait-il pas promis que la gnration de ses
auditeurs ne passerait pas avant qu'il repart[101]?
[1] Act., ii, 4247; iv, 3237; v, 111; vi, 1 et suiv.
[2] Ibid., ii, 44, 46, 47.
[3] Ibid., ii, 46; xx, 7, 11.
[4] Jamais littrature ne rpta si souvent le mot joie que celle du Nouveau Testament.
Voir I Thess., i, 6; v, 16; Rom., xiv, 17; xv, 13; Galat., v, 22; Philip., i, 25; iii, 1; iv, 4; I Joan.,
i, 4, etc.
[5] Act., xii, 12.
[6] Voir Vie de Jsus, p. xxxix et suiv.

[7] Ebionim veut dire pauvres. Voir Vie de Jsus, p. 182183.


[8] Se rappeler l'an 1000. Tous les actes commenant par la formule: Adventante mundi
vespera, ou d'autres semblables, sont des donations aux monastres.
[9] Hodgson, dans le Journal Asiat. Soc. of Bengal, t. V, p. 33 et suiv.; Eugne Burnouf,
Introd. l'histoire du buddhisme indien, I, p. 278 et suiv.
[10] Lucien, Mort de Peregrinus, 13.
[11] Papyrus de Turin, de Londres, de Paris, groups par Brunet de Preste, Mm. sur le
Srapum de Memphis (Paris, 1852); Egger, Mm. d'hist. anc. et de philologie, p. 151 et
suiv., et dans les Notices et extraits, t. XVIII, 2e part., p. 264359. Observez que la vie
rmitique chrtienne prit naissance en gypte.
[12] Act., xi, 2930; xxiv, 17; Galat., ii, 10; Rom., xv, 26 et suiv.; I Cor, xvi, 14; II Cor., viii
et ix.
[13] Act., v, 111.
[14] Ibid., ii, 46; v, 12.
[15] Ibid., iii, 1.
[16] Jacques, par exemple, resta toute sa vie un juif pur.
[17] Act., ii, 47; iv, 33; v, 13, 26.
[18] Ibid., ii, 46.
[19] I Cor., x, 16; Justin, Apol. I, 6567.
[20] . Joseph., Antiq., XIV, x, 8, 12.
[21] Luc, xxii, 19; I Cor., xi, 24 et suiv.; Justin, loc. cit.
[22] En l'an 37, l'eucharistie est dj une institution pleine d'abus (I Cor., xi, 17 et suiv.), et,
par consquent, vieille.
[23] Act., xx, 7; Pline, Epist., X, 97; Justin, Apol. I, 67.
[24] Act., xx, 7, 11.
[25] Pline, Epist., X, 97.
[26] Jean, xx, 26, ne suffit pas pour prouver le contraire. Les bionites gardrent toujours le
sabbat. Saint Jrme, In Matth., xii, init.
[27] Act., i, 1526.

[28] Voir Vie de Jsus, p. 437 et suiv.


[29] Comparez Eusbe, II. E., III, 39 (d'aprs Papias).
[30] Justin, Apol. I, 39, 50.
[31] Pseudo-Abdias, etc.
[32] Comparez I Cor., xv, 10 et Rom., xv, 19.
[33] Gal., i, 1719.
[34] Act., vi, 4.
[35] Comparez Matth., x, 24; Marc, iii, 1619; Luc, vi, 1416, Act., i, 13.
[36] Act., i, 14; Gal., i, 19; I Cor., ix, 5.
[37] Gal., ii, 9.
[38] Voir Vie de Jsus, p. 307.
[39] Voir Vie de Jsus, p. 150. Cf. Papias, dans Eusbe, II. E., III, 39; Polycrate, ibid., V, 24;
Clment d'Alex., Strom., III, 6; VII, 11.
[40] Par exemple, , peut-tre . V. Wescher, dans la Revue archol., avril
1866, et ci-dessous, p. 352333.
[41] Act., 26. V. ci-dessous, p. 353.
[42] Act., xiii, 1 et suiv.; Clm. d'Alex., dans Eusbe, II. E., III, 23.
[43] Act., v, 111.
[44] I Cor, v, 1 et suiv.
[45] I Tim., i, 20.
[46] Gen., xvii, 14 et autres passages nombreux dans le code mosaque; Mischna, Kerithouth,
i, 1; Talmud de Bab., Mod katon, 28 a. Comparez Tertullien, De anima, 57.
[47] Voir les dictionnaires hbreux et rabbiniques, au mot . Comparer le mot exterminare.
[48] Mischna, Sanhedrin, ix, 6; Jean, xvi, 2; Jos., B. J., VII, viii, 1; III Macch. (apocr.), vii, 8,
1213.
[49] Luc, vi, 15; Act., i, 13. Comparez Matth., x, 4; Marc, iii, 18.
[50] Act., v, 111. Comparez Act., xiii, 911.

[51] Act., i, 15; ii, 14, 37; v, 3, 29; Gal., i, 18; ii, 8.
[52] Act., iii, 1 et suiv.; viii, 14; Gal., ii, 9. Comparez Jean, xx, 2 et suiv.; xxi, 20 et suiv.
[53] Selon Matth., xxviii, 1 et suiv., les gardiens auraient t tmoins de la descente de l'ange
qui tira la pierre. Ce rcit, trs-embarrass, voudrait aussi laisser entendre que les femmes
furent tmoins du mme fait, mais il ne le dit pas expressment. En tout cas, ce que les
gardiens et les femmes auraient vu, d'aprs le mme rcit, ce ne serait pas Jsus ressuscitant,
ce serait l'ange. Une telle rdaction, isole, inconsistante, est videmment la plus moderne de
toutes.
[54] Luc, xxiv, 48; Act., 1, 22; ii, 32; iii, 15; iv, 33; v, 32; x, 41; xiii, 30, 31.
[55] Voir ci-dessus, page 1, note.
[56] Voir Vie de Jsus, p. 275 et suiv.
[57] I Cor., xvi, 22. Ces deux mois sont syro-chaldaques.
[58] Matth., x, 23.
[59] Act., ii, 33 et suiv.; x, 42.
[60] Luc, xxiv, 19.
[61] Act., ii, 22.
[62] Les maladies taient considres en gnral comme l'ouvrage du dmon.
[63] Act., x, 38.
[64] Ibid., ii, 36; viii, 37; ix, 22; xvii, 3, etc.
[65] Ibid., ii, 14 et suiv.; iii, 12 et suiv.; iv, 8 et suiv., 25 et suiv.; vii, 2 et suiv.; x, 43, et
l'ptre attribue saint Barnab, tout entire.
[66] Jac., i, 2627.
[67] Plus tard, cela s'appela . Act., xiii, 2.
[68] Hebr., v, 6; vi, 20; viii, 4; x, 11.
[69] Apoc., i, 6; v, 10; xx, 6.
[70] Act., xiii, 2; Luc, ii, 37.
[71] Rom., vi, 4 et suiv.
[72] Act., viii, 12, 16; x, 48.

[73] Act., viii, 16; x, 47.


[74] Matth., ix, 18; xix, 13, 15; Marc, v, 23; vi, 5; vii, 32; viii, 23, 25; x, 16; Luc, iv, 40; xiii,
13.
[75] Act., vi, 6; viii, 1719; ix, 12, 17; xiii, 3; xiv, 6; xxviii, 8; I Tim., iv, 14; v, 22; II Tim., i,
6; Hbr., vi, 2; Jac., v, 13.
[76] Matth., iii, 11; Marc, i, 8; Luc, iii, 16; Jean, i, 26; Act., i, 5; xi, 16; xix, 4.
[77] Matth., xxviii, 19.
[78] Voir le Cholast (Manuscrits sabiens de la Bibl. imp., nos8, 10, 11, 13).
[79] Vendidad-Sad, VIII, 296 et suiv.; IX, 1145; XVI, 1819; Spiegel, Avesta, II, p. lxxxiii
et suiv.
[80] I Cor., xii, 9, 28, 30.
[81] Matth., ix, 2; Marc, ii, 5; Jean, v, 14; ix, 2; Jac., v, 15; Mischna, Schabbath, ii, 6; Talm.
de Bab., Nedarim, fol. 41 a.
[82] Matth., ix, 33; xii, 22; Marc, ix, 16, 24; Luc, xi, 14; Act., xix, 12; Tertullien, Apol., 22;
Adv. Marc., iv, 8.
[83] Act., v, 16; xix, 1216.
[84] Jac., v, 1415; Marc, vi, 13.
[85] Luc, x, 34.
[86] Marc, xvi, 18; Act., xxviii, 8.
[87] I Thess., iv, 13 et suiv.; I Cor., xv, 12 et suiv.
[88] Phil., i, 23, semble d'une nuance un peu diffrente. Cependant comparez I Thess., iv, 14
17. Voir surtout Apoc., xx, 46.
[89] Paul, endroits prcits, et Phil., iii, 11; Apoc., xx entier; Papias, dans Eusbe, II. E., III,
39. On voit poindre parfois la croyance contraire, surtout dans Luc (vang., xvi, 22 et suiv.;
xxiii, 43, 46). Mais c'est l une autorit faible sur un point de thologie juive. Voir ci-dessus,
Introd., p. xviii-xix. Les essniens avaient dj adopt le dogme grec de l'immortalit de
l'me.
[90] Comparez Act., xxiv, 15, I Thess., iv, 13 et suiv.; Phil., iii, 11. Cf. Apoc., xx, 5. Voir
Leblant, Inscr. chrt. de la Gaule, II, p. 81 et suiv.
[91] Act., xi, 27 et suiv.; xiii, 1; xv, 32; xxi, 9, 10 et suiv.; I Cor., xii, 28 et suiv.; xiv, 2937;
Eph., iii, 5; iv, 11; Apocal., i, 3; xvi, 6; xviii, 20, 24; xxii, 9.

[92] Luc, i, 46 et suiv., 68 et suiv.; ii, 29 et suiv.


[93] Act., xvi, 25; I Cor., xiv, 15; Col., iii, 16; Eph., v, 19; Jac., v, 13.
[94] L'identit de ce chant chez des communauts religieuses spares depuis les premiers
sicles prouve qu'il est fort ancien.
[95] Num., v, 22; Deuter., xxvii, 15 et suiv.; Ps. cvi, 48; I Paral., xvi, 36; Nehem., v, 13; viii,
6.
[96] I Cor., xiv, 16; Justin, Apol. I, 65, 67.
[97] I Cor., xiv, 7, 8, ne le prouve pas. L'emploi du verbe ne le prouve pas non plus.
Ce verbe impliquait originairement l'usage d'un instrument cordes, mais avec le temps il
tait devenu synonyme de chanter des psaumes.
[98] Col., iii, 16; Eph., v, 49.
[99] Voir du Cange, au mot Lollardi (dit. Didot). Comparez les cantilnes des Cvenols,
Avertissement prophtiques d'lie Marion (Londres 1707), p. 10, 12, 14, etc.
[100] Jac., v, 13.
[101] Matth., xvi, 28; xxiv, 34; Marc, viii, 39; xiii, 30; Luc, ix, 27; xxi, 32.

[Pg 102]

CHAPITRE VI.
CONVERSION DE JUIFS HELLNISTES ET DE PROSLYTES.
[An 36] Jusqu'ici, l'glise de Jrusalem s'est montre nous comme une petite colonie
galilenne. Les amis que Jsus s'tait faits Jrusalem et aux environs, tels que Lazare,
Marthe, Marie de Bthanie, Joseph d'Arimathie, Nicodme, avaient disparu de la scne. Le
groupe galilen, serr autour des Douze, resta seul compacte et actif. Les prdications de ces
disciples zls taient continuelles. Plus tard, aprs la destruction de Jrusalem, et loin de la
Jude, on se reprsenta les sermons des aptres comme des scnes publiques, ayant lieu sur
les places, en prsence de foules assembles[1]. Une telle conception parat devoir tre mise
au nombre de ces images convenues dont la lgende est si prodigue. Les autorits [Pg 103]qui
avaient fait mettre Jsus mort n'eussent pas permis que de tels scandales se renouvelassent.
Le proslytisme des fidles s'exerait surtout par des conversations pntrantes, o la chaleur
de leur me se communiquait de proche en proche[2]. Leurs prdications sous le portique de
Salomon devaient s'adresser des cercles peu nombreux. Mais l'effet n'en tait que plus
profond. Leurs discours consistaient surtout en citations de l'Ancien Testament, par lesquelles
on croyait prouver que Jsus tait le Messie[3]. Le raisonnement tait subtil et faible, mais
toute l'exgse des Juifs de ce temps est du mme genre; les consquences que les docteurs
de la Mischna tirent des textes de la Bible ne sont pas plus satisfaisantes.

Plus faible encore tait la preuve invoque l'appui de leurs arguments, et tire de prtendus
prodiges. Impossible de douter que les aptres aient cru faire des miracles. Les miracles
passaient pour le signe de toute mission divine[4]. Saint Paul, de beaucoup l'esprit le plus mr
de la premire cole [Pg 104]chrtienne, crut en oprer[5]. On tenait pour certain que Jsus
en avait fait. Il tait naturel que la srie de ces manifestations divines se continut. En effet, la
thaumaturgie est un privilge des aptres jusqu' la fin du premier sicle[6]. Les miracles des
aptres sont de mme nature que ceux de Jsus, et consistent surtout, mais non pas
exclusivement, en gurisons de maladies et en exorcismes de possds[7]. On prtendait que
leur ombre seule suffisait pour oprer des cures merveilleuses[8]. Ces prodiges taient tenus
pour des dons rguliers du Saint-Esprit, et apprcis au mme titre que le don de science, de
prdication, de prophtie[9]. Au iiie sicle, l'glise croyait encore possder les mmes
privilges, et exercer comme une sorte de droit permanent le pouvoir de gurir les malades,
de chasser les dmons, de prdire l'avenir[10]. [Pg 105]L'ignorance rendait tout possible cet
gard. Ne voyons-nous pas, de nos jours, des personnes honntes, mais auxquelles manque
l'esprit scientifique, trompes d'une faon durable par les chimres du magntisme et par
d'autres illusions[11]?
Ce n'est point par ces erreurs naves, ni par les chtifs discours que nous lisons dans les Actes,
qu'il faut juger des moyens de conversion dont disposaient les fondateurs du christianisme.
La vraie prdication, c'taient les entretiens intimes de ces hommes bons et convaincus;
c'tait le reflet, encore sensible dans leurs discours, de la parole de Jsus; c'tait surtout leur
pit, leur douceur. L'attrait de la vie commune qu'ils menaient avait aussi beaucoup de force.
Leur maison tait comme un hospice o tous les pauvres, tous les dlaisss trouvaient asile et
secours.
Un des premiers qui s'affilirent la socit naissante fut un Chypriote nomm Joseph
Hallvi ou le Lvite. Il vendit son champ comme les autres, et en apporta le prix aux pieds
des Douze. C'tait un homme intelligent, d'un dvouement toute preuve, d'une parole
facile. Les aptres se l'attachrent de trs-prs, et l'appelrent Bar-naba, [Pg 106]c'est--dire
le fils de la prophtie ou de la prdication[12]. Il comptait, en effet, au nombre des
prophtes[13], c'est--dire des prdicateurs inspirs. Nous le verrons plus tard jouer un rle
capital. Aprs saint Paul, ce fut le missionnaire le plus actif du premier sicle. Un certain
Mnason, son compatriote, se convertit vers le mme temps[14]. Chypre avait beaucoup de
juiveries[15]. Barnab et Mnason taient sans doute des Juifs de race[16]. Les relations
intimes et prolonges de Barnab avec l'glise de Jrusalem font croire que le syrochaldaque lui tait familier.
Une conqute presque aussi importante que celle de Barnab fut celle d'un certain Jean, qui
portait le surnom romain de Marcus. Il tait cousin de Barnab, et circoncis[17]. Sa mre
Marie devait jouir d'une honnte aisance; elle se convertit comme son fils, et sa demeure fut
plus d'une fois le rendez-vous des aptres[18]. [Pg 107]Ces deux conversions paraissent avoir
t l'ouvrage de Pierre[19]. En tout cas, Pierre tait trs-li avec la mre et le fils; il se
regardait comme chez lui dans leur maison[20]. Mme en admettant l'hypothse o JeanMarc ne serait pas identique l'auteur vrai ou suppos du second vangile[21], son rle serait
encore trs-considrable. Nous le verrons plus tard accompagner dans leurs courses
apostoliques Paul, Barnab, et probablement Pierre lui-mme.
Le premier feu se propagea ainsi avec une grande rapidit. Les hommes les plus clbres du
sicle apostolique furent presque tous gagns en deux ou trois annes, par une sorte
d'entranement simultan. Ce fut une seconde gnration chrtienne, parallle celle qui

s'tait forme, cinq ou six ans auparavant, sur le bord du lac de Tibriade. Cette seconde
gnration n'avait pas vu Jsus, et ne pouvait galer la premire en autorit. Mais elle devait
la surpasser par son activit et par son [Pg 108]got pour les missions lointaines. Un des plus
connus parmi les nouveaux adeptes tait Stphanus ou tienne, qui semble n'avoir t avant
sa conversion qu'un simple proslyte[22]. C'tait un homme, plein d'ardeur et de passion. Sa
foi tait des plus vives, et on le croyait favoris de tous les dons de l'Esprit[23]. Philippe, qui,
comme Stphanus, fut diacre et vangliste zl, s'attacha la communaut vers le mme
temps[24]. On le confondit souvent avec son homonyme l'aptre[25]. Enfin, cette poque,
se convertirent Andronic et Junie[26], probablement deux poux, qui donnrent, comme plus
tard Aquila et Priscille, le modle d'un couple apostolique, vou tous les soins du
missionnaire. Ils taient du sang d'Isral, et ils furent avec les aptres dans des rapports trstroits[27].
[Pg 109]Les nouveaux convertis taient tous juifs de religion, quand la grce les toucha; mais
ils appartenaient deux classes de juifs bien diffrentes. Les uns taient des hbreux[28],
c'est--dire des Juifs de Palestine, parlant hbreu ou plutt aramen, lisant la Bible dans le
texte hbreu; les autres taient des hellnistes, c'est--dire des Juifs parlant grec, lisant la
Bible en grec. Ces derniers se subdivisaient encore en deux classes, les uns tant de sang juif,
les autres tant des proslytes, c'est--dire des gens d'origine non isralite, affilis au
judasme des degrs divers. Ces hellnistes, lesquels venaient presque tous de Syrie, d'Asie
Mineure, d'gypte ou de Cyrne[29], habitaient Jrusalem des quartiers distincts. Ils avaient
leurs synagogues spares et formaient ainsi de petites communauts part. Jrusalem
comptait un grand nombre de ces synagogues particulires[30]. C'est l que la parole de Jsus
trouva le sol prpar pour la recevoir et la faire fructifier.
[Pg 110]Tout le noyau primitif de l'glise avait t exclusivement compos d'hbreux; le
dialecte aramen, qui fut la langue de Jsus, y avait seul t connu et employ. Mais on voit
que, ds la deuxime ou la troisime anne aprs la mort de Jsus, le grec faisait invasion
dans la petite communaut, o il devait bientt devenir dominant. Par suite de leurs relations
journalires avec ces nouveaux frres, Pierre, Jean, Jacques, Jude, et en gnral les disciples
galilens, apprirent le grec d'autant plus facilement qu'ils en savaient peut-tre dj quelque
chose. Un incident dont il sera bientt parl montre que cette diversit de langues causa
d'abord quelque division dans la communaut, et que les deux fractions n'avaient pas entre
elles des rapports trs-faciles[31]. Aprs la ruine de Jrusalem, nous verrons les hbreux,
retirs au del du Jourdain, la hauteur du lac de Tibriade, former une glise spare, qui
eut des destines part. Mais, dans l'intervalle de ces deux faits, il ne semble pas que la
diversit de langues ait eu de consquence dans l'glise. Les Orientaux ont une grande
facilit pour apprendre les langues; dans les villes, chacun parle habituellement deux ou trois
idiomes. Il est donc probable que ceux des aptres galilens qui jourent un rle actif
acquirent la pratique [Pg 111]du grec[32], et arrivrent mme s'en servir de prfrence au
syro-chaldaque, quand les fidles parlant grec durent de beaucoup les plus nombreux. Le
dialecte palestinien devait tre abandonn, du jour o l'on songeait une propagande
s'tendant au loin. Un patois provincial, qu'on crivait peine[33], et qu'on ne parlait pas hors
de la Syrie, tait aussi peu propre que possible un tel objet. Le grec, au contraire, fut en
quelque sorte impos au christianisme. C'tait la langue universelle du moment, au moins
pour le bassin oriental de la Mditerrane. C'tait, en particulier, la langue des Juifs disperss
dans tout l'empire romain. Alors, comme de nos jours, les Juifs adoptaient avec une grande
facilit les idiomes des pays qu'ils habitaient. Ils ne se piquaient pas de purisme, et c'est l ce
qui fait que le grec du christianisme primitif est si mauvais. Les Juifs, mme les plus instruits,
prononaient mal la langue classique[34]. Leur phrase tait toujours calque sur le syriaque;

ils ne se dbarrassrent jamais [Pg 112]de la pesanteur des dialectes grossiers que la conqute
macdonienne leur avait ports[35].
Les conversions au christianisme devinrent bientt beaucoup plus nombreuses chez les
hellnistes que chez les hbreux. Les vieux Juifs de Jrusalem taient peu attirs vers
une secte de provinciaux, mdiocrement verss dans la seule science qu'un pharisien
apprcit, la science de la Loi[36]. La position de la petite glise l'gard du judasme tait,
comme le fut celle de Jsus lui-mme, un peu quivoque. Mais tout parti religieux ou
politique porte en lui une force qui le domine et l'oblige parcourir son orbite malgr lui. Les
premiers chrtiens, quel que fut leur respect apparent pour le judasme, n'taient en ralit des
juifs que par leur naissance ou par leurs habitudes extrieures. L'esprit vrai de la secte venait
d'ailleurs. Ce qui germait dans le judasme officiel, c'tait le Talmud; or, le christianisme n'a
aucune affinit avec l'cole talmudique. Voil pourquoi le christianisme [Pg 113]trouvait
surtout faveur dans les parties les moins juives du judasme. Les orthodoxes rigides s'y
prtaient peu; c'taient les nouveaux venus, gens peine catchiss, n'ayant pas t aux
grandes coles, dgags de la routine et non initis la langue sainte, qui prtaient l'oreille
aux aptres et leurs disciples. Mdiocrement considrs de l'aristocratie de Jrusalem, ces
parvenus du judasme prenaient ainsi une sorte de revanche. Ce sont toujours les parties
jeunes et nouvellement acquises d'une communaut qui ont le moins de souci de la tradition,
et qui sont le plus portes aux nouveauts.
Dans ces classes peu assujetties aux docteurs de la Loi, la crdulit tait aussi, ce semble,
plus nave et plus entire. Ce qui frappe chez le juif talmudiste, ce n'est pas la crdulit. Le
juif crdule et ami du merveilleux, que connurent les satiriques latins, n'est pas le Juif de
Jrusalem; c'est le juif hellniste, la fois trs-religieux et peu instruit, par consquent trssuperstitieux. Ni le sadducen demi incrdule, ni le pharisien rigoriste ne devaient tre fort
touchs de la thurgie qui tait en si grande vogue dans le cercle apostolique. Mais le Judus
Apella, dont l'picurien Horace souriait[37], tait l pour croire. Les questions sociales,
d'ailleurs, intressaient particulirement [Pg 114]ceux qui ne bnficiaient pas des richesses
que le temple et les institutions centrales de la nation faisaient affluer Jrusalem. Or, ce fut
en se combinant avec des besoins fort analogues ce qu'on appelle maintenant socialisme
que la secte nouvelle posa le fondement solide sur lequel devait s'asseoir l'difice de son
avenir.
[1] Actes, premiers chapitres
[2] Act., v, 42.
[3] Voir, par exemple, Act., ii, 34 et suiv., et en gnral tous les discours des premiers
chapitres.
[4] I Cor., i, 22; ii, 45; II Cor., xii, 12; I Thess., i, 5; II Thess., ii, 9; Gal., iii, 5; Rom., xv,
1819.
[5] Rom., xv, 19; II Cor., xii, 12; I Thess., i, 5.
[6] Act., v, 1216. Les Actes sont pleins de miracles. Celui d'Eutyque (Act., xx, 712) est
srement racont par un tmoin oculaire. De mme pour Act., xxviii. Comp. Papias, dans
Eusbe, II. E., III, 39.

[7] Les exorcismes juifs et chrtiens furent regards comme les plus efficaces, mme par les
paens. Damascius, Vie d'Isidore, 56.
[8] Act., v, 15.
[9] I Cor., xii, 9 et suiv., 28 et suiv.; Constit. apost., VIII, i.
[10] Irne, Adv. hr., II, xxxii, 4; V, vi, 1; Tertullien, Apol., 23, 43; Ad Scapulam, 2; De
corona, 11; De spectaculis, 24, De anima, 57; Constit. apost., chapitre cit, lequel parat tir
de l'ouvrage de saint Hippolyte sur les Charismata.
[11] Pour les Mormons, le miracle est chose quotidienne; chacun a les siens. Jules Remy,
Voy. au pays des Mormons, I, p. 140, 192, 259260; II, 53 et suiv.
[12] Act., iv, 3637. Cf. ibid., xv, 32.
[13] Ibid., xiii, 1.
[14] Ibid., xxi, 16.
[15] Jos., Ant., XIII, x, 4; XVII, xii, 1, 2; Philo, Leg. ad Caium, 36.
[16] Cela rsulte pour Barnab de son nom Hallvi et de Col., iv, 1011. Mnason semble la
traduction de quelque nom hbreu o entrait la racine zacar, comme Zacharie.
[17] Col., iv, 1011.
[18] Act., xii, 12.
[19] I Petri, v, 13; Act., xii, 12; Papias, dans Eusbe, H. E., III, 39.
[20] Act., xii, 1214. Tout ce chapitre, o les choses relatives Pierre sont si intimement
racontes, parat rdig par Jean-Marc ou d'aprs ses renseignements.
[21] Le nom de Marcus n'tant pas commun chez les Juifs de ce temps, il ne semble pas qu'il
faille rapporter des individus diffrents les passages o il est question d'un personnage de ce
nom.
[22] Comparez Act., viii, 2 Act., ii, 5.
[23] Act., vi, 5.
[24] Ibid.
[25] Comparez Actes, xxi, 89 Papias, dans Eusbe, Hist. Eccl., III, 39.
[26] Rom., xvi, 7. Il est douteux si vient de ou de = Junianus.
[27] Paul les appelle ses ; mais il est difficile de dire si cela signifie qu'ils taient
Juifs, ou de la tribu de Benjamin, ou de Tarse, ou rellement parents de Paul. Le premier sens

est de beaucoup le plus probable. Comp. Rom., ix, 3; xi, 14. En tout cas, ce mot implique
qu'ils taient Juifs.
[28] Act., vi, 1, 5; II Cor., xi, 22; Phil., iii, 5.
[29] Act., ii, 911; vi, 9.
[30] Le Talmud de Jrusalem, Megilla, fol. 73 d, en porte le nombre quatre cent quatrevingts. Comp. Midrasch Eka, 52 b, 70 d. Un tel nombre n'a rien d'incroyable pour ceux qui
ont vu ces petites mosques de famille qu'on trouve chaque pas dans les villes musulmanes.
Mais les renseignements talmudiques sur Jrusalem sont de mdiocre autorit.
[31] Act., vi, 1.
[32] L'ptre de saint Jacques est crite en un grec assez pur. Il est vrai que l'authenticit de
cette ptre n'est pas certaine.
[33] Les savants crivaient dans l'ancien hbreu, un peu altr. Des morceaux comme celui
qu'on lit dans le Talmud de Babylone, Kidduschin, fol. 66 a, peuvent avoir t crits vers ce
temps.
[34] Jos., Ant., dernier paragraphe.
[35] C'est ce que prouvent les transcriptions du grec en syriaque. J'ai dvelopp ceci dans mes
claircissements tirs des langues smitiques sur quelques points de la prononciation
grecque, (Paris, 1849.) La langue des inscriptions grecques de Syrie est trs-mauvaise.
[36] Jos., Ant., loc. cit.
[37] Sat., I, v, 105.

[Pg 115]

CHAPITRE VII.
GLISE CONSIDRE COMME UNE ASSOCIATION DE PAUVRES.
INSTITUTION DU DIACONAT.
LES DIACONESSES ET LES VEUVES.
[An 36] Une vrit gnrale nous est rvle par l'histoire compare des religions: toutes
celles qui ont eu un commencement, et qui ne sont pas contemporaines de l'origine du
langage lui-mme, se sont tablies par des raisons sociales bien plutt que par des raisons
thologiques. Il en fut srement ainsi pour le bouddhisme. Ce qui fit la fortune prodigieuse de
cette religion, ce ne fut pas la philosophie nihiliste qui lui servait de base; ce fut sa partie
sociale. C'est en proclamant l'abolition des castes, en tablissant, selon son expression, une
loi de grce pour tous, que akya-Mouni et ses disciples entranrent aprs eux l'Inde
d'abord, puis la plus grande partie de l'Asie[1]. Comme le christianisme, le bouddhisme fut
[Pg 116]un mouvement de pauvres. Le grand attrait qui fit qu'on s'y prcipita, fut la facilit

offerte aux classes dshrites de se rhabiliter par la profession d'un culte qui les relevait et
leur offrait des ressources infinies d'assistance et de piti.
Le nombre des pauvres tait, au premier sicle de notre re, trs-considrable en Jude. Le
pays est par sa nature dnu des ressources qui procurent l'aisance. Dans ces pays sans
industrie, presque toutes les fortunes ont pour origine ou des institutions religieuses
richement dotes, ou les faveurs d'un gouvernement. Les richesses du temple taient depuis
longtemps l'apanage exclusif d'un petit nombre de nobles. Les Asmonens avaient constitu
autour de leur dynastie un groupe de familles riches; les Hrodes augmentrent beaucoup le
luxe et le bien-tre dans une certaine classe de la socit. Mais le vrai Juif thocrate, tournant
le dos la civilisation romaine, n'en devint que plus pauvre. Il se forma toute une classe de
saints hommes, pieux, fanatiques, observateurs rigides de la Loi, tout fait misrables
d'extrieur. C'est dans cette classe que se recrutrent les sectes et les partis fanatiques, si
nombreux cette poque. Le rve universel tait le rgne du proltaire [Pg 117]juif rest
fidle, et l'humiliation du riche, considr comme un transfuge, comme un tratre pass la
vie profane, la civilisation du dehors. Jamais haine n'gala celle de ces pauvres de Dieu
contre les constructions splendides qui commenaient couvrir le pays, et contre les ouvrages
des Romains[2]. Obligs, pour ne pas mourir de faim, de travailler ces difices qui leur
paraissaient des monuments d'orgueil et de luxe dfendu, ils se croyaient victimes de riches
mchants, corrompus, infidles la Loi.
On conoit combien une association de secours mutuels, dans un tel tat social, fut accueillie
avec empressement. La petite glise chrtienne dut sembler un paradis. Cette famille de
frres, simples et unis, attira de toutes parts des affilis. En retour de ce qu'on apportait, on
obtenait un avenir assur, une confraternit trs-douce, et de prcieuses esprances.
L'habitude gnrale tait de convertir sa fortune en espces avant d'entrer dans la secte[3].
Cette fortune consistait d'ordinaire en petites proprits rurales peu productives et d'une
exploitation incommode. Il n'y avait qu'avantage, surtout pour des gens non maris,
changer ces parcelles de terre contre un placement fonds perdus dans une socit
d'assurance, en vue [Pg 118]du royaume de Dieu. Quelques personnes maries vinrent mme
au-devant de cet arrangement; des prcautions furent prises pour que les associs
apportassent rellement tout leur avoir, et ne gardassent rien en dehors du fonds commun[4].
En effet, comme chacun recevait non en proportion de la mise qu'il avait faite, mais en
proportion de ses besoins[5], toute rserve de proprit tait bien un vol fait la
communaut. On voit la ressemblance surprenante de tels essais d'organisation du proltariat
avec certaines utopies qui se sont produites une poque peu loigne de nous. Mais une
diffrence profonde venait de ce que le communisme chrtien avait une base religieuse,
tandis que le socialisme moderne n'en a pas. Il est clair qu'une association o le dividende est
en raison des besoins de chacun, et non en raison du capital apport, ne peut reposer que sur
un sentiment d'abngation trs-exalt et sur une foi ardente en un idal religieux.
Dans une telle constitution sociale, les difficults administratives devaient tre fort
nombreuses, quel que ft le degr de fraternit qui rgnt. Entre les deux fractions de la
communaut, dont l'idiome [Pg 119]n'tait pas le mme, les malentendus taient invitables.
Il tait difficile que les Juifs de race n'eussent pas un peu de ddain l'gard de leurs
coreligionnaires moins nobles. En effet, des murmures ne tardrent pas se faire entendre.
Les hellnistes, qui devenaient chaque jour plus nombreux, se plaignaient que leurs veuves
fussent moins bien traites dans les distributions que celles des hbreux[6]. Jusque-l, les
aptres avaient prsid aux soins de l'conomat. Mais, en prsence de telles rclamations, ils
sentirent la ncessit de dlguer cette partie de leurs pouvoirs. Ils proposrent la

communaut de confier les soins administratifs sept hommes sages et considrs. La


proposition fut accepte. On procda l'lection. Les sept lus furent Stphanus ou tienne,
Philippe, Prochore, Nicanor, Timon, Parmnas et Nicolas. Ce dernier tait d'Antioche; c'tait
un simple proslyte. tienne tait peut-tre de la mme condition[7]. Il semble qu' l'inverse
de ce qui s'tait pratiqu dans l'lection de l'aptre Matthia, on s'imposa de choisir les sept
administrateurs, non dans le groupe des disciples primitifs, mais parmi les nouveaux
convertis et surtout parmi les hellnistes. Tous, en effet, portent des noms purement [Pg
120]grecs. tienne tait le plus considrable des sept, et en quelque sorte leur chef. On les
prsenta aux aptres, qui, selon un rite dj consacr, prirent sur leur tte en leur imposant
les mains.
On donna aux administrateurs ainsi dsigns le nom syriaque de Schammaschn, en grec
. On les appelait aussi quelquefois les Sept, pour les opposer aux Douze[8].
Telle fut donc l'origine du diaconat, qui se trouve tre la plus ancienne fonction
ecclsiastique, le plus ancien des ordres sacrs. Toutes les glises organises plus tard eurent
des diacres, l'imitation de celle de Jrusalem. La fcondit d'une telle institution fut
merveilleuse. C'tait le soin du pauvre lev l'gal d'un service religieux. C'tait la
proclamation de cette vrit que les questions sociales sont les premires dont on doive se
proccuper. C'tait la fondation de l'conomie politique en tant que chose religieuse. Les
diacres furent les meilleurs prdicateurs du christianisme. Nous allons bientt voir quel rle
ils eurent comme vanglistes. Comme organisateurs, comme conomes, comme
administrateurs, ils eurent un rle bien plus important encore. Ces hommes pratiques, en
contact perptuel avec les pauvres, les malades, les femmes, pntraient partout, voyaient
tout, exhortaient [Pg 121]et convertissaient de la manire la plus efficace[9]. Ils firent bien
plus que les aptres, immobiles Jrusalem sur leur sige d'honneur. Ils furent les crateurs
du christianisme en ce qu'il eut de plus solide et de plus durable.
De trs-bonne heure, des femmes furent admises cet emploi[10]. Elles portaient, comme de
nos jours, le nom de surs[11]. C'taient d'abord des veuves[12]; plus tard, on prfra des
vierges pour cet office[13]. Le tact qui guida en tout ceci la primitive glise fut admirable.
Ces hommes simples et bons jetrent avec une science profonde, parce qu'elle venait du
cur, les bases de la grande chose chrtienne par excellence, la charit. Rien ne leur avait
donn le modle de telles institutions. Un vaste ministre de bienfaisance et de secours
rciproques, ou les deux sexes apportaient leurs qualits diverses et concertaient leurs efforts
en vue du soulagement des misres humaines, voil la sainte cration qui sortit du travail de
ces deux ou trois premires annes. [Pg 122]Ce furent les plus fcondes de l'histoire du
christianisme. On sent que la pense encore vivante de Jsus remplit ses disciples et les dirige
en tous leurs actes avec une merveilleuse lucidit. Pour tre juste, en effet, c'est Jsus qu'il
faut reporter l'honneur de ce que les aptres firent de grand. Il est probable que, de son
vivant, il avait jet les bases des tablissements qui se dvelopprent avec un plein succs
aussitt aprs sa mort.
Les femmes accouraient naturellement vers une communaut o le faible tait entour de tant
de garanties. Leur position dans la socit d'alors tait humble et prcaire[14]; la veuve
surtout, malgr quelques lois protectrices, tait le plus souvent abandonne la misre et peu
respecte. Beaucoup de docteurs voulaient qu'on ne donnt la femme aucune ducation
religieuse[15]. Le Talmud met sur le mme rang parmi les flaux du monde la veuve bavarde
et curieuse, qui passe sa vie en commrages chez les voisines, et la vierge qui perd son temps
en prires[16]. La nouvelle religion cra ces pauvres dshrites [Pg 123]un asile honorable
et sr[17]. Quelques femmes tenaient dans l'glise un rang trs-considrable, et leur maison

servait de lieu de runion[18]. Quant celles qui n'avaient pas de maison, on les constitua en
une espce d'ordre ou de corps presbytral fminin[19], qui comprenait aussi probablement
des vierges, et qui joua un rle capital dans l'organisation de l'aumne. Les institutions qu'on
regarde comme le fruit tardif du christianisme, les congrgations de femmes, les bguines, les
surs de la charit furent une de ses premires crations, le principe de sa force, l'expression
la plus parfaite de son esprit. En particulier, l'admirable ide de consacrer par une sorte de
caractre religieux et d'assujettir une discipline rgulire les femmes qui ne sont pas dans
les liens du mariage, est toute chrtienne. Le mot veuve devint synonyme de personne
religieuse, voue Dieu, et par suite de diaconesse[20]. Dans ces pays, o l'pouse de
vingt-quatre ans est dj fltrie, o il n'y a pas de milieu entre l'enfant et la vieille femme,
c'tait comme une nouvelle vie que l'on crait pour la moiti de l'espce humaine la plus
capable de dvouement.
[Pg 124]Les temps des Sleucides avaient t une terrible poque de dbordements fminins.
On ne vit jamais tant de drames domestiques, de telles sries d'empoisonneuses et d'adultres.
Les sages d'alors durent considrer la femme comme un flau dans l'humanit, comme un
principe de bassesse et de honte, comme un mauvais gnie ayant pour rle unique de
combattre ce qui germe de noble en l'autre sexe[21]. Le christianisme changea les choses. A
cet ge qui nos yeux est encore la jeunesse, mais o la vie de la femme d'Orient est si
morne, si fatalement livre aux suggestions du mal, la veuve pouvait, en entourant sa tte
d'un chle noir[22], devenir une personne respectable, dignement occupe, une diaconesse,
l'gale des hommes les plus estims. Cette position si difficile de la veuve sans enfants, le
christianisme l'leva, la rendit sainte[23]. La veuve redevint presque l'gale de la vierge. Ce
fut la calogrie ou belle [Pg 125]vieille[24], vnre, utile, traite de mre. Ces femmes
allant, venant sans cesse[25], taient d'admirables missionnaires pour le culte nouveau. Les
protestants se trompent en portant dans l'apprciation de ces faits notre esprit moderne
d'individualit. Quand il s'agit d'histoire chrtienne, c'est le socialisme, le cnobitisme, qui
sont primitifs.
L'vque, le prtre, comme le temps les a faits, n'existaient pas encore. Mais le ministre
pastoral, cette intime familiarit des mes, en dehors des liens du sang, tait dj fond. Ceci
a toujours t le don spcial de Jsus, et comme un hritage de lui. Jsus avait souvent rpt
qu'il tait pour chacun plus que son pre, plus que sa mre, qu'il fallait pour le suivre quitter
les tres les plus chers. Au-dessus de la famille, le christianisme mettait quelque chose; il
crait la fraternit, le mariage spirituels. Le mariage antique, livrant l'pouse l'poux sans
restriction, sans contre-poids, tait un vritable esclavage. La libert morale de la femme a
commenc le jour o l'glise lui a donn un confident, un guide en Jsus, qui la dirige et la
console, qui toujours l'coute, et parfois l'engage rsister. La [Pg 126]femme a besoin d'tre
gouverne, n'est heureuse que gouverne; mais il faut qu'elle aime celui qui la gouverne.
Voil ce que ni les socits anciennes, ni le judasme, ni l'islamisme, n'ont pu faire. La femme
n'a jamais eu jusqu'ici une conscience religieuse, une individualit morale, une opinion
propre que dans le christianisme. Grce aux vques et la vie monastique, une Radegonde
saura trouver des moyens pour chapper des bras d'un poux barbare. La vie de l'me tant
tout ce qui compte, il est juste et raisonnable que le pasteur qui sait faire vibrer les cordes
divines, le conseiller secret qui tient la clef des consciences, soit plus que le pre, plus que
l'poux.
En un sens, le christianisme fut une raction contre la constitution trop troite de la famille
dans la race aryenne. Non-seulement les vieilles socits aryennes n'admettaient gure que
l'homme mari, mais elles entendaient le mariage dans le sens le plus strict. C'tait quelque

chose d'analogue la famille anglaise, un cercle troit, ferm, touffant, un gosme


plusieurs, aussi desschant pour l'me que l'gosme un seul. Le christianisme, avec sa
divine notion de la libert du royaume de Dieu, corrigea ces exagrations. Et d'abord, il se
garda de faire peser sur tout le monde les devoirs du commun [Pg 127]des hommes. Il vit que
la famille n'est pas le cadre absolu de la vie, ou, du moins, un cadre fait pour tous, que le
devoir de reproduire l'espce humaine ne pse pas sur tous, qu'il doit y avoir des personnes
affranchies de ces devoirs, sacrs sans doute, mais non faits pour tous. L'exception que la
socit grecque fit en faveur des htres la faon d'Aspasie, que la socit italienne fit pour
la cortigiana la manire d'Imperia, cause des ncessits de la socit polie, le
christianisme la fit pour le prtre, la religieuse, la diaconesse, en vue du bien gnral. Il admit
des tats divers dans la socit. Il y a des mes qui trouvent plus doux de s'aimer cinq cents
que de s'aimer cinq ou six, pour lesquelles la famille dans ses conditions ordinaires
paratrait insuffisante, froide, ennuyeuse. Pourquoi tendre tous les exigences de nos
socits ternes et mdiocres? La famille temporelle ne sufft pas l'homme. Il lui faut des
frres et des surs en dehors de la chair.
Par sa hirarchie des diffrentes fonctions sociales[26], l'glise primitive parut concilier un
moment ces exigences opposes. Nous ne comprendrons jamais combien on fut heureux sous
ces rgles [Pg 128]saintes, qui soutenaient la libert sans l'treindre, rendant possibles la
fois les douceurs de la vie commune et celles de la vie prive. C'tait le contraire du plemle de nos socits artificielles et sans amour, o l'me sensible est quelquefois si
cruellement isole. L'atmosphre tait chaude et douce dans ces petits rduits qu'on appelait
des glises. On vivait ensemble de la mme foi et des mmes esprances. Mais il est clair
aussi que ces conditions ne pouvaient s'appliquer une grande socit. Quand des pays
entiers se firent chrtiens, la rgle des premires glises devint une utopie et se rfugia dans
les monastres. La vie monastique n'est, en ce sens, que la continuation des glises
primitives[27]. Le couvent est la consquence ncessaire de l'esprit chrtien; il n'y a pas de
christianisme parfait sans couvent, puisque l'idal vanglique ne peut se raliser que l.
Une large part, assurment, doit tre faite au judasme dans ces grandes crations. Chacune
des communauts juives disperses sur les ctes de la Mditerrane, tait dj une sorte
d'glise, avec sa caisse de secours mutuels. L'aumne, toujours [Pg 129]recommande par les
sages[28], tait devenue un prcepte; elle se faisait au temple et dans les synagogues[29]; elle
passait pour le premier devoir du proslyte[30]. Dans tous les temps, le judasme s'est
distingu par le soin de ses pauvres et par le sentiment de charit fraternelle qu'il inspire.
Il y a une suprme injustice opposer le christianisme au judasme comme un reproche,
puisque tout ce qui est dans le christianisme primitif est venu en somme du judasme. C'est en
songeant au monde romain qu'on est frapp des miracles de charit et d'association libre
oprs par l'glise. Jamais socit profane, ne reconnaissant pour base que la raison, n'a
produit de si admirables effets. La loi de toute socit profane, philosophique, si j'ose le dire,
est la libert, parfois l'galit, jamais la fraternit. La charit, au point de vue du droit, n'a rien
d'obligatoire; elle ne regarde que les individus; on lui trouve mme certains inconvnients et
on s'en dfie. Toute tentative pour appliquer les deniers publics [Pg 130]au bien-tre des
proltaires semble du communisme. Quand un homme meurt de faim, quand des classes
entires languissent dans la misre, la politique se borne trouver que cela est fcheux. Elle
montre fort bien qu'il n'y a d'ordre civil et politique qu'avec la libert; or, la consquence de la
libert est que celui qui n'a rien et qui ne peut rien gagner meure de faim. Cela est logique;
mais rien ne tient contre l'abus de la logique. Les besoins de la classe la plus nombreuse

finissent toujours par l'emporter. Des institutions purement politiques et civiles ne suffisent
pas; les aspirations sociales et religieuses ont droit aussi une lgitime satisfaction.
La gloire du peuple juif est d'avoir proclam avec clat ce principe, d'o est sortie la ruine des
tats anciens, et qu'on ne dracinera plus. La loi juive est sociale et non politique; les
prophtes, les auteurs d'apocalypses sont des promoteurs de rvolutions sociales, non de
rvolutions politiques. Dans la premire moiti du premier sicle, mis en prsence de la
civilisation profane, les Juifs n'ont qu'une ide, c'est de refuser les bienfaits du droit romain,
de ce droit philosophique, athe, gal pour tous, et de proclamer l'excellence de leur loi
thocratique, qui forme une socit religieuse et morale. La Loi fait le bonheur, voil, l'ide
de tous les penseurs juifs, [Pg 131]tels que Philon et Josphe. Les lois des autres peuples
veillent ce que la justice ait son cours; peu leur importe que les hommes soient bons et
heureux. La loi juive descend aux derniers dtails de l'ducation morale.Le christianisme
n'est que le dveloppement de la mme ide. Chaque glise est un monastre, o tous ont des
droits sur tous, o il ne doit y avoir ni pauvres ni mchants, o tous par consquent se
surveillent, se commandent. Le christianisme primitif peut se dfinir une grande association
de pauvres, un effort hroque contre l'gosme, fond sur cette ide que chacun n'a droit qu'
son ncessaire, que le superflu appartient ceux qui n'ont pas. On voit sans peine qu'entre un
tel esprit et l'esprit romain il s'tablira une lutte mort, et que le christianisme, de son ct,
n'arrivera rgner sur le monde qu' condition de modifier profondment ses tendances
natives et son programme originel.
Mais les besoins qu'il reprsente dureront ternellement. La vie commune, partir de la
seconde moiti du moyen ge, ayant servi aux abus d'une glise intolrante, le monastre
tant devenu trop souvent un fief fodal ou la caserne d'une milice dangereuse et fanatique,
l'esprit moderne s'est montr fort svre l'gard du cnobitisme. Nous avons oubli que c'est
dans la vie commune que l'me de l'homme [Pg 132]a got le plus de joie. Le cantique Oh!
qu'il est bon, qu'il est charmant des frres d'habiter ensemble[31]! a cess d'tre le ntre.
Mais, quand l'individualisme moderne aura port ses derniers fruits; quand l'humanit,
rapetisse, attriste, devenue impuissante, reviendra aux grandes institutions et aux fortes
disciplines; quand notre mesquine socit bourgeoise, je dis mal, notre monde de pygmes,
aura t chass coups de fouet par les parties hroques et idalistes de l'humanit, alors la
vie commune reprendra tout son prix. Une foule de grandes choses, telles que la science,
s'organiseront sous forme monastique, avec hrdit en dehors du sang. L'importance que
notre sicle attribue la famille diminuera. L'gosme, loi essentielle de la socit civile, ne
suffira pas aux grandes mes. Toutes, accourant des points les plus opposs, se ligueront
contre la vulgarit. On retrouvera du sens aux paroles de Jsus et aux ides du moyen ge sur
la pauvret. On comprendra que possder quelque chose ait pu tre tenu pour une infriorit,
et que les fondateurs de la vie mystique aient disput des sicles pour savoir si Jsus possda
du moins les choses qui se consomment par l'usage. Ces subtilits franciscaines
redeviendront de grands [Pg 133]problmes sociaux. Le splendide idal trac par l'auteur des
Actes sera inscrit comme une rvlation prophtique l'entre du paradis de l'humanit: La
multitude des fidles n'avait qu'un cur et qu'une me, et aucun d'eux ne regardait ce qu'il
possdait comme lui appartenant, car ils jouissaient de tout en commun. Aussi n'y avait-il pas
de pauvres parmi eux; ceux qui avaient des champs ou des maisons les vendaient et en
apportaient le prix aux pieds des aptres; puis on faisait la part de chacun selon ses besoins.
Et, chaque jour, ils rompaient le pain en pleine concorde, avec joie et simplicit de
cur[32]!

Ne devanons pas les temps. Nous sommes arrivs l'an 36 peu prs. Tibre, Capre, ne
se doute gure de l'ennemi qui crot pour l'Empire. En deux ou trois annes, la secte nouvelle
avait fait des progrs surprenants. Elle comptait plusieurs milliers de fidles[33]. Il tait dj
facile de prvoir que ses conqutes s'effectueraient surtout du ct des hellnistes et des
proslytes. Le groupe galilen qui avait entendu le matre, tout en gardant sa primaut, tait
comme noy sous un flot de nouveaux venus, parlant grec. On pressent dj que le rle
principal appartiendra ces derniers. A l'heure [Pg 134]o nous sommes, aucun paen, c'est-dire aucun homme sans lien antrieur avec le judasme, n'est entr dans l'glise. Mais des
proslytes[34] y occupent des fonctions trs-importantes. Le cercle de provenance des
disciples s'est aussi fort largi; ce n'est plus un simple petit collge de Palestiniens; on y
compte des gens de Chypre, d'Antioche, de Cyrne[35], et en gnral de presque tous les
points des ctes orientales de la Mditerrane o s'taient tablies des colonies juives.
L'gypte seule faisait dfaut dans cette primitive glise et fera dfaut longtemps encore. Les
juifs de ce pays taient presque en schisme avec la Jude. Ils vivaient de leur vie propre,
suprieure beaucoup d'gards celle de la Palestine, et ils recevaient faiblement le contrecoup des mouvements religieux de Jrusalem.
[1] Voir les textes runis et traduits par Eugne Burnouf, Introd. l'hist. du buddhisme
indien, I, p. 137 et suiv., surtout p. 198199.
[2] Voir Vie de Jsus, p. 181 et 211.
[3] Act., ii, 45; iv, 34, 37; v, 1.
[4] Act., v, 1 et suiv.
[5] Ibid., ii, 45; iv, 35.
[6] Act., vi, 1 et suiv.
[7] Voir ci-dessus, p. 108.
[8] Act., xxi, 8.
[9] Phil., i, 1; I Tim., iii, 8 et suiv.
[10] Rom., xvi, 1, 12; I Tim., iii, 11; v, 9 et suiv.; Pline, Epist., X, 97. Les ptres Timothe
ne sont probablement pas de saint Paul; mais elles sont en tout cas fort anciennes.
[11] Rom., xvi, 1; I Cor., ix, 5; Philem., 2.
[12] I Tim., v, 9 et suiv.
[13] Constit. apost., VI, 17.
[14] Sap., ii, 10; Eccl., xxxvii, 17; Matth., xxiii, 14; Marc, xii, 40; Luc, xx, 47; Jac., i, 27.
[15] Mischna, Sota, iii, 4.

[16] Talm. de Bab., Sota, 22 a; comp. I Tim., v, 13; Buxtorf, Lex. chald. talm. rabb., aux
mots et .
[17] Act., vi,1.
[18] Ibid., xii, 12.
[19] I Tim., v, 9 et suiv. Comp. Act., ix, 39, 41.
[20] I Tim., v, 3 et suiv.
[21] Ecclsiaste, vii, 27; Ecclsiastique, vii, 26 et suiv.; ix, 1 et suiv.; xxv, 22 et suiv.; xxvi, 1
et suiv.; xlii, 9 et suiv.
[22] Pour le costume des veuves dans l'glise orientale, voir le manuscrit grec no 64 de la
Bibliothque impriale (ancien fonds), fol. 11. Le costume des calogries est encore
aujourd'hui peu prs le mme, le type de la religieuse orientale tant la veuve, tandis que
celui de la nonne latine est la vierge.
[23] Comparez le Pasteur d'Hermas, vis. ii, ch. 4.
[24] , nom des religieuses dans l'glise orientale. runit ici les deux sens de
beau et de bon.
[25] Voir ci-dessus, p. 122, note 3.
[26] I Cor., xii entier.
[27] Les congrgations pitistes de l'Amrique, qui sont, dans le protestantisme, l'analogue
des couvents catholiques, rappellent aussi par beaucoup de traits les glises primitives. V. L.
Bridel, Rcits amricains (Lausanne, 1861).
[28] Prov., iii, 27 et suiv.; x, 2; xi, 4; xxii, 9; xxviii, 27; Eccli., iii, 23 et suiv.; vii, 36; xii, 1 et
suiv.; xviii, 14; xx, 13 et suiv.; xxxi, 11; Tobie, ii, 15, 22; iv, 11; xii, 9; xiv, 11; Daniel, iv,
24; Talm. de Jrus., Peah, 15 b.
[29] Matth., vi, 2; Mischna, Schekalim, v, 6; Talm. de Jrus., Dema, fol. 23 b.
[30] Act., x, 2, 4, 31.
[31] Ps. cxxxiii.
[32] Act., ii, 4447; iv, 3235.
[33] Ibid., ii, 41.
[34] Voir ci-dessus, p. 108, 119120.
[35] Act., vi, 5; xi, 20.

[Pg 135]

CHAPITRE VIII.
PREMIRE PERSCUTION.MORT D'TIENNE.DESTRUCTION DE LA
PREMIRE GLISE DE JRUSALEM.
[An 36] Il tait invitable que les prdications de la secte nouvelle, mme en se produisant
avec beaucoup de rserve, rveillassent les colres qui s'taient amasses contre le fondateur
et avaient fini par amener sa mort. La famille sadducenne de Hanan, qui avait fait tuer Jsus,
rgnait toujours. Joseph Kaapha occupa, jusqu'en 36, le souverain pontificat, dont il
abandonnait tout le pouvoir effectif son beau-pre Hanan, et ses parents Jean et
Alexandre[1]. Ces hommes arrogants et sans piti voyaient avec impatience une troupe de
bonnes et saintes gens, sans titre officiel, gagner la faveur de la foule[2]. Une ou deux fois,
Pierre, Jean et les principaux [Pg 136]membres du collge apostolique, furent mis en prison
et condamns la flagellation. C'tait le chtiment qu'on infligeait aux hrtiques[3].
L'autorisation des Romains n'tait pas ncessaire pour l'appliquer. Comme on le pense bien,
ces brutalits ne faisaient qu'exciter l'ardeur des aptres. Ils sortiront du sanhdrin, o ils
venaient de subir la flagellation, pleins de joie d'avoir t jugs dignes de subir un affront
pour celui qu ils aimaient[4]. ternelle purilit des rpressions pnales, appliques aux
choses de l'me! Ils passaient sans doute pour des hommes d'ordre, pour des modles de
prudence et de sagesse, les tourdis qui crurent srieusement, l'an 36, avoir raison du
christianisme au moyen de quelques coups de fouet.
Ces violences venaient surtout des sadducens[5], c'est--dire du haut clerg qui entourait le
temple et en tirait d'immenses profits[6]. On ne voit pas que les pharisiens aient dploy
contre la secte l'animosit qu'ils montrrent contre Jsus. Les nouveaux croyants taient des
gens pieux, rigides, assez analogues par leur genre de vie aux pharisiens eux-mmes. [Pg
137]La rage que ces derniers ressentirent contre le fondateur venait de la supriorit de Jsus,
supriorit que celui-ci ne prenait aucun soin de dissimuler. Ses fines railleries, son esprit,
son charme, son aversion pour les faux dvots, avaient allum des haines froces. Les
aptres, au contraire, taient dnus d'esprit; ils n'employrent jamais l'ironie. Les pharisiens
leur furent par moments favorables; plusieurs pharisiens se firent mme chrtiens[7]. Les
terribles anathmes de Jsus contre le pharisasme n'taient pas encore crits, et la tradition
des paroles du matre n'tait ni gnrale ni uniforme[8].
Ces premiers chrtiens taient d'ailleurs des gens si inoffensifs, que plusieurs personnes de
l'aristocratie juive, sans faire prcisment partie de la secte, taient bien disposs pour eux.
Nicodme et Joseph d'Arimathie, qui avaient connu Jsus, restrent sans doute avec l'glise
en des liens fraternels. Le docteur juif le plus clbre du temps, Rabbi Gamaliel le Vieux,
petit-fils [Pg 138]de Hillel, homme ides larges et trs-tolrant, opina, dit-on, dans le
sanhdrin en faveur de la libert des prdications vangliques[9]. L'auteur des Actes lui prte
un raisonnement excellent, qui devrait tre la rgle de conduite des gouvernements, toutes les
fois qu'ils se trouvent en prsence de nouveauts dans l'ordre intellectuel ou moral. Si cette
uvre est frivole, laissez-la, elle tombera d'elle-mme; si elle est srieuse, comment osezvous rsister l'uvre de Dieu? En tout cas, vous ne russirez pas l'arrter. Gamaliel fut
peu cout. Les esprits libraux, au milieu de fanatismes opposs, n'ont aucune chance de
russir.

[An 37] Un clat terrible fut provoqu par le diacre tienne[10]. Sa prdication avait, ce
qu'il parat, beaucoup de succs. La foule s'amassait autour de lui, et ces rassemblements
aboutissaient des querelles fort vives. C'taient surtout des hellnistes ou des proslytes, des
habitus de la synagogue dite des Libertini[11], des gens de Cyrne, d'Alexandrie, de Cilicie,
d'phse, qui s'animaient ces disputes. tienne soutenait [Pg 139]avec passion que Jsus
tait le Messie, que les prtres avaient commis un crime en le mettant mort, que les Juifs
taient des rebelles, fils de rebelles, des gens qui niaient l'vidence. Les autorits rsolurent
de perdre ce prdicateur audacieux. Des tmoins furent aposts pour saisir en ses discours
quelque parole contre Mose. Naturellement, ils trouvrent ce qu'ils cherchaient. tienne fut
arrt, et on l'amena devant le sanhdrin. Le mot qu'on lui reprochait tait presque celui-l
mme qui amena la condamnation de Jsus[12]. On l'accusait de dire que Jsus de Nazareth
dtruirait le temple, et changerait les traditions qu'on attribuait Mose. Il est trs-possible, en
effet, qu'tienne et tenu un pareil langage. Un chrtien de cette poque n'aurait pas eu l'ide
de parler directement contre la Loi, puisque tous l'observaient encore; quant aux traditions,
tienne put les combattre, comme l'avait fait Jsus lui-mme; or, ces traditions taient
follement rapportes Mose par les orthodoxes, et on leur attribuait une valeur gale celle
de la loi crite[13].
tienne se dfendit en exposant la thse chrtienne avec un grand luxe de citations de la Loi,
des [Pg 140]Psaumes, des prophtes, et termina en reprochant aux membres du sanhdrin
l'homicide de Jsus. Ttes dures, curs incirconcis, leur dit-il, vous rsisterez donc toujours
au Saint-Esprit, comme l'ont fait vos pres! Lequel des prophtes vos pres n'ont-ils pas
perscut? Ils ont tu ceux qui annonaient la venue du Juste, que vous avez livr et dont
vous avez t les meurtriers. Cette loi, que vous aviez reue de la bouche des anges[14], vous
ne l'avez pas garde!... A ces mots, un cri de rage l'interrompit. tienne, s'exaltant de plus en
plus, tomba dans un de ces accs d'enthousiasme qu'on appelait l'inspiration du Saint-Esprit.
Ses yeux se fixrent en haut; il vit la gloire de Dieu et Jsus ct de son Pre, et il s'cria:
Voil, que je vois les cieux ouverts et le Fils de l'homme debout la droite de Dieu. Tous
les assistants bouchrent leurs oreilles, et se jetrent sur lui, en grinant les dents. On
l'entrana hors de la ville et on le lapida. Les tmoins, qui, selon la Loi[15], devaient jeter les
premires pierres, tirrent leurs vtements et les dposrent [Pg 141]posrent aux pieds d'un
jeune fanatique nomm Sal ou Paul, lequel songeait avec une joie secrte aux mrites qu'il
acqurait en participant la mort d'un blasphmateur[16].
En tout ceci, on observa la lettre les prescriptions du Deutronome, ch. xiii. Mais, envisage
par le ct du droit civil, cette excution tumultuaire, accomplie sans le concours des
Romains, n'tait pas rgulire[17]. Pour Jsus, nous avons vu qu'il fallut la ratification du
procurateur. Peut-tre cette ratification fut-elle obtenue pour tienne, et l'excution ne suivitelle pas la sentence d'aussi prs que le veut le narrateur des Actes. Peut-tre aussi l'autorit
romaine s'tait-elle relche en Jude. Pilate venait d'tre suspendu de ses fonctions, ou tait
sur le point de l'tre. La cause de cette disgrce fut justement la trop grande fermet qu'il
avait montre dans son administration[18]. Le fanatisme juif lui avait rendu la vie
insupportable. Peut-tre tait-il fatigu de refuser ces frntiques les violences qu'ils lui
demandaient, et l'altire famille de Hanan tait-elle arrive n'avoir plus besoin de
permission pour prononcer des sentences de mort. Lucius Vitellius [Pg 142](le pre de celui
qui fut empereur) tait alors lgat imprial de Syrie. Il cherchait gagner les bonnes grces
des populations, et il fit rendre aux Juifs les vtements pontificaux qui, depuis Hrode le
Grand, taient gards dans la tour Antonia[19]. Loin de soutenir Pilate dans ses actes de
rigueur, il donna raison aux plaintes des indignes, et renvoya Pilate Rome pour rpondre
aux accusations de ses administrs (commencement de l'an 36). Le principal grief de ceux-ci

tait que le procurateur ne se prtait pas assez complaisamment leurs dsirs


d'intolrance[20]. Vitellius le remplaa provisoirement par son ami Marcellus, qui fut sans
doute plus attentif ne pas mcontenter les Juifs, et par consquent plus facile leur accorder
des meurtres religieux. La mort de Tibre (16 mars de l'an 37) ne fit qu'encourager Vitellius
dans cette politique. Les deux premires annes du rgne de Caligula furent une poque
d'affaiblissement gnral de l'autorit romaine en Syrie. La politique de ce prince, avant qu'il
eut perdu l'esprit, fut de rendre aux peuples de l'Orient leur autonomie et des chefs indignes.
C'est ainsi qu'il tablit les royauts ou principauts d'Antiochus de Comagne, d'Hrode [Pg
143]Agrippa, de Soheym, de Cotys, de Polmon II, et qu'il laissa s'agrandir celle de
Hreth[21]. Quand Pilate arriva Rome, il trouva le nouveau rgne dj commenc. Il est
probable que Caligula lui donna tort, puisqu'il confia le gouvernement de Jrusalem un
nouveau fonctionnaire, Marullus, lequel parat n'avoir pas excit de la part des Juifs les
violentes rcriminations qui accablrent d'embarras le pauvre Pilate et l'abreuvrent
d'ennuis[22].
Ce qu'il importe, en tout cas, de remarquer, c'est qu' l'poque o nous sommes, les
perscuteurs du christianisme ne sont pas les Romains; ce sont les Juifs orthodoxes. Les
Romains conservaient, au milieu de ce fanatisme, un principe de tolrance et de raison. Si on
peut reprocher quelque chose l'autorit impriale, c'est d'avoir t trop faible et de ne pas
avoir tout d'abord coup court aux consquences civiles d'une loi sanguinaire, ordonnant la
peine de mort pour des dlits religieux. Mais la domination romaine n'tait pas encore un
pouvoir complet comme elle le fut plus tard; c'tait une sorte de protectorat [Pg 144]ou de
suzerainet. On poussa la condescendance jusqu' ne pas mettre la tte de l'empereur sur les
monnaies frappes sous les procurateurs, afin de ne pas choquer les ides juives[23]. Rome
ne cherchait pas encore, en Orient du moins, imposer aux peuples vaincus ses lois, ses
dieux, ses murs; elle les laissait dans leurs pratiques locales, en dehors du droit romain.
Leur demi-indpendance tait comme un signe de plus de leur infriorit. Le pouvoir imprial
en Orient, cette poque, ressemblait assez l'autorit turque, et l'tat des populations
indignes celui des raas. L'ide de droits gaux et de garanties gales pour tous n'existait
pas. Chaque groupe provincial avait sa juridiction, comme aujourd'hui les diverses glises
chrtiennes et les juifs dans l'empire ottoman. Il y a peu d'annes, en Turquie, les patriarches
des diverses communauts de raas, pour peu qu'ils s'entendissent avec la Porte, taient
souverains l'gard de leurs subordonns, et pouvaient prononcer contre eux les peines les
plus cruelles.
L'anne de la mort d'tienne pouvant flotter entre les annes 36, 37, 38, on ne sait si Kaapha
doit en porter la responsabilit. Kaapha fut dpos par [Pg 145]Lucius Vitellius, l'an 36, peu
de temps aprs Pilate[24]; mais le changement fut peu considrable. Il eut pour successeur
son beau-frre Jonathan, fils de Hanan. Celui-ci, son tour, eut pour successeur son frre
Thophile, fils de Hanan[25], lequel continua le pontificat dans la maison de Hanan jusqu'
l'an 42. Hanan vivait encore, et, possesseur rel du pouvoir, maintenait dans sa famille les
principes d'orgueil, de duret, de haine contre les novateurs, qui y taient en quelque sorte
hrditaires.
La mort d'tienne produisit une grande impression. Les proslytes lui firent des funrailles
accompagnes de pleurs et de gmissements[26]. La sparation entre les nouveaux sectaires
et le judasme n'tait pas encore absolue. Les proslytes et les hellnistes, moins svres en
fait d'orthodoxie que les juifs purs, crurent devoir rendre des hommages publics un homme
qui honorait leur corporation et que ses croyances particulires n'avaient pas mis hors la loi.

Ainsi s'ouvrit l're des martyrs chrtiens. Le martyre n'tait pas une chose entirement
nouvelle. Sans [Pg 146]parler de Jean-Baptiste et de Jsus, le judasme, l'poque
d'Antiochus piphane, avait eu ses tmoins fidles jusqu' la mort. Mais la srie de victimes
courageuses qui s'ouvre par saint tienne a exerc une influence particulire sur l'histoire de
l'esprit humain. Elle a introduit dans le monde occidental un lment qui lui manquait, la foi
exclusive et absolue, cette ide qu'il y a une seule religion bonne et vraie. En ce sens, les
martyrs ont commenc l're de l'intolrance. On peut dire avec bien de la probabilit que
celui qui donne sa vie pour sa foi serait intolrant s'il tait matre. Le christianisme, qui avait
travers trois cents ans de perscutions, devenu dominateur son tour, fut plus perscuteur
qu'aucune religion ne l'avait t. Quand on a vers son sang pour une cause, on est trop port
verser le sang des autres pour conserver le trsor qu'on a conquis.
Le meurtre d'tienne ne fut pas, du reste, un fait isol. Profitant de la faiblesse des
fonctionnaires romains, les juifs firent peser sur l'glise une vraie perscution[27]. Il semble
que les vexations portrent principalement sur les hellnistes [Pg 147]et les proslytes, dont
les libres allures exaspraient les orthodoxes. L'glise de Jrusalem, dj si fortement
organise, fut oblige de se disperser. Les aptres, selon un principe qui parat avoir t
fortement arrt dans leur esprit[28], ne quittrent pas la ville. Il en fut probablement ainsi de
tout le groupe purement juif, de ceux qu'on appelait les hbreux[29]. Mais la grande
communaut, avec ses repas en commun, ses services de diacres, ses exercices varis, cessa
ds lors, et ne se reforma plus sur son premier modle. Elle avait dur trois ou quatre ans. Ce
fut pour le christianisme naissant une bonne fortune sans gale que ses premiers essais
d'association, essentiellement communistes, aient t sitt briss. Les essais de ce genre
engendrent des abus si choquants, que les tablissements communistes sont condamns
crouler en trs-peu de temps[30], ou mconnatre bien vite le principe qui les a crs[31].
Grce la perscution de l'an 37, l'glise cnobitique de Jrusalem fut dlivre de l'preuve
du temps. Elle tomba en sa [Pg 148]fleur, avant que les difficults intrieures l'eussent mine.
Elle resta comme un rve splendide, dont le souvenir anima dans leur vie d'preuve tous ceux
qui en avaient fait partie, comme un idal auquel le christianisme aspirera sans cesse
revenir, sans y russir jamais[32]. Ceux qui savent quel trsor inapprciable est pour les
membres encore existants de l'glise saint-simonienne le souvenir de Mnilmontant, quelle
amiti cela cre entre eux, quelle joie luit dans leurs yeux quand on en parle, comprendront le
lien puissant qu'tablit entre les nouveaux frres le fait d'avoir aim, puis souffert ensemble.
Les grandes vies ont presque toujours pour principe quelques mois durant lesquels on a senti
Dieu, et dont le parfum suffit pour remplir des annes entires de force et de suavit.
Le premier rle, dans la perscution que nous venons de raconter, appartint ce jeune Sal,
que nous avons dj trouv contribuant, autant qu'il tait en lui, au meurtre d'tienne. Ce
furieux, muni d'une permission des prtres, entrait dans les maisons souponnes de
renfermer des chrtiens, s'emparait violemment des hommes et des femmes, et les tranait en
prison ou au tribunal[33]. Sal se vantait qu'aucun [Pg 149]homme de sa gnration n'tait
aussi zl que lui pour les traditions[34]. souvent, il est vrai, la douceur, la rsignation de ses
victimes l'tonnait; il prouvait comme un remords; il s'imaginait entendre ces femmes
pieuses, esprant le royaume de Dieu, qu'il avait jetes en prison, lui dire pendant la nuit,
d'une voix douce: Pourquoi nous perscutes-tu? Le sang d'tienne, qui avait presque jailli
sur lui, lui troublait parfois la vue. Bien des choses qu'il avait ou dire de Jsus lui allaient au
cur. Cet tre surhumain, dans sa vie thre, d'o il sortait quelquefois pour se rvler en de
courtes apparitions, le hantait comme un spectre. Mais Sal repoussait avec horreur de telles
penses; il se confirmait avec une sorte de frnsie dans la foi ses traditions, et il rvait de
nouvelles cruauts contre ceux qui les attaquaient. Son nom tait devenu la terreur des

fidles; on craignait de sa part les violences les plus atroces, les perfidies les plus
sanglantes[35].
[1] Act., iv, 6. Voir Vie de Jsus, p. 364 et suiv.
[2] Act., iv, 131; v, 1741.
[3] Voir Vie de Jsus, p. 137.
[4] Act., v, 41.
[5] Ibid., iv, 56; v, 17. Comp. Jac., ii, 6.
[6] , dans les Actes, l. c.; , dans Josphe, Ant., XX, viii, 8.
[7] Act., xv, 5; xxi, 20.
[8] Ajoutons que l'antipathie rciproque de Jsus et des pharisiens semble avoir t exagre
par les vanglistes synoptiques, peut-tre cause des vnements qui amenrent, lors de la
grande guerre, la fuite des chrtiens au del du Jourdain. On ne peut nier que Jacques, frre
du Seigneur, ne soit presque un pharisien.
[9] Act., v, 34 et suiv. Voir Vie de Jsus, p. 220221.
[10] Act., vi, 8-vii, 59.
[11] Probablement des descendants des Juifs qui avaient t amens Rome comme esclaves,
puis affranchis. Philon, Leg. ad Caium, 23; Tacite, Ann., II, 85.
[12] Voir Vie de Jsus, p. 354, 396, 424.
[13] Matth., xv, 2 et suiv.; Marc, vii, 3; Gal., i, 14.
[14] Comparez Gal., iii, 19; Hebr., ii, 2; Jos., Ant., XV, v, 3. On se figurait que Dieu luimme ne s'tait pas montr dans les thophanies do l'ancienne Loi, mais qu'il avait substitu
en sa place une sorte d'intermdiaire, le maleak Jehovah. Voir les dictionnaires hbreux, au
mot .
[15] Deuter., xvii, 7.
[16] Act., vii, 59; xxii, 20; xxvi, 40.
[17] Jean, xviii, 31.
[18] Jos., Ant., XVIII, iv, 2.
[19] Jos., Ant., XV, xi, 4; XVIII, iv, 2. Comp. XX, i, 1, 2.
[20] Tout le procs de Jsus le prouve. Comparez Act., xxiv, 27; xxv, 9.

[21] Sutone, Caius, 16; Dion Cassius, LIX, 8, 12; Josphe, Ant., XVIII, v, 3; vi, 10; II Cor.,
xi, 32.
[22] Ventidius Cumanus prouva des aventures toutes semblables. Il est vrai que Josphe
exagre les disgrces de tous ceux qui ont t opposs sa nation.
[23] Madden, History of Jewish Coinage, p. 134 et suiv.
[24] Jos., Ant., XVIII, iv, 3.
[25] Ibid. XVIII, v, 3.
[26] Act., viii, 2. Les mots dsignent un proslyte, non un juif pur. Cf. Act., ii,
5.
[27] Act., viii, 1 et suiv.; xi, 19. Act., xxvi, 10, ferait mme croire qu'il y eut d'autres morts
que celle d'tienne. Mais il ne faut pas abuser des mots dans des rdactions d'un style aussi
mou. Comp. Act., ix, 12 xxii, 5 et xxvi, 12.
[28] Comparez Act., i, 4; viii, 1, 14; Gal., i, 17 et suiv.
[29] Act., ix, 2630, prouve, en effet, que, dans la pense de l'auteur, les expressions de viii,
1, n'avaient pas un sens aussi absolu qu'on pourrait le croire.
[30] C'est ce qui arriva pour les essniens.
[31] C'est ce qui arriva pour les franciscains.
[32] I Thess., ii, 14.
[33] Act., viii, 3; ix, 13, 14, 21, 26; xxii, 4, 19; xxvi, 9 et suiv.; Gal., i, 13, 23; I Cor., xv, 9;
Phil., iii, 6; I Tim., i, 13.
[34] Gal., i, 14; Act., xxvi, 5; Phil., iii, 5.
[35] Act., ix, 13, 21, 26.

[Pg 150]

CHAPITRE IX.
PREMIRES MISSIONS.LE DIACRE PHILIPPE.
[An 38] La perscution de l'an 37 eut, comme il arrive toujours, pour consquence une
expansion de la doctrine qu'on voulait arrter. Jusqu'ici, la prdication chrtienne ne s'est
gure tendue hors de Jrusalem; aucune mission n'a t entreprise; renferme dans son
communisme exalt mais troit, l'glise mre n'a pas rayonn autour d'elle ni form de
succursales. La dispersion du petit cnacle jeta la bonne semence aux quatre vents du ciel.

Les membres de l'glise de Jrusalem, violemment chasss de leur quartier, se rpandirent


dans toutes les parties de la Jude et de la Samarie[1], et y prchrent partout le royaume de
Dieu. Les diacres, en particulier, dgags de leurs fonctions administratives par [Pg 151]la
ruine de la communaut, devinrent des vanglistes excellents. Ils furent l'lment actif et
jeune de la secte, en opposition avec l'lment un peu lourd constitu par les aptres et les
hbreux. Une seule circonstance, celle de la langue, aurait suffi pour crer ces derniers
une infriorit sous le rapport de la prdication. Ils parlaient, au moins comme langue
habituelle, un dialecte dont les Juifs mmes ne se servaient pas quelques lieues de
Jrusalem. Ce fut aux hellnistes qu'chut tout l'honneur de la grande conqute dont le rcit
va tre maintenant notre principal objet.
Le thtre de la premire de ces missions, qui devaient bientt embrasser tout le bassin de la
Mditerrane, fut la rgion voisine de Jrusalem, dans un cercle de deux ou trois journes. Le
diacre Philippe[2] fut le [Pg 152]hros de cette premire expdition sainte. Il vanglisa la
Samarie avec un grand succs. Les Samaritains taient schismatiques; mais la jeune secte,
l'exemple du matre, tait moins susceptible que les juifs rigoureux sur ces questions
d'orthodoxie. Jsus, disait-on, s'tait montr diverses reprises assez favorable aux
Samaritains[3].
Philippe parat avoir t un des hommes apostoliques les plus proccups de thurgie[4]. Les
rcits qui se rapportent lui nous transportent dans un monde trange et fantastique. On
expliqua par des prodiges les conversions qu'il fit chez les Samaritains et en particulier
Sbaste, leur capitale. Ce pays lui-mme tait tout rempli d'ides superstitieuses sur la magie.
L'an 36, c'est--dire deux ou trois ans avant l'arrive des prdicateurs chrtiens, un fanatique
avait excit parmi les Samaritains une motion assez srieuse, en prchant la ncessit d'un
retour au mosasme primitif, dont il prtendait avoir retrouv les ustensiles sacrs[5]. Un
certain Simon, du village de Gitta ou Gitton[6], qui arriva plus tard [Pg 153] une grande
rputation, commenait ds lors se faire connatre par ses prestiges[7]. On souffre de voir
l'vangile trouver une prparation et un appui en de telles chimres. Une assez grande foule
se fit baptiser au nom de Jsus. Philippe avait le pouvoir de baptiser, mais non celui de
confrer le Saint-Esprit. Ce privilge tait rserv aux aptres. Quand on apprit Jrusalem la
formation d'un groupe de fidles Sbaste, on rsolut d'envoyer Pierre et Jean pour complter
leur initiation. Les deux aptres vinrent, imposrent les mains aux nouveaux convertis,
prirent sur leur tte; ceux-ci furent dous sur-le-champ des pouvoirs merveilleux [Pg
154]attachs la collation du Saint-Esprit. Les miracles, la prophtie, tous les phnomnes de
l'illuminisme se produisirent, et l'glise de Sbaste n'eut sous ce rapport rien envier celle
de Jrusalem[8].
S'il faut en croire la tradition, Simon de Gitton se trouva ds lors en rapport avec les
chrtiens. Converti, ce que l'on rapporte, par la prdication et les miracles de Philippe, il se
fit baptiser et s'attacha cet vangliste. Puis, quand les aptres Pierre et Jean furent arrivs,
et qu'il eut vu les pouvoirs surnaturels que procurait l'imposition des mains, il vint, dit-on,
leur offrir de l'argent pour qu'ils lui donnassent aussi la facult de confrer le Saint-Esprit.
Pierre alors lui aurait fait cette rponse admirable: Prisse ton argent avec toi, puisque tu as
cru que le don de Dieu s'achte! Tu n'as ni part ni hritage en tout ceci, car ton cur n'est pas
droit devant Dieu[9].
Qu'elles aient t ou non prononces, ces paroles semblent tracer exactement la situation de
Simon l'gard de la secte naissante. Nous verrons, en effet, que, selon toutes les apparences,
Simon de Gitton fut le chef d'un mouvement religieux, parallle celui du christianisme,

qu'on peut regarder comme une [Pg 155]sorte de contrefaon samaritaine de l'uvre de Jsus.
Simon avait-il dj commenc dogmatiser et faire des prodiges quand Philippe arriva
Sbaste? Entra-t-il ds lors en rapport avec l'glise chrtienne? L'anecdote qui a fait de lui le
pre de toute simonie a-t-elle quelque ralit? Faut-il admettre que le monde vit un jour en
face l'un de l'autre deux thaumaturges, dont l'un tait un charlatan, et dont l'autre tait la
pierre qui a servi de base la foi de l'humanit? Un sorcier a-t-il pu balancer les destines
du christianisme? Voil ce que nous ignorons, faute de documents; car le rcit des Actes est
ici de faible autorit, et, ds le premier sicle, Simon devint pour l'glise chrtienne un sujet
de lgendes. Dans l'histoire, l'ide gnrale seule est pure. Il serait injuste de s'arrter ce
qu'a de choquant cette triste page des origines chrtiennes. Pour les auditoires grossiers, le
miracle prouve la doctrine; pour nous, la doctrine fait oublier le miracle. Quand une croyance
a consol et amlior l'humanit, elle est excusable d'avoir employ des preuves
proportionnes la faiblesse du public auquel elle s'adressait. Mais, quand on a prouv
l'erreur par l'erreur, quelle excuse allguer? Ce n'est pas une condamnation que nous
entendons prononcer contre Simon de Gitton. Nous aurons nous expliquer plus [Pg 156]tard
sur sa doctrine et sur son rle, qui ne se dvoila que sous le rgne de Claude[10]. Il importait
seulement de remarquer ici qu'un principe important semble s'tre introduit son propos dans
la thurgie chrtienne. Oblige d'admettre que des imposteurs faisaient aussi des miracles, la
thologie orthodoxe attribua ces miracles au dmon. Pour conserver aux prodiges quelque
valeur dmonstrative, on fut oblig d'imaginer des rgles pour discerner les vrais et les faux
miracles. On descendit pour cela jusqu' un ordre d'ides fort puril[11].
Pierre et Jean, aprs avoir confirm l'glise de Sbaste, repartirent pour Jrusalem, qu'ils
regagnrent en vanglisant les villages du pays des Samaritains[12]. Le diacre Philippe
continua ses courses vangliques en se rabattant vers le sud, sur l'ancien pays des
Philistins[13]. Ce pays, depuis l'avnement des Macchabes, avait t fort entam par les
Juifs[14]; il s'en fallait cependant que le judasme y domint. Dans ce voyage, Philippe opra
une conversion qui [Pg 157]fit quelque bruit et dont on parla beaucoup cause d'une
circonstance particulire. Un jour qu'il cheminait sur la route de Jrusalem Gaza, laquelle
est fort dserte[15], il rencontra un riche voyageur, videmment un tranger, car il allait en
char, mode de locomotion qui de tout temps fut presque inconnu aux habitants de la Syrie et
de la Palestine. Il revenait de Jrusalem, et, assis gravement, il lisait la Bible haute voix,
selon un usage alors assez rpandu[16]. Philippe, qui en toute chose croyait agir par une
inspiration d'en haut, se sentit comme attir vers ce char. Il se mit le ctoyer, et entra
doucement en conversation avec l'opulent personnage, s'offrant lui expliquer les endroits
qu'il ne comprendrait pas. Ce fut pour l'vangliste une belle occasion de dvelopper la thse
chrtienne sur les figures de l'Ancien Testament. Il prouva que, dans les livres prophtiques,
tout se rapportait Jsus, que Jsus tait le mot de la grande nigme, que c'tait de lui en
particulier que le Voyant avait parl dans ce beau passage: Il a t conduit comme une
brebis la mort; comme un agneau, muet devant celui qui le tond, il n'a pas ouvert la [Pg
158]bouche[17]. Le voyageur le crut, et, la premire eau qu'on rencontra: Voil de l'eau,
dit-il; est-ce que je ne pourrais pas tre baptis? On fit arrter le char; Philippe et le
voyageur descendirent dans l'eau, et ce dernier fut baptis.
Or, le voyageur tait un puissant personnage. C'tait un eunuque de la candace d'thiopie, son
ministre des finances et le gardien de ses trsors, lequel tait venu adorer Jrusalem, et s'en
retournait maintenant Napata[18] par la route d'gypte. Candace ou candaoce tait le titre
de la royaut fminine d'thiopie, vers le temps o nous sommes[19]. Le judasme avait ds
lors pntr en Nubie et en Abyssinie[20]; beaucoup d'indignes s'taient convertis, ou du
moins comptaient parmi ces proslytes qui, sans tre circoncis, adoraient le Dieu unique[21].

L'eunuque tait peut-tre de cette dernire classe, un [Pg 159]simple paen pieux, comme le
centurion Cornlius, qui figurera bientt en cette histoire. Il est impossible, en tout cas, de
supposer qu'il ft compltement initi au judasme[22]. On n'entendit plus, pass cela, parler
de l'eunuque. Mais Philippe raconta l'incident, et plus tard on y attacha de l'importance.
Quand la question de l'admission des paens dans l'glise chrtienne devint l'affaire capitale,
on trouva ici un prcdent fort grave. Philippe tait cens avoir agi en toute cette affaire par
inspiration divine[23]. Ce baptme, donn par ordre de l'Esprit-Saint un homme peine
juif, notoirement incirconcis, qui ne croyait au christianisme que depuis quelques heures, eut
une haute valeur dogmatique. Ce fut un argument pour ceux qui pensaient que les portes de
l'glise nouvelle devaient tre ouvertes tous[24].
Philippe, aprs cette aventure, se rendit Aschdod [Pg 160]ou Azote. Tel tait le naf tat
d'enthousiasme o vivaient ces missionnaires, qu'ils croyaient chaque pas entendre des voix
du ciel, recevoir des directions de l'Esprit[25]. Chacun de leurs pas leur semblait rgl par
une force suprieure, et, quand ils allaient d'une ville l'autre, ils pensaient obir une
inspiration surnaturelle. Parfois, ils s'imaginaient faire des voyages ariens. Philippe tait
cet gard un des plus exalts. C'est sur l'indication d'un ange qu'il croyait tre venu de
Samarie l'endroit o il rencontra l'eunuque; aprs le baptme de celui-ci, il tait persuad
que l'Esprit l'avait enlev et l'avait transport tout d'une traite Azote[26].
Azote et la route de Gaza furent le terme de la premire prdication vanglique vers le sud.
Au del taient le dsert et la vie nomade sur laquelle le christianisme eut toujours peu de
prise. D'Azote, le diacre Philippe tourna vers le nord et evanglisa toute la cte jusqu'
Csare. Peut-tre les glises de Jopp et de Lydda, que nous trouverons bientt
florissantes[27], furent-elles fondes par lui. A Csare, il se fixa et fonda une glise
importante[28]. Nous l'y rencontrerons [Pg 161]encore vingt ans plus tard[29]. Csare tait
une ville neuve et la plus considrable de la Jude[30]. Elle avait t btie sur remplacement
d'une forteresse sidonienne appele tour d'Abdastarte, ou de Straton, par Hrode le Grand,
lequel lui donna, en l'honneur d'Auguste, le nom que ses ruines portent encore aujourd'hui.
Csare tait de beaucoup le meilleur port de toute la Palestine, et elle tendait de jour en jour
en devenir la capitale. Fatigus du sjour de Jrusalem, les procurateurs de Jude allaient
bientt y faire leur rsidence habituelle[31]. Elle tait surtout peuple de paens[32]; les Juifs
y taient cependant assez nombreux; des rixes cruelles avaient souvent lieu entre les deux
classes de la population[33]. La langue, grecque y tait seule parle, et les Juifs eux-mmes
en taient venus rciter certaines parties de la liturgie en grec[34]. Les rabbis austres de
Jrusalem envisageaient Csare comme un sjour profane, dangereux et o l'on devenait
presque un paen[35]. Par toutes les raisons qui viennent d'tre dites, cette ville aura [Pg
162]beaucoup d'importance dans la suite de notre histoire. Ce fut en quelque sorte le port du
christianisme, le point par lequel l'glise de Jrusalem communiqua avec toute la
Mditerrane.
Bien d'autres missions, dont l'histoire nous est inconnue, furent conduites paralllement
celle de Philippe[36]. La rapidit mme avec laquelle se fit cette premire prdication fut la
cause de son succs. En l'an 38, cinq ans aprs la mort de Jsus, et un an peut-tre aprs la
mort d'tienne, toute la Palestine en de du Jourdain avait entendu la bonne nouvelle de la
bouche des missionnaires partis de Jrusalem. La Galile, de son ct, gardait la semence
sainte, et probablement la rpandait autour d'elle, bien qu'on ne sache rien des missions
parties de ce pays. Peut-tre la ville de Damas, qui, ds l'poque o nous sommes, avait aussi
des chrtiens[37], reut-elle la foi de prdicateurs galilens.

[1] Act., viii, 1, 4; xi, 19.


[2] Act., viii, 5 et suiv. Que ce ne soit pas l'aptre, cela rsulte des passages Act., viii, 1, 5, 12,
14, 40; xxi, 8, compars entre eux. Il est vrai que le verset Act., xxi, 9, compar ce que
disent Papias (dans Eusbe, II. E., III, 39), Polycrate (ibid., V, 24), Clment d'Alexandrie
(Strom., III, 6), ferait identifier l'aptre Philippe, dont parlent ces trois crivains
ecclsiastiques, avec le Philippe qui joue un rle important dans les Actes. Mais il est plus
naturel d'admettre que le verset en question renferme une mprise et a t interpol que de
contredire la tradition des glises d'Asie et d'Hirapolis mme, o le Philippe qui eut des
filles prophtesses se retira. Les donnes particulires que possde l'auteur du quatrime
vangile (crit, ce semble, en Asie Mineure) sur l'aptre Philippe se trouvent ainsi
expliques.
[3] Voir Vie de Jsus, ch. xiv. Il se peut cependant que la tendance habituelle l'auteur des
Actes se retrouve ici. Voir Introd., p. xix, xxxix, et ci-dessous, p. 159, 205.
[4] Act., viii, 540.
[5] Jos., Ant., XVIII, iv, 1, 2.
[6] Aujourd'hui Jt sur la route de Naplouse Jaffa, une heure et demie de Naplouse et de
Sbastieh. V. Robinson, Biblical researches, II, p. 308, note; III, 134 (2e dit.) et sa carte.
[7] Les renseignements relatifs ce personnage chez les crivains chrtiens sont si fabuleux,
que des doutes ont pu s'lever sur la ralit de son existence. Ces doutes sont d'autant plus
spcieux que, dans la littrature pseudo-clmentine, Simon le Magicien est souvent un
pseudonyme de saint Paul. Mais nous ne pouvons admettre que la lgende de Simon repose
sur cette unique base. Comment l'auteur des Actes, si favorable saint Paul, et-il admis une
donne dont le sens hoslile ne pouvait lui chapper? La suite chronologique de l'cole
simonienne, les crits qui nous restent d'elle, les traits prcis de topographie et de chronologie
donns par saint Justin, compatriote de notre thaumaturge, ne s'expliquent pas, d'ailleurs,
dans l'hypothse o la personne de Simon serait imaginaire (voir surtout Justin, Apol. II, 15,
et Dial. cum Tryph., 120).
[8] Act., viii, 5 et suiv.
[9] Ibid., viii, 9 et suiv.
[10] Justin, Apol. I, 26, 56.
[11] Homil. pseudo-clem., xvii, 15, 17; Quadratus, dans Eusbe, H. E., IV, 3.
[12] Act., viii, 25.
[13] Ibid., viii, 2640.
[14] I Macch., x, 86, 89; xi, 60 et suiv; Jos., Ant., XIII, xiii, 3; XV, vii, 3; XVIII, xi, 5; B. J., I,
iv, 2.
[15] Robinson, Bibl. researches, II, p. 41 et 514515 (2e dit.).

[16] Talm. de Bab., Erubin, 53 b et 54 a; Sota, 46 b.


[17] Isae, liii, 7.
[18] Aujourd'hui Mrawi, prs du Gbel-Barkal (Lepsius, Denkmler, I, pl. 1 et 2 bis).
Strabon, XVII, i, 54.
[19] Strabon, XVII, i, 54; Pline, VI, xxxv, 8; Dion Cassius, LIV, 5; Eusbe, II. E., II, 1.
[20] Les descendants de ces juifs existent encore sous le nom de Falsyn. Les missionnaires
qui les convertirent venaient d'gypte. Leur version de la Bible a t faite sur la version
grecque. Les Falsyn ne sont pas Isralites de sang.
[21] Jean, xii, 20; Act., x, 2.
[22] Voir Deutr., xxiii, 1. Il est vrai que peut se prendre par catachrse pour
dsigner un chambellan ou fonctionnaire de cour orientale. Mais suffisait rendre
cette ide; doit donc tre pris ici au sens propre.
[23] Act., viii, 26, 29.
[24] Conclure de l que toute cette histoire a t invente par l'auteur des Actes nous parat
tmraire. L'auteur des Actes insiste avec complaisance sur les faits qui appuient ses
opinions; mais nous ne croyons pas qu'il introduise dans son rcit des faits purement
symboliques ou imagins dessein. Voir l'Introd., p. xxxviii-xxxix.
[25] Pour l'tat analogue des premiers Mormons, voir Jules Remy, Voyage au pays des
Mormons (Paris, 1860), I, p. 195 et la suite.
[26] Act., viii, 3940. Comp. Luc, iv, 14.
[27] Act., ix, 32, 38.
[28] Ibid., viii. 40; xi, 11.
[29] Act., xxi, 8.
[30] Jos., B. J., III, ix, 1.
[31] Act., xxiii, 23 et suiv.; xxv, 1, 5; Tacite, Hist., II, 79.
[32] Jos., B. J., III, ix, 1.
[33] Jos., Ant., XX, viii, 7; B. J., II, xiii, 5,xiv, 5; xviii, 1.
[34] Talm. de Jrusalem, Sota, 21 b.
[35] Jos., Ant., XIX., vii, 34; viii, 2.
[36] Act., xi, 19.

[37] Ibid., ix, 2, 10, 19.

[Pg 163]

CHAPITRE X.
CONVERSION DE SAINT PAUL.
[An 38] Mais l'an 38 valut l'glise naissante une bien autre conqute. C'est dans le courant
de cette anne[1], en effet, qu'on peut placer avec vraisemblance la conversion de ce Sal que
nous avons trouv complice de la lapidation d'tienne, agent principal de la perscution de
l'an 37, et qui va devenir, par un mystrieux coup de la grce, le plus ardent des disciples de
Jsus.
Sal tait n Tarse, en Cilicie[2], l'an 10 ou 12 de notre re[3]. Selon la mode du temps, on
avait [Pg 164]latinis son nom en celui de Paul[4]. Il ne porta nanmoins ce dernier nom
d'une manire suivie que lorsqu'il eut pris le rle d'aptre des gentils[5]. Paul tait du sang
juif le plus pur[6]. Sa famille, originaire peut-tre de la ville de Cischala en Galile[7],
prtendait appartenir la tribu de Benjamin[8]. Son pre tait en possession du titre de
citoyen romain[9]. Sans doute quelqu'un de ses anctres avait achet cette qualit, ou l'avait
acquise par des services. On peut supposer que son grand-pre l'avait obtenue pour avoir aid
Pompe lors de la conqute romaine (63 ans avant J.-C.). Sa famille, comme [Pg 165]toutes
les bonnes et anciennes maisons juives, appartenait au parti des pharisiens[10]. Paul fut lev
dans les principes les plus svres de cette secte[11], et, s'il en rpudia plus tard les dogmes
troits, il en garda toujours la foi ardente, l'pret et l'exaltation.
Tarse tait, l'poque d'Auguste, une ville trs-florissante. La population appartenait, pour la
plus grande partie, la race grecque et aramenne; mais les juifs y taient nombreux, comme
dans toutes les villes de commerce[12]. Le got des lettres et des sciences y tait fort
rpandu, et aucune ville du monde, sans excepter Athnes et Alexandrie, n'tait aussi riche en
coles et en instituts scientifiques[13]. Le nombre des hommes savants que Tarse produisit ou
qui y firent leurs tudes est vraiment extraordinaire[14]. Mais il ne faudrait pas conclure de l
que Paul reut une ducation hellnique trs-soigne. Les juifs frquentaient rarement les
tablissements d'instruction profane[15]. Les coles les plus clbres de Tarse taient les
coles de rhtorique[16]. La premire chose qu'on [Pg 166]apprenait en de telles coles tait
le grec classique. Il n'est pas croyable qu'un homme qui et pris des leons mme
lmentaires de grammaire et de rhtorique et crit cette langue bizarre, incorrecte, si peu
hellnique par le tour, qui est celle des lettres de saint Paul. Il parlait habituellement et
facilement en grec[17]; il crivait ou plutt dictait[18] en cette langue; mais son grec tait
celui des juifs hellnistes, un grec charg d'hbrasmes et de syriacismes, qui devait tre
peine intelligible pour un lettr du temps, et qu'on ne comprend bien qu'en cherchant le tour
syriaque que Paul avait dans l'esprit en dictant. Lui-mme reconnat le caractre populaire et
grossier de sa langue[19]. Quand il pouvait, il parlait l'hbreu, c'est--dire le syrochaldaque du temps[20]. C'est en cette langue qu'il pensait; c'est en cette langue que lui parle
la voix intime du chemin de Damas[21].
Sa doctrine ne trahit non plus aucun emprunt direct fait la philosophie grecque. La citation
d'un vers de la Thas de Mnandre, qu'on trouve dans [Pg 167]ses crits[22], est un de ces

proverbes monostiques qui taient dans toutes les bouches et qu'on pouvait trs-bien allguer
sans avoir lu les originaux. Deux autres citations, l'une d'pimnide, l'autre d'Aratus, qui
figurent sous son nom[23], outre qu'il n'est pas certain qu'elles soient de son fait, s'expliquent
aussi par des emprunts de seconde main[24]. La culture de Paul est presque exclusivement
juive[25]; c'est dans le Talmud, bien plus que dans la Grce classique, qu'il faut chercher ses
analogues. Quelques ides gnrales que la philosophie avait partout rpandues et qu'on
pouvait connatre sans avoir ouvert un seul livre des philosophes[26], parvinrent seules
jusqu' lui. Sa faon de raisonner est des plus tranges. Certainement il ne savait rien de la
logique pripatticienne. Son syllogisme n'est pas du tout celui d'Aristote; au contraire, sa
dialectique a la plus grande ressemblance avec celle [Pg 168]du Talmud. Paul, en gnral, se
laisse conduire par les mots plus que par les ides. Un mot qu'il a dans l'esprit le domine et le
conduit un ordre de penses fort loign de l'objet principal. Ses transitions sont brusques,
ses dveloppements interrompus, ses priodes frquemment suspendues. Aucun crivain ne
fut plus ingal. On chercherait vainement dans toutes les littratures un phnomne aussi
bizarre que celui d'une page sublime, comme le treizime chapitre de la premire ptre aux
Corinthiens, ct de faibles argumentations, de pnibles redites, de fastidieuses subtilits.
Son pre le destina de bonne heure tre rabbi. Mais, selon l'usage gnral[27], il lui donna
un tat. Paul tait tapissier[28], ou, si l'on aime mieux, ouvrier en ces grosses toiles de Cilicie
qu'on appelait cilicium. A diverses reprises, il exera ce mtier[29]; il n'avait pas de fortune
patrimoniale. Il eut au moins une sur, dont le fils habita Jrusalem[30]. Les indices qu'on a
d'un frre[31] et d'autres parents[32], qui auraient embrass [Pg 169]le christianisme, sont
trs-vagues et trs-incertains.
La dlicatesse des manires tant, selon les ides de la bourgeoisie moderne, en rapport avec
la fortune, nous nous figurerions volontiers, d'aprs ce qui prcde, Paul comme un homme
du peuple mal lev et sans distinction. Ce serait l une ide tout fait fausse. Sa politesse,
quand il le voulait, tait extrme; ses manires taient exquises. Malgr l'incorrection du
style, ses lettres rvlent un homme de beaucoup d'esprit[33], trouvant dans l'lvation de ses
sentiments des expressions d'un rare bonheur. Jamais correspondance ne rvla des attentions
plus recherches, des nuances plus fines, des timidits, des hsitations plus aimables. Une ou
deux de ses plaisanteries nous choquent[34]. Mais quelle verve! quelle richesse de mots
charmants! quel naturel! On sent que son caractre, dans les moments o la passion ne le
rendait pas irascible et farouche, devait tre celui d'un homme poli, empress, affectueux,
parfois susceptible, un peu jaloux. Infrieurs devant le grand public[35], ces hommes ont,
dans le sein des petites glises, d'immenses avantages, par l'attachement qu'ils inspirent, par
leurs [Pg 170]aptitudes pratiques et par leur habile manire de sortir des plus grandes
difficults.
La mine de Paul tait chtive et ne rpondait pas, ce semble, la grandeur de son me. Il tait
laid, de courte taille, pais et vot. Ses fortes paules portaient bizarrement une tte petite et
chauve. Sa face blme tait comme envahie par une barbe paisse, un nez aquilin, des yeux
perants, des sourcils noirs qui se rejoignaient sur le front[36]. Sa parole n'avait non plus rien
qui impost[37]. Quelque chose de craintif, d'embarrass, d'incorrect, donnait d'abord une
pauvre ide de son loquence[38]. En homme de tact, il insistait lui-mme sur ses dfauts
extrieurs, et en tirait avantage[39]. La race juive a cela de remarquable qu'elle prsente la
fois des types de la plus grande beaut et de la plus complte laideur; mais la laideur juive
[Pg 171]est quelque chose de tout fait part. Tel de ces tranges visages, qui excite d'abord
le sourire, prend, ds qu'il s'illumine, une sorte d'clat profond et de majest.

Le temprament de Paul n'tait pas moins singulier que son extrieur. Sa constitution,
videmment trs-rsistante, puisqu'elle supporta une vie pleine de fatigues et de souffrances,
n'tait pas saine. Il fait sans cesse allusion sa faiblesse corporelle; il se prsente comme un
homme qui n'a qu'un souffle, malade, puis, et avec cela timide, sans apparence, sans
prestige, sans rien de ce qui fait de l'effet, si bien qu'on a eu du mrite ne pas s'arrter de si
misrables dehors[40]. Ailleurs, il parle avec mystre d'une preuve secrte, d'une-pointe
enfonce en sa chair, qu'il compare un ange de Satan, occup le souffleter, et auquel
Dieu a permis de s'attacher lui pour l'empcher de s'enorgueillir[41]. Trois fois il a demand
au Seigneur de l'en dlivrer; trois fois le Seigneur lui a rpondu: Ma grce te suffit. C'tait,
apparemment, quelque infirmit; car l'entendre de l'attrait des volupts charnelles n'est gure
possible, puisque lui-mme nous apprend ailleurs [Pg 172]qu'il y tait insensible[42]. Il parat
qu'il ne se maria pas[43]; la froideur complte de son temprament, consquence des ardeurs
sans gales de son cerveau, se montre par toute sa vie; il s'en vante avec une assurance qui
n'tait peut-tre pas exempte de quelque affectation, et qui, en tout cas, a pour nous quelque
chose de dplaisant[44].
Il vint jeune Jrusalem[45], et entra, dit-on, l'cole de Gamaliel le Vieux[46]. Gamaliel
tait l'homme le plus clair de Jrusalem. Comme le nom de pharisien s'appliquait tout Juif
considrable qui n'tait pas des familles sacerdotales, Gamaliel passait pour un membre de
cette secte. Mais il n'en avait pas l'esprit troit et exclusif. C'tait un homme libral, clair,
comprenant les paens, sachant le grec[47]. Peut-tre [Pg 173]les larges ides que professa
saint Paul devenu chrtien furent-elles une rminiscence des enseignements de son premier
matre; il faut avouer toutefois que ce ne fut pas la modration qu'il apprit d'abord de lui.
Dans cette atmosphre brlante de Jrusalem, il arriva un degr extrme de fanatisme. Il
tait la tte du jeune parti pharisien, rigoriste et exalt, qui poussait l'attachement au pass
national jusqu'aux derniers excs[48]. Il ne connut pas Jsus[49] et ne fut pas ml la scne
sanglante du Golgotha. Mais nous l'avons vu prenant une part active au meurtre d'tienne, et
figurant en premire ligne parmi les perscuteurs de l'glise. Il ne respirait que mort et
menaces, et courait Jrusalem en vrai forcen, porteur d'un mandat qui autorisait toutes ses
brutalits. Il allait de synagogue en synagogue, forant les gens timides de renier le nom de
Jsus, faisant fouetter ou emprisonner les autres[50]. Quand l'glise de Jrusalem fut
disperse, sa rage se rpandit sur les villes voisines[51]; les progrs que [Pg 174]faisait la foi
nouvelle l'exaspraient, et, ayant appris qu'un groupe de fidles s'tait form Damas, il
demanda au grand prtre Thophile, fils de Hanan[52], des lettres pour la synagogue de cette
ville, qui lui confrassent le pouvoir d'arrter les personnes mal pensantes, et de les amener
garrottes Jrusalem[53].
Le dsarroi de l'autorit romaine en Jude, depuis la mort de Tibre, explique ces vexations
arbitraires. On tait sous l'insens Caligula. L'administration se dtraquait de toutes parts. Le
fanatisme avait gagn tout ce que le pouvoir civil avait perdu. Aprs le renvoi de Pilate et les
concessions faites aux indignes par Lucius Vitellius, on eut pour principe dlaisser le pays
se gouverner selon ses lois. Mille tyrannies locales profitrent de la faiblesse d'un pouvoir
devenu insouciant. Damas, d'ailleurs, venait de passer entre les mains du roi nabaten Hartat
ou Hreth, dont la capitale tait Ptra[54]. Ce prince, puissant et brave, aprs avoir battu
Hrode Antipas et tenu tte aux forces romaines commandes par le lgat imprial Lucius
Vitellius, avait t merveilleusement servi par la fortune. La nouvelle de la mort de Tibre
(16 mars 37) [Pg 175]avait subitement arrt Vitellius[55]. Hreth s'tait empar de Damas et
y avait tabli un ethnarque ou gouverneur[56]. Les juifs, dans ces moments d'occupation
nouvelle, formaient un parti considrable. Ils taient nombreux Damas et y exeraient un
grand proslytisme, notamment parmi les femmes[57]. On voulait les contenter; le moyen de

les gagner tait toujours de faire des concessions leur autonomie, et toute concession leur
autonomie tait une permission de violences religieuses[58]. Punir, tuer ceux qui ne pensaient
pas comme eux, voil ce qu'ils appelaient indpendance et libert.
Paul, sorti de Jrusalem, suivit sans doute la route ordinaire, et passa le Jourdain au pont des
Filles de Jacob. L'exaltation de son cerveau tait son comble; il tait par moments troubl,
branl. La passion n'est pas une rgle de foi. L'homme passionn va d'une croyance une
autre fort diverse; seulement, il y porte la mme fougue. Comme toutes [Pg 176]les mes
fortes, Paul tait prs d'aimer ce qu'il hassait. tait-il sr aprs tout de ne pas contrarier
l'uvre de Dieu? Les ides si mesures et si justes de son matre Gamaliel[59] lui revenaient
peut-tre l'esprit. Souvent ces mes ardentes ont de terribles retours. Il subissait le charme
de ceux qu'il torturait[60]. Plus on les connaissait, ces bons sectaires, plus on les aimait. Or,
nul ne les connaissait aussi bien que leur perscuteur. Par moments, il croyait voir la douce
figure du matre qui inspirait ses disciples tant de patience, le regarder d'un air de piti et
avec un tendre reproche. Ce qu'on racontait des apparitions de Jsus, conu comme un tre
arien et parfois visible, le frappait beaucoup; car, aux poques et dans les pays o l'on croit
au merveilleux, les rcits miraculeux s'imposent galement aux partis opposs; les
musulmans ont peur des miracles d'lie, et demandent, comme les chrtiens, des cures
surnaturelles saint Georges et saint Antoine. Paul, aprs avoir travers l'Iture, tait entr
dans la grande plaine de Damas. Il approchait de la ville, et s'tait probablement dj engag
dans les jardins qui l'entourent. Il tait midi[61]. Paul avait avec lui plusieurs [Pg
177]compagnons, et, ce semble, voyageait pied[62].
La route de Jrusalem Damas n'a gure chang. C'est celle qui, sortant de Damas dans la
direction du sud-ouest, traverse la belle plaine arrose la fois par les ruisseaux affluents de
l'Abana et du Pharphar, et sur laquelle s'chelonnent aujourd'hui les villages de Dareya,
Kaukab, Sasa. On ne saurait chercher l'endroit dont nous parlons, et qui va tre le thtre d'un
des faits les plus importants de l'histoire de l'humanit, au del de Kaukab (quatre heures de
Damas)[63]. Il est mme probable que le point en question fut beaucoup plus rapproch de la
ville, et qu'on serait dans le vrai en le plaant vers Dareya (une heure et demie de Damas), ou
entre Dareya et l'extrmit du Meidan[64]. Paul avait devant lui la ville, dont quelques
difices devaient dj se dessiner travers les arbres; derrire lui, le dme majestueux de
l'Hermon, avec ses sillons de neige, qui le font ressembler la tte chenue d'un vieillard; sur
sa droite, le Hauran, les deux petites chanes parallles qui resserrent le cours infrieur du
Pharphar[65], et les tumulus[66] [Pg 178]de la rgion des lacs; sur sa gauche, les derniers
contre-forts de l'Anti-Liban, allant rejoindre l'Hermon. L'impression de ces campagnes
richement cultives, de ces vergers dlicieux, spars les uns des autres par des rigoles et
chargs des plus beaux fruits, est celle du calme et du bonheur. Qu'on se figure une route
ombrage, s'ouvrant dans une couche paisse de terreau, sans cesse dtrempe par les canaux
d'irrigation, borde de talus, et serpentant au travers des oliviers, des noyers, des abricotiers,
des pruniers, relis entre eux par des vignes en girandole, on aura l'image du lieu o arriva
l'vnement trange qui a exerc une si grande influence sur la foi du monde. Vous vous
croyez peine en Orient dans ces environs de Damas[67], et surtout, au sortir des pres et
brlantes rgions de la Gaulonitide et de l'Iture, ce qui remplit l'me, c'est la joie de
retrouver les travaux de l'homme et les bndictions du ciel. Depuis l'antiquit la plus recule
jusqu' nos jours, toute cette zone qui entoure Damas de fracheur et de bien-tre n'a eu qu'un
nom, n'a inspir qu'un rve, celui du paradis de Dieu.
Si Paul trouva l des visions terribles, c'est qu'il [Pg 179]les portait en son esprit. Chaque pas
qu'il faisait vers Damas veillait en lui de cuisantes perplexits. L'odieux rle de bourreau

qu'il allait jouer lui devenait insupportable. Les maisons qu'il commence apercevoir sont
peut-tre celles de ses victimes. Cette pense l'obsde, ralentit son pas; il voudrait ne pas
avancer; il s'imagine rsister un aiguillon qui le presse[68]. La fatigue de la route[69], se
joignant cette proccupation, l'accable. Il avait, ce qu'il parat, les yeux enflamms[70],
peut-tre un commencement d'ophthalmie. Dans ces marches prolonges, les dernires heures
sont les plus dangereuses. Toutes les causes dbilitantes des jours passs s'y accumulent; les
forces nerveuses se dtendent; une raction s'opre. Peut-tre aussi le brusque passage de la
plaine dvore par le soleil aux frais ombrages des jardins dtermina-t-il un accs dans
l'organisation maladive[71] et gravement branle du voyageur fanatique. Les fivres
pernicieuses, accompagnes de transport au cerveau, sont dans ces parages tout fait subites.
En quelques minutes, on est comme foudroy. Quand l'accs est pass, on garde l'impression
[Pg 180]d'une nuit profonde, traverse d'clairs, o l'on a vu des images se dessiner sur un
fond noir[72]. Ce qu'il y a de sr, c'est qu'un coup terrible enleva en un instant Paul ce qui
lui restait de conscience distincte, et le renversa par terre priv de sentiment.
Il est impossible, avec les rcits que nous avons de cet vnement singulier[73], de dire si
quelque fait extrieur amena la crise qui valut au christianisme son plus ardent aptre. Dans
de pareils cas, au reste, le fait extrieur est peu de chose. C'est l'tat d'me de saint Paul, ce
sont ses remords, l'approche de la ville o il va mettre le comble ses mfaits, qui furent les
vraies causes de sa conversion[74]. Je prfre beaucoup pour ma part l'hypothse d'un fait
personnel Paul et senti de lui [Pg 181]seul[75]. Il n'est pas invraisemblable cependant qu'un
orage[76] ait clat tout coup. Les flancs de l'Hermon sont le point de formation de
tonnerres dont rien n'gale la violence. Les mes les plus froides ne traversent pas sans
motion ces effroyables pluies de feu. Il faut se rappeler que, pour toute l'antiquit, les
accidents de ce genre taient des rvlations divines, qu'avec les ides qu'on se faisait alors de
la Providence, rien n'tait fortuit, que chaque homme avait l'habitude de rapporter lui les
phnomnes naturels qui se passaient autour de lui. Pour les Juifs, en particulier, le tonnerre
tait toujours la voix de Dieu; l'clair, le feu de Dieu. Paul tait sous le coup de la plus vive
excitation. Il tait naturel qu'il prtt la voix de l'orage ce qu'il avait dans son propre cur.
Qu'un dlire fivreux, amen par un coup de soleil ou une ophthalmie, se soit tout coup
empar de lui; qu'un [Pg 182]clair ait amen un long blouissement; qu'un clat de la foudre
l'ait renvers et ait produit une commotion crbrale, qui oblitra pour un temps le sens de la
vue, peu importe. Les souvenirs de l'Aptre cet gard paraissent avoir t assez confus; il
tait persuad que le fait avait t surnaturel, et une telle opinion ne lui permettait pas une
conscience nette des circonstances matrielles. Ces commotions crbrales produisent parfois
une sorte d'effet rtroactif et troublent compltement les souvenirs des moments qui ont
prcd la crise[77]. Paul, d'ailleurs, nous apprend lui-mme qu'il tait sujet aux visions[78];
quelque circonstance insignifiante aux yeux de tout autre dut suffire pour le mettre hors de
lui.
Au milieu des hallucinations auxquelles tous ses sens taient en proie, que vit-il, qu'entenditil? Il vit la figure qui le poursuivait depuis plusieurs jours; il vit le fantme sur lequel
couraient tant de rcits. Il vit Jsus lui-mme[79], lui disant en hbreu: Sal, Sal, pourquoi
me perscutes-tu? Les natures imptueuses passent tout d'une pice d'un extrme [Pg
183]l'autre[80]. Il y a pour elles, ce qui n'existe pas pour les natures froides, des moments
solennels, des minutes qui dcident du reste de la vie. Les hommes rflchis ne changent pas;
ils se transforment. Les hommes ardents, au contraire, changent et ne se transforment pas. Le
dogmatisme est comme une robe de Nessus qu'ils ne peuvent arracher. Il leur faut un prtexte
d'aimer et de har. Nos races occidentales seules ont su produire de ces esprits larges, dlicats,
forts et flexibles, qu'aucune illusion momentane n'entrane, qu'aucune vaine affirmation ne

sduit. L'Orient n'a jamais eu d'hommes de cette espce. En quelques secondes, se pressrent
dans l'me de Paul toutes ses plus profondes penses. L'horreur de sa conduite se montra
vivement lui. Il se vit couvert du sang d'tienne; ce martyr lui apparut comme son pre, son
initiateur. Il fut touch vif, boulevers de fond en comble. Mais, en somme, il n'avait fait
que changer de fanatisme. Sa sincrit, son besoin de foi absolue lui interdisaient les moyens
termes. Il tait clair qu'il dploierait un jour pour Jsus ce mme zle de feu qu'il avait mis
le perscuter.
Paul entra Damas avec l'aide de ses compagnons, [Pg 184]qui le tenaient par la main[81].
Ils le dposrent chez un certain Juda, qui demeurait dans la rue Droite, grande rue
colonnades, longue de plus d'un mille et large de cent pieds, qui traversait la ville de l'est
l'ouest, et dont le trac forme encore aujourd'hui, sauf quelques dviations, la principale
artre de Damas[82]. L'blouissement[83] et le transport au cerveau ne diminuaient pas
d'intensit. Pendant trois jours, Paul, en proie la fivre, ne mangea ni ne but. Ce qui se passa
durant cette crise dans une tte brlante, affole par une violente commotion, se devine
facilement. On parla devant lui des chrtiens de Damas et en particulier d'un certain Hanania,
qui parat avoir t le chef de la communaut[84], Paul [Pg 185]avait souvent entendu vanter
les pouvoirs miraculeux des nouveaux croyants l'gard des maladies; l'ide que l'imposition
des mains le tirerait de l'tat o il tait, s'empara de lui. Ses yeux taient toujours fort
enflamms. Parmi les images qui se succdaient en son cerveau[85], il crut voir Hanania
entrer et lui faire le geste familier aux chrtiens. Il fut persuad ds lors qu'il devrait sa
gurison Hanania. Hanania fut averti; il vint, parla doucement au malade, l'appela son frre,
et lui imposa les mains. Le calme, partir de ce moment, rentra dans l'me de Paul. Il se crut
guri, et, la maladie tant surtout nerveuse, il le fut. De petites crotes ou cailles tombrent,
dit-on, de ses yeux[86]; il mangea et reprit des forces.
Il reut le baptme presque aussitt[87]. Les doctrines de l'glise taient si simples qu'il n'eut
rien de nouveau apprendre. Il fut sur-le-champ chrtien et parfait chrtien. De qui d'ailleurs
aurait-il eu recevoir des leons? Jsus lui-mme lui tait apparu. Il avait eu sa vision de
Jsus ressuscit, comme Jacques, comme Pierre. C'tait par rvlation immdiate [Pg
186]qu'il avait tout appris. La fire et indomptable nature de Paul reparaissait ici. Abattu sur
le chemin, il voulut bien se soumettre, mais se soumettre Jsus seul, Jsus qui avait quitt
la droite de son Pre pour venir le convertir et l'instruire. Telle est la base de sa foi; tel sera un
jour le point de dpart de ses prtentions. Il soutiendra que c'est dessein qu'il n'est pas all
Jrusalem aussitt aprs sa conversion se mettre en rapport avec ceux qui taient aptres
avant lui; qu'il a reu sa rvlation particulire et qu'il ne tient rien de personne; qu'il est
aptre comme les Douze par institution divine et par commission directe de Jsus; que sa
doctrine est la bonne, quand mme un ange dirait le contraire[88]. Un immense danger entra
avec cet orgueilleux dans le sein de la petite socit de pauvres en esprit qui a constitu
jusqu'ici le christianisme. Ce sera un vrai miracle si ses violences et son inflexible
personnalit ne font pas tout clater. Mais aussi que sa hardiesse, sa force d'initiative, sa
dcision vont tre un lment prcieux ct de l'esprit troit, timide, indcis des saints de
Jrusalem! Srement, si le christianisme ft rest entre les [Pg 187]mains de ces bonnes gens,
renferm dans un conventicule d'illumins menant la vie commune; il se fut teint comme
l'essnisme sans presque laisser de souvenir. C'est l'indocile Paul qui fera sa fortune, et qui,
au risque de tous les prils, le mnera hardiment en haute mer. A ct du fidle obissant,
recevant sa foi sans mot dire de son suprieur, il y aura le chrtien dgag de toute autorit,
qui ne croira que par conviction personnelle. Le protestantisme existe dj, cinq ans aprs la
mort de Jsus; saint Paul en est l'illustre fondateur. Jsus n'avait sans doute pas prvu de tels

disciples; ce sont eux peut-tre qui contribueront le plus faire vivre son uvre, et lui
assureront l'ternit.
Les natures violentes et portes au proslytisme ne changent jamais que l'objet de leur
passion. Aussi ardent pour la foi nouvelle qu'il l'avait t pour l'ancienne, saint Paul, comme
Omar, passa en un jour du rle de perscuteur au rle d'aptre. Il ne revint pas
Jrusalem[89], o sa position auprs des Douze aurait eu quelque chose de dlicat. Il resta
Damas et dans le Hauran[90], et, pendant trois ans (3841), y prcha que Jsus tait fils de
Dieu[91]. Hrode [Pg 188]Agrippa Ier possdait la souverainet du Hauran et des pays
voisins; mais son pouvoir tait sur plusieurs points annul par celui du roi nabaten Hreth.
L'affaiblissement de la puissance romaine, en Syrie, avait livr l'ambitieux Arabe la grande
et riche ville de Damas, ainsi qu'une partie des contres au del du Jourdain et de l'Hermon,
qui naissaient alors la civilisation[92]. Un autre mir, Soheym[93], peut-tre parent ou
lieutenant de Hreth, se faisait donner par Caligula l'investiture de l'Iture. Ce fut au milieu
de ce grand veil de la race arabe[94], sur ce sol trange, o une race nergique dployait
avec clat son activit fivreuse, que Paul rpandit le premier feu de son me d'aptre[95].
Peut-tre le mouvement matriel, si brillant, qui transformait le pays, nuisit-il [Pg 189]au
succs d'une prdication tout idaliste et fonde sur la croyance une prochaine fin du
monde. On ne trouve aucune trace, en effet, d'une glise d'Arabie fonde par saint Paul. Si la
rgion du Hauran devient, vers l'an 70, un des centres les plus importants du christianisme,
elle le doit l'migration des chrtiens de Palestine, et ce sont justement les ennemis de saint
Paul, les bionites, qui ont de ce ct leur principal tablissement.
A Damas, o il y avait beaucoup de juifs[96], Paul fut plus cout. Il entrait dans les
synagogues, et se livrait de vives argumentations pour prouver que Jsus tait le Christ.
L'tonnement des fidles tait extrme; celui qui avait perscut leurs frres de Jrusalem et
qui tait venu pour les enchaner, le voil devenu leur premier apologiste[97]! Son audace, sa
singularit, avaient bien quelque chose qui les effrayait; il tait seul; il ne prenait conseil de
personne[98]; il ne faisait pas cole; on le regardait avec plus de curiosit que de sympathie.
On sentait que c'tait un frre, mais un frre d'une espce toute particulire. On le croyait
incapable [Pg 190]d'une trahison; mais les bonnes et mdiocres natures prouvent toujours un
sentiment de dfiance et d'effroi ct des natures puissantes et originales, qu'elles sentent
bien devoir un jour leur chapper.
[1] Cette date rsulte de la comparaison des chapitres ix, xi, xii des Actes avec Gal., i, 18; ii,
1, et du synchronisme que prsente le chapitre xii des Actes avec l'histoire profane,
synchronisme qui fixe la date des faits raconts en ce chapitre l'an 44.
[2] Act., ix, 11; xxi, 39; xxii, 3.
[3] Dans l'ptre Philmon, crite vers l'an 61, il se qualifie de vieillard (v, 9). Act., vii,
57, il est qualifi de jeune homme, pour un fait relatif l'an 37, peu prs.
[4] De la mme manire que les Jsus se faisaient appeler Jason; les Joseph,
Hgsippe; les liacim, Alcime, etc. Saint Jrme (De viris ill., 5) suppose que Paul
prit son nom du proconsul Sergius Paulus (Act., xiii, 9). Une telle explication parait peu
admissible. Si les Actes ne donnent Sal le nom de Paul qu' partir de ses relations avec
ce personnage, cela tient peut-tre ce que la conversion suppose de Sergius aurait t le
premier acte clatant de Paul comme aptre des gentils.

[5] Act., xiii, 9 et la suite; la suscription de toutes les ptres; II Petri, iii, 15.
[6] Les calomnies bionites (piphane, Adv. hr., hr. xxx, 16 et 25) ne doivent pas tre
prises au srieux.
[7] Saint Jrme, loc. cit. Inadmissible comme la prsente saint Jrme, cette tradition semble
nanmoins avoir quelque fondement.
[8] Rom., xi, 1; Phil., iii, 5.
[9] Act., xxii, 28.
[10] Act., xxiii, 6.
[11] Phil., iii, 5; Act., xxvi, 5.
[12] Act., vi, 9; Philo, Leg. ad Caium, 36.
[13] Strabon, XIV, x, 13.
[14] Ibid., XIV, x, 1415; Philostrate, Vie d'Apollonius, I, 7.
[15] Jos., Ant., dernier paragraphe. Cf. Vie de Jsus, p, 3334.
[16] Philostrate, loc. cit.
[17] Act., xvii, 22 et suiv.; xxi, 37.
[18] Gal., vi, 11; Rom., xvi, 22.
[19] II Cor., xi, 6.
[20] Act., xxi, 40. J'ai expliqu ailleurs te sens du mot . Hist. des lang. smit., II, i, 5;
III, i, 2.
[21] Act., xxvi, 14.
[22] I Cor., xv, 33. Cf. Meinecke, Menandri fragm., p. 75.
[23] Tit., i, 12; Act., xvii, 28. L'authenticit de l'ptre a Tite est trs-douteuse. Quant au
discours rapport au chapitre xvii des Actes, il est l'ouvrage de l'auteur des Actes bien plus
que de saint Paul.
[24] Le vers cit d'Aratus (Phnom., 5) se retrouve, en effet, dans Clanthe (Hymne
Jupiter, 5}. Tous deux l'empruntaient sans doute quelque hymne religieux anonyme.
[25] Gal., i, 14.
[26] Act., xvii, 22 et suiv., en tenant compte de la note 23, ci-dessus.

[27] Voir Vie de Jsus, p. 72.


[28] Act., xviii, 3.
[29] Ibid., xviii, 3; I Cor., iv, 12; I Thess., ii, 9; II Thess., iii, 8.
[30] Act., xxiii, 16.
[31] II Cor., viii, 18, 22; xii, 18.
[32] Rom., xvi, 7, 11, 21. Sur le sens de en ces passages, voir ci-dessus, p. 108, note
27.
[33] Voir surtout l'ptre Philmon.
[34] Gal., v, 12; Phil., iii, 2.
[35] II Cor., x, 10.
[36] Acta Pauli et Thecl, 3, dans Tischendorf, Acta Apost. apocr. (Leipzig 1851). p. 41 et
les notes (texte ancien, lors mme qu'il ne serait pas l'original dont parle Tertullien); le
Philopatris, 12 (ouvrage compos vers l'an 363); Malala, Chronogr., p. 257, dit. Bonn;
Nicphore, Hist. eccl., II, 37. Tous ces passages, surtout celui du Philopatris, supposent
d'assez anciens portraits. Ce qui leur donne de l'autorit, c'est que Malala, Nicphore et mme
l'auteur des Actes de sainte Thcle veulent, malgr tout cela, faire de Paul un bel homme.
[37] I Cor., ii, 1 et suiv.; II Cor., x, 12, 10; xi, 6.
[38] I Cor., ii, 3; II Cor., x, 10.
[39] II Cor., xi, 30; xii, 5, 9, 10.
[40] I Cor., ii, 3; II Cor., i, 89; x, 10; xi, 30; xii, 5, 910; Gal., iv, 1314.
[41] II Cor., xii, 710.
[42] I Cor., vii, 78 et le contexte.
[43] I Cor., vii, 78; ix, 5. Ce second passage est loin d'tre dmonstratif. Phil., iv, 3, ferait
supposer le contraire. Comp. Clment d'Alexandrie, Strom., III, 6, et Eusbe, Hist. eccl., III,
30. Le passage I Cor., vii, 78, a seul ici du poids.
[44] I Cor., vii, 79.
[45] Act., xxii, 3; xxvi, 4.
[46] Ibid., xxii, 3. Paul ne parle pas de ce matre certains endroits de ses ptres o il et t
naturel de le nommer (Phil., iii, 5). Il n'est pas impossible que l'auteur des Actes ait mis
d'office son hros en rapport avec le plus clbre docteur de Jrusalem dont il savait le nom.

Il y a contradiction absolue entre les principes de Gamaliel (Act., v, 34 et suiv.) et la conduite


de Paul avant sa conversion.
[47] Voir Vie de Jsus, p. 220221.
[48] Gal., i, 1314; Act., xxii, 3; xxvi, 5.
[49] II Cor., v, 16, ne l'implique nullement. Les passages Act., xxii, 3; xxvi, 4, portent croire
que Paul s'est trouv Jrusalem en mme temps que Jsus. Mais ce n'est pas une raison pour
qu'ils se soient vus.
[50] Act., xxii, 4, 19; xxvi, 1011.
[51] Ibid., xxvi, 11.
[52] Grand prtre de 37 42. Jos., Ant., XVIII, v, 3; XIX, vi, 2.
[53] Act., ix, 12, 14; xxii, 5; xxvi, 12.
[54] Voir Revue numismatique, nouv. srie, t. III (1858), p. 296 et suiv., 362 et suiv.; Revue
archol. avril 1864, p. 284 et suiv.
[55] Jos., B. J., II, xx, 2.
[56] II Cor., xi, 32. La srie des monnaies romaines de Damas offre, en effet, une lacune pour
les rgnes de Caligula et de Claude. Eckhel, Doctrina num. vet., pars 1a, vol. III, p. 330. La
monnaie damasquine au type d'Artas philhellne (ibid.) semble tre de notre Hreth
[communication de M. Waddington].
[57] Jos., Ant., XVIII, v, 1, 3.
[58] Comp. Act., xii, 3; xxiv, 27; xxv, 9.
[59] Act., v, 34 et suiv.
[60] Voir un trait analogue dans la conversion d'Omar. Ibn-Hischam, Sirat errasoul, p. 226
(dition Wstenfeld).
[61] Act., ix, 3; xxii, 6; xxvi, 13.
[62] Act., ix, 4, 8; xxii, 7, 11; xxvi, 14, 16.
[63] C'est l que la tradition du moyen ge fixait le lieu du miracle.
[64] Cela rsulte de Act., ix, 3, 8; xxii, 6, 11.
[65] Nahr el-Awadj.
[66] Tuleil.

[67] La plaine est, en effet, plus de dix-sept cents mtres au-dessus du niveau de la mer.
[68] Act., xxvi, 14.
[69] De Jrusalem Damas, il y a huit fortes journes.
[70] Act., ix, 8, 9, 18; xxii, 11, 13.
[71] Voir ci-dessus, p. 171, et II Cor., xii, 1 et suiv.
[72] J'ai prouv un accs de ce genre Byblos; avec d'autres principes, j'aurais certainement
pris les hallucinations que j'eus alors pour des visions.
[73] Nous possdons trois rcits de cet pisode capital: Act., ix, 1 et suiv.; xxii, 5 et suiv.;
xxvi, 12 et suiv. Les diffrences qu'on remarque entre ces passages prouvent que l'Aptre luimme variait dans les rcits qu'il faisait de sa conversion. Le rcit Actes, ix, lui-mme, n'est
pas homogne, comme nous le montrerons bientt. Comparez Gal., 1, 1517; I Cor., ix, 1; xv,
8; Act., ix, 27.
[74] Chez les Mormons et dans les rveils amricains, presque toutes les conversions sont
aussi amenes par une grande tension de l'me, produisant des hallucinations.
[75] La circonstance que les compagnons de Paul voient et entendent comme lui peut fort
bien tre lgendaire, d'autant plus que les rcits sont, sur ce point, en contradiction expresse.
Comp. Act., ix, 7; xxii, 9; xxvi, 13. L'hypothse d'une chute de cheval est repousse par
l'ensemble des rcits. Quant l'opinion qui rejette toute la narration des Actes, en se fondant
sur , de Gal., i, 16, elle est exagre. , dans ce passage, a le sens de pour
moi, mon sujet. Comp. Gal., i, 24, Paul eut srement, un moment prcis, une vision
qui dtermina sa conversion.
[76] Act., ix, 3, 7; xxii, 6, 9, 11; xxvi, 13.
[77] C'est ce que j'prouvai dans mon accs de Byblos. Les souvenirs de la veille du jour o
je tombai sans connaissance se sont totalement effacs de mon esprit.
[78] II Cor., xii, 1 et suiv.
[79] Act., ix, 27; Gal., i, 16; I Cor., ix, 1; xv, 8; Homlies pseudo-clmentines, xvii, 1319.
[80] Comparez ce qui se passa pour Omar. Sirat errasoul, p. 226 et suiv.
[81] Act., ix, 8; xxii, 11.
[82] Son ancien nom arabe tait Tarik el-Adhwa. On l'appelle aujourd'hui Tarik el-Mustekim,
qui rpond . La porte Orientale (Bb Scharki) et quelques vestiges des
colonnades subsistent encore. Voir les textes arabes donns par Wstenfeld dans la Zeitschrift
fr vergleichende Erdkunde de Ldde, anne 1842, p. 168; Porter, Syria and Palestine, p.
477; Wilson, The Lands of the Bible, II, 345, 35152.
[83] Act., xxii, 11.

[84] Le rcit du chapitre ix des Actes semble ici compos de doux textes entremls; l'un,
plus original, comprenant les versets 9, 12, 18; l'autre, plus dvelopp, plus dialogu, plus
lgendaire, comprenant les versets 9, 10, 11, 13, 14, 15, 16, 17, 18. Le v. 12, en effet, ne se
rattache ni ce qui prcde, ni ce qui suit. Le rcit xxii, 1216, est plus conforme au second
des textes susmentionns qu'au premier.
[85] Act., ix, 12. Il faut lire , comme porte le manuscrit B du Vatican.
Comp. verset 10.
[86] Act., ix, 18; comp. Tobie, ii, 9; vi, 10; xi, 13.
[87] Act., ix, 18; xxii, 16.
[88] Gal., i, 1, 89, 11 et suiv.; I Cor., ix, 1; xi, 23; xv, 8, 9; Col., i, 25; Ephes., i, 19; iii, 3, 7,
8; Act., xx, 24; xxii, 1415, 21; xxvi, 16; Homili pseudo-clem., xviii, 1319.
[89] Gal., i, 17.
[90] est la province d'Arabie, ayant pour partie principale l'Auranitide (Hauran).
[91] Gal., i, 17 et suiv.; Act., ix, 19 et suiv.; xxvi, 20. L'auteur des Actes croit que ce premier
sjour Damas fut court et que Paul, peu aprs sa conversion, vint Jrusalem et y prcha.
(Comp. xxii, 17.) Mais le passage de l'ptre aux Galates est premptoire.
[92] Voir les inscriptions dcouvertes par MM. Waddington et de Voge (Revue archol.,
avril 1864, p. 284 et suiv.; Comptes rendus de l'Acad. des Inscr. et B.-L., 1865, p. 106108),
Comparez ci-dessus, p. 174175.
[93] Dion Cassius, LIX, 12.
[94] J'ai dvelopp ceci dans Bulletin archologique de MM. de Longprier et de Witte,
septembre 1856.
[95] Le lien du verset Gal., i, 16 avec les suivants prouve que Paul prcha immdiatement
aprs sa conversion.
[96] Jos., B. J., I, ii, 25; II, xx, 2.
[97] Act., ix, 2022.
[98] Gal., i, 16. C'est le sens de . Comp. Matth., xvi, 17.

[Pg 191]

CHAPITRE XI.
PAIX ET DVELOPPEMENTS INTRIEURS DE L'GLISE DE JUDE.

[An 38] De l'an 38 l'an 44, aucune perscution ne parat s'tre appesantie sur l'glise[1]. Les
fidles s'imposrent sans doute des prcautions qu'ils ngligeaient avant la mort d'tienne, et
vitrent de parler en public. Peut-tre aussi les disgrces des Juifs qui, durant toute la
seconde partie du rgne de Caligula, furent, en lutte avec ce prince, contriburent-elles
favoriser la secte naissante. Les Juifs, en effet, taient d'autant plus perscuteurs qu'ils taient
en meilleure intelligence avec les Romains. Pour acheter ou rcompenser leur tranquillit,
ceux-ci taient ports augmenter leurs privilges, et, en particulier, celui [Pg 192]auquel ils
tenaient le plus, le droit de tuer les personnes qu'ils regardaient comme infidles la Loi[2].
Or, les annes o nous sommes arrivs comptrent entre les plus orageuses de l'histoire,
toujours si trouble, de ce peuple singulier.
L'antipathie que les Juifs, par leur supriorit morale, leurs coutumes bizarres, et aussi par
leur duret, excitaient chez les populations au milieu desquelles ils vivaient, tait arrive
son comble, surtout Alexandrie[3]. Ces haines accumules profitrent, pour se satisfaire, du
passage l'empire d'un des fous les plus dangereux qui aient rgn. Caligula, au moins depuis
la maladie qui acheva de dranger ses facults mentales (octobre 37), donnait l'affreux
spectacle d'un cervel gouvernant le monde avec les pouvoirs les plus normes que jamais
homme et tenus dans sa main. La loi dsastreuse du csarisme rendait possibles de telles
horreurs, et faisait qu'elles taient sans remde. Cela dura trois ans et trois mois. On a honte
de raconter en une histoire srieuse ce qui va suivre. Avant d'entrer dans le rcit de ces
saturnales, il faut dire avec Sutone: Reliqua ut de monstro narranda sunt.
[Pg 193]Le plus inoffensif passe-temps de cet insens tait le souci de sa propre divinit[4]. Il
y mettait une espce d'ironie amre, un mlange de srieux et de comique (car le monstre ne
manquait pas d'esprit), une sorte de drision profonde du genre humain. Les ennemis des
Juifs virent quel parti on pouvait tirer de cette manie. L'abaissement religieux du monde tait
tel, qu'il ne s'leva pas une protestation contre les sacrilges du csar; chaque culte s'empressa
de lui dcerner les titres et les honneurs qu'il rservait ses dieux. C'est la gloire ternelle des
Juifs d'avoir lev, au milieu de cette ignoble idoltrie, le cri de la conscience indigne. Le
principe d'intolrance qui tait en eux, et qui les entranait tant d'actes cruels, paraissait ici
par son beau ct. Affirmant seuls que leur religion tait la religion absolue, ils ne plirent
pas devant l'odieux caprice du tyran. Ce fut pour eux l'origine de tracasseries sans fin. Il
suffisait qu'il y et dans une ville un homme mcontent de la synagogue, mchant, ou
simplement espigle, pour amener d'affreuses consquences. Un jour, c'tait un autel
Caligula qu'on trouvait rig l'endroit o les Juifs le pouvaient le [Pg 194]moins souffrir[5].
Un autre jour, c'tait une troupe de gamins, criant au scandale, parce que les Juifs seuls
refusaient de placer la statue de l'empereur dans leurs lieux de prire; on courait alors aux
synagogues et aux oratoires; on y installait le buste de Caligula[6]; on mettait les malheureux
dans l'alternative ou de renoncer leur religion, ou de commettre un crime de lse-majest. Il
s'ensuivait d'affreuses vexations.
De telles plaisanteries s'taient dj plusieurs fois renouveles, quand on suggra l'empereur
une ide plus diabolique encore; ce fut de placer son colosse en or dans le sanctuaire du
temple de Jrusalem, et de faire ddier le temple lui-mme sa divinit[7]. Cette odieuse
intrigue faillit hter de trente ans la rvolte et la ruine de la nation juive. La modration du
lgat imprial, Publius Ptronius, et l'intervention du roi Hrode Agrippa, favori de Caligula,
prvinrent la catastrophe. Mais, jusqu'au moment o l'pe de Chra dlivra la terre du
tyran le plus excrable qu'elle et encore support, les Juifs vcurent partout dans la terreur.
Philon nous a conserv [Pg 195]le dtail de la scne inoue qui se passa quand la dputation
dont il tait le chef fut admise voir l'empereur[8]. Caligula les reut pendant qu'il visitait les

villas de Mcne et de Lamia, prs de la mer, aux environs de Pouzzoles. Il tait ce jour-l en
veine de gaiet. Hlicon, son railleur de prdilection, lui avait cont toute sorte de
bouffonneries sur les Juifs. Ah! c'est donc vous, leur dit-il avec un rire amer et en montrant
les dents, qui seuls ne voulez pas me reconnatre pour dieu, et qui prfrez en adorer un que
vous ne sauriez seulement nommer? Il accompagna ces paroles d'un pouvantable
blasphme. Les Juifs tremblaient; leurs adversaires alexandrins prirent les premiers la parole:
Vous dtesteriez, seigneur, encore bien davantage ces gens et toute leur nation, si vous
saviez l'aversion qu'ils ont pour vous; car ils ont t les seuls qui n'aient point sacrifi pour
votre sant, lorsque tous les peuples le faisaient. A ces mots, les Juifs s'crirent que c'tait
l une calomnie, et qu'ils avaient offert trois fois pour la prosprit de l'empereur les
sacrifices les plus solennels qui fussent en leur religion. Soit, dit Caligula avec un srieux
fort comique, vous avez sacrifi; c'est bien; mais ce n'est pas moi que vous avez sacrifi.
[Pg 196]Quel avantage en retir-je? L-dessus, leur tournant le dos, il se mit parcourir les
appartements, donnant des ordres pour les rparations, montant et descendant sans cesse. Les
malheureux dputs (entre lesquels Philon, g de quatre-vingts ans, l'homme peut-tre le
plus vnrable du temps, depuis que Jsus n'tait plus) le suivaient en haut, en bas, essouffls,
tremblants, bafous par l'assistance. Caligula, se retournant tout coup: A propos, leur dit-il,
pourquoi donc ne mangez-vous pas de porc? Les flatteurs clatrent de rire; des officiers,
d'un ton svre, les avertirent qu'on manquait la majest de l'empereur par des rires
immodrs. Les Juifs balbutirent; un d'eux dit assez gauchement: Mais il y a des personnes
qui ne mangent pas d'agneau.- Ah! pour ceux-l, dit l'empereur, ils ont bien raison; c'est
une viande qui n'a pas de got. Il feignit ensuite de s'enqurir de leur affaire; puis, la
harangue peine commence, il les quitte et va donner des ordres pour la dcoration d'une
salle qu'il voulait garnir de pierre spculaire. Il revient, affectant un air modr, demande aux
envoys s'ils ont quelque chose ajouter, et, comme ceux-ci reprennent le discours
interrompu, il leur tourne le dos pour aller voir une autre salle qu'il faisait orner de peintures.
Ce jeu de tigre, badinant avec sa proie, [Pg 197]dura des heures. Les Juifs s'attendaient la
mort. Mais, au dernier moment, les griffes de la bte rentrrent. Allons! dit Caligula en
repassant, dcidment ces gens-ci ne sont pas aussi coupables qu'ils sont plaindre de ne pas
croire ma divinit. Voil comment les questions les plus graves pouvaient tre traites
sous l'horrible rgime que la bassesse du monde avait cr, qu'une soldatesque et une
populace galement viles chrissaient, que la lchet de presque tous maintenait.
[An 39] On comprend que cette situation si tendue ait enlev aux Juifs, du temps de Marullus,
beaucoup de cette audace qui les faisait parler si firement Pilate. Dj presque dtachs du
temple, les chrtiens devaient tre bien moins effrays que les Juifs des projets sacrilges de
Caligula. Ils taient, d'ailleurs, trop peu nombreux pour que l'on connt Rome leur
existence. L'orage du temps de Caligula, comme celui qui aboutit la prise de Jrusalem par
Titus, passa sur leur tte, et plusieurs gards les servit. Tout ce qui affaiblissait
l'indpendance juive leur tait favorable, puisque c'tait autant d'enlev au pouvoir d'une
orthodoxie souponneuse, appuyant ses prtentions par de svres pnalits.
Cette priode de paix fut fconde en dveloppements intrieurs. L'glise naissante se divisait
en [Pg 198]trois provinces: Jude, Samarie, Galile[9], laquelle sans doute se rattachait
Damas. Jrusalem avait sa primaut absolument inconteste. L'glise de cette ville, qui avait
t disperse aprs la mort d'tienne, se reconstitua vite. Les aptres n'avaient jamais quitt la
ville. Les frres du Seigneur continuaient d'y rsider et de jouir d'une grande autorit[10]. Il
ne semble pas que cette nouvelle glise de Jrusalem ait t organise d'une manire aussi
rigoureuse que la premire; la communaut des biens n'y fut pas strictement rtablie.
Seulement, on fonda une grande caisse des pauvres, o devaient tre verses les aumnes que

les glises particulires envoyaient l'glise mre, origine et source permanente de leur
foi[11].
Pierre faisait de frquents voyages apostoliques dans les environs de Jrusalem[12]. Il
jouissait toujours d'une grande rputation de thaumaturge. A Lydda[13], en particulier, il
passa pour avoir guri un paralytique nomm ne, miracle qui, dit-on, amena de nombreuses
conversions dans la plaine de Saron[14]. [Pg 199]De Lydda, il se rendit Jopp[15], ville qui
parat avoir t un centre pour le christianisme. Des villes d'ouvriers, de marins, de pauvres
gens, o les Juifs orthodoxes ne dominaient pas[16], taient celles o la secte trouvait les
meilleures dispositions. Pierre fit un long sjour Jopp, chez un tanneur nomm Simon, qui
demeurait prs de la mer[17]. L'industrie du cuir tait un mtier presque impur; on ne devait
pas frquenter ceux qui l'exeraient, si bien que les corroyeurs taient rduits demeurer dans
des quartiers part[18]. Pierre, en choisissant un tel hte, donnait une marque de son
indiffrence pour les prjugs juifs, et travaillait cet ennoblissement des petits mtiers qui
est, pour une bonne part, l'ouvrage de l'esprit chrtien.
[An 40] L'organisation des uvres de charit surtout se poursuivait activement. L'glise de
Jopp possdait une femme admirable nomme en aramen Tabitha (gazelle), et en grec
Dorcas[19], qui consacrait tous ses [Pg 200]soins aux pauvres[20]. Elle tait riche, ce
semble, et distribuait son bien en aumnes. Cette respectable dame avait form une runion
de veuves pieuses, qui passaient avec elles leurs journes[21] tisser des habits pour les
indigents. Comme le schisme du christianisme avec le judasme n'tait pas encore consomm,
il est probable que les Juifs bnficiaient de ces actes de charit. Les saints et les
veuves[22] taient ainsi de pieuses personnes, faisant du bien tous, des espces de bgards
et de bguines, que les seuls rigoristes d'une orthodoxie pdantesque tenaient pour suspects,
des fraticelli aims du peuple, dvots, charitables, pleins de piti.
Le germe de ces associations de femmes, qui sont une des gloires du christianisme, exista de
la sorte dans les premires glises de Jude. A Jaffa commena la gnration de ces femmes
voiles, vtues de lin, qui devaient continuer travers les sicles la tradition des charitables
secrets. Tabitha fut la mre d'une famille qui ne finira pas, tant qu'il y aura des misres
soulager et de bons instincts de femme satisfaire. On raconta plus tard que Pierre l'avait
ressuscite. Hlas! la mort, tout [Pg 201]insense, toute rvoltante qu'elle est en pareil cas, est
inflexible. Quand l'me la plus exquise s'est exhale, l'arrt demeure irrvocable; la femme la
plus excellente ne rpond pas plus que la femme vulgaire et frivole l'invitation des voix
amies qui la rappellent. Mais l'ide n'est pas assujettie aux conditions de la matire. La vertu
et la bont chappent aux prises de la mort. Tabitha n'avait pas besoin d'tre ressuscite. Pour
quatre jours de plus passer en cette triste vie, fallait-il la dranger de sa douce et immuable
ternit? Laissez-la reposer en paix; le jour des justes viendra.
Dans ces villes trs-mles, le problme de l'admission des paens au baptme se posait avec
beaucoup d'urgence. Pierre en tait fortement proccup. Un jour qu'il priait Jopp, sur la
terrasse de la maison du tanneur, ayant devant lui cette mer qui allait bientt porter la foi
nouvelle tout l'Empire, il eut une extase prophtique. Dans le demi-sommeil o il tait
plong, il crut prouver une sensation de faim, et demanda quelque chose. Or, pendant qu'on
le lui prparait, il vit le ciel ouvert et une nappe noue aux quatre coins en descendre. Ayant
regard l'intrieur de la nappe, il y vit des animaux de toute espce, et crut entendre une
voix qui lui disait: Tue et mange. Et sur l'objection qu'il fit que plusieurs [Pg 202]de ces
animaux taient impurs: N'appelle pas impur ce que Dieu a purifi, lui fut-il rpondu. Cela,
ce qu'il parat, se rpta par trois fois. Pierre fut persuad que ces animaux reprsentaient

symboliquement la masse des gentils, que Dieu lui-mme venait de rendre aptes la
communion sainte du royaume de Dieu[23].
L'occasion se prsenta bientt d'appliquer ces principes. De Jopp, Pierre se rendit Csare.
L, il fut mis en rapport avec un centurion nomm Cornlius[24]. La garnison de Csare
tait forme, en partie du moins, par une de ces cohortes composes de volontaires italiens,
qu'on appelait Italic[25]. Le nom complet de celle-ci a pu tre cohors prima Augusta Italica
civium romanorum[26]. Cornlius tait centurion de cette cohorte, par consquent Italien et
citoyen romain. C'tait un honnte homme, qui depuis longtemps se sentait de l'attrait pour le
cul le monothiste des Juifs. Il priait, faisait des aumnes, pratiquait en un mot les prceptes
de religion naturelle que suppose le judasme; mais il n'tait pas circoncis; ce [Pg 203]n'tait
pas un proslyte un degr quelconque; c'tait un paen pieux, un Isralite de cur, rien de
plus[27]. Toute sa maison et quelques soldats de sa centurie taient, dit-on, dans les mmes
dispositions[28]. Cornlius demanda entrer dans l'glise nouvelle. Pierre, dont la nature
tait ouverte et bienveillante, le lui accorda, et le centurion fut baptis[29].
Peut-tre Pierre ne vit-il d'abord cela aucune difficult; mais, son retour Jrusalem, on
lui en fit de grands reproches. Il avait viol ouvertement la Loi, il tait entr chez des
incirconcis et avait mang avec eux. La question tait capitale, en effet; il s'agissait de savoir
si la Loi tait abolie, s'il tait permis de la violer par proslytisme, si les gentils pouvaient tre
reus de plain-pied dans l'glise. Pierre, pour se dfendre, raconta sa vision de Jopp. Plus
tard, le fait du centurion servit d'argument dans la grande question du baptme des
incirconcis. Pour lui donner plus de force, on supposa que chaque phase de [Pg 204]cette
grande affaire avait t marque par un ordre du Ciel. On raconta qu' la suite de longues
prires, Cornlius avait vu un ange qui lui avait ordonn d'aller qurir Pierre Jopp; que la
vision symbolique de Pierre eut lieu l'heure mme o arrivrent les messagers de Cornlius;
que d'ailleurs Dieu s'tait charg de lgitimer tout ce qui avait t fait, puisque, l'Esprit-Saint
tant descendu sur Cornlius et sur les gens de sa maison, ceux-ci avaient parl les langues et
psalmodi la faon des autres fidles. tait-il naturel de refuser le baptme des personnes
qui avaient reu le Saint-Esprit?
L'glise de Jrusalem tait encore exclusivement compose de Juifs et de proslytes. Le
Saint-Esprit se rpandant sur des incirconcis, antrieurement au baptme, parut un fait trsextraordinaire. Il est probable que ds lors existait un parti oppos en principe l'admission
des gentils, et que tout le monde n'accepta pas les explications de Pierre. L'auteur des
Actes[30] veut que l'approbation ait t unanime. Mais, dans quelques annes, nous verrons la
question renatre avec bien plus de vivacit[31]. On accepta peut-tre le fait du bon centurion,
comme celui de l'eunuque [Pg 205]thiopien, titre de fait exceptionnel, justifi par une
rvlation et un ordre exprs de Dieu. L'affaire tait loin d'tre dcide. Ce fut la premire
controverse dans le sein de l'glise; le paradis de la paix intrieure avait dur six ou sept ans.
Ds l'an 40 peu prs, la grande question d'o l'avenir du christianisme parat ainsi avoir t
pose. Pierre et Philippe, avec beaucoup de justesse, entrevirent la vraie solution et
baptisrent des paens. Sans doute, dans les deux rcits que l'auteur des Actes nous donne ce
sujet, et qui sont en partie calqus l'un sur l'autre, il est difficile de mconnatre un systme.
L'auteur des Actes appartient un parti de conciliation, favorable l'introduction des paens
dans l'glise, et qui ne veut pas avouer la violence des divisions que l'affaire a souleves. On
sent parfaitement qu'en crivant les pisodes de l'eunuque, du centurion, et mme de la
conversion des Samaritains, cet auteur ne veut pas seulement raconter, qu'il cherche surtout
des prcdents une opinion. Mais nous ne pouvons admettre, d'un autre ct, qu'il invente

les faits qu'il raconte. Les conversions de l'eunuque de la candace et du centurion Cornlius
sont probablement des faits rels, prsents et transforms selon les besoins de la thse en vue
de laquelle le livre des Actes a t compos.
[Pg 206][An 41]Celui qui devait, dix ou onze ans plus tard, donner ce dbat une porte si
dcisive, Paul, ne s'y mlait pas encore. Il tait dans le Hauran ou Damas, prchant, rfutant
les Juifs, mettant au service de la foi nouvelle autant d'ardeur qu'il en avait montr pour la
combattre. Le fanatisme, dont il avait t l'instrument, ne tarda pas le poursuivre son tour.
Les Juifs rsolurent de le perdre. Ils obtinrent de l'ethnarque qui gouvernait Damas au nom de
Hreth, un ordre de l'arrter. Paul se cacha. On sut qu'il devait sortir de la ville; l'ethnarque,
qui voulait plaire aux Juifs, plaa des escouades aux portes pour se saisir de sa personne;
mais les frres le firent chapper de nuit en le descendant, au moyen d'un panier, par la
fentre d'une maison qui surplombait le rempart[32].
chapp ce danger, Paul dirigea ses yeux vers Jrusalem. Il y avait trois ans[33] qu'il tait
chrtien, et il n'avait pas encore vu les aptres. Son caractre roide, peu liant, port s'isoler,
lui avait d'abord fait tourner le dos en quelque sorte la grande famille dans laquelle il venait
d'entrer malgr lui, et prfrer pour son premier apostolat un pays nouveau, o il ne devait
trouver aucun collgue. Le dsir de voir [Pg 207]Pierre, cependant, s'tait veill en lui[34].
Il reconnaissait son autorit et le dsignait, comme tout le monde, du nom de Kpha la
pierre. Il se rendit donc Jrusalem, faisant en sens contraire la route qu'il avait parcourue
trois ans auparavant en des dispositions si diffrentes.
Sa position Jrusalem fut extrmement fausse et embarrasse. On y avait bien entendu dire
que le perscuteur tait devenu le plus zl des vanglistes et le premier dfenseur de la foi
qu'il avait voulu dtruire[35]. Mais il restait contre lui de grandes prventions. Plusieurs
craignaient de sa part quelque horrible machination. On l'avait vu si enrag, si cruel, si ardent
pntrer dans les maisons, dchirer le secret des familles pour chercher des victimes,
qu'on le croyait capable de jouer une odieuse comdie pour mieux perdre ceux qu'il
hassait[36]. Il demeurait, ce semble, dans la maison de Pierre[37]. Plusieurs des disciples
restaient sourds ses avances et se retiraient de lui[38]. Un homme de cur et de volont,
Barnab, joua ce moment un rle dcisif. En qualit [Pg 208]de Chypriote et de nouveau
converti, il comprenait mieux que les disciples galilens la position de Paul. Il vint au-devant
de lui, le prit en quelque sorte par la main, le prsenta aux plus souponneux et se fit son
garant[39]. Par cet acte de sagesse et de pntration, Barnab mrita au plus haut degr du
christianisme. Ce fut lui qui devina Paul; c'est lui que l'glise doit le plus extraordinaire de
ses fondateurs. L'amiti fconde de ces deux hommes apostoliques, amiti qui ne souffrit
aucun nuage, malgr bien des dissentiments, amena plus tard leur association en vue de
missions chez les gentils. Cette grande association date, en un sens, du premier sjour de Paul
Jrusalem. Parmi les causes de la foi du monde, il faut compter le gnreux mouvement de
Barnab tendant la main Paul suspect et dlaiss, l'intuition profonde qui lui fit dcouvrir
une me d'aptre sous cet air humili, la franchise avec laquelle il rompit la glace et abattit
les obstacles que les fcheux antcdents du converti, peut-tre aussi [Pg 209]certains traits
de son caractre, avaient levs entre lui et ses frres nouveaux.
Paul, du reste, vita comme systmatiquement de voir les aptres. C'est lui-mme qui le dit,
et il prend la peine de l'affirmer avec serment; il ne vit que Pierre et Jacques, frre du
Seigneur[40]. Son sjour ne dura que deux semaines[41]. Certes, il est possible qu' l'poque
o il crivit l'ptre aux Galates (vers 56), Paul se soit trouv entran, par les besoins du
moment, fausser un peu la couleur de ses rapports avec les aptres, les prsenter comme

plus secs, plus imprieux, qu'ils ne le furent en ralit. Vers 56, il tenait essentiellement
prouver qu'il n'avait rien reu de Jrusalem, qu'il n'tait nullement le mandataire du conseil
des Douze, tabli dans cette ville. Son attitude, Jrusalem, aurait t l'allure haute et altire
d'un matre qui vite les rapports avec les autres matres, pour ne pas avoir l'air de se
subordonner eux, et non la mine humble [Pg 210]et repentante d'un coupable honteux de
son pass, comme le veut l'auteur des Actes. Nous ne pouvons croire que, ds l'an 41, Paul ft
anim de cette espce de soin jaloux de garder sa propre originalit qu'il montra plus tard. La
raret de ses entrevues avec les aptres et la brivet de son sjour Jrusalem vinrent
probablement de son embarras, devant des gens d'une autre nature que lui et pleins de
prjugs son gard, bien plutt que d'une politique raffine, qui lui aurait fait voir, quinze
ans d'avance, les inconvnients qu'il pouvait y avoir les frquenter.
En ralit, ce qui devait mettre une sorte de mur entre les aptres et Paul, c'tait surtout la
diffrence de leur caractre et de leur ducation. Les aptres taient tous Galilens; ils
n'avaient pas t aux grandes coles juives; ils avaient vu Jsus; ils se souvenaient de ses
paroles; c'taient de bonnes et pieuses natures, parfois un peu solennelles et naves. Paul tait
un homme d'action, plein de feu, mdiocrement mystique, enrl comme par une force
suprieure dans une secte qui n'tait nullement celle de sa premire adoption. La rvolte, la
protestation, taient ses sentiments habituels[42]. Son instruction [Pg 211]juive tait
beaucoup plus forte que celle de tous ses nouveaux confrres. Mais, n'ayant pas entendu
Jsus, n'ayant pas t institu par lui, il avait, selon les ides chrtiennes, une grande
infriorit. Or, Paul n'tait pas fait pour accepter une place secondaire. Son altire
individualit exigeait un rle part. C'est probablement vers ce temps que naquit en lui l'ide
bizarre qu'aprs tout il n'avait rien envier ceux qui avaient connu Jsus et avaient t
choisis par lui, puisque lui aussi avait vu Jsus, avait reu de Jsus une rvlation directe et le
mandat de son apostolat. Mme ceux qui furent honors d'une apparition personnelle du
Christ ressuscit n'eurent rien de plus que lui. Pour avoir t la dernire, sa vision n'en avait
pas t moins remarquable. Elle s'tait produite dans des circonstances qui lui donnaient un
cachet particulier d'importance et de distinction[43]. Erreur capitale! L'cho de la voix de
Jsus se retrouvait dans les discours du plus humble de ses disciples. Avec toute sa science
juive, Paul ne pouvait suppler l'immense dsavantage qui rsultait pour lui de sa tardive
initiation. Le Christ qu'il avait vu sur le chemin de Damas n'tait pas, quoi qu'il dt, le Christ
de Galile; c'tait le Christ de son imagination, de [Pg 212]son sens propre. Quoiqu'il fut
attentif recueillir les paroles du matre[44], il est clair que ce n'tait ici qu'un disciple de
seconde main. Si Paul et rencontr Jsus vivant, on peut douter qu'il se ft attach lui. Sa
doctrine sera la sienne, non celle de Jsus; les rvlations dont il est si fier sont le fruit de son
cerveau.
Ces ides, qu'il n'osait communiquer encore, lui rendaient le sjour de Jrusalem dsagrable.
Au bout de quinze jours, il prit cong de Pierre et partit. Il avait vu si peu de monde qu'il osait
dire que personne dans les glises de Jude ne connaissait son visage et ne savait quelque
chose de lui autrement que par ou-dire[45]. Plus tard, il attribua ce brusque dpart une
rvlation. Il racontait qu'un jour, priant dans le temple, il eut une extase, qu'il vit Jsus en
personne, et reut de lui l'ordre de quitter au plus vite Jrusalem, parce qu'on n'y tait pas
dispos recevoir son tmoignage. En change de ces endurcis, Jsus lui aurait promis
l'apostolat de nations lointaines et un auditoire plus docile sa voix[46]. Quant ceux qui
voulurent effacer les traces des nombreux [Pg 213]dchirements que l'entre de ce disciple
insoumis causa dans l'glise, ils prtendirent que Paul passa un assez long temps Jrusalem,
vivant avec les frres sur le pied de la plus complte libert, mais que, s'tant mis prcher

les Juifs hellnistes, il faillit tre tu par eux, si bien que les frres durent veiller sa sret et
le faire conduire Csare[47].
Il est probable, en effet, que, de Jrusalem, il se rendit Csare. Mais il y resta peu, et se mit
parcourir la Syrie, puis la Cilicie[48]. Il prchait sans doute dj, mais pour son compte et
sans accord avec personne. Tarse, sa patrie, fut son sjour habituel durant cette priode de sa
vie apostolique, qu'on peut valuer deux ans[49]. Il est possible que les glises de Cilicie
lui aient d leurs commencements[50]. Cependant la vie de Paul n'tait pas, ds cette poque,
telle que nous la voyons plus tard. Il ne prenait pas le titre d'aptre, lequel tait alors
strictement rserv aux Douze[51]. Ce n'est qu' partir de son association [Pg 214]avec
Barnab (an 45) qu'il entre dans cette carrire de prgrinations sacres et de prdications qui
devaient faire de lui le type du missionnaire voyageur.
[1] Act., ix, 31.
[2] Voir l'aveu atrocement naf de III Macch., vii, 1213.
[3] Lire le IIIe livre (apocryphe) des Macchabes, tout entier, en le comparant celui
d'Esther.
[4] Sutone, Caius, 22, 52; Dion Cassius, LIX, 2628; Philon, Legatio ad Caium, 25, etc.;
Josphe, Ant., XVIII; viii; XIX, i, 12; B. J., II, x.
[5] Philon, Leg. ad Caium, 30.
[6] Philon, In Flaccum, 7; Leg. ad Caium, 18, 20, 26, 43.
[7] Philon, Leg. ad Caium, 29; Josphe, Ant., XVIII, viii; B. J., II, x; Tacite, Ann., XII, 54;
Hist., V, 9, en compltant le premier passage par le second.
[8] Philon, Leg. ad Caium, 27, 30, 44 et suiv.
[9] Act., ix, 31.
[10] Gal., i, 1819; ii, 9.
[11] Act., xi, 2930, et ci-dessus, p. 79.
[12] Act., ix, 32.
[13] Aujourd'hui Ludd.
[14] Act., ix, 3235.
[15] Jaffa.
[16] Jos., Ant., XIV, x, 6.
[17] Act., ix, 43; x, 6, 17, 32.

[18] 4. Mischna, Ketuboth, vii, 10.


[19] Comp. Gruter, p. 891, 4; Reinesius, Inscript., XIV, 61, Mommsen, Inscr. regni Neap.,
622, 2034, 3092, 4985; Pape, Wrt. der griech. Eigenn., ce mot. Cf. Jos., B. J., IV, iii, 6.
[20] Act., ix, 36 et suiv.
[21] Ibid., ix, 39. Le grec porte .
[22] Ibid.,ix, 32, 41.
[23] Act., x, 916; xi, 510.
[24] Ibid., x, 1-xi, 18.
[25] Il y en avait au moins trente-deux (Orelli et Henzen, Inscr. lat., nos 90, 512, 6756).
[26] Comp. Act., xxvii, 1, et Henzen, no 6709.
[27] Comparez Luc, vii, 2 et suiv. Luc se complat, il est vrai, dans cette ide de centurions
vertueux et juifs par l'me sans la circoncision (voir l'Introd., p. xxii). Mais l'exemple d'Izate
(Jos., Ant., XX, ii, 5). prouve que de telles situations taient possibles. Comp., Jos., B. J., II,
xxviii, 2; Orelli, Inscr., no 2523.
[28] Act., x, 2, 7.
[29] Ceci parat, il est vrai, en contradiction avec Gal., ii, 79. Mais la conduite de Pierre en
ce qui concerne l'admission des gentils fut toujours trs-peu consistante. Gal., ii, 12.
[30] Act., xi, 18.
[31] Ibid., xv, 1 et suiv.
[32] II Cor., ii, 3233; Act., ix, 2325.
[33] Gal., i, 48.
[34] Gal., i, 18.
[35] Ibid., i, 23.
[36] Act., ix, 26.
[37] Gal., i, 18.
[38] Act., ix, 26.
[39] Act., ix, 27. Toute cette partie des Actes a trop peu de valeur historique pour qu'on puisse
affirmer que la belle action de Barnab ait eu lieu durant les quinze jours que Paul passa

Jrusalem. Mais il y a sans doute dans la manire dont les Actes prsentent la chose un
sentiment, vrai des relations de Paul et de Barnab.
[40] Gal., i, 1920.
[41] Ibid., i, 18. Impossible, par consquent, d'admettre comme exacts les versets 2829 du
ch. ix des Actes. L'auteur des Actes abuse de ces embches et de ces projets meurtriers. Les
Actes diffrent de l'ptre aux Galates, en ce qu'ils supposent le premier sjour de saint Paul
Jrusalem plus long et plus voisin de sa conversion. Naturellement, c'est l'ptre qui mrite la
prfrence, au moins pour la chronologie et les circonstances matrielles.
[42] Voir surtout l'ptre aux Galates.
[43] ptre aux Galates, i, 1112 et presque entire; I Cor., ix, 1 et suiv.; xv, 1 et suiv.; II
Cor., xi, 21 et suiv.
[44] On en trouve le sentiment plus ou moins direct: Rom., xii, 14; I Cor., xiii, 2; II Cor., iii,
6; I Thess., iv, 8; v, 2, 6.
[45] Gal., i, 2223.
[46] Act., xxii, 1721.
[47] Act., ix, 2930.
[48] Gal., i, 21.
[49] Act., ix, 30; xi, 25. La donne chronologique capitale pour cette poque de la vie de saint
Paul est Gal., i, 18; ii, 1.
[50] La Cilicie avait une glise en l'an 51. Act., xv, 23, 41.
[51] C'est dans l'ptre aux Galates (vers 56) que Paul se place pour la premire fois avec
clat au rang des aptres (i, 1 et la suite). Selon Gal., ii, 710, il aurait reu ce titre en 51.
Cependant, il ne le prend pas encore dans la suscription des deux ptres aux Thessaloniciens,
qui sont de l'an 53. I Thess., ii, 6 n'implique pas un titre officiel. L'auteur des Actes ne donne
jamais Paul le nom d'aptre. Les aptres, pour l'auteur des Actes, sont les Douze.
Act., xiv, 4, 14 est une exception.

[Pg 215]

CHAPITRE XII.
FONDATION DE L'GLISE D'ANTIOCHE.
[An 41] La foi nouvelle faisait de proche en proche d'tonnants progrs. Les membres de
l'glise de Jrusalem qui avaient t disperss la suite de la mort d'tienne, poussant leurs

conqutes le long de la cte de Phnicie, atteignirent Chypre et Antioche. Ils avaient d'abord
pour principe absolu de ne prcher qu'aux Juifs[1].
Antioche, la mtropole de l'Orient, la troisime ville du monde[2], fut le centre de cette
chrtient de la Syrie du Nord. C'tait une ville de plus de cinq cent mille mes, presque aussi
grande que Paris avant ses rcentes extensions[3], rsidence du [Pg 216]lgat imprial de
Syrie. Porte tout d'abord par les Sleucides un haut degr de splendeur, elle n'avait fait que
profiter de l'occupation romaine. En gnral, les Sleucides avaient devanc les Romains
dans le got des dcorations thtrales appliques aux grandes cits. Temples, aqueducs,
bains, basiliques, rien ne manquait Antioche de ce qui faisait une grande ville syrienne de
cette poque. Les rues bordes de colonnades, avec leurs carrefours dcors de statues, y
avaient plus de symtrie et de rgularit que partout ailleurs[4]. Un Corso orn de quatre
rangs de colonnes, formant deux galeries couvertes avec une large avenue au milieu,
traversait la ville de part en part[5], sur une longueur de trente-six stades (plus d'une lieue)[6].
Mais Antioche n'avait pas seulement d'immenses constructions [Pg 217]d'utilit publique[7];
elle avait aussi, ce que peu de villes syriennes possdaient, des chefs-d'uvre d'art grec,
d'admirables statues[8], des uvres classiques d'une dlicatesse que le sicle ne savait plus
imiter. Antioche, ds sa fondation, avait t une ville tout hellnique. Les Macdoniens
d'Antigone et de Sleucus avaient port dans cette rgion du bas Oronte leurs souvenirs les
plus vivants, les cultes, les noms de leur pays[9]. La mythologie grecque s'y tait cr comme
une seconde patrie; on avait la prtention de montrer dans le pays une foule de lieux saints
se rattachant cette mythologie. La ville tait pleine du culte d'Apollon et des nymphes.
Daphn, lieu enchanteur deux petites heures de la ville, rappelait aux conqurants les plus
riantes fictions. C'tait une sorte de plagiat, de contrefaon des mythes de la mre patrie,
analogue ces transports hardis par lesquels les tribus primitives faisaient voyager avec elles
leur gographie mythique, leur Brcynthe, leur Arvanda, leur Ida, leur Olympe. Ces fables
grecques constituaient [Pg 218]une religion bien vieillie et peine plus srieuse que les
Mtamorphoses d'Ovide. Les anciennes religions du pays, en particulier celle du mont
Casius[10], y ajoutaient un peu de gravit. Mais la lgret syrienne, le charlatanisme
babylonien, toutes les impostures de l'Asie, se confondant cette limite des deux mondes,
avaient fait d'Antioche la capitale du mensonge, la sentine de toutes les infamies.
A ct de la population grecque, en effet, laquelle ne fut nulle part en Orient (si l'on excepte
Alexandrie) aussi dense qu'ici, Antioche compta toujours dans son sein un nombre
considrable d'indignes syriens, parlant syriaque[11]. Ces indignes constituaient une basse
classe, habitant les faubourgs de la grande cit et les villages populeux qui formaient autour
d'elle une vaste banlieue[12], Charandama, Ghisira, Gandigura, Apate (noms pour la plupart
syriaques)[13], Les mariages entre ces Syriens et les Grecs tant ordinaires, Sleucus
d'ailleurs ayant tabli par une [Pg 219]loi que tout tranger qui s'tablirait dans la ville en
deviendrait citoyen, Antioche, au bout de trois sicles et demi d'existence, se trouva un des
points du monde o la race tait le plus mle. L'avilissement des mes y tait effroyable. Le
propre de ces foyers de putrfaction morale, c'est d'amener toutes les races au mme niveau.
L'ignominie de certaines villes levantines, domines par l'esprit d'intrigue, livres tout
entires aux basses et subtiles penses, peut peine nous donner une ide du degr de
corruption o arriva l'espce humaine Antioche. C'tait un ramas inou de bateleurs, de
charlatans, de mimes[14], de magiciens, de thaumaturges, de sorciers[15], de prtres
imposteurs; une ville de courses, de jeux, de danses, de processions, de ftes, de bacchanales;
un luxe effrn, toutes les folies de l'Orient, les superstitions les plus malsaines, le fanatisme
de l'orgie[16]. [Pg 220]Tour tour serviles et ingrats, lches et insolents, les Antiochniens
taient le modle accompli de ces foules voues au csarisme, sans patrie, sans nationalit,

sans honneur de famille, sans nom garder. Le grand Corso qui traversait la ville tait
comme un thtre, o roulaient tout le jour les flots d'une populace futile, lgre, changeante,
meutire[17], parfois spirituelle[18], occupe de chansons, de parodies, de plaisanteries,
d'impertinences de toute espce[19]. La ville tait fort lettre[20], mais d'une pure littrature
de rhteurs[21]. Les spectacles taient tranges; il y eut des jeux o l'on vit des churs de
jeunes filles nues prendre part tous les exercices avec un simple bandeau[22]; la clbre
fte de Maouma, des troupes de courtisanes nageaient en public dans des bassins[23] [Pg
221]remplis d'une eau limpide[24]. C'tait comme un enivrement, comme un songe de
Sardanapale, o se droulaient ple-mle toutes les volupts, toutes les dbauches, n'excluant
pas certaines dlicatesses. Ce fleuve de boue qui, sortant par l'embouchure de l'Oronte, venait
inonder Rome[25], avait l sa source principale. Deux cents dcurions taient occups
rgler les liturgies et les ftes[26]. La municipalit possdait de vastes domaines publics, dont
les duumvirs partageaient l'usufruit entre les citoyens pauvres[27]. Comme toutes les villes de
plaisir, Antioche avait une plbe infime, vivant du public ou de sordides profits.
La beaut des uvres d'art et le charme infini de la nature[28] empchaient cet abaissement
moral de dgnrer tout fait en laideur et en vulgarit. Le site d'Antioche est un des plus
pittoresques du monde. La ville occupait l'intervalle entre l'Oronte et les pentes du mont
Silpius, l'un des'embranchements du mont Casius. Rien n'galait l'abondance et la beaut des
[Pg 222]eaux[29]. L'enceinte, gravissant des rochers pic par un vrai tour de force
d'architecture militaire[30], embrassait le sommet des monts, et formait avec les rochers,
une hauteur norme, une couronne dentele d'un merveilleux effet. Cette disposition de
remparts, unissant les avantages des anciennes acropoles ceux des grandes villes fermes,
fut en gnral prfre par les lieutenants d'Alexandre, comme on le voit Sleucie de Pirie,
Ephse, Smyrne, Thessalonique. Il en rsultait de surprenantes perspectives. Antioche
avait, au dedans de ses murs, des montagnes de sept cents pieds de haut, des rochers pic,
des torrents, des prcipices, des ravins profonds, des cascades, des grottes inaccessibles; au
milieu de tout cela, des jardins dlicieux[31]. Un pais fourr de myrtes, de buis Henri, de
lauriers, de plantes toujours vertes et du vert le plus tendre, des rochers tapisss d'illets, de
jacinthes, de cyclamens, donnent ces hauteurs sauvages l'aspect de parterres suspendus. La
varit des fleurs, la fracheur du gazon, compos d'une multitude inoue de petites
gramines, la beaut des platanes [Pg 223]qui bordent l'Oronte, inspirent la gaiet, quelque
chose du parfum suave dont s'enivrrent ces beaux gnies de Jean Chrysostome, de Libanius,
de Julien. Sur la rive droite du fleuve s'tend une vaste plaine, borne d'un cte par l'Amanus
et les monts bizarrement dcoups de la Pirie, de l'autre par les plateaux de la
Cyrrhestique[32], derrire lesquels on sent le dangereux voisinage de l'Arabe et du dsert. La
valle de l'Oronte, qui s'ouvre l'ouest, met ce bassin intrieur en communication avec la
mer, ou pour mieux dire avec le vaste monde au sein duquel la Mditerrane a constitu de
tout temps une sorte de route neutre et de lien fdral.
Parmi les colonies diverses que les ordonnances librales des Sleucides attirrent dans la
capitale de la Syrie, celle des juifs tait une des plus nombreuses[33]; elle datait de Sleucus
Nicator et possdait les mmes droits que les Grecs[34]. Bien que les juifs eussent un
ethnarque particulier, leurs rapports avec les paens taient trs-frquents. Ici, comme
Alexandrie, ces rapports dgnraient souvent en [Pg 224]rixes et en agressions[35]. D'un
autre ct, ils donnaient lieu une active propagande religieuse. Le polythisme officiel
devenant de plus en plus insuffisant pour les mes srieuses, la philosophie grecque et le
judasme attiraient tous ceux que les vaines pompes du paganisme ne satisfaisaient pas. Le
nombre des proslytes tait considrable. Ds les premiers jours du christianisme, Antioche
avait fourni l'glise de Jrusalem un de ses hommes les plus influents, Nicolas, l'un des

diacres[36]. Il y avait l d'excellents germes qui n'attendaient qu'un rayon de la grce pour
clore et pour porter les plus beaux fruits qu'on eut encore vus.
L'glise d'Antioche dut sa fondation quelques croyants originaires de Chypre et de Cyrne,
qui avaient dj beaucoup prch[37]. Jusque-l, ils ne s'taient adresss qu'aux juifs. Mais,
dans une ville o les juifs purs, les juifs proslytes, les gens craignant Dieu ou paens
demi juifs, les purs paens, vivaient ensemble[38], de petites prdications bornes un groupe
de maisons devenaient impossibles. Le sentiment d'aristocratie religieuse qui remplissait [Pg
225]d'orgueil les Juifs de Jrusalem n'existait pas dans ces grandes villes d'une civilisation
toute profane, o l'horizon tait plus tendu et o les prjugs taient moins enracins. Les
missionnaires chypriotes et cyrnens furent donc amens se dpartir de leur rgle. Ils
prchrent indiffremment aux Juifs et aux Grecs[39].
Les dispositions rciproques de la population juive et de la population paenne paraissent,
ce moment, avoir t fort mauvaises[40]. Mais des circonstances d'un autre ordre servirent
peut-tre les ides nouvelles. Le tremblement de terre qui avait gravement endommag la cit
le 23 mars de l'an 37 occupait encore les esprits. Toute la ville ne parlait que d'un charlatan
nomm Debborius, qui prtendait empcher le retour de tels accidents par des talismans
ridicules[41]. Cela tenait les esprits tendus vers les choses surnaturelles. Quoi qu'il en soit, le
succs de la prdication chrtienne fut trs-grand. Une jeune glise ardente, novatrice, pleine
d'avenir, [Pg 226]parce qu'elle tait compose des lments les plus divers, fut fonde en peu
de temps. Tous les dons du Saint-Esprit s'y rpandirent, et il tait ds lors facile de prvoir
que cette glise nouvelle, libre du mosasme troit qui traait un cercle infranchissable autour
de Jrusalem, serait le second berceau du christianisme. Certes Jrusalem restera jamais la
capitale religieuse du monde. Cependant le point de dpart de l'glise des gentils, le foyer
primordial des missions chrtiennes fut vraiment Antioche. C'est l que pour la premire fois
se constitua une glise chrtienne dgage de liens avec le judasme; c'est l que s'tablit la
grande propagande de l'ge apostolique; c'est l que se forma dfinitivement saint Paul.
Antioche marque la seconde tape des progrs du christianisme. En fait de noblesse
chrtienne, ni Rome, ni Alexandrie, ni Constantinople ne sauraient lui tre compares.
La topographie de la vieille Antioche est si efface qu'on chercherait vainement sur ce sol,
presque vide de traces antiques, le point o il faut rattacher tant de grands souvenirs. Ici,
comme partout, le christianisme dut s'tablir dans les quartiers pauvres, parmi les gens de
petits mtiers. La basilique qu'on appelait Ancienne et Apostolique[42] au ive sicle, [Pg
227]tait situe dans la rue dite de Singon, prs du Panthon[43]. Mais on ne sait o tait ce
Panthon. La tradition et certaines vagues analogies inviteraient chercher le quartier
chrtien primitif du ct de la porte qui garde encore aujourd'hui le nom de Paul, Bb
Bolos[44], et au pied de la montagne nomme par Procope Stavrin, qui porte le ct sud-est
des remparts d'Antioche[45]. C'tait une des parties de la ville les moins riches en monuments
paens. On y voit encore les restes d'anciens sanctuaires ddis saint Pierre, saint Paul,
saint Jean. L parat avoir t le quartier o le christianisme s'est le plus longtemps maintenu,
aprs la conqute musulmane. L fut aussi, ce semble, le quartier des saints par opposition
la profane Antioche. Le rocher y est perc, comme une ruche, de grottes qui paraissent
avoir [Pg 228]servi des anachortes. Quand on chemine sur ces pentes escarpes, o, vers le
ive sicle, de bons stylites, disciples la fois de l'Inde et de la Galile, de Jsus et de akyaMouni, prenaient en ddain la ville voluptueuse du haut de leur pilier ou de leur caverne
fleurie[46], il est probable qu'on n'est pas bien loin des endroits o demeurrent Pierre et
Paul. L'glise d'Antioche est celle dont l'histoire se suit le mieux et renferme le moins de

fables. La tradition chrtienne, dans une ville o le christianisme eut une si vigoureuse
continuit, peut avoir de la valeur.
La langue dominante de l'glise d'Antioche tait le grec. Il est bien probable cependant que
les faubourgs parlant syriaque donnrent la secte de nombreux adeptes. Dj, par
consquent, Antioche renfermait le germe de deux glises rivales et plus tard ennemies, l'une
parlant grec, reprsente maintenant par les grecs de Syrie, soit orthodoxes, soit catholiques;
l'autre dont les reprsentants actuels sont les Maronites, ayant parl autrefois le syriaque et le
conservant encore comme langue sacre. Les Maronites, qui, sous leur catholicisme tout
moderne, cachent une haute anciennet, sont probablement [Pg 229]les derniers descendants
de ces Syriens antrieurs Sleucus, de ces faubouriens ou pagani de Ghisira, Charandama,
etc.[47], qui firent ds les premiers sicles glise part, furent perscuts par les empereurs
orthodoxes comme hrtiques, et s'enfuirent dans le Liban[48], o, en haine de l'glise
grecque et par suite d'affinits plus profondes, ils firent alliance avec les latins.
Quant aux Juifs convertis d'Antioche, ils furent aussi trs-nombreux[49]. Mais on doit croire
qu'ils acceptrent tout d'abord la fraternit avec les gentils[50]. C'est sur les bords de l'Oronte
que la fusion religieuse des races, rve par Jsus, disons mieux, par six sicles de prophtes,
devint une ralit.
[1] Act., xi, 49.
[2] Jos., B. J., III, ii, 4. Rome et Alexandrie taient les deux premires. Comp. Strabon, XVI,
ii, 5.
[3] C. Otfried Mller, Antiquit. Antiochen (Gtting, 1839), p. 68. Jean Chrysostome, In
sanct. Ignatium, 4 (Opp. t. II, p. 597, dit. Montfaucon); In Matth. homilia lxxxv, 4 (t. VII, p.
810), value la population d'Antioche deux cent mille mes, sans compter les esclaves, les
enfants et les immenses faubourgs. La ville actuelle n'a pas plus de sept mille habitants.
[4] Les rues analogues de Palmyre, Grase, Gadare, Sbaste taient probablement des
imitations du grand Corso d'Antioche.
[5] On en trouve quelques traces dans la direction de Bb Bolos.
[6] Dion Chrysostome, Orat. xlvii (t. II, p. 229, dit. de Reiske); Libanius, Antiochicus, p.
337, 340, 342, 356 (dit. Reiske); Malala, p. 232 et suiv., 276, 280 et suiv. (dit. de Bonn). Le
constructeur de ces grands ouvrages fut Antiochus piphane.
[7] Libanius, Antioch., 342, 344.
[8] Pausanias, VI, ii, 7; Malala, p. 201; Visconti, Mus. Pio-Clem., t. III, 46. Voir surtout les
mdailles d'Antioche.
[9] Pirie, Bottia, Pne, Temp, Castalie, jeux olympiques, Iopolis (qu'on rattachait Io). La
ville prtendait devoir sa clbrit Inachus, Oreste, Daphn, Triptolme.
[10] Voir Malala, p. 199; Spartien, Vie d'Adrien, 14; Julien, Misopogon, p. 361362; Ammien
Marcellin, XXII, 14; Eckfael, Doct. num. vet., pars 1a, III, p. 326; Guigniaut, Religions de
l'ant., planches, no 268.

[11] Jean Chrysostome, Ad pop. Antioch. homil., xix, 1 (t. II, p. 189); De sanctis martyr., 1 (t.
II, p. 651).
[12] Libanius, Antioch., p. 348.
[13] Act. SS. Maii, V, p. 383, 409, 414, 415, 416; Assemani, Bib. Or., II., 323.
[14] Juvnal, Sat., iii, 62 et suiv.; Stace, Silves, I, vi, 72.
[15] Tacite, Ann., II, 69.
[16] Malala, p. 284, 287 et suiv.; Libanius, De angariis, p. 555 et suiv.; De carcere vinctis, p.
455 et suiv.; Ad Timocratem, p. 385; Antioch., p. 323; Philostr., Vie d'Apoll., I, 16; Lucien,
De saltatione, 76; Diod. Sic., fragm. l. XXXIV, no 34 (p. 538, d. Dindorf); Jean Chrys.,
Homil. vii in Matth., 5 (t. VII, p. 113); lxxiii in Matth., 3 (ibid., p. 712); De consubst. contra
Anom., 1 (t. I, p. 501); De Anna, 1 (t. IV, p. 730); De Dav. et Sale, iii, 1 (t. IV, 768770);
Julien, Misopogon, p. 343, 350, dit. Spanheim; Actes de sainte Thcle, attribus Basile de
Sleucie, publis par P. Pantinus (Anvers, 1608), p. 70
[17] Philostr., Apoll., III, 58; Ausone, Clar. Urb., 2; J. Capitolin, Verus, 7; Marc-Aur., 25;
Hrodien, II, 10; Jean d'Antioche, dans les Excerpta Valesiana, p. 844; Suidas, au mot
.
[18] Julien, Misopogon, p. 344, 365, etc.; Eunape, Vies des Soph., p. 496, dit. Boissonade
(Didot); Ammien Marcellin, XXII, 14.
[19] Jean Chrys., De Lazaro, ii, 11 (t. I, p. 722723).
[20] Cic., Pro Archia, 3, en tenant compte de l'exagration ordinaire l'avocat.
[21] Philostrate, Vie d'Apollonius, III, 58.
[22] Malala, p. 287289.
[23] Jean Chrysost., Homil. vii in Matth., 5, 6 (t. VII, p. 113). Voir O. Mller, Antiquit.
Antioch., 33, note.
[24] Libanius, Antiochicus, p. 355356.
[25] Juvnal, iii, 62 et suiv., et Forcellini, au mot ambubaja, en observant que le mot ambuba
est syriaque.
[26] Libanius, Antioch., p. 315; De carcere vinctis, p. 455, etc., Julien, Misopogon, p. 367,
dit, Spanheim.
[27] Libanius, Pro rhetoribus, p. 211.
[28] Libanius, Antiochicus, p. 363.
[29] Libanius, Antiochicus, p. 354 et suiv.

[30] L'enceinte actuelle, qui est du temps de Justinien, prsente les mmes particularits.
[31] Libanius, Antioch., p. 337, 338, 339.
[32] Le lac Ak-Deniz, qui forme de ce ct la limite actuelle du territoire d'Antakieh, n'existait
pas, ce qu'il semble, dans l'antiquit. V. Ritter, Erdkunde, XVII, p. 1149, 1613 et suiv.
[33] Josphe, Ant., XII, iii, 1; XIV, xii, 6; B. J., II, xviii, 5; VII, iii, 24.
[34] Josphe, Contre Apion, II, 4; B. J., VII, iii, 34; v, 2.
[35] Malala, p. 244245.; Jos., B. J., VII, v, 2.
[36] Act., vi, 5.
[37] Ibid., xi, 19 et suiv.
[38] Comparez Jos., B. J., II, xviii, 2.
[39] Act., xi, 2021. La bonne leon est . est venu d'un faux
rapprochement avec ix, 29.
[40] Malala, p. 245. Le rcit de Malala ne peut, du reste, tre exact. Josphe ne dit pas mot de
l'invasion dont parle le chronographe.
[41] Ibid., p. 243, 265266 (Comparez Comptes rendus de l'Acad. des Inscr. et B.-L., sance
du 17 aot 1865.
[42] S. Athanase, Tomus ad Antioch, (Opp. t. I, p. 771, dit. Montfaucon); S. Jean Chrysost.,
Ad pop. Ant. homil. i et ii, init. (t. II, p. 1 et 20); In Inscr. Act., ii, init. (t. III, 60); Chron.
Pasch., p. 296 (Paris); Thodoret, Hist. eccl., II, 27; III, 2, 8, 9. Le rapprochement de ces
passages ne permet pas de rendre par dans ce qu'on appelait
l'ancienne ville, ainsi que les diteurs l'ont fait quelquefois.
[43] Malala, p. 242.
[44] Pococke, Descript. of the East, vol. II, part. i, p. 192 (Londres, 1745); Chesney,
Expedition for the survey of the rivers Euphr. and Tigris, I, 425 et suiv.
[45] C'est--dire l'opposite de la partie de la ville ancienne qui est encore habite.
[46] Voir ci-dessous, p. 233, note 5.
[47] Le type des Maronites se retrouve d'une manire frappante dans toute la rgion
d'Antakieh, de Soueidieh et de Beylan.
[48] F. Naironi, Evoplia fidei cathol. (Rom, 1694), p. 58 et suiv., et l'ouvrage de S. m.
Paul-Pierre Masad, patriarche actuel des Maronites, intitul Kitb ed-durr el-manzoum (en
arabe, imprim au couvent de Tamisch dans le Kesrouan, 1863).

[49] Act., xi, 1920; xiii, 1.


[50] Gal., ii, 14 et suiv. le suppose.

[Pg 230]

CHAPITRE XIII.
IDE D'UN APOSTOLAT DES GENTILS.
SAINT-BARNAB.
[An 42] Quand on apprit Jrusalem ce qui s'tait pass Antioche, l'motion fut grande[1].
Malgr la bonne volont de quelques-uns des principaux membres de l'glise de Jrusalem,
en particulier de Pierre, le collge apostolique continuait d'tre assig des ides les plus
mesquines. Chaque fois qu'on apprenait que la bonne nouvelle avait t annonce des
paens, il se produisait, de la part de quelques anciens, des signes de mcontentement.
L'homme qui cette fois triompha de cette misrable jalousie et qui empcha les maximes
exclusives des hbreux de ruiner l'avenir du christianisme, fut Barnab. Barnab tait
l'esprit le plus clair de l'glise de Jrusalem, il tait le chef du parti libral, qui voulait le
progrs [Pg 231]et l'glise ouverte tous. Dj il avait puissamment contribu lever les
dfiances qui s'taient leves contre Paul. Cette fois, il exera encore une grande influence.
Envoy comme dlgu du corps apostolique Antioche, il vit et approuva tout ce qui s'tait
fait; il dclara que l'glise nouvelle n'avait qu' continuer dans la voie o elle tait entre. Les
conversions continuaient se produire en grand nombre[2]. La force vivante et cratrice du
christianisme semblait s'tre concentre Antioche. Barnab, dont le zle voulait toujours
tre au point o l'action tait la plus vive, y resta. Antioche sera dsormais son glise; c'est de
l qu'il va exercer le ministre le plus fcond. Le christianisme a t injuste envers ce grand
homme, en ne le plaant pas en premire ligne parmi ses fondateurs. Toutes les ides larges et
bonnes eurent Barnab pour patron. L'intelligente hardiesse de Barnab fut le contre-poids
ce qu'aurait eu de funeste l'enttement de ces Juifs borns qui formaient le parti conservateur
de Jrusalem.
Une magnifique ide germa Antioche dans ce grand cur. Paul tait Tarse dans un repos
qui, pour un homme aussi actif, devait tre un supplice. [Pg 232]Sa fausse position, sa
roideur, ses prtentions exagres annulaient une partie de ses qualits. Il se rongeait luimme, et restait presque inutile. Barnab sut appliquer son uvre vritable cette force qui
se consumait en une solitude malsaine et dangereuse. Une seconde fois, il tendit la main
Paul, et amena ce caractre sauvage la socit de frres qu'il voulait fuir. Il alla lui-mme
Tarse, le chercha, l'amena Antioche[3]. Voil ce que les vieux obstins de Jrusalem
n'auraient jamais su faire. Gagner cette grande me rtractile, susceptible; se plier aux
faiblesses, aux humeurs d'un homme plein de feu, mais trs-personnel; se faire son infrieur,
prparer le champ le plus favorable au dploiement de son activit en s'oubliant soi-mme,
c'est l certes le comble de ce qu'a jamais pu faire la vertu; c'est l ce que Barnab fit pour
saint Paul. La plus grande partie de la gloire de ce dernier revient l'homme modeste qui le
devana en toutes choses, s'effaa devant lui, dcouvrit ce qu'il valait, le mit en lumire,
empcha plus d'une fois ses dfauts de tout gter et les ides troites des autres de le jeter
dans la rvolte, prvint le tort irrmdiable que de mesquines personnalits auraient pu faire
l'uvre de Dieu.

[Pg 233][An 43]Durant une anne entire, Barnab et Paul furent unis dans cette active
collaboration[4]. Ce fut une des annes les plus brillantes, et sans doute la plus heureuse de la
vie de Paul. La fconde originalit de ces deux grands hommes leva l'glise d'Antioche
une hauteur qu'aucune glise n'avait atteinte jusque-l. La capitale de la Syrie tait un des
points du monde o il y avait le plus d'veil. Les questions religieuses et sociales, l'poque
romaine comme de notre temps, se faisaient jour principalement dans les grandes
agglomrations d'hommes. Une sorte de raction contre l'immoralit gnrale, qui plus tard
fera d'Antioche la patrie des stylites et des solitaires[5], tait dj sensible. La bonne doctrine
trouvait ainsi dans cette ville les meilleures conditions de succs qu'elle et encore
rencontres.
Une circonstance capitale prouve, du reste, que la secte eut pour la premire fois Antioche
pleine conscience d'elle-mme. Ce fut dans cette ville qu'elle reut un nom distinct. Jusque-l,
les adhrents s'taient appels entre eux les croyants, [Pg 234]les fidles, les saints,
les frres, les disciples; mais il n'y avait pas de nom officiel et public pour les designer.
C'est Antioche que le nom de christianus fut form[6]. La terminaison en est latine, et non
grecque, ce qui semble indiquer qu'il fut cr par l'autorit romaine, comme appellation de
police[7], de mme que herodiani, pompeiani, csariani[8]. Il est certain, en tout cas, qu'un
tel nom fut form par la population paenne. Il renfermait un malentendu; car il supposait que
Christus, traduction de l'hbreu Maschiah (le Messie), tait un nom propre[9]. Plusieurs
mme de ceux qui taient peu au courant des ides juives ou chrtiennes, devaient tre
amens par ce nom croire que Christus ou Chrestus tait un chef de parti encore vivant[10].
[Pg 235]La prononciation vulgaire, en effet, tait chrestiani[11].
Les Juifs, en tout cas, n'adoptrent pas, au moins d'une faon suivie[12], le nom donn par les
Romains leurs coreligionnaires schismatiqnes. Ils continurent d'appeler les nouveaux
sectaires Nazarens ou Nazorens[13], sans doute parce qu'ils avaient l'habitude
d'appeler Jsus Han-nasri ou Han-nosri, le Nazaren. Ce nom a prvalu jusqu' nos jours
dans tout l'Orient[14].
C'est ici un moment trs-important. L'heure o une cration nouvelle reoit son nom est
solennelle; [Pg 236]car le nom est le signe dfinitif de l'existence. C'est par le nom qu'un tre
individuel ou collectif devient lui-mme et sort d'un autre. La formation du mot chrtien
marque ainsi la date prcise o l'glise de Jsus se spara du judasme. Longtemps encore on
confondra les deux religions; mais cette confusion n'aura lieu que dans les pays o la
croissance du christianisme est, si j'ose le dire, arrire. La secte, du reste, accepta vite
l'appellation qu'on avait faite pour elle et la considra comme un titre d'honneur[15]. Quand
on songe que, dix ans aprs la mort de Jsus, sa religion a dj un nom en langue grecque et
en langue latine dans la capitale de la Syrie, on s'tonne des progrs accomplis en si peu de
temps. Le christianisme est compltement dtach du sein de sa mre; la vraie pense de
Jsus a triomph de l'indcision de ses premiers disciples; l'glise de Jrusalem est dpasse;
l'aramen, la langue de Jsus, est inconnue une partie de son cole; le christianisme parle
grec; il est lanc dfinitivement dans le grand tourbillon du monde grec et romain, d'o il ne
sortira plus.
L'activit, la fivre d'ides qui se produisait dans cette jeune glise dut tre quelque chose
d'extraordinaire. Les grandes manifestations spirites y [Pg 237]taient frquentes[16]. Tous
se croyaient inspirs, sur des modes divers. Les uns taient prophtes, les autres
docteurs[17]. Barnab, comme son nom l'indique[18], avait sans doute rang de prophte:
Paul n'avait pas de titre spcial. On citait encore, parmi les notables de l'glise d'Antioche,

Simon surnomm Niger, Lucius de Cyrne, Menahem, qui avait t frre de lait d'Hrode
Antipas, et qui par consquent devait tre assez g[19]. Tous ces personnages taient juifs.
Parmi les paens convertis tait peut-tre dj cet Evhode qui parat, une certaine poque,
avoir tenu le premier rang dans l'glise d'Antioche[20]. Sans doute, les paens qui rpondirent
la premire prdication eurent d'abord quelque infriorit; ils devaient peu briller dans les
exercices publics de glossolalie, de prdication, de prophtie.
Paul, au milieu de cette socit entranante, se laissa aller au courant. Plus tard, il se montra
contraire la glossolalie[21], et il est probable que jamais il ne la pratiqua. Mais il eut
beaucoup de visions et [Pg 238]de rvlations immdiates[22]. C'est apparemment
Antioche[23] qu'il eut cette grande extase qu'il raconte en ces termes: Je connais un homme
en Christ, qui, il y a quatorze ans (la chose se passait-elle corporellement ou en dehors du
corps? je l'ignore, Dieu le sait), fut ravi jusqu'au troisime ciel[24]. Et je sais que cet homme
(Dieu pourrait dire si ce fut en corps ou sans corps) a t ravi dans le paradis[25], o il a
entendu des paroles ineffables, qu'il n'est pas permis un mortel de dire[26]. En gnral,
sobre et pratique, Paul partageait cependant les ides de son temps sur le surnaturel. Il croyait
faire des miracles[27], comme tout le monde; il tait impossible que les dons du Saint-Esprit,
qui passaient pour tre de droit commun dans l'glise[28], lui fussent refuss.
[Pg 239][An 44]Mais des esprits possds d'une flamme si vive ne pouvaient s'en tenir ces
chimres d'une exubrante pit. On se tourna vite vers l'action. L'ide de grandes missions
destines convertir les paens, en commenant par l'Asie Mineure, s'empara de toutes les
ttes. Une pareille ide, ft-elle ne Jrusalem, n'aurait pu s'y raliser. L'glise de Jrusalem
tait dnue de ressources pcuniaires. Un grand tablissement de propagande exige une
certaine mise de fonds. Or, toute la caisse commune de Jrusalem allait nourrir les bons
pauvres, et parfois n'y suffisait pas. De toutes les parties du monde, il fallait envoyer des
secours pour que ces nobles mendiants ne mourussent pas de faim[29]. Le communisme avait
cr Jrusalem une misre irrmdiable et une complte incapacit pour les grandes
entreprises. L'glise d'Antioche tait exempte d'un tel flau. Les Juifs, dans ces villes
profanes, taient arrivs l'aisance, parfois de grandes fortunes[30]; les fidles entraient
dans l'glise avec un avoir assez considrable. Ce fut Antioche qui fournit les capitaux de la
fondation du christianisme. On conoit la totale diffrence de murs et d'esprit que cette
circonstance elle seule dut tablir [Pg 240]entre les deux glises. Jrusalem resta la ville
des pauvres de Dieu, des ebionim, des bons rveurs galilens, ivres et comme tourdis des
promesses du royaume des cieux[31]. Antioche, presque trangre la parole de Jsus,
qu'elle n'avait pas entendue, fut l'glise de l'action, du progrs. Antioche fut la ville de Paul;
Jrusalem, la ville du vieux collge apostolique, enseveli dans ses songes, impuissant en face
des problmes nouveaux qui s'ouvraient, mais bloui de son incomparable privilge, et riche
de ses inapprciables souvenirs.
Une circonstance justement mit bientt tous ces traits en lumire. L'imprvoyance tait telle
dans cette pauvre glise famlique de Jrusalem, que le moindre accident mettait la
communaut aux abois. Or, dans un pays o l'organisation conomique tait nulle, o le
commerce avait peu de dveloppement et o les sources du bien-tre taient mdiocres, les
famines ne pouvaient manquer d'arriver. Il y en eut une terrible la quatrime anne du rgne
de Claude, l'an 44[32]. Quand les symptmes s'en firent sentir, [Pg 241]les anciens de
Jrusalem eurent l'ide de recourir aux frres des glises plus riches de Syrie. Une ambassade
de prophtes hirosolymites vint Antioche[33]. L'un d'eux, nomm Agab, qui passait pour
avoir un haut degr de clairvoyance, se vit tout coup saisi de l'Esprit, et annona le flau qui
allait svir. Les fidles d'Antioche furent fort touchs des maux qui menaaient la mre

glise, dont ils se regardaient encore comme tributaires. Ils firent une collecte, laquelle
chacun contribua selon son pouvoir. Barnab fut charg d'aller en porter le produit aux frres
de Jude[34]. Jrusalem restera encore longtemps la capitale du christianisme. Les choses
uniques y sont centralises; il n'y a d'aptres que l[35]. Mais un grand pas est fait. Durant
plusieurs annes, il n'y a eu qu'une glise compltement organise, celle de Jrusalem, centre
absolu de la foi, d'o toute vie mane, o toute vie reflue. Il n'en est plus ainsi maintenant.
Antioche est une [Pg 242]glise parfaite. Elle a toute la hirarchie des dons du Saint-Esprit.
Les missions partent de l[36] et y reviennent[37]. C'est une seconde capitale, ou, pour mieux
dire, un second cur, qui a son action propre, et dont la force s'exerce dans toutes les
directions.
Il est mme facile de prvoir ds prsent que la seconde capitale l'emportera bientt sur la
premire. La dcadence de l'glise de Jrusalem, en effet, fut rapide. C'est le propre des
institutions fondes sur le communisme d'avoir un premier moment brillant, car le
communisme suppose toujours une grande exaltation, mais de dgnrer trs-vite, le
communisme tant contraire la nature humaine. Dans ses accs de vertu, l'homme croit
pouvoir se passer entirement de l'gosme et de l'intrt propre; l'gosme prend sa revanche
en prouvant que l'absolu dsintressement engendre des maux plus graves que ceux qu'on
avait cru viter par la suppression de la proprit.
[1] Act., xi, 22 et suiv.
[2] Act., xi, 2224.
[3] Act., xi, 25.
[4] Act., xi, 26.
[5] Libanius, Pro templis, p. 164 et suiv.; De carcere vinctis, p. 458; Thodoret, Hist. eccl.,
IV, 28; Jean Chrysost., Homil. lxxii in Matth., 3 (t. VII, p. 705); In Epist. ad Ephes. hom. vi,
4 (t. XI, p. 44); In I Tim. hom. xiv, 3 et suiv. (ibid. p. 628 et suiv.); Nicphore, XII, 44;
Glycas, p. 257 (d. Paris).
[6] Act., xi, 26.
[7] Les passages I Petri, iv, 16, et Jac., ii, 7, compars Sutone, Nron, 16, et Tacite, Ann.,
XV, 44, confirment cette ide. Voir aussi Act., xxvi, 28.
[8] Il est vrai qu'on trouve (Act., xx, 4; Philon, Legatio, 36; Strabon, etc). Mais il
parat que c'est l un latinisme, de mme que , et les noms des sectes, ,
, , etc. Le driv hellnique de et t . Il ne sert de
rien de dire que la terminaison anus est une forme dorique du grec , on n'avait nulle
souvenance de cela au premier sicle.
[9] Tacite (loc. cit.) le prend ainsi.
[10] Sutone, Claude, 25. Nous discuterons ce passage dans notre livre suivant.
[11] Corpus inscr. gr., nos 2883 d, 3857 g, 3857 p, 3865 l; Tertullien, Apol., 3; Lactance,
Divin. Inst., IV, 7. Comp. la forme franaise chrestien.

[12] Jac., ii, 7, n'implique qu'un usage momentan et incertain.


[13] Act., xxiv. 5; Tertullien, Adv. Marcionem, IV, 8.
[14] Nesra. Les noms de meschihoio en syriaque, mesihi en arabe, sont relativement
modernes, et calqus sur . Le nom de Galilens est bien plus rcent. Ce fut
Julien qui le mit la mode, et mme le rendit officiel, en y attachant une nuance de raillerie et
de mpris, Juliani Epist., vii; Grgoire de Nazianze, Orat. IV (invect. i), 76; S. Cyrille
d'Alex., Contre Julien, II, p. 39 (dit. Spanheim); Philopatris, dialogue attribu faussement
Lucien, et qui est en ralit du temps de Julien, 12; Thodoret, Hist. eccl., III, 4. Je pense
que, dans pictte (Arrien, Dissert., IV, vii, 6; et dans Marc-Aurle (Penses, XI, 3), ce nom
ne dsigne pas les chrtiens, mais qu'il faut l'entendre des sicaires ou zlotes, disciples
fanatiques de Juda le Galilen ou le Gaulonite et de Jean de Gischala.
[15] I Ptri, iv, 16; Jac., ii, 7.
[16] Act., xiii, 2.
[17] Ibid., xiii, 1.
[18] Voir ci-dessus, p. 105106.
[19] Act., xiii, 1.
[20] Eusbe, Chron., l'anne 43; Hist. eccl., III, 22; Ignatii Epist. ad Antioch. (apocr.), 7.
[21] I Cor., xiv entier.
[22] II Cor., xii, 15.
[23] Il place en effet cette vision quatorze ans avant l'anne o il crivait la deuxime aux
Corinthiens, laquelle est de l'an 57 peu prs. Il n'est pas impossible cependant qu'il ft
encore Tarse.
[24] Pour les ides juives sur les cieux superposs, voir Testam. des 12 patr., Levi, 3;
Ascension d'Isae, vi, 13; vii, 8 et toute la suite du livre; Talm. de Babyl., Chagiga, 12 b;
Midraschim, Bereschith rabba, sect. xix, fol. 19 c; Schemoth rabba, sect. xv, fol. 115
d;Bammidbar rabba, sect. xiii, fol. 218 a; Debarim rabba, sect. ii, fol. 253 a; Schir
hasschirim rabba, fol. 24 d.
[25] Comparez Talmud de Babyl., Chagiga, 14 b.
[26] Comparez Ascension d'Isae, vi, 15; vii, 3 et suiv.
[27] II Cor., xii, 12; Rom., xv, 19.
[28] I Cor., xii entier.
[29] Act., xi, 29; xxiv, 17; Gal., ii, 10; Rom., xv, 26; I Cor., xvi, 1; II Cor., viii, 4, 14; ix, 1,
12.

[30] Jos., Ant., XVIII, vi, 3, 4; XX, v, 2.


[31] Jac., ii, 5 et suiv.
[32] Act., xi, 28; Jos., Ant., XX, ii, 6; v, 2; Eusbe, Hist. eccl., II, 8 et 12. Comp. Act., xii, 20;
Tac. Ann., XII, 43; Sutone, Claude, 18; Dion Cassius, LX, 11. Aurlius Victor, Cs., 4;
Eusbe, Chron., annes 43 et suiv. Le rgne de Claude fut afflig presque chaque anne par
des famines partielles de l'Empire.
[33] Act., xi, 27 et suiv.
[34] Le livre des Actes (xi, 30; xii, 25) met Paul de ce voyage. Mais Paul dclare qu'entre son
premier sjour de deux semaines et son voyage pour l'affaire de la circoncision, il n'alla pas
Jrusalem (Gal., ii, 1, en tenant compte de l'argumentation gnrale de Paul cet endroit).
Voir ci-dessus, Introd., p. xxxii-xxxiii.
[35] Gal., i, 1719.
[36] Act., xiii, 3; xv, 36; xviii, 23.
[37] Ibid., xiv, 25; xviii, 22.

[Pg 243]

CHAPITRE XIV.
PERSCUTION D'HRODE AGRIPPA Ier.
[An 44] Barnab trouva l'glise de Jrusalem dans un grand trouble. L'anne 44 fut trsorageuse pour elle. Outre la famine, elle vit se rallumer le feu de la perscution, qui s'tait
ralenti depuis la mort d'tienne.
Hrode Agrippa, petit-fils d'Hrode le Grand, avait russi, depuis l'anne 41, recomposer la
royaut de son aeul. Grce la faveur de Caligula, il tait parvenu runir sous sa
domination la Batane, la Trachonitide, une partie du Hauran, l'Abilne, la Galile, la
Pre[1]. Le rle ignoble qu'il joua dans la tragi-comdie qui porta Claude l'empire[2],
acheva sa fortune. Ce vil Oriental, en rcompense [Pg 244]des leons de bassesse et de
perfidie qu'il avait donnes Rome, obtint pour lui la Samarie et la Jude, et pour son frre
Hrode la petite royaut de Chalcis[3]. Il avait laiss Rome les plus mauvais souvenirs, et
on attribuait en partie ses conseils les cruauts de Caligula[4]. Son arme et les villes
paennes de Sbaste, de Csare, qu'il sacrifiait Jrusalem, ne l'aimaient pas[5]. Mais les
Juifs le trouvaient gnreux, magnifique, sympathique leurs maux. Il cherchait se rendre
populaire auprs d'eux, et affectait une politique toute diffrente de celle d'Hrode le Grand.
Ce dernier vivait bien plus en vue du monde grec et romain qu'en vue des Juifs. Hrode
Agrippa, au contraire, aimait Jrusalem, observait rigoureusement la religion juive, affectait
le scrupule, et ne laissait jamais passer un jour sans faire ses dvotions[6]. Il allait jusqu'
recevoir avec douceur les avis des rigoristes, et se donnait la peine de se justifier de leurs

reproches[7]. Il fit remise aux Hirosolymites du tribut que chaque [Pg 245]maison lui
devait[8]. Les orthodoxes, en un mot, eurent en lui un roi selon leur cur.
Il tait invitable qu'un prince de ce caractre perscutt les chrtiens. Sincre ou non, Hrode
Agrippa tait un souverain juif dans toute la force du terme[9]. La maison d'Hrode, en
s'affaiblissant, tournait la dvotion. Ce n'tait plus cette large pense profane du fondateur
de la dynastie, aspirant faire vivre ensemble et sous l'empire commun de la civilisation les
cultes les plus divers. Quand Hrode Agrippa devenu roi mit pour la premire fois le pied
Alexandrie, ce fut comme roi des Juifs qu'on l'accueillit; ce fut ce titre qui irrita la population
et donna lieu des bouffonneries sans fin[10]. Or, que pouvait tre un roi des Juifs, si ce n'est
le gardien de la Loi et des traditions, un souverain thocrate et perscuteur? Depuis Hrode le
Grand, sous lequel le fanatisme fut tout fait comprim, jusqu' l'explosion de la guerre qui
amena la ruine de Jrusalem, il y eut ainsi une progression toujours croissante d'ardeur
religieuse. La mort de Caligula (24 janvier 41) avait produit une raction favorable aux Juifs.
Claude fut en gnral bienveillant pour eux[11], [Pg 246]par l'effet du crdit qu'avaient sur
lui Hrode Agrippa et Hrode, roi de Chalcis. Non-seulement il donna raison aux juifs
d'Alexandrie dans leurs querelles avec les habitants, et leur octroya le droit de se choisir un
ethnarque; mais il publia, dit-on, un dit par lequel il accordait aux juifs, dans toute l'tendue
de l'Empire, ce qu'il avait accord ceux d'Alexandrie, c'est--dire la libert de vivre selon
leurs lois, la seule condition de ne pas outrager les autres cultes. Quelques essais de
vexations analogues celles qui s'taient produites sous Caligula, furent rprims[12].
Jrusalem s'agrandit beaucoup; le quartier de Bztha s'ajouta la ville[13]. L'autorit
romaine se faisait peine sentir, bien que Vibius Marsus, homme prudent, mri par les
grandes charges, et d'un esprit trs-cultiv[14], qui avait succd Publius Ptronius dans la
fonction de lgat imprial de Syrie, ft de temps en temps remarquer Rome le danger de ces
royauts demi indpendantes d'Orient[15].
[Pg 247]L'espce de fodalit qui, depuis la mort de Tibre, tendait s'tablir en Syrie et dans
les contres voisines[16], tait, en effet, un arrt dans la politique impriale, et n'avait gure
que de mauvais rsultats. Les rois venant Rome taient des personnages, et y exeraient
une dtestable influence. La corruption et l'abaissement du peuple, surtout sous Caligula,
vinrent en grande partie du spectacle que donnaient ces misrables qu'on voyait
successivement traner leur pourpre au thtre, au palais du csar, dans les prisons[17]. En ce
qui concerne les Juifs, nous avons vu[18] que l'autonomie signifiait l'intolrance. Le
souverain pontificat ne sortait par instants de la famille de Hanan que pour entrer dans celle
de Bothus, non moins altire et cruelle. Un souverain jaloux de plaire aux Juifs ne pouvait
manquer de leur accorder ce qu'ils aimaient le mieux, c'est--dire des svrits contre tout ce
qui s'cartait de la rigoureuse orthodoxie[19].
Hrode Agrippa, en effet, devint sur la fin de son [Pg 248]rgne un violent perscuteur[20].
Quelque temps avant la Pque de l'an 44, il fit trancher la tte l'un des principaux membres
du collge apostolique, Jacques, fils de Zbde, frre de Jean. L'affaire ne fut pas prsente
comme religieuse; il n'y eut pas de procs inquisitorial devant le sanhdrin; la sentence fut
prononce en vertu du pouvoir arbitraire du souverain, comme cela eut lieu pour JeanBaptiste[21]. Encourag par le bon effet que cette excution produisit sur les Juifs[22],
Hrode Agrippa ne voulut pas s'arrter en une veine si facile de popularit. On tait aux
premiers jours de la fte de Pque, poque ordinaire de redoublement du fanatisme. Agrippa
ordonna d'enfermer Pierre dans la tour Antonia. Il voulait le faire juger et mettre mort avec
grand appareil, devant la masse de peuple alors assembl.

Une circonstance que nous ignorons, et qui fut tenue pour miraculeuse, ouvrit la prison de
Pierre. Un soir que plusieurs des fidles taient assembls dans la maison de Marie, mre de
Jean-Marc, o Pierre demeurait d'habitude, on entendit tout coup frapper la porte. La
servante, nomme Rhod, alla couter. Elle reconnut la voix de Pierre. Transporte [Pg
249]de joie, au lieu d'ouvrir, elle rentre en courant et annonce que Pierre est l. On la traite de
folle. Elle jure qu'elle dit vrai. C'est son ange, disent quelques-uns. On entend frapper
plusieurs reprises; c'tait bien lui. L'allgresse fut infinie. Pierre fit sur-le-champ annoncer sa
dlivrance Jacques, frre du Seigneur, et aux autres fidles. On crut que c'tait l'ange de
Dieu qui tait entr dans la prison de l'aptre, et avait fait tomber les chanes et les verrous.
Pierre racontait, en effet, que tout cela s'tait pass pendant qu'il tait dans une espce
d'extase; qu'aprs avoir pass la premire et la deuxime garde et franchi la porte de fer qui
donnait sur la ville, l'ange l'accompagna encore l'espace d'une rue, puis le quitta; qu'alors il
revint lui et reconnut la main de Dieu, qui avait envoy un messager cleste pour le
dlivrer[23].
Agrippa survcut peu ces violences[24]. Dans le courant de l'anne il alla Csare pour
clbrer des jeux en l'honneur de Claude. Le concours fut extraordinaire; les gens de Tyr et
de Sidon, qui avaient des difficults avec lui, y vinrent pour lui [Pg 250]demander merci. Ces
ftes dplaisaient beaucoup aux Juifs, et parce qu'elles avaient lieu dans la ville impure de
Csare, et parce qu'elles se donnaient dans le thtre. Dj, une fois, le roi ayant quitt
Jrusalem dans des circonstances semblables, un certain rabbi Simon avait propos de le
dclarer tranger au judasme et de l'exclure du temple. Le roi avait pouss la
condescendance jusqu' placer le rabbi ct de lui au thtre, pour lui prouver qu'il ne s'y
passait rien de contraire la Loi[25]. Croyant avoir ainsi satisfait les rigoristes, Hrode
Agrippa se laissa aller son got pour les pompes profanes. Le second jour de la fte, il entra
de trs-bon matin au thtre, revtu d'une tunique en toffe d'argent, d'un clat merveilleux.
L'effet de cette tunique resplendissante aux rayons du soleil levant fut extraordinaire. Les
Phniciens qui entouraient le roi lui prodigurent des adulations empreintes de paganisme,
C'est un dieu, disaient-ils, et non un homme. Le roi ne tmoigna pas son indignation et ne
blma pas cette parole. Il mourut cinq jours aprs. Juifs et chrtiens crurent qu'il avait t
frapp pour n'avoir pas repouss avec horreur une flatterie blasphmatoire. La tradition
chrtienne voulut qu'il ft mort [Pg 251]du chtiment rserv aux ennemis de Dieu, une
maladie vermiculaire[26]. Les symptmes rapports par Josphe feraient croire plutt un
empoisonnement, et ce qui est dit dans les Actes de la conduite quivoque des Phniciens et
du soin qu'ils prirent de gagner Blastus, valet de chambre du roi, fortifierait cette hypothse.
La mort d'Hrode Agrippa Ier amena la fin de toute indpendance pour Jrusalem. La ville
recommena d'tre administre par des procurateurs, et ce rgime dura jusqu' la grande
rvolte. Ce fut un bonheur pour le christianisme; car il est bien remarquable que cette religion
qui devait soutenir, plus tard, une lutte si terrible contre l'empire romain, grandit l'ombre du
principe romain et sous sa protection. C'tait Rome, ainsi que nous l'avons dj plusieurs fois
remarqu, qui empchait le judasme de se livrer pleinement ses instincts d'intolrance, et
d'touffer les dveloppements libres qui se produisaient dans son sein. Toute diminution de
l'autorit juive tait un bienfait pour la secte naissante. Cuspius Fadus, le premier de cette
nouvelle srie de procurateurs, fut un autre Pilate, plein de fermet ou du moins de bon
vouloir. Mais Claude continuait de [Pg 252]se montrer favorable aux prtentions juives,
surtout l'instigation du jeune Hrode Agrippa, fils d'Hrode Agrippa Ier, qu'il avait prs de
lui, et qu'il aimait beaucoup[27]. Aprs la courte administration de Cuspius Fadus, on vit les
fonctions de procurateur confies un Juif, ce Tibre Alexandre, neveu de Philon, et fils de
l'alabarque des Juifs d'Alexandrie, qui arriva de hautes fonctions et joua un grand rle dans

les affaires politiques du sicle. Il est vrai que les Juifs ne l'aimaient pas et le regardaient, non
sans raison, comme un apostat[28].
Pour couper court ces disputes sans cesse renaissantes, on eut recours un expdient
conforme aux bons principes. On fit une sorte de sparation du spirituel et du temporel. Le
pouvoir politique resta aux procurateurs; mais Hrode, roi de Chalcis, frre d'Agrippa Ier, fut
nomm prfet du temple, gardien des habits pontificaux, trsorier de la caisse sacre, et
investi du droit de nommer les grands prtres[29]. A sa mort (an 48), Hrode Agrippa II, fils
d'Hrode Agrippa Ier, succda son oncle dans ces charges. [Pg 253]qu'il garda jusqu' la
grande guerre. Claude, en tout ceci, se montrait plein de bont. Les hauts fonctionnaires
romains, en Syrie, bien qu'ils fussent moins ports que l'empereur aux concessions, usrent
aussi de beaucoup de modration. Le procurateur Ventidius Cumanus poussa la
condescendance jusqu' faire dcapiter, au milieu des Juifs formant la haie, un soldat qui
avait dchir un exemplaire du Pentateuque[30]. Tout tait inutile; Josphe fait avec raison
dater de l'administration de Cumanus les dsordres qui ne finirent plus que par la destruction
de Jrusalem.
Le christianisme ne jouait aucun rle dans ces troubles[31]. Mais ces troubles taient, comme
le christianisme lui-mme, un des symptmes de la fivre extraordinaire qui dvorait le
peuple juif, et du travail divin qui s'accomplissait en lui. Jamais la foi juive n'avait fait de tels
progrs[32]. Le temple de Jrusalem tait un des sanctuaires du monde dont la rputation
s'tendait le plus loin, et o l'on faisait le plus d'offrandes[33]. Le judasme tait devenu la
[Pg 254]religion dominante de plusieurs parties de la Syrie. Les princes asmonens y avaient
converti violemment des populations entires (Idumens, Iturens, etc.)[34]. Il y avait
beaucoup d'exemples de la circoncision ainsi impose par la force[35]; l'ardeur pour faire des
proslytes tait trs-grande[36]. La maison d'Hrode elle-mme servait puissamment la
propagande juive. Pour pouser des princesses de cette famille, dont les richesses taient
immenses, les princes des petites dynasties, vassales des Romains, d'Emse, de Pont et de
Cilicie, se faisaient juifs[37]. L'Arabie, l'thiopie, comptaient aussi un grand nombre de
convertis. Les familles royales de Msne et d'Adiabne, tributaires des Parthes, taient
gagnes, surtout du ct des femmes[38]. Il tait reu qu'on trouvait le bonheur en
connaissant et en pratiquant la Loi[39]. Mme quand on ne se faisait pas circoncire, on
modifiait plus ou moins sa religion dans le sens juif; une sorte de monothisme devenait
l'esprit gnral de la religion en Syrie. A Damas, ville qui n'tait nullement d'origine isralite.
[Pg 255]presque toutes les femmes avaient adopt la religion juive[40]. Derrires le judasme
pharisaque, se formait ainsi une sorte de judasme libre, de moindre aloi, ne sachant pas tous
les secrets de la secte[41], n'apportant que sa bonne volont et son bon cur, mais ayant bien
plus d'avenir. La situation tait, quelques gards, celle du catholicisme de nos jours, o nous
voyons, d'une part, des thologiens borns et orgueilleux, qui seuls ne gagneraient pas plus
d'mes au catholicisme que les pharisiens n'en gagnrent au judasme; de l'autre, de pieux
laques, mille fois hrtiques sans le savoir, mais pleins d'un zle touchant, riches en bonnes
uvres et en potiques sentiments, tout occups dissimuler ou rparer par de
complaisantes explications les fautes de leurs docteurs.
Un des exemples les plus extraordinaires de ce penchant qui entranait vers le judasme les
mes religieuses, fut celui que donna la famille royale de l'Adiabne sur le Tigre[42]. Cette
maison, persane d'origine et de murs[43], dj en partie initie la culture grecque[44], se
fit presque tout entire juive, et entra [Pg 256]mme dans la haute dvotion; car, comme nous
l'avons dit, ces proslytes taient souvent plus pieux que les Juifs de naissance. Izate, chef de
la famille, embrassa le judasme sur la prdication d'un marchand juif, nomm Ananie, qui,

en entrant pour son petit commerce dans le srail d'Abennrig, roi de Msne, avait converti
toutes les femmes et s'tait constitu leur prcepteur spirituel. Les femmes mirent Izate en
rapport avec lui. Vers le mme temps, Hlne, sa mre, se faisait instruire dans la vraie
religion par un autre juif. Izate, dans son zle de nouveau converti, voulait aussi se faire
circoncire. Mais sa mre et Ananie l'en dissuadrent vivement. Ananie lui prouva que
l'observation des commandements de Dieu tait plus importante que la circoncision, et qu'on
pouvait tre fort bon juif sans cette crmonie. Une pareille tolrance tait le fait d'un petit
nombre d'esprits clairs. Quelque temps aprs, un Juif de Galile, nomm lazar, ayant
trouv le roi qui lisait le Pentateuque, lui montra, par les textes, qu'il ne pouvait pas observer
la Loi sans tre circoncis. Izate en fut persuad, et se fit faire l'opration sur le champ[45].
[Pg 257]La conversion d'Izate fut suivie de celle de son frre Monobaze et de presque toute la
famille. Vers l'an 44, Hlne vint se fixer Jrusalem, o elle fit btir pour la maison royale
d'Adiabne un palais et un mausole de famille, qui existe encore[46]. Elle se rendit fort
chre aux Juifs par son affabilit et ses aumnes. C'tait une grande dification de la voir,
comme une pieuse juive, frquenter le temple, consulter les docteurs, lire la Loi, l'enseigner
ses fils. Dans la peste de l'an 44, cette sainte personne fut la providence de la ville. Elle fit
acheter une grande quantit de bl en gypte, et de figues sches Chypre. Izate, de son ct,
envoya des sommes considrables pour tre distribues aux pauvres. Les richesses de
l'Adiabne se dpensaient en partie Jrusalem. Les fils d'Izate vinrent y apprendre les
usages et la langue des Juifs. Toute cette famille fut ainsi la ressource de ce peuple de
mendiants. Elle avait pris dans la ville comme droit de cit; plusieurs de ses membres s'y
trouvaient lors du sige de Titus[47]; d'autres figurent dans les crits talmudiques, prsents
[Pg 258]comme des modles de pit et de dtachement[48].
C'est par l que la famille royale d'Adiabne appartient l'histoire du christianisme. Sans tre
chrtienne, en effet, comme certaines traditions l'ont voulu[49], cette famille reprsenta sous
diffrents gards les prmices des gentils. En embrassant le judasme, elle obit au sentiment
qui devait amener au christianisme le monde paen tout entier. Les vrais Isralites selon Dieu
taient bien plutt ces trangers, anims d'un sentiment religieux si profondment sincre,
que le pharisien rogue et malveillant, pour lequel la religion n'tait qu'un prtexte de haines et
de ddains. Ces bons proslytes, parce qu'ils taient vraiment saints, n'taient nullement
fanatiques. Ils admettaient que la vraie religion pouvait se pratiquer sous l'empire des codes
civils les plus divers. Ils sparaient compltement la religion de la politique. La distinction
entre les sectaires sditieux qui devaient dfendre Jrusalem avec rage, et les pacifiques
dvots qui, au premier bruit de guerre, devaient fuir vers [Pg 259]les montagnes[50], se
manifestait de plus en plus.
On voit, du moins, que la question des proslytes se posait dans le judasme et le
christianisme de la mme manire. De part et d'autre, on sentait le besoin d'largir la porte
d'entre. Pour ceux qui se plaaient ce point de vue, la circoncision tait une pratique inutile
ou nuisible; les observances mosaques taient un simple signe de race, n'ayant de valeur que
pour les fils d'Abraham. Avant de devenir la religion universelle, le judasme tait oblig de
se rduire une sorte de disme, n'imposant que les devoirs de la religion naturelle. Il y avait
l une sublime mission remplir, et une partie du judasme, dans la premire moiti du
premier sicle, s'y prta d'une manire fort intelligente. Par un ct, le judasme tait un de
ces innombrables cultes nationaux[51] qui remplissaient le monde, et dont la saintet venait
uniquement de ce que les anctres avaient ador de la sorte; par un autre ct, le judasme
tait la religion absolue, faite pour tous, destine tre adopte de tous. L'pouvantable
dbordement de fanatisme qui prit le dessus en Jude, et qui amena la guerre d'extermination,

coupa court cet avenir. [Pg 260]Ce fut le christianisme qui reprit pour son compte la tche
que la synagogue n'avait pas su accomplir. Laissant de ct les questions rituelles, le
christianisme continua la propagande monothiste du judasme. Ce qui avait fait le succs du
judasme auprs des femmes de Damas, au srail d'Abennrig, auprs d'Hlne, auprs de
tant de proslytes pieux, fit la force du christianisme dans le monde entier. En ce sens, la
gloire du christianisme est vraiment confondue avec celle du judasme. Une gnration de
fanatiques priva ce dernier de sa rcompense, et l'empcha de recueillir la moisson qu'il avait
prpare.
[1] Les inscriptions de ces contres confirment pleinement les indications de Josphe.
(Comptes rendus de l'Acad. des Inscr. et B.-L., 1865, p. 106109).
[2] Josphe, Ant., XIX, iv; B. J., II, xi.
[3] Jos., Ant., XIX, v, 1; vi, 1; B. J., II, xi, 5; Dion Cassius, LX, 8.
[4] Dion Cassius, LIX, 24.
[5] Jos., Ant., XIX, ix, 1.
[6] Ibid., XIX, vi, 1, 3; vii, 3, 4; viii, 2; ix, 1.
[7] Ibid., XIX, vii, 4.
[8] Jos., Ant., XIX, vi, 3.
[9] Juvnal, Sat. vi, 158159; Perse, Sat. v, 180.
[10] Philon, In Flaccum, 5 et suiv.
[11] Jos., Ant., XIX, v, 2 et la suite; XX, vi, 3; B. J., II, xii, 7. Les mesures restrictives qu'il
prit contre les juifs de Rome (Act., xviii, 2; Sutone, Claude, 25; Dion Cassius, LX, 6)
tenaient des circonstances locales.
[12] I. Jos., Ant., XIX, vi, 3.
[13] Jos., Ant., XIX, vii, 2; B. J., II, xi, 6; V, iv, 2; Tacite, Hist., V, 12.
[14] Tacite, Ann., VI, 47.
[15] Jos., Ant., XIX, vii, 2; viii, 1; XX, i, 1.
[16] Jos., Ant., XIX, viii, 1.
[17] Sutone, Caius, 22, 26, 35; Dion Cassius, LIX, 24; LX, 8; Tacite, Ann., XI, 8. Comme
type de ce rle des petits rois d'Orient, tudier la carrire d'Hrode Agrippa Ier dans Josphe
(Ant., XVIII et XIX). Comp. Horace, Sat., I, vii.
[18] Ci-dessus, p. 143144, 174175, 191192.

[19] Act., xii, 3.


[20] Act., xii, 1 et suiv.
[21] En effet, Jacques fut dcapit et non lapid.
[22] Act., xii, 3 et suiv.
[23] Act., xii, 911. Le rcit des Actes est tellement vif et juste, qu'il est difficile d'y trouver
place pour une laboration lgendaire prolonge.
[24] Jos., Ant., XIX, viii, 2; Act., xii, 1823.
[25] Jos., Ant., XIX, vii, 4.
[26] Act., xii, 23. Comp. II Macch., ix, 9; Jos., B. J., I, xxxiii, 5; Talm, de Bab, Sota, 35 a.
[27] Jos., Ant., XIX, vi, 1: XX, i, 1, 2.
[28] Jos., Ant., XX, v, 2; B. J., II, xv, 1; xviii, 7 et suiv.; IV, x, 6; V, i, 6; Tacite, Ann., XV,
28; Hist., I, 11; II, 79; Sutone, Vesp., 6; Corpus inscr. grc., no 4957 (cf. ibid., III, p. 311).
[29] Jos., Ant., XX, i, 3.
[30] Jos., Ant., XX, v. 4; B. J., II, xii, 2.
[31] Josphe, qui expose l'histoire de ces agitations avec un soin si minutieux, n'y mle
jamais les chrtiens.
[32] Jos., Contre Apion, II, 39; Dion Cassius, LXVI, 4.
[33] Jos., B. J., IV, iv, 3; V, xiii, 6; Sut., Aug., 93; Strabon, XVI, ii, 34, 37; Tacite, Hist., V,
5.
[34] Jos., Ant., XIII, ix, 1; xi, 3; xv, 4; XV, vii, 9.
[35] Jos., B. J., II, xvii, 10; Vita, 23.
[36] Matth., xxiii, 13.
[37] Jos., Ant., XX, vii, 1, 3. Comp. XVI, vii, 6.
[38] Ibid., XX, ii, 4.
[39] Ibid., XX, ii, 5, 6; iv, 1.
[40] Jos., B. J., II, XX, 2.
[41] Snque, fragm. dans S. Aug., De civ. Dei, VI, 11.

[42] Jos., Ant., XX, ii-iv.


[43] Tacite, Ann., XII, 13, 14. La plupart des noms de cette famille sont persans.
[44] Le nom d' Hlne le prouve. Cependant il est remarquable que le grec ne figure pas
sur l'inscription bilingue (syriaque et syro-chaldaque) du tombeau d'une princesse de cette
famille, dcouvert et rapport Paris par M. de Saulcy. Voir Journal Asiatique, dcembre
1865.
[45] Cf. Bereschith rabba, xlvi, 51 d.
[46] C'est, selon toutes les apparences, le monument connu aujourd'hui sous le nom de
tombeaux des rois. Voir Journal Asiatique, endroit cit.
[47] Jos., B. J., II, xix, 2; VI, vi, 4.
[48] Talm. de Jrus., Peah, 15 b, o l'on prte l'un des Monobaze quelques maximes qui
rappellent tout fait l'vangile (Matth., vi, 19 et suiv.); Talm. de Bab., Baba Bathra, 11 a;
Joma, 37 a; Nazir, 19 b; Schabbath, 68 b; Sifra, 70 a; Bereschith rabba, xlvi, fol. 51 d.
[49] Mose de Khorne, II, 35; Orose, VII, 6.
[50] Luc, xxi, 21.
[51] , expression si familire Josphe, quand il dfend la position des Juifs
dans le monde paen.

[Pg 261]

CHAPITRE XV.
MOUVEMENTS PARALLLES AU CHRISTIANISME OU IMITS DU
CHRISTIANISME. SIMON DE GITTON.
[An 45] Le christianisme maintenant est bien rellement fond. Dans l'histoire des religions,
il n'y a que les premires annes qui soient difficiles traverser. Une fois qu'une croyance a
rsist aux dures preuves qui accueillent toute fondation nouvelle, son avenir est assur. Plus
habiles que les autres sectaires du mme temps, essniens, baptistes, partisans de Judas le
Gaulonite, qui ne sortirent pas du monde juif et prirent avec lui, les fondateurs du
christianisme, avec une rare sret de vue, se jetrent de trs-bonne heure dans le vaste
monde et s'y firent leur place. Le peu de mentions que nous trouvons des chrtiens dans
Josphe, dans le Talmud et dans les crivains grecs et latins, ne doit pas nous surprendre.
Josphe nous est arriv par des copistes chrtiens, qui ont supprim tout ce qui tait
dsagrable [Pg 262] leur croyance. On peut supposer qu'il parlait plus longuement de Jsus
et des chrtiens qu'il ne le fait dans l'dition qui nous est parvenue. Le Talmud a galement
subi, au moyen ge et lors de sa premire publication[1], beaucoup de retranchements et
d'altrations, la censure chrtienne s'tant exerce sur le texte avec svrit, et une foule de
malheureux juifs ayant t brls pour s'tre trouvs en possession d'un livre contenant des

passages considrs comme blasphmatoires. Il n'est pas tonnant que les crivains grecs et
latins se proccupent peu d'un mouvement qu'ils ne pouvaient comprendre, et qui se passa
dans un petit monde ferm pour eux. Le christianisme se perd leurs yeux sur le fond obscur
du judasme; c'tait une querelle de famille au sein d'une nation abjecte; quoi bon s'en
occuper? Les deux ou trois passages o Tacite et Sutone parlent des chrtiens prouvent que,
pour tre d'ordinaire en dehors du cercle visuel de la grande publicit, la secte nouvelle tait
cependant un fait trs-considrable, puisque, par une ou deux chappes, nous la voyons,
travers le nuage de l'inattention gnrale, se dessiner avec beaucoup de nettet.
Ce qui a contribu, du reste, effacer un peu les [Pg 263]contours du christianisme dans
l'histoire du monde juif au premier sicle de notre re, c'est qu'il n'y est pas un fait isol.
Philon, l'heure o nous sommes parvenus, avait termin sa carrire, toute consacre
l'amour du bien. La secte de Judas le Gaulonite durait toujours. L'agitateur avait eu pour
continuateurs de sa pense ses fils Jacques, Simon et Menahem. Jacques et Simon furent
crucifis par l'ordre du procurateur rengat Tibre Alexandre[2]. Quant Menahem, il jouera
dans la catastrophe finale de la nation un rle important[3]. L'an 44, un enthousiaste, nomm
Theudas[4], s'tait lev, annonant la prochaine dlivrance, invitant les foules le suivre au
dsert, promettant, comme un autre Josu, de leur faire passer le Jourdain pied sec; ce
passage tait, selon lui, le vrai baptme qui devait initier chacun de ses fidles au royaume de
Dieu. Plus de quatre cents personnes le suivirent. Le procurateur Cuspius Fadus envoya
contre lui de la cavalerie, dispersa sa troupe et le tua[5]. Quelques annes auparavant, toute
[Pg 264]la Samarie s'tait mue la voix d'un illumin, qui prtendait avoir eu la rvlation
de l'endroit du Garizim o Mose avait cach les instruments sacrs du culte. Pilate avait
comprim ce mouvement avec une grande rigueur[6]. Quant Jrusalem, la paix dsormais
est finie pour elle. A partir de l'arrive du procurateur Ventidius Cumanus (an 48), les
troubles n'y cessent plus. L'excitation tait pousse un tel point, que la vie y tait devenue
impossible; les circonstances les plus insignifiantes amenaient des explosions[7]. On sentait
partout une fermentation trange, une sorte de trouble mystrieux. Les imposteurs se
multipliaient de toutes parts[8]. L'pouvantable flau des zlotes (kenam) ou sicaires
commenait paratre. Des misrables, arms de poignards, se glissaient dans les foules,
frappaient leurs victimes, et taient ensuite les premiers crier au meurtre. Il ne se passait pas
de jour qu'on n'entendt parler de quelque assassinat de ce genre. Une terreur extraordinaire se
rpandit. Josphe prsente les crimes des zlotes comme de pures sclratesses[9]; mais il
n'est pas douteux que le fanatisme [Pg 265]ne s'en mlt[10]. C'tait pour dfendre la Loi que
ces misrables s'armaient du poignard. Quiconque manquait devant eux une des
prescriptions lgales, voyait son arrt prononc et aussitt excut. Ils croyaient par l faire
l'uvre la plus mritoire et la plus agrable Dieu.
Des rveries analogues celles de Theudas se renouvelaient de toutes parts. Des personnages,
se prtendant inspirs, soulevaient le peuple et l'entranaient avec eux au dsert, sous prtexte
de lui faire voir, par des signes manifestes, que Dieu allait le dlivrer. L'autorit romaine
exterminait par milliers les dupes de ces agitateurs[11]. Un juif d'gypte qui vint Jrusalem,
vers l'an 56, eut l'art, par ses prestiges, d'attirer aprs lui trente mille personnes, entre
lesquelles quatre mille sicaires. Du dsert, il voulut les mener sur la montagne des Oliviers,
pour voir de l, disait-il, tomber sa seule parole les murailles de Jrusalem. Flix, qui tait
alors procurateur, marcha contre lui et dissipa sa bande. L'gyptien se sauva, et ne parut plus
depuis[12]. Mais, comme dans un corps malsain les maux se succdent les uns aux autres, on
vit bientt aprs [Pg 266]diverses troupes mles de magiciens et de voleurs, qui portaient
ouvertement le peuple se rvolter contre les Romains, menaant de mort ceux qui
continueraient leur obir. Sous ce prtexte, ils tuaient les riches, pillaient leurs biens,

brlaient les villages, et remplissaient toute la Jude des marques de leur fureur[13]. Une
effroyable guerre s'annonait. Un esprit de vertige rgnait partout, et maintenait les
imaginations dans un tat voisin de la folie.
Il n'est pas impossible qu'il y ait eu chez Theudas une certaine arrire-pense d'imitation
l'gard de Jsus et de Jean-Baptiste. Cette imitation, au moins, se trahit avec vidence dans
Simon de Gitton, si les traditions chrtiennes sur ce personnage mritent quelque foi[14].
Nous l'avons dj rencontr en rapport avec les aptres, propos de la premire mission de
Philippe Samarie. C'est sous le rgne de Claude qu'il parvint la clbrit[15]. Ses miracles
passaient pour constants, et tout le monde Samarie le regardait comme un personnage
surnaturel[16].
Ses miracles, toutefois, n'taient pas l'unique fondement de sa rputation. Il y joignait, ce
semble, [Pg 267]une doctrine, dont il nous est difficile de juger, l'ouvrage intitul la Grande
Exposition, qui lui est attribu et qui nous est arriv par extraits, n'tant probablement qu'une
expression fort modifie de ses ides[17]. Simon, pendant son sjour Alexandrie[18], parat
avoir puis dans ses tudes de philosophie grecque un systme de thosophie syncrtique et
d'exgse allgorique analogue celui de Philon. Ce systme a sa grandeur. Tantt il rappelle
la cabbale juive, tantt les thories panthistes de la philosophie indienne; envisag par
certains cts, il semblerait empreint de bouddhisme et de parsisme[19]. En tte de toutes
choses est Celui qui est, qui a t et qui sera[20], [Pg 268]c'est--dire le Jahveh samaritain,
entendu selon la force tymologique de son nom, l'tre ternel, unique, s'engendrant luimme, s'augmentant lui-mme, se cherchant lui-mme, se trouvant lui-mme, pre, mre,
sur, poux, fils de lui-mme[21]. Au sein de cet infini, tout existe ternellement en
puissance; tout passe l'acte et la ralit par la conscience de l'homme, par la raison, le
langage et la science[22]. Le monde s'explique soit par une hirarchie de principes abstraits,
analogues aux ons du gnosticisme et l'arbre sphirotique de la cabbale, soit par un
systme d'anges qui semble emprunt aux croyances de la Perse. Parfois, ces abstractions
sont prsentes comme des traductions de faits physiques et physiologiques. D'autres fois, les
puissances divines, considres comme des substances spares, se ralisent en des
incarnations successives, soit fminines, soit masculines, dont le but est la dlivrance des
cratures engages dans les liens de la matire. La premire de ces puissances est celle qui
s'appelle par excellence la Grande, et qui est l'intelligence de ce monde, l'universelle
Providence[23]. Elle est masculine. Simon [Pg 269]passait pour en tre l'incarnation. A ct
d'elle est sa syzygie fminine, la Grande Pense. Habitu revtir ses thories d'un
symbolisme trange et imaginer des interprtations allgoriques pour les anciens textes
sacrs et profanes, Simon, ou l'auteur de la Grande Exposition, donnait cette vertu divine le
nom d'Hlne, signifiant par l qu'elle tait l'objet de l'universelle poursuite, la cause
ternelle de dispute entre les hommes, celle qui se venge de ses ennemis en les rendant
aveugles, jusqu'au moment o ils consentent chanter la palinodie[24]; thme bizarre qui,
mal compris, ou travesti dessein, donna lieu chez les Pres de l'glise aux contes les plus
purils[25]. La connaissance de la littrature grecque que possde l'auteur de la Grande
Exposition est, en tout cas, trs-remarquable. Il soutenait que, quand on sait les comprendre,
les crits des paens suffisent la connaissance de toutes choses[26]. Son large clectisme
embrassait toutes les rvlations et cherchait les fondre en un seul ordre de vrits.
Quant au fond de son systme, il a beaucoup d'analogie avec celui de Valentin et avec les
doctrines sur [Pg 270]les personnes divines qu'on trouve dans le quatrime vangile, dans
Philon, dans les Targums[27]. Ce Mtatrne[28], que les Juifs plaaient cte de la
Divinit et presque dans son sein, ressemble fort la Grande Puissance. On voit figurer

dans la thologie des Samaritains un Grand Ange, chef des autres, et des espces de
manifestations, ou vertus divines[29], analogues celles que la cabbale juive se figura de
son ct. Il semble donc bien que Simon de Gitton fut une sorte de thosophe, dans le genre
de Philon et des cabbalistes. Peut-tre se rapprocha-t-il un moment du christianisme; mais
srement il ne s'y attacha point d'une manire dfinitive.
Fit-il rellement quelques emprunts aux disciples de Jsus, c'est ce qu'il est fort difficile de
dcider. Si la Grande Exposition est de lui un degr quelconque, on doit admettre que sur
plusieurs points il devana les ides chrtiennes, et que sur d'autres il les adopta avec
beaucoup de largeur[30]. Il parat [Pg 271]qu'il essaya d'un clectisme analogue celui que
pratiqua plus tard Mahomet, et qu'il tenta de fonder son rle religieux sur l'acceptation
pralable de la mission divine de Jean[31] et de Jsus. Il voulut tre en rapport mystique avec
eux. Il soutint, dit-on, que c'tait lui, Simon, qui tait apparu aux Samaritains comme Pre,
aux Juifs par le crucifiement visible du Fils, aux gentils par l'infusion du Saint-Esprit[32]. Il
prpara aussi la voie, ce semble, la doctrine des doctes. Il disait que c'tait lui qui avait
souffert en Jude dans la personne de Jsus, mais que cette souffrance n'avait t
qu'apparente[33]. Sa prtention tre la Divinit mme et se faire adorer a t
probablement exagre par les chrtiens, qui n'ont cherch qu' le rendre odieux.
On voit, du reste, que la doctrine de la Grande Exposition est celle de presque tous les crits
gnostiques; si vraiment Simon a profess ces doctrines, c'est avec pleine raison que les Pres
de l'glise ont fait de lui le fondateur du gnosticisme[34]. Nous croyons que la Grande
Exposition n'a qu'une authenticit [Pg 272]relative; qu'elle est, ou peu s'en faut, la doctrine
de Simon ce que le quatrime vangile est la pense de Jsus; qu'elle remonte aux
premires annes du iie sicle, c'est--dire l'poque o les ides thosophiques du Logos
prirent dfinitivement le dessus. Ces ides, que nous trouverons en germe dans l'glise
chrtienne vers l'an 60[35], purent cependant avoir t connues de Simon, dont il est permis
de prolonger la carrire jusqu' la fin du sicle.
L'ide que nous nous faisons de ce personnage nigmatique est donc celle d'une espce de
plagiaire du christianisme. La contrefaon semble une habitude constante chez les
Samaritains[36]. De mme qu'ils avaient toujours imit le judasme de Jrusalem, ces
sectaires eurent aussi leur copie du christianisme, leur gnose, leurs spculations
thosophiques, leur cabbale. Mais Simon fut-il un imitateur respectable et qui il n'a manqu
que de russir, ou un prestidigitateur immoral et sans srieux[37], exploitant au profit de [Pg
273]sa vogue une doctrine forme de lambeaux recueillis et l? voil ce qu'on ignorera
probablement toujours. Simon garde ainsi devant l'histoire la position la plus fausse; il
marcha sur une corde tendue o nulle hsitation n'est permise; en cet ordre, il n'y a pas de
milieu entre une chute ridicule et le plus merveilleux succs.
Nous aurons encore nous occuper de Simon et rechercher si les lgendes sur son sjour
Rome renferment quelque ralit. Ce qu'il y a de certain, c'est que la secte simonienne dura
jusqu'au iiie sicle[38]; qu'elle eut des glises jusqu' Antioche, peut-tre mme Rome; que
Mnandre de Capharte et Clobius[39] continurent la doctrine de Simon, ou plutt
imitrent son rle de thurge, avec un souvenir plus ou moins prsent de Jsus et de ses
aptres. Simon et ses disciples furent en grande estime chez leurs coreligionnaires. Des sectes
du mme genre, parallles au christianisme[40], et plus ou moins empreintes de gnosticisme,
ne cessrent de se produire [Pg 274]parmi les Samaritains jusqu' leur quasi-destruction par
Justinien. Le sort de cette petite religion fut de recevoir le contre-coup de tout ce qui se
passait autour d'elle, sans rien produire de tout fait original.

Quant aux chrtiens, la mmoire de Simon de Gitton fut chez eux en abomination. Ces
prestiges, qui ressemblaient si fort aux leurs, les irritaient. Avoir balanc le succs des aptres
fut le plus impardonnable des crimes. On prtendit que les prodiges de Simon et de ses
disciples taient l'ouvrage du diable, et on fltrit le thosophe samaritain du nom de
Magicien[41], que les fidles prenaient en trs-mauvaise part. Toute la lgende chrtienne
de Simon fut empreinte d'une colre concentre. On lui prta les maximes du quitisme et les
excs qu'on suppose d'ordinaire en tre la consquence[42]. On le considra comme le pre
de toute erreur, le premier hrsiarque. On se plut raconter ses msaventures risibles, ses
dfaites par l'aptre Pierre[43]. On attribua au plus vil motif le mouvement [Pg 275]qui le
porta vers le christianisme. On tait si proccup de son nom, qu'on croyait le lire tort et
travers sur des cippes o il n'tait pas crit[44]. Le symbolisme dont il avait revtu ses ides
fut interprt de la faon la plus grotesque. L'Hlne qu'il identifiait avec la premire
intelligence, devint une fille publique qu'il avait achete sur le march de Tyr[45]. Son nom
enfin, ha presque l'gal de celui de Judas, et pris comme synonyme d'antiaptre[46], devint
la dernire injure et comme un mot proverbial pour [Pg 276]dsigner un imposteur de
profession, un adversaire de la vrit, qu'on voulait indiquer avec mystre[47]. Ce fut le
premier ennemi du christianisme, ou plutt le premier personnage que le christianisme traita
comme tel. C'est dire assez qu'on n'pargna ni les fraudes pieuses ni les calomnies pour le
diffamer[48]. La critique, en pareil cas, ne saurait tenter une rhabilitation; les documents
contradictoires lui manquent. Tout ce qu'elle peut, c'est de constater la physionomie des
traditions et le parti pris de dnigrement qu'on y remarque.
Au moins doit-elle s'interdire de charger la mmoire du thurge samaritain d'un
rapprochement qui peut n'tre que fortuit. Dans un rcit de l'historien Josphe, un magicien
juif, nomm Simon, n Chypre, joue pour le procurateur Flix le rle de proxnte[49]. Les
circonstances de ce rcit ne conviennent pas assez bien Simon de Gitton pour qu'il soit [Pg
277]permis de le rendre responsable des faits d'un personnage qui peut n'avoir eu de commun
avec lui qu'un nom port alors par des milliers d'hommes, et une prtention aux uvres
surnaturelles que partageaient malheureusement une foule de ses contemporains.
[1] On sait qu'il ne reste aucun manuscrit du Talmud pour contrler les ditions imprimes.
[2] Jos., Ant., XX, v, 2.
[3] Jos., B. J., II, xvii, 810; Vita, 5.
[4] Le rapprochement du christianisme avec les deux mouvements de Judas et de Theudas est
fait par l'auteur des Actes lui-mme (v, 3637).
[5] Jos., Ant., XX, v, 1; Act., v, 36. On remarquera l'anachronisme commis par l'auteur des
Actes.
[6] Jos., Ant., XVIII, iv, 12.
[7] Jos., Ant., XX, v, 34; B. J., II, xii, 12; Tacite, Ann., XII, 54.
[8] Jos., Ant., XX, viii, 5.
[9] Jos., Ant., XX, viii, 5; B. J., xiii, 3.

[10] Jos., B. J., VII, viii, 1; Mischna, Sanhdrin, ix, 6.


[11] Jos., Ant., XX, viii, 6, 10; B. J., II, xiii, 4.
[12] Jos., Ant., XX, viii, 6; B. J., II, xiii, 5; Act., xxi, 38.
[13] Jos., Ant., XX, viii, 6; B. J., II, xiii, 6.
[14] Voir ci-dessus, p. 153, note.
[15] Justin, Apol. I, 26, 56. Il est singulier que Josphe, si bien au courant des choses
samaritaines, ne parle pas de lui.
[16] Act., viii, 9 et suiv.
[17] On ne peut le tenir pour une composition totalement apocryphe, vu l'accord qui existe
entre le systme nonc dans ce livre et le peu que nous apprennent les Actes de la doctrine
de Simon sur les puissances divines.
[18] Homil. pseudo-clem., ii, 22, 24.
[19] Justin, Apol. I, 26, 56; II, 15; Dial. cum Tryphone, 120; Irne, Adv. hr., I, xxiii, 25;
xxvii, 4; II, prf.; III, prf.; Homili pseudo-clementin, i, 15; ii, 22, 25, etc.; Recogn., I,
72; II, 7 et suiv.; III, 47; Philosophumena, IV, vii; VI, i; X, iv; piphane, Adv. hr., hr. xxi;
Origne, Contra Celsum, V, 62; VI, 11; Tertullien, De anima, 34; Constit. apost., VI, 16; S.
Jrme, In Matth., xxiv, 5; Thodoret, hret. fab., I, 4. C'est dans les extraits textuels que
donnent les Philosophumena, et non dans les travestissements des autres Pres de l'glise,
qu'il faut prendre une ide de la Grande Exposition.
[20] Philosophum., IV, vii; VI, i, 9, 12, 13, 17, 18. Comparez Apocalypse, i, 4, 8; iv, 8; xi,
17.
[21] Philosophum., VI, i, 17.
[22] Ibid., VI, i, 46.
[23] Act., viii, 10; Philosophum., VI, i, 18; Homil. pseudo-clem., ii, 22.
[24] Allusion l'aventure du pote Stsichore.
[25] Irene, Adv. hr., I, xxiii, 24; Homil. pseudo-clem., ii, 23, 25; Philosophumena, VI, i,
19.
[26] Philosophum.,VI, vi, 16.
[27] Voir Vie de Jsus, p. 247249.
[28] Ibid., p. 247, note 4.

[29] Chron. samarit., c. 10 (did. Juynboll, Leyde, 1848). Cf. Reland, De Sam., 7; dans ses
Dissertat. miscell., part. II; Gesenius, Comment. de Sam. Theol. (Halle, 1854), p. 21 et suiv.
[30] Dans l'extrait donn par les Philosophumena, VI, i, 16 sub finem, on lit une citation
emprunte aux vangiles synoptiques, laquelle semble tre prsente comme se trouvant dans
le texte de la Grande Exposition. Mais il peut y avoir ici quelque inadvertance.
[31] Homil. pseudo-clem., ii, 2324.
[32] Irne, Adv. hr., I, xxiii, 3; Philosophum., VI, i, 19.
[33] Homil. pseudo-clem., ii, 22; Recogn., II, 14.
[34] Irne, Adv. hr., II, prf.; III, prf.
[35] Voir l'ptre, trs-probablement authentique, de saint Paul aux Colossiens, i, 15 et suiv.
[36] piph., Adv. hr., hr., lxxx, 1.
[37] Ce qui ferait incliner vers cette seconde hypothse, c'est que la secte de Simon se
changea vite en une cole de prestiges, une fabrique de philtres et d'incantations.
Philosophumena, VI, i, 20; Tertullien, De anima, 57.
[38] Philosophum., VI, i, 20. Cf. Orig., Contra Cels., I, 57; VI, 11.
[39] Hgsippe, dans Eusbe, Hist. eccl., IV, 22; Clm. d'Alex., Strom., VII, 17; Constit.
apost., VI, 8, 16; XVIII, 1 et suiv.; Justin, Apol. I, 26, 56; Irne, Adv. hr., I, xxiii, 5;
Philosoph., VII, 28; piph., Adv. hr., xxii et xxiii, init.; Thodoret, hr. fab., I, 1, 2;
Tertullien, De prscr., 46; De anima, 50.
[40] La plus clbre est celle de Dosithe.
[41] Act., viii, 9; Irne, Adv. hr., I, xxiii, 1.
[42] Philosophumena, VI, i, 19, 20. L'auteur n'attribue ces doctrines perverses qu'aux
disciples de Simon. Mais, si l'cole eut vraiment cette physionomie, le matre en dut bien
aussi avoir quelque chose.
[43] Nous examinerons plus tard ce que cachent ces rcits.
[44] L'inscription simonideosancto, rapporte par Justin (Apol. I, 26), comme se trouvant
dans l'le du Tibre, et mentionne aprs lui par d'autres Pres de l'glise, tait une inscription
latine au dieu sabin Semo Sancus, simonideosancto. On trouva en effet, sous Grgoire XIII,
dans l'le Saint-Barthlemy, une inscription, maintenant au Vatican, et qui portait cette
ddicace. V. Baronius, Ann. eccl., ad annum 44; Orelli, Inscr. lat., no 1860. Il y avait cet
endroit de l'le du Tibre un collge de bidentales en l'honneur de Semo Sancus, renfermant
plusieurs inscriptions du mme genre. Orelli, no 1861 (Mommsen, Inscr. lat. regni Neapol.,
no 6770). Comp. Orelli, no 1859, Henzen, no 6999; Mabillon, Museum Ital., I, 1re part., p. 84.
Le no 1862 d'Orelli ne doit pas tre pris en considration (voir Corp. inscr. lat., I, no 542).

[45] Ce grossier malentendu n'aurait pu tre lev sans la dcouverte des Philosophumena, qui
seuls donnent des extraits textuels de l'Apophasis magna (voir VI, i, 19). Tyr tait clbre par
ses courtisanes.
[46] , . Voir Homil. pseudo-clem., hom. xvii, entire.
[47] Ainsi, dans la littrature pseudo-clmentine, le nom de Simon le Magicien dsigne par
moments l'aptre Paul, qui l'auteur en veut beaucoup.
[48] Il faut remarquer que, dans les Actes, il n'est pas encore trait en ennemi. On lui reproche
seulement un sentiment bas, et on laisse croire qu'il se repentit (viii, 24). Peut-tre Simon
vivait-il encore quand ces lignes furent crites, et ses rapports avec le christianisme n'taientils pas encore devenus absolument mauvais.
[49] Jos., Ant., XX, vii, 1.

[Pg 278]

CHAPITRE XVI.
MARCHE GNRALE DES MISSIONS CHRTIENNES.
[An 45] Nous avons vu Barnab partir d'Antioche pour remettre aux fidles de Jrusalem la
collecte de leurs frres de Syrie. Nous l'avons vu assister quelques-unes des motions que la
perscution d'Hrode Agrippa Ier causa l'glise de Jrusalem[1]. Revenons avec lui
Antioche, o toute l'activit cratrice de la secte semble en ce moment concentre.
Barnab y ramena avec lui un zl collaborateur. C'tait son cousin Jean-Marc, le disciple
intime de Pierre[2], le fils de cette Marie chez laquelle le premier des aptres aimait
demeurer. Sans doute, en prenant avec lui ce nouveau cooprateur, il pensait dj la grande
entreprise laquelle il devait l'associer. Peut-tre mme entrevoyait-il les divisions que [Pg
279]cette entreprise susciterait, et tait-il bien aise d'y mler un homme qu'on savait tre le
bras droit de Pierre, c'est--dire de celui des aptres qui avait dans les affaires gnrales le
plus d'autorit.
Cette entreprise n'tait pas moins qu'une srie de grandes missions qui devaient partir
d'Antioche, ayant pour programme avou la conversion du monde entier. Comme toutes les
grandes rsolutions qui se prenaient dans l'glise, celle-ci fut attribue une inspiration du
Saint-Esprit. On crut une vocation spciale, un choix surnaturel, qu'on supposa avoir t
communiqu l'glise d'Antioche pendant qu'elle jenait et priait. Peut-tre l'un des
prophtes de l'glise, Menahem ou Lucius, dans un de ses accs de glossolalie, pronona-t-il
des paroles d'o l'on conclut que Paul et Barnab taient prdestins cette mission[3]. Quant
Paul, il tait convaincu que Dieu l'avait choisi ds le ventre de sa mre pour l'uvre
laquelle il allait dsormais se dvouer tout entier[4].
Les deux aptres s'adjoignirent, titre de subordonn, pour les seconder dans les soucis
matriels de leur entreprise, ce Jean-Marc que Barnab avait [Pg 280]fait venir avec lui de
Jrusalem[5]. Quand les prparatifs furent termins, il y eut des jenes, des prires; on

imposa, dit-on, les mains aux deux aptres en signe d'une mission confre par l'glise ellemme[6]; on les livra la grce de Dieu, et ils partirent[7]. De quel ct vont-ils se diriger?
Quel monde vont-ils vangliser? C'est ce qu'il importe maintenant de rechercher.
Toutes les grandes missions chrtiennes primitives se dirigrent vers l'ouest, ou, en d'autres
termes, se donnrent pour thtre et pour cadre l'empire romain. Si l'on excepte quelques
petites portions du territoire, vassal des Arsacides, compris entre l'Euphrate et le Tigre,
l'empire des Parthes ne reut pas de missions chrtiennes, au premier sicle[8]. Le Tigre fut,
du ct de l'orient, une borne que le christianisme ne dpassa que sous les Sassanides. Deux
grandes causes, la Mditerrane et l'empire romain, dterminrent ce fait capital.
[Pg 281]La Mditerrane tait depuis mille ans la grande route o s'taient croises toutes les
civilisations et toutes les ides. Les Romains, l'ayant dlivre de la piraterie, en avaient fait
une voie de communication sans gale. Une nombreuse marine de cabotage rendait trsfaciles les voyages sur les ctes de ce grand lac. La scurit relative qu'offraient les routes de
l'Empire, les garanties qu'on trouvait dans les pouvoirs publics, la diffusion des Juifs sur tout
le littoral de la Mditerrane, l'usage de la langue grecque dans la portion orientale de cette
mer[9], l'unit de civilisation que les Grecs d'abord, puis les Romains y avaient cre, firent
de la carte de l'Empire la carte mme des pays rservs aux missions chrtiennes et destins
devenir chrtiens. L'orbis romain devint l'orbis chrtien, et en ce sens on peut dire que les
fondateurs de l'Empire ont t les fondateurs de la monarchie chrtienne, ou du moins qu'ils
en ont dessin les contours. Toute province conquise par l'empire romain a t une province
conquise au christianisme. Qu'on se figure les aptres en prsence d'une Asie Mineure, d'une
Grce, d'une Italie divises en cent petites rpubliques, d'une Gaule, d'une Espagne, d'une
Afrique, d'une gypte en possession de vieilles institutions nationales, on [Pg 282]n'imagine
plus leur succs, ou plutt on n'imagine plus que leur projet ait pu natre. L'unit de l'Empire
tait la condition pralable de tout grand proslytisme religieux, se mettant au-dessus des
nationalits. L'Empire le sentit bien au ive sicle; il devint chrtien; il vit que le christianisme
tait la religion qu'il avait faite sans le savoir, la religion dlimite par ses frontires,
identifie avec lui, capable de lui procurer une seconde vie. L'glise, de son ct, se fit toute
romaine, et est reste jusqu' nos jours comme un dbris de l'Empire. On et dit Paul que
Claude tait son premier cooprateur; on et dit Claude que ce Juif qui part d'Antioche va
fonder la plus solide partie de l'difice imprial, on les et fort tonns l'un et l'autre. On et
dit vrai cependant.
De tous les pays trangers la Jude, le premier o le christianisme s'tablit fut naturellement
la Syrie. Le voisinage de la Palestine et le grand nombre de Juifs tablis dans cette
contre[10], rendaient un tel fait invitable. Chypre, l'Asie Mineure, la Macdoine, la Grce
et l'Italie furent ensuite visits par les hommes apostoliques quelques annes de distance. Le
midi de la Gaule, l'Espagne, la cte d'Afrique, bien qu'ils aient t assez tt vangliss,
peuvent tre considrs [Pg 283]comme formant un tage plus rcent dans les substructions
du christianisme.
Il en fut de mme de l'gypte. L'gypte ne joue presque aucun rle dans l'histoire
apostolique; les missionnaires chrtiens semblent systmatiquement y tourner le dos. Ce
pays, qui, partir du iiie sicle, devint le thtre d'vnements si importants dans l'histoire de
la religion, fut d'abord fort en retard avec le christianisme. Apollos est le seul docteur chrtien
sorti de l'cole d'Alexandrie; encore avait-il appris le christianisme dans ses voyages[11]. Il
faut chercher la cause de ce phnomne remarquable dans le peu de rapports qui existait entre
les Juifs d'gypte et ceux de Palestine, et surtout dans ce fait que l'gypte juive avait en

quelque sorte son dveloppement religieux part. L'gypte avait Philon et les thrapeutes;
c'tait l son christianisme[12], lequel la dispensait et la dtournait d'accorder l'autre une
oreille attentive. Quant l'gypte paenne, elle possdait des institutions religieuses bien plus
rsistantes que celles du paganisme grco-romain[13]; la religion gyptienne tait encore
dans toute sa force; c'tait [Pg 284]presque le moment o se btissaient ces temples normes
d'Esneh, d'Ombos, o l'esprance d'avoir dans le petit Csarion un dernier roi Ptolme, un
Messie national, faisait sortir de terre ces sanctuaires de Dendrah, d'Hermonthis,
comparables aux plus beaux ouvrages pharaoniques. Le christianisme s'assit partout, sur les
ruines du sentiment national et des cultes locaux. La dgradation des mes en gypte y
rendait rares, d'ailleurs, les aspirations qui ouvrirent partout au christianisme de si faciles
accs.
Un rapide clair partant de Syrie, illuminant presque simultanment les trois grandes
pninsules d'Asie Mineure, de Grce, d'Italie, et bientt suivi d'un second reflet qui embrassa
presque toutes les ctes de la Mditerrane, voil ce que fut la premire apparition du
christianisme. La marche des navires apostoliques est toujours peu prs la mme. La
prdication chrtienne semble suivre un sillage antrieur, qui n'est autre que celui de
l'migration juive. Comme une contagion qui, prenant son point de dpart au fond de la
Mditerrane, apparat tout coup sur un certain nombre de points du littoral par une
correspondance secrte, le christianisme eut ses ports d'arrivage en quelque sorte dsigns
d'avance. Ces ports taient presque tous marqus par des colonies juives. Une synagogue
prcda, [Pg 285]en gnral, l'tablissement de l'glise. On dirait une trane de poudre, ou
mieux encore une sorte de chane lectrique, le long de laquelle l'ide nouvelle courut d'une
faon presque instantane.
Depuis cent cinquante ans, en effet, le judasme, jusque-l born l'Orient et l'gypte, avait
pris son vol vers l'Occident. Cyrne, Chypre, l'Asie Mineure, certaines villes de Macdoine et
de Grce, l'Italie, avaient des juiveries importantes[14]. Les juifs donnaient le premier
exemple de ce genre de patriotisme que les Parsis, les Armniens et, jusqu' un certain point,
les Grecs modernes devaient montrer plus tard; patriotisme extrmement nergique, quoique
non attach un sol dtermin; patriotisme de marchands rpandus partout, se reconnaissant
partout pour frres; patriotisme aboutissant former non de grands tats compactes, mais de
petites communauts autonomes au sein des autres tats. Fortement associs entre eux, ces
juifs de la dispersion constituaient dans les villes des congrgations presque indpendantes,
ayant leurs magistrats, leurs conseils. Dans certaines villes, ils avaient un ethnarque ou
alabarque, investi de droits presque souverains. Ils habitaient des quartiers [Pg 286]part,
soustraits la juridiction ordinaire, fort mprises du reste du monde, mais o rgnait le
bonheur. On y tait plutt pauvre que riche. Le temps des grandes fortunes juives n'tait pas
encore venu; elles commencrent en Espagne, sous les Visigoths[15]. L'accaparement de la
finance par les juifs fut l'effet de l'incapacit administrative des barbares, de la haine que
conut l'glise pour la science de l'argent et de ses ides superficielles sur le prt intrt.
Sous l'empire romain, rien de semblable. Or, quand le juif n'est pas riche, il est pauvre;
l'aisance bourgeoise n'est pas son fait. En tout cas, il sait trs-bien supporter la pauvret. Ce
qu'il sait mieux encore, c'est allier la proccupation religieuse la plus exalte la plus rare
habilet commerciale. Les excentricits thologiques n'excluent nullement le bon sens en
affaires. En Angleterre, en Amrique, en Russie, les sectaires les plus bizarres (irvingiens,
saints des derniers jours, raskolniks) sont de trs-bons marchands.
Le propre de la vie juive pieusement pratique a toujours t de produire beaucoup de gaiet
et de cordialit. On s'aimait dans ce petit monde; on y aimait un pass et le mme pass; les

crmonies [Pg 287]religieuses embrassaient fort doucement la vie. C'tait quelque chose
d'analogue ces communauts distinctes qui existent encore dans chaque grande ville turque;
par exemple, aux communauts grecque, armnienne, juive, de Smyrne, troites camaraderies
o tout le monde se connat, vit ensemble, intrigue ensemble. Dans ces petites rpubliques,
les questions religieuses dominent toujours les questions politiques, ou plutt supplent au
manque de celles-ci. Une hrsie y est une affaire d'tat; un schisme y a toujours pour origine
une question de personnes. Les Romains, sauf de rares exceptions, ne pntraient jamais dans
ces quartiers rservs. Les synagogues promulguaient des dcrets, dcernaient des
honneurs[16], faisaient acte de vraies municipalits. L'influence de ces corporations tait trsgrande. A Alexandrie, elle tait de premier ordre, et dominait toute l'histoire intrieure de la
cit[17]. A Rome, les juifs taient nombreux[18] et formaient [Pg 288]un appui qu'on ne
ddaignait pas. Cicron prsente comme un acte de courage d'avoir os leur rsister[19].
Csar les favorisa et les trouva fidles[20]. Tibre fut amen, afin de les contenir, aux
mesures les plus svres[21]. Caligula, dont le rgne fut pour eux nfaste en Orient, leur
rendit leur libert d'association Rome[22]. Claude, qui les favorisait en Jude, se vit oblig
de les chasser de la ville[23]. On les rencontrait partout[24], et on osait dire d'eux comme des
Grecs, que, vaincus, ils avaient impos des lois leurs dominateurs[25].
Les dispositions des populations indignes envers ces trangers taient fort diverses. D'une
part, le sentiment de rpulsion et d'antipathie que les juifs, par leur esprit d'isolement jaloux,
leur caractre rancunier, leurs habitudes insociables, ont produit [Pg 289]autour d'eux partout
o ils ont t nombreux et organiss, se manifestait avec force[26]. Quand ils taient libres,
ils taient en ralit privilgis; car ils jouissaient des avantages de la socit, sans en
supporter les charges[27]. Des charlatans exploitaient le mouvement de curiosit que causait
leur culte, et, sous prtexte d'en exposer les secrets, se livraient toutes sortes de
friponneries[28]. Des pamphlets violents et demi burlesques, comme celui d'Apion,
pamphlets o les crivains profanes ont trop souvent puis leurs renseignements[29],
circulaient, servant d'aliment aux colres du public paen. Les juifs semblent avoir t en
gnral taquins, ports se plaindre. On voyait en eux une socit secrte, malveillante pour
le reste des hommes, dont les membres se poussaient tout prix, au dtriment des autres[30].
Leurs usages bizarres, [Pg 290]leur aversion pour certains aliments, leur salet, leur manque
de distinction, la mauvaise odeur qu'ils exhalaient[31], leurs scrupules religieux, leurs
minuties dans l'observance du sabbat, taient trouvs ridicules[32]. Mis au ban de la socit,
les juifs, par une consquence naturelle, n'avaient aucun souci de paratre gentilshommes. On
les rencontrait partout en voyage avec des habits luisants de salet, un air gauche, une mine
fatigue, un teint ple, de gros yeux malades[33], une expression bate, faisant bande part
avec leurs femmes, leurs enfants, leurs paquets de couvertures, le panier qui constituait tout
leur mobilier[34]. Dans les villes, ils exeraient les trafics les plus chtifs, mendiants[35],
chiffonniers, brocanteurs, vendeurs d'allumettes[36]. On dprciait injustement [Pg 291]leur
loi et leur histoire. Tantt on les trouvait superstitieux[37], cruels[38]; tantt, athes,
contempteurs des dieux[39]. Leur aversion pour les images paraissait de la pure impit. La
circoncision surtout fournissait le thme d'interminables railleries[40].
Mais ces jugements superficiels n'taient pas ceux de tous. Les juifs avaient autant d'amis que
de dtracteurs. Leur gravit, leurs bonnes murs, la simplicit de leur culte charmaient une
foule de gens. On sentait en eux quelque chose de suprieur. Une vaste propagande
monothiste et mosaque s'organisait[41]; une sorte de tourbillon puissant se formait autour
de ce singulier petit peuple. Le pauvre colporteur juif du [Pg 292]Transtvre[42], sortant le
matin avec son ventaire de merceries, rentrait souvent le soir, riche d'aumnes venues d'une
main pieuse[43]. Les femmes surtout taient attires vers ces missionnaires en haillons[44].

Juvnal[45] compte le penchant vers la religion juive parmi les vices qu'il reproche aux
dames de son temps. Celles qui taient converties vantaient le trsor qu'elles avaient trouv et
le bonheur dont elles jouissaient[46].
Le vieil esprit hellnique et romain rsistait nergiquement; le mpris et la haine pour les
juifs sont le signe de tous les esprits cultivs, Cicron, Horace, Snque, Juvnal, Tacite,
Quintilien, Sutone[47]. Au contraire, cette masse norme de populations mles que
l'Empire avait assujetties, populations auxquelles l'ancien esprit romain et la sagesse
hellnique taient trangres ou indiffrentes, accouraient en foule vers une socit o elles
trouvaient des exemples touchants de concorde, de charit, [Pg 293]de secours mutuels[48],
d'attachement son tat, de got pour le travail[49], de fire pauvret. La mendicit, qui fut
plus tard une chose toute chrtienne, tait ds lors une chose juive. Le mendiant par tat,
form par sa mre, se prsentait l'ide des potes du temps comme un juif[50].
L'exemption de certaines charges civiles, en particulier de la milice, pouvait aussi contribuer
faire regarder le sort des juifs comme enviable[51]. L'tat alors demandait beaucoup de
sacrifices et donnait peu de joies morales. Il y faisait un froid glacial, comme en une plaine
uniforme et sans abri. La vie, si triste au sein du paganisme, reprenait son charme et son prix
dans ces tides atmosphres de synagogue et d'glise. Ce n'tait pas la libert qu'on y trouvait.
Les confrres s'espionnaient beaucoup, se tracassaient sans cesse les uns les autres. Mais,
quoique la vie intrieure de ces petites communauts ft fort agite, on s'y plaisait infiniment;
on ne les quittait pas; il n'y avait pas d'apostat. Le pauvre y tait content, regardait la richesse
sans envie, avec la tranquillit d'une bonne conscience[52]. Le sentiment vraiment [Pg
294]dmocratique de la folie des mondains, de la vanit des richesses et des grandeurs
profanes, s'y exprimait finement. On y comprenait peu le monde paen, et on le jugeait avec
une svrit outre; la civilisation romaine paraissait un amas d'impurets et de vices
odieux[53], de la mme manire qu'un honnte ouvrier de nos jours, imbu des dclamations
socialistes, se reprsente les aristocrates sous les couleurs les plus noires. Mais il y avait l
de la vie, de la gaiet, de l'intrt, comme aujourd'hui dans les plus pauvres synagogues des
juifs de Pologne et de Gallicie. Le manque d'lgance et de dlicatesse dans les habitudes
tait compens par un prcieux esprit de famille et de bonhomie patriarcale. Dans la grande
socit, au contraire, l'gosme et l'isolement des mes avaient port leurs derniers fruits.
La parole de Zacharie[54] se vrifiait: le monde se prenait aux pans de l'habit des Juifs et leur
disait: Menez-nous Jrusalem. Il n'y avait pas de grande ville o l'on n'observt le sabbat,
le jene et les autres crmonies du judasme[55]. Josphe[56] ose provoquer ceux qui en
douteraient considrer [Pg 295]leur patrie ou mme leur propre maison, pour voir s'ils n'y
trouveront pas la confirmation de ce qu'il dit. La prsence Rome et prs de l'empereur de
plusieurs membres de la famille des Hrodes, lesquels pratiquaient leur culte avec clat la
face de tous[57], contribuait beaucoup cette publicit. Le sabbat, du reste, s'imposait par
une sorte de ncessit dans les quartiers o il y avait des juifs. Leur obstination absolue ne
pas ouvrir leurs boutiques ce jour-l forait bien les voisins modifier leurs habitudes en
consquence. C'est ainsi qu' Salonique, on peut dire que le sabbat s'observe encore de nos
jours, la population juive y tant assez riche et assez nombreuse pour faire la loi et rgler par
la fermeture de ses comptoirs le jour du repos.
Presque l'gal du Juif, souvent de compagnie avec lui, le Syrien tait un actif instrument de
la conqute de l'Occident par l'Orient[58]. On les confondait parfois, et Cicron croyait avoir
trouv le trait commun qui les unissait en les appelant des nations nes pour la
servitude[59]. C'tait l ce qui [Pg 296]leur assurait l'avenir; car l'avenir alors tait aux

esclaves. Un trait non moins essentiel du Syrien tait sa facilit, sa souplesse, la clart
superficielle de son esprit. La nature syrienne est comme une image fugitive dans les nues
du ciel. On voit par moments certaines lignes s'y tracer avec grce; mais ces lignes n'arrivent
jamais former un dessin complet. Dans l'ombre, la lueur indcise d'une lampe, la femme
syrienne, sous ses voiles, avec son il vague et ses mollesses infinies, produit quelques
instants d'illusion. Puis, quand on veut analyser cette beaut, elle s'vanouit; elle ne supporte
pas l'examen. Tout cela, au reste, dure peine trois ou quatre annes. Ce que la race syrienne
a de charmant, c'est l'enfant de cinq ou six ans; l'inverse de la Grce, o l'enfant tait peu de
chose, le jeune homme infrieur l'homme fait, l'homme fait infrieur au vieillard[60].
L'intelligence syrienne attache par un air de promptitude et de lgret; mais elle manque de
fixit, de solidit; peu prs comme ce vin d'or du Liban, qui cause un transport agrable,
mais dont on se fatigue vite. Les vrais dons de Dieu ont quelque chose la fois de fin et de
fort, d'enivrant et de durable. La Grce est plus apprcie [Pg 297]aujourd'hui qu'elle ne l'a
jamais t; elle le sera toujours de plus en plus.
Beaucoup des migrants syriens que le dsir de faire fortune entranait vers l'Occident taient
plus ou moins rattachs au judasme. Ceux qui ne l'taient pas restaient fidles au culte de
leur village[61], c'est--dire au souvenir de quelque temple ddi un Jupiter local[62],
lequel n'tait d'ordinaire que le Dieu suprme, dtermin par quelque titre particulier[63].
C'tait au fond une espce de monothisme que ces Syriens apportaient sous le couvert de
leurs dieux tranges. Compars du moins aux personnalits divines profondment distinctes
qu'offrait le polythisme grec et romain, les dieux dont il s'agit, pour la plupart synonymes du
Soleil, taient presque des frres du dieu unique[64]. Semblables de longues [Pg
298]mlopes nervantes, ces cultes de Syrie pouvaient paratre moins secs que le culte latin,
moins vides que le culte grec. Les femmes syriennes y prenaient quelque chose la fois de
voluptueux et d'exalt. Ces femmes furent de tout temps des tres bizarres, disputes entre le
dmon et Dieu, flottant entre la sainte et la possde. La sainte des vertus srieuses, des
hroques renoncements, des rsolutions suivies appartient d'autres races et d'autres
climats; la sainte des fortes imaginations, des entranements absolus, des promptes amours,
est la sainte de Syrie. La possde de notre moyen ge est l'esclave de Satan par bassesse ou
par pch; la possde de Syrie est la folle par idal, la femme dont le sentiment a t bless,
qui se venge par la frnsie ou se renferme dans le mutisme[65], qui n'attend pour tre gurie
qu'une douce parole ou qu'un doux regard. Transportes dans le monde occidental, ces
Syriennes acquraient de l'influence, quelquefois par de mauvais arts de femme, plus souvent
par une certaine supriorit morale et une relle capacit. Cela se vit surtout cent cinquante
ans plus tard, quand les personnages les plus importants de Rome pousrent des Syriennes,
qui prirent tout coup [Pg 299]sur les affaires un trs-grand ascendant. La femme
musulmane de nos jours, mgre criarde, sottement fanatique, n'existant gure que pour le
mal, presque incapable de vertu, ne doit pas faire oublier les Julia Domna, les Julia Msa, les
Julia Mama, les Julia Somie, qui portrent, Rome, en fait de religion, une tolrance et des
instincts de mysticit inconnus jusque-l. Ce qu'il y a de bien remarquable aussi, c'est que la
dynastie syrienne amene de la sorte se montra favorable au christianisme, que Mame, et
plus tard l'empereur Philippe l'Arabe[66], passrent pour chrtiens. Le christianisme, au iiie et
au ive sicle, fut par excellence la religion de la Syrie. Aprs la Palestine, la Syrie eut la plus
grande part sa fondation.
C'est surtout Rome que le Syrien, au premier sicle, exerait sa pntrante activit. Charg
de presque tous les petits mtiers, valet de place, commissionnaire, porteur de litire, le
Syrus[67] entrait partout, introduisant avec lui la langue et les murs de son pays[68]. Il
n'avait ni la fiert ni la hauteur philosophique [Pg 300]des Europens, encore moins leur

vigueur; faible de corps, ple, souvent fivreux, ne sachant ni manger ni dormir des heures
rgles, la faon de nos lourdes et solides races, consommant peu de viande, vivant
d'oignons et de courges, dormant peu et d'un sommeil lger, le Syrien mourait jeune et tait
habituellement malade[69]. Ce qu'il avait en propre, c'tait l'humilit, la douceur, l'affabilit,
une certaine bont; nulle solidit d'esprit, mais beaucoup de charme; peu de bon sens, si ce
n'est quand il s'agissait de son ngoce, mais une tonnante ardeur et une sduction toute
fminine. Le Syrien, n'ayant jamais eu de vie politique, a une aptitude toute particulire pour
les mouvements religieux. Ce pauvre Maronite, demi femme, humble, dguenill, a fait la
plus grande des rvolutions. Son anctre, le Syrus de Rome, a t le plus zl porteur de la
bonne nouvelle tous les affligs. Chaque anne amenait en Grce, en Italie, en Gaule, des
colonies de ces Syriens pousss par le got naturel qu'ils avaient pour les petites affaires[70].
On les reconnaissait sur les [Pg 301]navires leur famille nombreuse, ces troupes de jolis
enfants, presque du mme ge, qui les suivaient, la mre, avec l'air enfantin d'une petite fille
de quatorze ans, se tenant ct de son mari, soumise, doucement rieuse, peine suprieure
ses fils ans[71]. Les ttes, dans ce groupe paisible, sont peu accentues; srement il n'y a
pas l d'Archimde, de Platon, de Phidias. Mais ce marchand syrien, arriv Rome, sera un
homme bon et misricordieux, charitable pour ses compatriotes, aimant les pauvres. Il
causera avec les esclaves, leur rvlera un asile o ces malheureux, rduits par la duret
romaine la plus dsolante solitude, trouveront un peu de consolation. Les races grecques et
latines, races de matres, faites pour le grand, ne savaient pas tirer parti d'une position
humble[72]. L'esclave de ces races passait sa vie dans la rvolte et le dsir du mal. L'esclave
idal de l'antiquit a tous les dfauts: gourmand, menteur, mchant, ennemi naturel de son
matre[73]. Par l, il prouvait en quelque manire sa noblesse; il protestait contre une
situation hors nature. Le bon Syrien, [Pg 302]lui, ne protestait pas; il acceptait son ignominie,
et cherchait en tirer le meilleur parti possible. Il se conciliait la bienveillance de son matre,
osait lui parler, savait plaire sa matresse. Ce grand agent de dmocratie allait ainsi
dnouant maille par maille le rseau de la civilisation antique. Les vieilles socits, fondes
sur le ddain, sur l'ingalit des races, sur la valeur militaire, taient perdues. L'infirmit, la
bassesse, vont maintenant devenir un avantage, un perfectionnement de la vertu[74]. La
noblesse romaine, la sagesse grecque, lutteront encore trois sicles. Tacite trouvera bon qu'on
dporte des milliers de ces malheureux: si interissent, vile damnum[75]! L'aristocratie
romaine s'irritera, trouvera mauvais que cette canaille ait ses dieux, ses institutions. Mais la
victoire est crite d'avance. Le Syrien, le pauvre homme qui aime ses semblables, qui partage
avec eux, qui s'associe avec eux, l'emportera. L'aristocratie romaine prira, faute de piti.
Pour nous expliquer la rvolution qui va s'accomplir, il faut nous rendre compte de l'tat
politique, social, moral, intellectuel et religieux des pays o le proslytisme juif avait ainsi
ouvert des sillons que la prdication chrtienne doit fconder. Cette [Pg 303]tude montrera,
j'espre, avec vidence, que la conversion du monde aux ides juives et chrtiennes tait
invitable, et ne laissera d'tonnement que sur un point, c'est que cette conversion se soit faite
si lentement et si tard.
[1] Act., xii, 1, 25. Remarquez toute la contexture du chapitre.
[2] I Petri, v, 13; Papias, dans Eusbe, Hist. eccl., III, 39.
[3] Act., xiii, 2.
[4] Gal., i, 1516; Act., xxii, 15, 21; xxvi, 1718; I Cor., i, 1; Rom., i, 1, 5; xv, 15 et suiv.

[5] Act., XIII, 5.


[6] L'auteur des Actes, partisan de la hirarchie et du pouvoir de l'glise, a peut-tre introduit
cette circonstance. Paul ne sait rien d'une telle ordination ou conscration. Il tient sa mission
de Jsus, et ne se croit pas plus l'envoy de l'glise d'Antioche que de celle de Jrusalem.
[7] Act., xiii, 3; xiv, 25.
[8] Dans I Petri, v, 13, Babylone dsigne Rome.
[9] Cicron, Pro Archia, 10.
[10] Jos., B. J., II, xx, 2; VII, iii, 3.
[11] Act., xviii, 24 et suiv.
[12] Voir Philon, De vita contemplativa, entier.
[13] Pseudo-Herms, Asclepius, fol. 158 v., 139 r. (Florence, Juntes, 1512).
[14] Cicron, Pro Flacco, 28; Philon, In Flaccum, 7; Leg. ad Caium, 36; Act., ii, 511; vi,
9; Corp. inscr. gr., no 5361.
[15] Lex Wisigoth., livre XII, tit. ii et iii, dans Walter, Corpus juris germanici antiqui, t. I, p.
630 et suiv.
[16] Voir Vie de Jsus, p. 137.
[17] Philon, In Flacc., 5 et 6; Jos., Ant., XVIII, viii, 1; XIX, v, 2; B. J., II, xviii, 7 et suiv.;
VII, x, 1; Papyrus publi dans les Notices et extraits, XVIII, 2e part., p. 383 et suiv.
[18] Dion Cassius, XXXVII, 17; LX, 6; Philon, Leg. ad Caium, 23; Josphe, Ant., XIV, x,
8; XVII, xi, i; XVIII, iii, 5, Hor., Sat., I, iv, 142143; v, 100; ix, 69 et suiv.; Perse, v, 179
184; Sutone, Tib., 36; Claud., 25; Domit., 12; Juvnal, iii, 14; vi, 542 et suiv.
[19] Pro Flacco, 28.
[20] Jos., Ant., XIV, x; Sutone, Julius, 84.
[21] Suet., Tib., 36; Tac., Ann., II, 85; Jos., Ant., XVIII, iii, 4, 5.
[22] Dion Cassius, LX, 6.
[23] Sutone, Claude, 25; Act., xviii, 2; Dion Cassius, LX, 6.
[24] Josphe, B. J., VII, iii, 3.
[25] Snque, fragment dans saint Aug., De civ. Dei., VI, 11; Rutilius Numatianus, I, 395 et
suiv.; Jos., Contre Apion, II, 39; Juvnal, Sat. vi, 544; xiv, 96 et suiv.

[26] Philon, In Flacc., 5; Tac., Hist., V, 4, 5, 8; Dion Cassius, XLIX, 22; Juvnal, xiv, 103;
Diod. Sic., fragm. i du livre XXXIV et iii du livre XL; Philostrate, Vie d'Apoll., V, 33; I
Thess., ii, 15.
[27] Jos., Ant., XIV, x; XVI, vi; XX, viii, 7; Philon, In Flaccum et Legatio ad Caium.
[28] Jos., Ant., XVIII, iii, 4, 5; Juvnal, vi, 543 et suiv.
[29] Jos., Contre Apion, entier; passages prcits de Tacite et de Diodore de Sicile; Trogue
Pompe (Justin) XXXVI, ii; Ptolme Hphestion ou Chennus, dans les Script. poet. hist.
grci de Westermann, p. 194. Cf. Quintilien, III, vii, 2.
[30] Cic., Pro Flacco, 28; Tacite, Hist., V, 5; Juvnal, xiv, 103104; Diodore de Sicile et
Philostrate, endroits cits; Rutilius Numatianus, I, 383 et suiv.
[31] Martial, IV, 4; Ammien Marcellin, XXII, 5.
[32] Sutone, Aug., 76; Horace, Sat., I, ix, 69 et suiv.; Juvnal, iii, 1316, 296; vi, 156160,
542547; xiv, 96107; Martial, pigr., IV, 4; VII, 29, 34, 54; XI, 95; XII, 57; Rutilius
Numat., l. c., et surtout Josphe, Contre Apion, II, 13; Philon, Leg. ad Caium, 2628.
[33] Martial, pigr., XII, 57.
[34] Juvnal, Sat., iii, 14; vi, 542.
[35] Juvnal, Sat., iii, 296; vi, 543 et suiv.; Martial, pigr., I, 42; XII, 57.
[36] Martial, pigr., I, 42; XII, 57; Stace, Silves, I, vi, 7374. Voir Forcellini, au mot
sulphuratum.
[37] Horace, Sat., I, v, 100; Juvnal, Sat., vi, 544 et suiv.; xiv, 96 et suiv.; Apule, Florida, I,
6.
[38] Dion Cassius, LXVIII, 32.
[39] Tacite, Hist., V, 5, 9; Dion Cassius, LXVII, 14.
[40] Horace, Sat., I, ix, 70; Judus Apella parat renfermer une plaisanterie du mme genre
(voir les scoliastes Acron et Porphyrion, sur Hor., Sat., I, v, 100; comparez le passage de S.
Avitus, Poemata, V, 364, cit par Forcellini, au mot Apella, mais que je ne retrouve ni dans
les ditions de ce Pre ni dans l'ancien manuscrit latin, Bibl. Imp., no 11320, tel que le donne
le savant lexicographe); Juvnal, Sat., xiv, 99 et suiv.; Martial, pigr., VII, 29, 34, 54; XI, 95.
[41] Josphe, Contre Apion, II, 39; Tac., Ann., II, 85; Hist., V, 5; Hor., Sat., I, iv, 142143;
Juvnal, xiv, 96 et suiv.; Dion Cassius, XXXVII, 17; LXVII, 14.
[42] Martial, pigr., I, 42; XII, 57.
[43] Juvnal, Sat., vi, 546 et suiv.

[44] Josphe, Ant., XVIII, iii, 5; XX, ii, 4; B. J., II, xx, 2; Act., xiii, 50; xvi, 14.
[45] Loc. cit.
[46] Josphe, Ant., XX, ii, 5; iv, 1.
[47] Passages dj cits. Strabon montre bien plus de justesse et de pntration (XVI, ii, 34 et
suiv.). Comp. Dion Cassius, XXXVII, 17 et suiv.
[48] Tac., Hist., V, 5.
[49] Josphe, Contre Apion, II, 39.
[50] Martial, XII, 57.
[51] Jos., Ant., XIV, x, 6, 1114.
[52] Ecclsiastique, x, 23, 26, 27.
[53] Rom., i, 24 et suiv.
[54] Zach., viii, 33.
[55] Hor. Sat., I, ix, 69; Perse, v, 179 et suiv.; Juvnal, Sat., vi, 159; xiv, 96 et suiv.
[56] Contre Apion, II, 39.
[57] Perse, v, 179184; Juvnal, vi, 157160. La remarquable proccupation du judasme
qu'on remarque chez les crivains romains du premier sicle, surtout chez les satiriques, vient
de cette circonstance.
[58] Juvnal, Sat., iii, 62 et suiv.
[59] Cic., De prov. consul., 5.
[60] Les enfants qui m'avaient plu lors de mon premier voyage, je les retrouvai, quatre ans
aprs, laids, communs et alourdis.
[61] , formule trs-frquente dans les inscriptions manant de Syriens
(Corpus inscr. grc., nos 4449, 4450, 4451, 4463, 4479, 4480, 6015).
[62] Corpus inscr. grc., nos 4474, 4475, 5936; Mission de Phnicie, l. II, c. ii [sous presse],
inscription d'Abdat. Comp. Corpus, nos 2271, 5853.
[63] , , , , . Corpus inscr. gr., nos
4500, 4501, 4502, 4503, 6012; Lepsius, Denkmler, t. XII, feuille 100, no 590; Mission de
Phnicie, p. 103, 104, et la suite [sous presse].
[64] J'ai dvelopp ceci dans le Journal Asiatique, fvrier-mars 1859, p. 259 et suiv., et dans
la Mission de Phnicie, l. II, c. ii.

[65] Code syrien, dans Land, Anecdota Syriaca, I, p. 152; faits divers dont j'ai t tmoin.
[66] N dans le Hauran.
[67] Voir Forcellini, au mot Syrus. Ce mot dsignait en gnral les Orientaux. Leblant,
Inscript. chrt. de la Gaule, I, p. 207, 328329.
[68] Juvnal, iii, 6263.
[69] Tel est aujourd'hui le temprament du Syrien chrtien.
[70] Inscriptions dans les Mm. de la Soc. des Antiquaires de Fr., t. XXVIII, 4 et suiv.; dans
Leblant, Inscript. chrt. de la Gaule, I, p. cxliv, 207, 324 et suiv., 353 et suiv., 375 et suiv.; II,
259, 459 et suiv.
[71] Les Maronites colonisent encore dans presque tout le Levant la faon des Juifs, des
Armniens et des Grecs, quoique sur une moindre chelle.
[72] Lire Cicron, De offic., I, 42; Denys d'Halicarnasse, II, 28; IX, 25.
[73] Voir les types d'esclaves dans Plaute et Trence.
[74] II Cor., xii, 9.
[75] Tacite, Ann., II, 85.

[Pg 304]

CHAPITRE XVII.
TAT DU MONDE VERS LE MILIEU DU PREMIER SICLE.
[An 45] L'tat politique du monde tait des plus tristes. Toute l'autorit tait concentre
Rome et dans les lgions. L se passaient les scnes les plus honteuses et les plus
dgradantes. L'aristocratie romaine, qui avait conquis le monde, et qui, en somme, resta seule
aux affaires sous les Csars, se livrait la saturnale de crimes la plus effrne dont le monde
se souvienne. Csar et Auguste, en tablissant le principal, avaient vu avec une parfaite
justesse les besoins de leur temps. Le monde tait si bas, sous le rapport politique, qu'aucun
autre gouvernement n'tait plus possible. Depuis que Rome avait conquis des provinces sans
nombre, l'ancienne constitution, fonde sur le privilge des familles patriciennes, espces de
tories obstins et malveillants, ne pouvait [Pg 305]subsister[1]. Mais Auguste avait manqu
tous les devoirs du vrai politique, en laissant l'avenir au hasard. Sans hrdit rgulire, sans
rgles fixes d'adoption, sans loi d'lection, sans limites constitutionnelles, le csarisme tait
comme un poids colossal sur le pont d'un navire sans lest. Les plus terribles secousses taient
invitables. Trois fois, en un sicle, sous Caligula, sous Nron et sous Domitien, le plus grand
pouvoir qui ait jamais exist tomba entre les mains d'hommes excrables ou extravagants. De
l des horreurs qui ont t peine dpasses par les monstres des dynasties mongoles. Dans
cette srie fatale de souverains, on en est rduit excuser presque un Tibre, qui ne fut

compltement mchant que vers la fin de sa vie, un Claude, qui ne fut que bizarre, gauche et
mal entour. Rome devint une cole d'immoralit et de cruaut. Il faut ajouter que le mal
venait surtout de l'Orient, de ces flatteurs de bas tage, de ces hommes infmes que l'gypte
et la Syrie envoyaient Rome[2], o, profitant de l'oppression des vrais Romains, ils se
sentaient tout-puissants [Pg 306]auprs des sclrats qui gouvernaient. Les plus choquantes
ignominies de l'Empire, telles que l'apothose de l'empereur, sa divinisation de son vivant,
venaient de l'Orient, et surtout de l'gypte, qui tait alors un des pays les plus corrompus de
l'univers[3].
Le vritable esprit romain, en effet, vivait encore. La noblesse humaine tait loin d'tre
teinte. Une grande tradition de fiert et de vertu se continuait dans quelques familles, qui
arrivrent au pouvoir avec Nerva, qui firent la splendeur du sicle des Antonins et dont Tacite
a t l'loquent interprte. Un temps o se prparaient des esprits aussi profondment
honntes que Quintilien, Pline le Jeune, Tacite, n'est pas un temps dont il faille dsesprer. Le
dbordement de la surface n'atteignait pas le grand fond d'honntet et de srieux qui tait
dans la bonne socit romaine; quelques familles offraient encore des modles d'ordre, de
dvouement au devoir, de concorde, de solide vertu. Il y avait dans les maisons nobles
d'admirables pouses, d'admirables surs[4]. Fut-il jamais destine [Pg 307]plus touchante
que celle de cette jeune et chaste Octavie, fille de Claude, femme de Nron, reste pure
travers toutes les infamies, tue vingt-deux ans, sans qu'elle et jamais senti aucune joie?
Les femmes qualifies dans les inscriptions de castissim, univir ne sont point rares[5]. Des
pouses accompagnrent leurs maris dans l'exil[6]; d'autres partagrent leur noble mort[7]. La
vieille simplicit romaine n'tait pas perdue; l'ducation des enfants tait grave et soigne.
Les femmes les plus nobles travaillaient de leurs mains des ouvrages de laine[8]; [Pg
308]les soucis de toilette taient presque inconnus dans les bonnes familles[9].
Les excellents hommes d'tat qui sortent pour ainsi dire de terre sous Trajan ne
s'improvisrent pas. Ils avaient servi sous les rgnes prcdents; seulement, ils avaient eu peu
d'influence, rejets qu'ils taient dans l'ombre par les affranchis et les favoris infimes de
l'empereur. Des hommes de premire valeur occuprent ainsi de grandes charges sous Nron.
Les cadres taient bons; le passage au pouvoir des mauvais empereurs, tout dsastreux qu'il
tait, ne suffisait pas pour changer la marche gnrale des affaires et les principes de l'tat.
L'Empire, loin d'tre en dcadence, tait dans toute la force de la plus robuste jeunesse. La
dcadence viendra pour lui, mais deux cents ans plus tard, et, chose trange! sous de bien
moins mauvais souverains. A n'envisager que la politique, la situation tait analogue celle
de la France, qui, manquant depuis la Rvolution d'une rgle constamment suivie dans la
succession des pouvoirs, peut traverser de si prilleuses aventures, sans que son organisation
intrieure et sa force nationale en souffrent trop. Sous le rapport moral, on peut comparer le
temps dont [Pg 309]nous parlons au xviiie sicle, poque que l'on croirait tout fait
corrompue si on la jugeait par les mmoires, la littrature manuscrite, les collections
d'anecdotes du temps, et o cependant certaines maisons gardaient une si grande austrit de
murs[10].
La philosophie avait fait alliance avec les honntes familles romaines et rsistait noblement.
L'cole stocienne produisait les grands caractres de Crmutius Cordus, de Thrasas, d'Arria,
d'Helvidius Priscus, d'Annus Cornutus, de Musonius Rufus, matres admirables
d'aristocratique vertu. La roideur et les exagrations de cette cole venaient de l'horrible
cruaut du gouvernement des Csars. La pense perptuelle de l'homme de bien tait de
s'endurcir aux supplices et de se prparer la mort[11]. Lucain, avec mauvais got, Perse,
avec un talent suprieur, exprimaient les plus hauts sentiments d'une grande me. Snque le

Philosophe, Pline l'Ancien, Papirius Fabianus, maintenaient une tradition leve de science et
de philosophie. Tout ne pliait [Pg 310]pas; il y avait des sages. Mais trop souvent ils n'avaient
d'autre ressource que de mourir. Les portions ignobles de l'humanit prenaient par moments
le dessus. L'esprit de vertige et de cruaut dbordait alors, et faisait de Rome un vritable
enfer[12].
Ce gouvernement, si pouvantablement ingal Rome, tait beaucoup meilleur dans les
provinces. On s'y apercevait assez peu des secousses qui branlaient la capitale. Malgr ses
dfauts, l'administration romaine valait mieux que les royauts et les rpubliques que la
conqute avait supprimes. Le temps des municipalits souveraines tait pass depuis des
sicles. Ces petits tats s'taient dtruits eux-mmes par leur gosme, leur esprit jaloux, leur
ignorance ou leur peu de souci des liberts prives. L'ancienne vie grecque, toute de luttes,
tout extrieure, ne satisfaisait plus personne. Elle avait t charmante son jour; mais ce
brillant Olympe d'une dmocratie de demi-dieux, ayant perdu sa fracheur, tait devenu
quelque chose de sec, de froid, d'insignifiant, de vain, de superficiel, faute de bont et de
solide honntet. C'est ce qui fit la lgitimit de la domination macdonienne, puis de
l'administration romaine. L'Empire ne connaissait pas encore les excs de la centralisation.
[Pg 311]Jusqu'au temps de Diocltien, il laissa aux provinces et aux villes beaucoup de
libert. Des royaumes presque indpendants subsistaient en Palestine, en Syrie, en Asie
Mineure, dans la petite Armnie, en Thrace, sous la protection de Rome. Ces royaumes ne
devinrent des dangers, partir de Caligula, que parce qu'on ngligea de suivre leur gard les
rgles de grande et profonde politique qu'Auguste avait traces[13]. Les villes libres, et elles
taient nombreuses, se gouvernaient selon leurs lois; elles avaient le pouvoir lgislatif et
toutes les magistratures d'un tat autonome; jusqu'au iiie sicle, les dcrets municipaux se
rendent avec la formule: Le snat et le peuple[14]... Les thtres ne servaient pas
seulement aux plaisirs de la scne; ils taient partout des foyers d'opinion et de mouvement.
La plupart des villes taient, des titres divers, de petites rpubliques. L'esprit municipal y
tait trs-fort[15]; elles n'avaient perdu que le droit de se dclarer la guerre, droit funeste qui
avait fait du monde un champ de carnage. Les bienfaits du peuple romain envers le genre
humain taient le thme de dclamations parfois [Pg 312]adulatrices, mais auxquelles il
serait injuste de dnier toute sincrit[16]. Le culte de la paix romaine[17], l'ide d'une
grande dmocratie, organise sous la tutelle de Rome, tait au fond de toutes les penses[18].
Un rhteur grec dployait une vaste rudition pour prouver que la gloire de Rome devait tre
recueillie par toutes les branches de la race hellnique comme une sorte de patrimoine
commun[19]. En ce qui concerne la Syrie, l'Asie Mineure, l'gypte, on peut dire que la
conqute romaine n'y dtruisit aucune libert. Ces pays taient morts depuis longtemps la
vie politique ou ne l'avaient jamais eue.
En somme, malgr les exactions des gouverneurs et les violences insparables d'un
gouvernement absolu, le monde, sous bien des rapports, n'avait pas encore t aussi heureux.
Une administration venant d'un centre loign tait un si grand avantage, que mme les
rapines exerces par les prteurs des derniers [Pg 313]temps de la Rpublique n'avaient pas
russi la rendre odieuse. La loi Julia, d'ailleurs, avait fort limit le champ des abus et des
concussions. Les folies ou les cruauts de l'empereur, except sous Nron, n'atteignirent que
l'aristocratie romaine et l'entourage immdiat du prince. Jamais l'homme qui ne veut pas
s'occuper de politique n'avait vcu plus l'aise. Les rpubliques de l'antiquit, o chacun tait
forc de s'occuper des querelles de partis[20], taient des sjours fort incommodes. On y tait
sans cesse drang, proscrit. Maintenant, le temps semblait fait exprs pour les proslytismes
larges, suprieurs aux querelles de petites villes, aux rivalits de dynasties. Les attentats
contre la libert venaient de ce qui restait encore d'indpendance aux provinces ou aux

communauts, bien plus que de l'administration romaine[21]. Nous avons eu et nous aurons
encore eu cette histoire de nombreuses occasions de le faire remarquer.
Dans ceux des pays conquis o les besoins politiques n'existaient pas depuis des sicles, et o
l'on n'tait priv que du droit de se dchirer par des guerres continuelles, l'Empire fut une re
de prosprit [Pg 314]et de bien-tre comme on n'en avait jamais connu[22]; il est mme
permis d'ajouter sans paradoxe, de libert. D'un ct, la libert du commerce et de l'industrie,
dont les rpubliques grecques n'avaient pas l'ide, devint possible. D'un autre ct, la libert
de penser ne fit que gagner au rgime nouveau. Cette libert-l se trouve toujours mieux
d'avoir affaire un roi ou un prince qu' des bourgeois jaloux et borns. Les rpubliques
anciennes ne l'eurent pas. Les Grecs firent sans cela de grandes choses, grce
l'incomparable puissance de leur gnie; mais, il ne faut pas l'oublier, Athnes avait bel et bien
l'inquisition[23]. L'inquisiteur, c'tait l'archonte-roi; le saint office, c'tait le portique Royal,
o ressortissaient les accusations d'impit. Les accusations de cette sorte taient fort
nombreuses; c'est le genre de causes qu'on trouve le plus frquemment dans les orateurs
attiques. Non-seulement les dlits philosophiques, tels que nier Dieu ou la Providence, mais
les atteintes les plus lgres aux cultes municipaux, la prdication de religions trangres, les
infractions les plus puriles la scrupuleuse lgislation des mystres, taient des crimes
entranant la mort, Les dieux qu'Aristophane bafouait [Pg 315]sur la scne tuaient
quelquefois. Ils turent Socrate; ils faillirent tuer Alcibiade. Anaxagore, Protagoras, Thodore
l'Athe, Diagoras de Mlos, Prodicus de Cos, Stilpon, Aristote, Thophraste, Aspasie,
Euripide[24], furent plus ou moins srieusement inquits. La libert de penser fut, en
somme, le fruit des royauts sorties de la conqute macdonienne. Ce furent les Attales, les
Ptolmes, qui les premiers donnrent aux penseurs les facilits qu'aucune des vieilles
rpubliques ne leur avait offertes. L'empire romain continua la mme tradition. Il y eut, sous
l'Empire, plus d'un acte arbitraire contre les philosophes; mais cela venait toujours de ce
qu'ils s'occupaient de politique[25]. On chercherait vainement, dans le recueil des lois
romaines antrieures Constantin, un texte contre la libert de penser; dans l'histoire des
empereurs, un procs de doctrine abstraite. Pas un savant ne fut inquit. Des hommes que le
moyen ge eut brls, tels que Galien, Lucien, Plotin, vcurent tranquilles, protgs par la loi.
L'Empire inaugura une priode de libert, en ce [Pg 316]sens qu'il teignit la souverainet
absolue de la famille, de la ville, de la tribu, et remplaa ou tempra ces souverainets parcelle de l'tat. Or, un pouvoir absolu est d'autant plus vexatoire qu'il s'exerce dans un cercle
plus restreint. Les rpubliques anciennes, la fodalit tyrannisrent l'individu bien plus que ne
l'a fait l'tat. Certes, l'empire romain, certaines poques, perscuta durement le
christianisme[26]; mais du moins il ne l'arrta pas. Or, les rpubliques l'eussent rendu
impossible; le judasme, s'il n'avait pas subi la pression de l'autorit romaine, et suffi pour
l'touffer. Ce qui empcha les pharisiens de tuer le christianisme, ce furent les magistrats
romains[27].
De larges ides de fraternit universelle, sorties pour la plupart du stocisme[28], une sorte de
sentiment gnral de l'humanit, taient le fruit du rgime moins troit et de l'ducation moins
exclusive auxquels l'individu tait soumis[29]. On rvait une nouvelle [Pg 317]re et de
nouveaux mondes[30]. La richesse publique tait grande, et, malgr l'imperfection des
doctrines conomiques du temps, l'aisance fort rpandue. Les murs n'taient pas ce qu'on se
figure souvent. A Rome, il est vrai, tous les vices s'affichaient avec un cynisme rvoltant[31];
les spectacles surtout avaient introduit une affreuse corruption. Certains pays, comme
l'gypte, taient aussi descendus la dernire bassesse. Mais il y avait dans la plupart des
provinces une classe moyenne, o la bont, la foi conjugale, les vertus domestiques, la
probit, taient suffisamment rpandues[32]. Existe-t-il quelque part un idal de la vie de

famille, dans un monde [Pg 318]d'honntes bourgeois de petites villes, plus charmant que
celui que Plutarque nous a laiss? Quelle bonhomie! quelle douceur de murs! quelle chaste
et aimable simplicit[33]! Chrone n'tait videmment pas le seul endroit o la vie ft si
pure et si innocente.
Les habitudes, mme en dehors de Rome, avaient bien encore quelque chose de cruel, soit
comme reste des murs antiques, partout si sanguinaires, soit par l'influence spciale de la
duret romaine. Mais on tait en progrs sous ce rapport. Quel sentiment doux et pur, quelle
impression de mlancolique tendresse n'avaient pas trouv sous la plume de Virgile ou de
Tibulle leur plus fine expression? Le monde s'assouplissait, perdait sa rigueur antique,
acqurait de la mollesse et de la sensibilit. Des maximes d'humanit se rpandaient[34];
l'galit, l'ide abstraite des droits de l'homme, taient hautement prches par le
stocisme[35]. La femme, grce au systme dotal du droit romain, devenait de plus en plus
matresse d'elle-mme; les prceptes sur la manire [Pg 319]de traiter les esclaves
s'levaient[36]; Snque mangeait avec les siens[37]. L'esclave n'est plus cet tre
ncessairement grotesque et mchant, que la comdie latine introduit pour provoquer les
clats de rire, et que Caton recommande de traiter comme une bte de somme[38].
Maintenant les temps sont bien changs. L'esclave est moralement gal son matre; on
admet qu'il est capable de vertu, de fidlit, de dvouement, et il en donne des preuves[39].
Les prjugs sur la noblesse de naissance s'effaaient[40]. Plusieurs lois trs-humaines et
trs-justes s'tablissaient, [Pg 320]mme sous les plus mauvais empereurs[41]. Tibre tait un
financier habile; il fonda sur des bases excellentes un tablissement de crdit foncier[42].
Nron porta dans le systme des impts, jusque-l inique et barbare, des perfectionnements
qui font honte mme notre temps[43]. Le progrs de la lgislation tait considrable, bien
que la peine de mort ft encore stupidement prodigue. L'amour du pauvre, la sympathie pour
tous, l'aumne, devenaient des vertus[44].
Le thtre tait un des scandales les plus insupportables aux honntes gens, et l'une des
premires causes qui excitaient l'antipathie des juifs et des judasants de toute espce contre
la civilisation profane du temps. Ces cuves gigantesques leur semblaient [Pg 321]le cloaque
o bouillonnaient tous les vices. Pendant que les premiers rangs applaudissaient, souvent aux
gradins les plus levs se faisaient jour la rpulsion et l'horreur. Les spectacles de gladiateurs
ne s'tablirent qu'avec peine dans les provinces. Les pays hellniques, du moins, les
rprouvrent, et s'en tinrent le plus souvent aux anciens exercices grecs[45]. Les jeux
sanglants gardrent toujours en Orient une marque d'origine romaine trs-prononce[46]. Les
Athniens, par mulation contre ceux de Corinthe[47], ayant un jour dlibr d'imiter ces
jeux barbares, un philosophe se leva, dit-on, et fit une motion pour qu'on renverst
pralablement l'autel de la Piti[48]. L'horreur du thtre, du stade, du gymnase, c'est--dire
des lieux publics, de ce qui constituait essentiellement une ville grecque ou romaine, fut ainsi
l'un des sentiments les plus profonds des chrtiens, et l'un de ceux qui eurent le plus de
consquence. La civilisation ancienne tait une civilisation publique; les choses s'y passaient
en plein air, devant les citoyens assembls; c'tait l'inverse de nos socits, o la vie est toute
[Pg 322]prive et dose dans l'enceinte de la maison. Le thtre avait hrit de l'agora et du
forum. L'anathme jet sur le thtre rejaillit sur toute la socit. Une rivalit profonde
s'tablit entre l'glise, d'une part, les jeux publics de l'autre. L'esclave, chass des jeux, se
porta l'glise. Je ne me suis jamais assis dans ces mornes arnes, qui sont toujours le reste le
mieux conserv d'une ville antique, sans y avoir vu en esprit la lutte des deux mondes:ici
l'honnte pauvre homme, dj demi chrtien, assis au dernier rang, se voilant la face et
sortant indign,l un philosophe se levant tout coup et reprochant la foule sa

bassesse[49]. Ces exemples taient rares au premier sicle. Cependant la protestation


commenait se faire entendre[50]. Le thtre devenait un lieu fort dcri[51].
La lgislation et les rgles administratives de l'Empire taient encore un vritable chaos. Le
despotisme central, les franchises municipales et provinciales, le caprice des gouverneurs, les
violences des communauts [Pg 323]indpendantes se heurtaient de la manire la plus
trange. Mais la libert religieuse gagnait ces conflits. La belle administration unitaire qui
s'tablit partir de Trajan sera bien plus fatale au culte naissant que l'tat irrgulier, plein
d'imprvu, sans police rigoureuse, du temps des Csars.
Les institutions d'assistance publique, fondes sur ce principe que l'tat a des devoirs
paternels envers ses membres, ne se dvelopprent largement que depuis Nerva et Trajan[52].
On en trouve cependant quelques traces au premier sicle[53]. Il y avait dj des secours pour
les enfants[54], des distributions d'aliments aux indigents, des taxes de boulangerie avec
indemnit pour les marchands, des prcautions pour l'approvisionnement, des primes et des
assurances pour les armateurs, des bons de pain qui permettaient d'acheter le bl prix
rduit[55]. Tous les empereurs, [Pg 324]sans exception, montrrent la plus grande sollicitude
pour ces questions, infrieures si l'on veut, mais qui, certaines poques, priment toutes les
autres. Dans la haute antiquit, on peut dire que le monde n'avait pas besoin de charit. Le
monde alors tait jeune, vaillant; l'hpital tait inutile. La bonne et simple morale homrique,
selon laquelle l'hte, le mendiant, viennent de la part de Jupiter[56], est la morale de robustes
et gais adolescents. La Grce, son ge classique, nona les maximes les plus exquises de
piti, de bienfaisance, d'humanit, sans y mler aucune arrire-pense d'inquitude sociale ou
de mlancolie[57]. L'homme, cette poque, tait encore sain et heureux; on pouvait ne pas
tenir compte du mal. Sous le rapport des institutions de secours mutuels, les Grecs eurent
d'ailleurs une grande antriorit sur les Romains[58]. Jamais une disposition librale,
bienveillante, ne sortit de cette cruelle noblesse qui exera, pendant la dure de la
Rpublique, un pouvoir si oppressif. Au temps o nous sommes, les fortunes colossales [Pg
325]de l'aristocratie, le luxe, les grandes agglomrations d'hommes sur certains points, et pardessus tout la duret de cur particulire aux Romains, leur aversion pour la piti[59],
avaient fait natre le pauprisme. Les complaisances de certains empereurs pour la canaille
de Rome n'avaient fait qu'aggraver le mal. La sportule, les tesser frumentari
encourageaient le vice et l'oisivet, mais ne portaient aucun remde la misre. Ici, comme
en beaucoup d'autres choses, l'Orient avait sur le monde occidental une relle supriorit. Les
Juifs possdaient de vraies institutions charitables. Les temples d'gypte paraissent avoir eu
quelquefois une caisse des pauvres[60]. Le collge de reclus et de recluses du Srapum de
Memphis[61] tait aussi, en quelque manire, un tablissement de charit. La crise terrible
que traversait l'humanit dans la capitale de l'Empire se faisait peu sentir dans les pays
loigns, o la vie tait reste plus simple. Le reproche d'avoir empoisonn la terre,
l'assimilation de Rome une courtisane qui a vers [Pg 326]au monde le vin de son
immoralit, tait juste beaucoup d'gards[62]. La province valait mieux que Rome, ou
plutt les lments impurs qui de toutes parts s'amassaient Rome, comme en un gout,
avaient form l un foyer d'infection, o les vieilles vertus romaines taient touffes et o
les bonnes semences venues d'ailleurs se dveloppaient lentement.
L'tat intellectuel des diverses parties de l'Empire tait peu satisfaisant. Sous ce rapport, il y
avait une vritable dcadence. La haute culture de l'esprit n'est pas aussi indpendante des
circonstances politiques que l'est la moralit prive. Il s'en faut, d'ailleurs, que les progrs de
la haute culture de l'esprit et ceux de la moralit soient parallles. Marc-Aurle fut certes un
plus honnte homme que tous les anciens philosophes grecs; et pourtant ses notions positives

sur les ralits de l'univers sont infrieures celles d'Aristote, d'picure; car il croit par
moments aux dieux comme des personnages finis et distincts, aux songes, aux prsages. Le
monde, l'poque romaine, accomplit un progrs de moralit et subit une dcadence
scientifique. De Tibre Nerva, cettle dcadence est tout fait sensible. Le [Pg 327]gnie
grec, avec une originalit, une force, une richesse qui n'ont jamais t gales, avait cr
depuis des sicles l'encyclopdie rationnelle, la discipline normale de l'esprit. Ce mouvement
merveilleux, datant de Thals et des premires coles d'Ionie (six cents ans avant JsusChrist), tait peu prs arrt vers l'an 120 avant Jsus-Christ. Les derniers survivants de ces
cinq sicles de gnie, Apollonius de Perge, ratosthne, Aristarque, Hron, Archimde,
Hipparque, Chrysippe, Carnade, Pantius, taient morts sans avoir eu de successeurs. Je ne
vois que Posidonius et quelques astronomes qui continuent encore les vieilles traditions
d'Alexandrie, de Rhodes, de Pergame. La Grce, si habile crer, n'avait pas su tirer de sa
science ni de sa philosophie un enseignement populaire, un remde contre les superstitions.
Tout en possdant dans leur sein d'admirables instituts scientifiques, l'gypte, l'Asie Mineure,
la Grce mme taient livres aux plus sottes croyances. Or, quand la science n'arrive pas
dominer la superstition, la superstition touffe la science. Entre ces deux forces opposes, le
duel est mort.
L'Italie, en adoptant la science grecque, avait su, un moment, l'animer d'un sentiment
nouveau. Lucrce avait fourni le modle du grand pome philosophique, la fois hymne et
blasphme, inspirant [Pg 328]tour tour la srnit et le dsespoir, pntr de ce sentiment
profond de la destine humaine qui manqua toujours aux Grecs. Ceux-ci, en vrais enfants
qu'ils taient, prenaient la vie d'une faon si gaie, que jamais ils ne songrent maudire les
dieux, trouver la nature injuste et perfide envers l'homme. De plus graves penses se firent
jour chez les philosophes latins. Mais, pas mieux que la Grce, Rome ne sut faire de la
science la base d'une ducation populaire. Pendant que Cicron donnait avec un tact exquis
une forme acheve aux ides qu'il empruntait aux Hellnes; que Lucrce crivait son tonnant
pome; qu'Horace avouait Auguste, qui ne s'en mouvait pas, sa franche incrdulit; qu'un
des plus charmants potes du temps, Ovide, traitait en lgant libertin les fables les plus
respectables; que les grands stociens tiraient les consquences pratiques de la philosophie
grecque, les plus folles chimres trouvaient crance, la foi au merveilleux tait sans bornes.
Jamais on ne fut plus occup de prophties, de prodiges[63]. Le beau disme clectique de
Cicron[64], continu et perfectionn encore par Snque[65], [Pg 329]restait la croyance
d'un petit nombre d'esprits levs, n'exerant aucune action sur leur sicle.
L'Empire, jusqu' Vespasien, n'avait rien qui pt s'appeler instruction publique[66]. Ce qu'il
eut plus tard en ce genre fut presque born de fades exercices de grammairiens; la
dcadence gnrale en fut plutt hte que ralentie. Les derniers temps du gouvernement
rpublicain et le rgne d'Auguste furent tmoins d'un des plus beaux mouvements littraires
qu'il y ait jamais eu. Mais, aprs la mort du grand empereur, la dcadence est rapide, ou, pour
mieux dire, tout fait subite. La socit intelligente et cultive des Cicron, des Atticus, des
Csar, des Mcne, des Agrippa, des Pollion, avait disparu comme un songe. Sans doute, il y
avait encore des hommes clairs, des hommes au courant de la science de leur temps,
occupant de hautes positions sociales, tels que les Snques et la socit littraire dont ils
taient le centre, Lucilius, Gallion, Pline. Le corps du droit romain, qui est la philosophie
mme codifie, la mise en pratique du rationalisme grec, continuait sa majestueuse
croissance. Les grandes familles romaines [Pg 330]avaient conserv un fond de religion
leve et une grande horreur de la superstition[67]. Les gographes Strabon et Pomponius
Mla, le mdecin et encyclopdiste Celse, le botaniste Dioscoride, le jurisconsulte
Sempronius Proculus, taient des ttes fort bien faites. Mais c'taient l des exceptions. A part

quelques milliers d'hommes clairs, le monde tait plong dans une complte ignorance des
lois de la nature[68]. La crdulit tait une maladie gnrale[69]. La culture littraire se
rduisait une creuse rhtorique, qui n'apprenait rien. La direction essentiellement morale et
pratique que la philosophie avait prise bannissait les grandes spculations. Les connaissances
humaines, si l'on excepte la gographie, ne faisaient aucun progrs. L'amateur instruit et lettr
remplaait le savant crateur. Le suprme dfaut des Romains faisait sentir ici sa fatale
influence. Ce peuple, si grand par l'empire, tait secondaire par l'esprit. Les Romains les plus
instruits, Lucrce, Vitruve, Celse, Pline, Snque, taient, pour les connaissances [Pg
331]positives, les coliers des Grecs. Trop souvent mme, c'tait la plus mdiocre science
grecque que l'on copiait mdiocrement[70]. La ville de Rome n'eut jamais de grande cole
scientifique. Le charlatanisme y rgnait presque sans contrle. Enfin, la littrature latine, qui
certainement eut des parties admirables, fleurit peu de temps et ne sortit pas du monde
occidental[71].
La Grce, heureusement, restait fidle son gnie. Le prodigieux clat de la puissance
romaine l'avait blouie, interdite, mais non anantie. Dans cinquante ans, elle aura reconquis
le monde, elle sera de nouveau la matresse de tous ceux qui pensent, elle s'assira sur le
trne avec les Antonins. Mais, maintenant, la Grce elle-mme est une de ses heures de
lassitude. Le gnie y est rare; la science originale, infrieure ce qu'elle avait t aux sicles
prcdents et ce qu'elle sera au sicle suivant. L'cole d'Alexandrie, en dcadence depuis
prs de deux sicles, qui, cependant, l'poque de Csar, possdait encore Sosigne, est
muette maintenant.
De la mort d'Auguste l'avnement de Trajan, il faut donc placer une priode d'abaissement
momentan pour l'esprit humain. Le monde antique tait loin [Pg 332]d'avoir dit son dernier
mot; mais la cruelle preuve qu'il traversait lui tait la voix et le cur. Viennent des jours
meilleurs, et l'esprit, dlivr du dsolant rgime des Csars, semblera revivre. pictte,
Plutarque, Dion Chrysostome, Quintilien, Tacite, Pline le Jeune, Juvnal, Rufus d'phse,
Arte, Galien, Ptolme, Hypsicls, Thon, Lucien, ramneront les plus beaux jours de la
Grce, non de cette Grce inimitable qui n'a exist qu'une fois pour le dsespoir et le charme
de ceux qui aiment le beau, mais d'une Grce riche et fconde encore, qui, en confondant ses
dons avec ceux de l'esprit romain, produira des fruits nouveaux pleins d'originalit.
Le got gnral tait fort mauvais. Les grands crivains grecs font dfaut. Les crivains latins
que nous connaissons, l'exception du satirique Perse, sont mdiocres et sans gnie. La
dclamation gtait tout. Le principe par lequel le public jugeait des uvres de l'esprit tait
peu prs le mme que de notre temps. On ne cherchait que le trait brillant. La parole n'tait
plus ce vtement simple de la pense, tirant toute son lgance de sa parfaite proportion avec
l'ide exprimer. On cultivait la parole pour elle-mme. Le but d'un auteur en crivant tait
de montrer son talent. On mesurait l'excellence d'une rcitation ou lecture publique, au
nombre [Pg 333]de mots applaudis dont elle tait seme. Le grand principe qu'en fait d'art
tout doit servir l'ornement, mais que tout ce qui est mis exprs pour l'ornement est mauvais,
ce principe, dis-je, tait profondment oubli. Le temps tait, si l'on veut, trs-littraire. On ne
parlait, que d'loquence, de bon style, et au fond presque tout le monde crivait mal; il n'y
avait pas un seul orateur; car le bon orateur, le bon crivain sont gens qui ne font mtier ni de
l'un ni de l'autre. Au thtre, l'acteur principal absorbait l'attention; on supprimait les pices
pour ne rciter que les morceaux d'clat, les cantica. L'esprit de la littrature tait un
dilettantisme niais, qui gagnait jusqu'aux empereurs, une sotte vanit qui portait chacun
prouver qu'il avait de l'esprit. De l une extrme fadeur, d'interminables Thsides, des

drames faits pour tre lus en coterie, toute une banalit potique qu'on ne peut comparer
qu'aux popes et aux tragdies classiques d'il y a soixante ans.
Le stocisme lui-mme ne put chapper ce dfaut, ou du moins ne sut pas, avant pictte et
Marc-Aurle, trouver une belle forme pour revtir ses doctrines. Ce sont des monuments
vraiment tranges que ces tragdies de Snque, o les plus hauts sentiments sont exprims
sur le ton d'un [Pg 334]charlatanisme littraire tout fait fatigant, indices la fois d'un
progrs moral et d'une dcadence de got irrmdiable. Il en faut dire autant de Lucain. La
tension d'me, effet naturel de ce que la situation avait d'minemment tragique, donnait
naissance un genre enfl, o l'unique souci tait de briller par de belles sentences. Il arrivait
quelque chose d'analogue ce qui se passa chez nous sous la Rvolution; la crise la plus forte
qui fut jamais ne produisit gure qu'une littrature de rhteurs, pleine de dclamation. Il ne
faut pas s'arrter cela. Les penses neuves s'expriment parfois avec beaucoup de prtention.
Le style de Snque est sobre, simple et pur, compar celui de saint Augustin. Or, nous
pardonnons saint Augustin son style souvent dtestable, ses concetti insipides, pour ses
beaux sentiments.
En tout cas, cette ducation, noble et distingue beaucoup d'gards, n'arrivait pas jusqu'au
peuple. C'et t l un mdiocre inconvnient, si le peuple avait eu du moins un aliment
religieux, quelque chose d'analogue ce que reoivent, l'glise, les portions les plus
dshrites de nos socits. Mais la religion dans toutes les parties de l'Empire tait fort
abaisse. Rome, avec une haute raison, avait laiss debout les anciens cultes, n'en retranchant
que ce [Pg 335]qui tait inhumain[72], sditieux ou injurieux pour les autres[73]. Elle avait
tendu sur tous une sorte de vernis officiel, qui les amenait se ressembler et les fondait tant
bien que mal ensemble. Malheureusement, ces vieux cultes, d'origine fort diverse, avaient un
trait commun: c'tait une gale impossibilit d'arriver un enseignement thologique, une
morale applique, une prdication difiante, un ministre pastoral vraiment fructueux pour
le peuple. Le temple paen n'tait nullement ce que furent leur belle poque la synagogue et
l'glise, je veux dire maison commune, cole, htellerie, hospice, abri o le pauvre va
chercher un asile[74]. C'tait une froide cella, o l'on n'entrait gure, o l'on n'apprenait rien.
Le culte romain tait peut-tre le moins mauvais de ceux qu'on pratiquait encore. La puret
de cur et de corps y tait considre comme faisant partie de la religion[75]. Par sa gravit,
sa dcence, son austrit, ce culte, part quelques farces analogues notre carnaval, tait
suprieur aux crmonies bizarres et prtant au ridicule que les personnes atteintes des
manies orientales introduisaient [Pg 336]secrtement. L'affectation que mettaient les
patriciens romains distinguer la religion, c'est--dire leur propre culte, de la
superstition, c'est--dire des cultes trangers[76], nous parat cependant assez purile. Tous
les cultes paens taient essentiellement superstitieux. Le paysan qui de nos jours met un sou
dans le tronc d'une chapelle miracles, qui invoque tel saint pour ses bufs ou ses chevaux,
qui boit de certaine eau dans certaines maladies, est en cela paen. Presque toutes nos
superstitions sont les restes d'une religion antrieure au christianisme, que celui-ci n'a pu
draciner entirement. Si l'on voulait retrouver de nos jours l'image du paganisme, c'est dans
quelque village perdu, au fond des campagnes les plus arrires, qu'il faudrait le chercher.
N'ayant pour gardiens qu'une tradition populaire vacillante et des sacristains intresss, les
cultes paens ne pouvaient manquer de dgnrer en adulation[77]. Auguste, quoique avec
rserve, accepta [Pg 337]d'tre ador de son vivant dans les provinces[78]. Tibre laissa juger
sous ses yeux cet ignoble concours des villes d'Asie, se disputant l'honneur de lui lever un
temple[79]. Les extravagantes impits de Caligula[80] ne produisirent aucune raction; hors
du judasme, il ne se trouva pas un seul prtre pour rsister de telles folies. Sortis pour la

plupart d'un culte primitif des forces naturelles, dix fois transforms par des mlanges de
toute sorte et par l'imagination des peuples, les cultes paens taient limits par leur pass. On
n'en pouvait tirer ce qui n'y fut jamais, le disme, l'dification. Les Pres de l'glise nous font
sourire quand ils relvent les mfaits de Saturne comme pre de famille, de Jupiter comme
mari. Mais, certes, il tait bien plus ridicule encore d'riger Jupiter (c'est--dire l'atmosphre)
en un dieu moral, qui commande, dfend, rcompense, punit. Dans un monde qui aspirait
possder un catchisme, que pouvait-on faire d'un culte comme, celui de Vnus, sorti d'une
vieille ncessit [Pg 338]sociale des premires navigations phniciennes dans la
Mditerrane, mais devenu avec le temps un outrage ce qu'on envisageait de plus en plus
comme l'essence de la religion?
De toutes parts, en effet, se manifestait avec nergie le besoin d'une religion monothiste,
donnant pour base la morale des prescriptions divines. Il vient ainsi une poque o les
religions naturalistes, rduites de purs enfantillages, des simagres de sorciers, ne peuvent
plus suffire aux socits, o l'humanit veut une religion morale, philosophique. Le
bouddhisme, le zoroastrisme, rpondirent ce besoin dans l'Inde, dans la Perse. L'orphisme,
les mystres, avaient tent la mme chose dans le monde grec, sans russir d'une manire
durable. A l'poque o nous sommes, le problme se posait pour l'ensemble du monde avec
une sorte d'unanimit solennelle et d'imprieuse grandeur.
La Grce, il est vrai, faisait une exception cet gard. L'hellnisme tait beaucoup moins us
que les autres religions de l'Empire. Plutarque, dans sa petite ville de Botie, vcut de
l'hellnisme, tranquille, heureux, content comme un enfant, avec la conscience religieuse la
plus calme. Chez lui, pas une trace de crise, de dchirement, d'inquitude, de rvolution
imminente. Mais il n'y avait que l'esprit [Pg 339]grec qui ft capable d'une srnit si
enfantine. Toujours satisfaite d'elle-mme, fire de son pass et de cette brillante mythologie
dont elle possdait tous les lieux saints, la Grce ne participait pas aux tourments intrieurs
qui travaillaient le reste du monde. Seule, elle n'appelait pas le christianisme; seule, elle
voulut s'en passer; seule, elle prtendit mieux faire[81]. Cela tenait cette jeunesse ternelle,
ce patriotisme, cette gaiet, qui ont toujours caractris le vritable Hellne, et qui,
aujourd'hui encore, font que le Grec est comme tranger aux soucis profonds qui nous
minent. L'hellnisme se trouva ainsi en mesure de tenter une renaissance qu'aucun autre des
cultes de l'Empire n'aurait pu essayer. Au iie, au iiie au ive sicle de notre re, l'hellnisme se
constituera en religion organise, par une sorte de fusion entre la mythologie et la philosophie
grecques, et, avec ses philosophes thaumaturges, ses anciens sages rigs en rvlateurs, ses
lgendes de Pythagore et d'Apollonius, fera au christianisme une concurrence qui, pour tre
reste impuissante, n'en a pas moins t le plus dangereux obstacle que la religion de Jsus ait
trouv sur son chemin.
[Pg 340]Cette tentative ne se produisit pas encore au temps des Csars. Les premiers
philosophes qui essayrent une espce d'alliance entre la philosophie et le paganisme,
Euphrate de Tyr, Apollonius de Tyane et Plutarque, sont de la fin du sicle. Euphrate de Tyr
nous est mal connu. La lgende a tellement recouvert la trame de la biographie vritable
d'Apollonius, qu'on ne sait s'il faut le compter parmi les sages, parmi les fondateurs religieux
ou parmi les charlatans. Quant Plutarque, c'est moins un penseur, un novateur, qu'un esprit
modr qui veut mettre tout le monde d'accord en rendant la philosophie timide et la religion
moiti raisonnable. Il n'y a rien chez lui de Porphyre ni de Julien. Les essais d'exgse
allgorique des stociens[82] sont bien faibles. Les mystres, comme ceux de Bacchus, o
l'on enseignait l'immortalit de l'me sous de gracieux symboles[83], taient borns certains
pays et n'avaient pas d'influence tendue. L'incrdulit la religion officielle tait gnrale

dans la classe claire[84]. Les hommes politiques [Pg 341]qui affectaient le plus de soutenir
le culte de l'tat s'en raillaient par de forts jolis mots[85]. On nonait ouvertement le
systme immoral que les fables religieuses ne sont bonnes que pour le peuple, et doivent tre
maintenues pour lui[86]. Prcaution fort inutile; car la foi du peuple tait elle-mme
profondment branle[87].
A partir de l'avnement de Tibre, il est vrai, une raction religieuse est sensible. Il semble
que le monde s'effraye de l'incrdulit avoue des temps de Csar et d'Auguste; on prlude
la malencontreuse tentative de Julien; toutes les superstitions se voient rhabilites par raison
d'tat[88]. Valre Maxime donne le premier exemple d'un crivain de bas tage se faisant [Pg
342]l'auxiliaire de thologiens aux abois, d'une plume vnale ou souille mise au service de la
religion. Mais ce sont les cultes trangers qui profitent le plus de ce retour. La raction
srieuse en faveur du culte grco-romain ne se produira qu'au iie sicle. Maintenant, les
classes que possde l'inquitude religieuse se tournent vers les cultes venus de l'Orient[89].
Isis et Scrapis trouvent plus de faveur que jamais[90]. Les imposteurs de toute espce,
thaumaturges; magiciens, profitent de ce besoin, et, comme il arrive d'ordinaire aux poques
et dans les pays o la religion d'tat est faible, pullulent de tous cts[91]; qu'on se rappelle
les types rels ou fictifs d'Apollonius de Tyane, d'Alexandre d'Abonotique, de Prgrinus, de
Simon de Gitton[92]. Ces erreurs mmes et ces chimres taient comme une prire de la terre
en travail, comme les essais infructueux d'un monde cherchant sa rgle et aboutissant parfois
dans ses efforts convulsifs de monstrueuses crations destines l'oubli.
[Pg 343]En somme, le milieu du premier sicle est une des poques les plus mauvaises de
l'histoire ancienne. La socit grecque et romaine s'y montre en dcadence sur ce qui prcde
et fort arrire l'gard de ce qui suit. Mais la grandeur de la crise dcelait bien quelque
formation trange et secrte. La vie semblait avoir perdu ses mobiles; les suicides se
multipliaient[93]. Jamais sicle n'avait offert une telle lutte entre le bien et le mal. Le mal,
c'tait un despotisme redoutable, mettant le monde entre les mains d'hommes atroces et de
fous; c'tait la corruption de murs, qui rsultait de l'introduction Rome des vices de
l'Orient; c'tait l'absence d'une bonne religion et d'une srieuse instruction publique. Le bien,
c'tait, d'une part, la philosophie, combattant poitrine dcouverte contre les tyrans, dfiant
les monstres, trois ou quatre fois proscrite en un demi-sicle (sous Nron, sous Vespasien,
sous Domitien)[94]; c'taient, d'une autre part, les efforts de la vertu populaire, ces lgitimes
aspirations un meilleur tat religieux, cette tendance vers les confrries, vers les cultes
monothistes, cette rhabilitation du [Pg 344]pauvre, qui se produisaient principalement sous
le couvert du judasme et du christianisme. Ces deux grandes protestations taient loin d'tre
d'accord; le parti philosophique et le parti chrtien ne se connaissaient pas, et ils avaient si
peu conscience de la communaut de leurs efforts, que le parti philosophique, tant arriv au
pouvoir par l'avnement de Nerva, fut loin d'tre favorable au christianisme. A vrai dire, le
dessein des chrtiens tait bien plus radical. Les stociens, matres de l'Empire, le rformrent
et prsidrent aux cent plus belles annes de l'histoire de l'humanit. Les chrtiens, matres de
l'empire partir de Constantin, achevrent de le ruiner. L'hrosme des uns ne doit pas faire
oublier celui des autres. Le christianisme, si injuste pour les vertus paennes, prit tche de
dprcier ceux qui avaient combattu les mmes ennemis que lui. Il y eut dans la rsistance de
la philosophie, au premier sicle, autant de grandeur que dans celle du christianisme; mais
que la rcompense de part et d'autre a t ingale! Le martyr qui renversa du pied les idoles a
sa lgende; pourquoi Annus Cornutus, qui dclara devant Nron que les livres de celui-ci ne
vaudraient jamais ceux de Chrysippe[95]; pourquoi Helvidius Priscus, [Pg 345]qui dit en face
Vespasien: Il est en toi de tuer; en moi de mourir[96]; pourquoi Dmtrius le Cynique,
qui rpondit Nron irrit: Vous me menacez de la mort; mais la nature vous en

menace[97], n'ont-ils pas leur image parmi les hros populaires que tous aiment et saluent?
L'humanit dispose-t-elle de tant de forces contre le vice et la bassesse, qu'il soit permis
chaque cole de vertu de repousser l'aide des autres et de soutenir qu'elle seule a le droit d'tre
courageuse, fire, rsigne?
[1] Tacite, Ann., I, 2; Florus, IV, 3; Pomponius, dans le Digeste, l. I, tit. ii, fr. 2.
[2] Hlicon, Apelle, Eucre, etc. Les rois d'Orient taient considrs par les Romains
comme les matres en tyrannie de leurs mauvais empereurs. Dion Cassius, LIX, 24.
[3] Voir l'inscription du parasite d'Antoine, dans les Comptes rendus de l'Acad. des Inscr. et
B.-L., 1864, p. 166 et suiv. Comparez Tacite, Ann., IV, 5556.
[4] Voir comme exemple l'oraison funbre de Turia, par son mari Q. Lucrtius Vespillo; texte
pigraphique publi pour la premire fois d'une manire complte par M. Mommsen, dans les
Mmoires de l'Acadmie de Berlin pour 1863, p. 455 et suiv. Comparez l'oraison funbre de
Murdia (Orelli, Inscr. lat., no 4860) et celle de Matidie, par l'empereur Adrien (Mm. de
l'Acadmie de Berlin, vol. cit, p. 483 et suiv.) On se laisse trop proccuper par les passages
des satiriques latins o les vices des femmes sont prement relevs. C'est comme si l'on
traait le tableau des murs gnrales du xviie sicle d'aprs Mathurin Resnier et Boileau.
[5] Orelli, nos 2647 et suiv., surtout 2677, 2742, 4530, 4860: Henzen. nos 7382 et suiv., surtout
un 7406; Renier, Inscr. de l'Algrie, no 1987. Ces pithtes peuvent avoir t souvent
mensongres; mais elles prouvent du moins le prix qu'on attachait la vertu.
[6] Pline, Epist., VII, 19; IX, 13; Appien, Guerres civiles, IV, 36. Fannia suivit deux fois en
exil son mari Helvidius Priscus; elle fut bannie une troisime fois aprs sa mort.
[7] L'hrosme d'Arria est connu de tous.
[8] Sutone, Aug., 73; Oraison funbre de Turia, I, ligne 30.
[9] Oraison funbre de Turia, I, ligne 31.
[10] L'opinion beaucoup trop svre de saint Paul (Rom., i, 24 et suiv.) s'explique de la mme
manire. Saint Paul ne connaissait pas la haute socit romaine. Ce sont l, d'ailleurs, de ces
invectives comme on font les prdicateurs, et qu'il ne faut jamais prendre la lettre.
[11] Snque, Epist., xii, xxiv, xxvi, lviii, lxx; De ira, III, 15; De tranquillitate animi, 10.
[12] Apocal., xvii. Cf. Snque, Epist., xcv, 16 et suiv.
[13] Sutone, Aug., 48.
[14] Les exemples en sont innombrables dans les inscriptions.
[15] Plutarque, Prc. ger. reipubl., xv, 34; An seni sit ger. resp., entier.
[16] Jos., Ant., XIV, x, 22, 23. Comp. Tacite, Ann., IV, 5556; Rutilius Numatianus, Itin., I,
63 et suiv.

[17] Immensa roman pacis majestas. Pline, Hist. nat., XXVII, 1.


[18] lius Aristide, loge de Rome, entier; Plutarque, trait de la Fortune des Romains, le
commencement; Philon, Leg. ad Caium, 21, 22, 39, 40.
[19] Denys d'Halicarnasse, Antiquits romaines, I, commenc.
[20] Plutarque, Vie de Solon, 20.
[21] Voir Athne, XII, 68; lien, Var. Hist., IX, 12; Suidas, au mot .
[22] Tacite, Ann., I, 2.
[23] tudiez le caractre d'Euthyphron dans Platon.
[24] Diog. Larce, II, 101, 116; V, 5, 6, 37, 38; IX, 32; Athne, XIII, 92; XV, 52; lien, Var.
Hist., II, 23; III, 36; Plutarque, Pricls, 32; De plac. philos., I, vii, 2; Diod. Sic., XIII, vi, 7;
Scol. d'Aristophane, in Aves, 1073.
[25] En particulier, sous Vespasien; fait d'Helvidius Priscus.
[26] Nous essayerons cependant de montrer plus tard que ces perscutions, au moins jusqu'
celle de Dce, ont t exagres.
[27] Les premiers chrtiens sont, en effet, trs-respectueux pour l'autorit romaine. Rom.,
xiii, 1 et suiv.; I Petri, iv, 1416. Pour S. Luc, voyez ci-dessus, Introd., p. xxii-xxiii.
[28] Diogne Larce, VII, i, 32, 33; Eusbe, Prpar. vang., XV, 15; et, en gnral, le De
legibus et le De officiis de Cicron.
[29] Trence, Heautont., I, i, 77; Cic., De finibus bon. et mal., V, 23; Partit. orat., 16, 24;
Ovide, Fastes, II, 684; Lucain, VI, 34 et suiv.; Snque, Epist., xlviii, xcv, 51 et suiv.; De ira,
I, 5; III, 43; Arrien, Dissert. d'pict., I, ix, 6; II, v, 26, Plutarque, De la fort. des Rom., 2; De
la fort. d'Alexandre, I, 8, 9.
[30] Virgile, gl., iv; Snque, Mde, 375 et suiv.
[31] Tac., Ann., II, 85; Sutone, Tib., 35; Ovide, Fast., II, 497514.
[32] Les inscriptions de femmes contiennent les expressions les plus touchantes. Mater
omnium hominum, parens omnibus subveniens, dans Renier, Inscr. de l'Algrie, no 1987.
Comp. ibid., no 2756; Mommsen, Inscr. R. N., no 1431. Duobus virtutis et castitatis
exemplis, Not. et mm. de la Soc. de Constantine, 1865, p. 158. Voir l'inscription
d'Urbanille, dans Gurin, Voy. archol. dans la rg. de Tunis, I, 289 et la dlicieuse
inscription Orelli, no 4648. Plusieurs de ces textes sont postrieurs au premier sicle; mais les
sentiments qu'ils expriment n'taient pas nouveaux, quand on les crivit.
[33] Propos de table, I, v, 1; Vie de Dmosth., 2; le dialogue de l'Amour, 2, et surtout la
Consolation sa femme.

[34] Caritas generis humani, Cic., De finibus, V, 23. Homo sacra res homini, Snque,
Epist., xcv, 33.
[35] Snque, Epist., xxxi, xlvii; De benef., III, 18 et suiv.
[36] Tacite, Ann., XIV, 42 et suiv.; Sutone, Claude, 25; Dion Cassius, LX, 29; Pline, Epist.,
VIII, 16; Inscript. de Lanuvium, col. 2, lignes 14 (dans Mommsen, De coll. et sodal. Rom.,
ad calcem); Snque le Rhteur, Controv., III, 21; VII, 6; Snque le Phil., Epist., xlvii; De
benef., III, 18 et suiv.; Columelle, De re rustica, I, 8; Plutarque, Vie de Caton l'Ancien, 5; De
ira, 11.
[37] Epist., xlvii, 13.
[38] Caton, De re rustica, 58, 59, 104; Plutarque, Vie de Caton, 4, 5. Comparez les maximes
presque aussi dures de l'Ecclsiastique, xxxiii, 25 et suiv.
[39] Tacite, Ann., XIV, 60; Dion Cassius, XLVII, 10; LX, 16; LXII, 13; LXVI, 14; Sutone,
Caius, 16; Appien, Guerres civiles, IV, partir du chapitre xvii (surtout le ch. xxxvi et suiv.),
jusqu'au chapitre li. Juvnal, vi, 476 et suiv., peint les murs du plus mauvais monde.
[40] Horace, Sat., I, vi, 1 etsuiv.; Cic., Epist., III, 7; Snque le Rhteur, Controv., I, 6.
[41] Sutone, Caius, 15, 16; Claude, 19, 23, 25; Nron, 16; Dion Cassius, LX, 25, 29.
[42] Tacite, Ann., VI, 17; comp. IV, 6.
[43] Tacite Ann., XIII, 5051; Sutone, Nron, 10.
[44] pitaphe du joaillier Evhodus (hominis boni, misericordis, amantis pauperes), Corpus
inscr. lat., no 1027, inscription du sicle d'Auguste (Cf. Egger, Mm. d'hist. anc. et de phil., p.
351 et suiv.); Perrot, Exploration de la Galatie, etc., p. 118119 ( ); Oraison
funbre de Matidie, par Adrien (Mm. de l'Acad. de Berlin pour 1863, p. 489); Mommsen,
Inscr. regni Neap., no 1431, 2868, 4880; Snque le Rhteur, Controv., I, 1; III, 19; IV, 27;
VIII, 6; Snque le Phil., De clem., II, 5, 6; De benef., I, 1; II, 11; IV, 14; VII, 31. Comparez
Leblant, Inscr. chrt. de la Gaule, II, p. 23 et suiv.; Orelli, no 4657; Fea, Framm. de fasti
consol., p. 90; R. Garrucci, Cimitero degli ant. Eibre, p. 44.
[45] Corpus inscr. grc., no 2758.
[46] Ibid., nos 2194 b, 2511, 2759 b.
[47] Il faut se rappeler que la Corinthe de l'poque romaine tait une colonie d'trangers,
forme sur l'emplacement de la vieille ville par Csar et par Auguste.
[48] Lucien, Dmonax, 57.
[49] Dion Cassius, LXVI, 15.
[50] Voir surtout lius Aristide, trait contre la comdie (I, p. 751 et suiv., dit. Dindorf).

[51] Il est remarquable que, dans plusieurs villes d'Asie Mineure, les restes des thtres
antiques sont encore aujourd'hui des repaires de prostitution, Comp. Ovide, Art d'aimer, I, 89
et suiv.
[52] Orelli-Henzen, nos 1172, 3362 et suiv., 6669; Gurin, Voy. en Tunisie, II, p. 59;
Borghesi, uvres compltes, IV, p. 269 et suiv.; E. Desjardins, De tabulis alimentariis (Paris
1854); Aurlius Victor, Epitome, Nerva; Pline, Epist., I, 8; VII, 18.
[53] Inscriptions dans Desjardins, op. cit., pars II, cap. i.
[54] Sutone, Aug., 41, 46; Dion Cassius, LI, 21; LVIII, 2.
[55] Tacite, Ann., II, 87; VI, 13; XV, 18, 39; Sutone, Aug., 41, 42; Claude, 18. Comp. Dion
Cassius, LXII, 18; Orelli, no 3358 et suiv.; Henzen, 6662 et suiv.; Forcellini, l'article
Tessera frumentaria.
[56] Odyss., VI, 207.
[57] Euripide, Suppl., v. 773 et suivant; Aristote, Rhtor., II, viii; Morale Nicomaque, VIII,
i; IX, x. Voir Stobe, Florilge, xxxvii et cxiii, et, en gnral, les fragments de Mnandre et
des comiques grecs.
[58] Aristote, Politique, VI, iii, 4 et 5.
[59] Cicron, Tusculanes, IV, 7, 8; Snque, De clem., II, 5, 6.
[60] Papyrus du Louvre, no 37, col. 1, ligne 24, dans les Notices et extraits, t. XVIII, 2e part.,
p. 298.
[61] V. ci-dessus, p. 79.
[62] Apoc., xvii et suiv.
[63] Virgile, Egl., iv; Georg., I, 463 et suiv.; Horace, Od., I, ii; Tacite, Ann., VI, 12; Sutone,
Aug., 31.
[64] Voir, par exemple, De republ., III, 22, cit et conserv par Lactance, Instit. div., VI, 8.
[65] Voir, par exemple, l'admirable lettre xxxi Lucilius.
[66] Sutone, Vesp., 18; Dion Cassius, t. VI, p. 558 (dit. Sturz); Eusbe, Chron., l'an 89;
Pline, Epist., I, 8; Henzen, Suppl. Orelli, p. 124, no 1172.
[67] Oraison funbre de Turia, I, lignes 3031.
[68] Voir surtout le premier livre de Valre Maxime, l'ouvrage de Julius Obsequens sur les
Prodiges, et les Discours sacrs d'lius Aristide.
[69] Auguste (Sutone, Aug., 9092), Csar mme, dit-on (Pline, Hist. nat., XXVIII, iv, 7,
mais j'en doute), n'y chappaient pas.

[70] Manilius, Hygin, traductions d'Aratus.


[71] Cicron, Pro Archia, 10.
[72] Sutone, Claude, 25.
[73] Josphe, Ant., XIX, v, 3.
[74] Bereschith rabba, ch. lxv, fol. 65 b; du Cange, au mot matricularius.
[75] Cicron, De legibus, II, 8; Vopiscus, Aurlien, 19.
[76] Religio sine superstitione. Oraison funbre de Turia, I, lignes 3031. Voir le Trait de
la superstition de Plutarque.
[77] Voir Mlilon, , dans le Spicilegium syriacum de Cureton, p. 43 ou dans le
Spicil. Solesmense de dom Pitra, t. II, p. xli, pour se bien rendre compte de l'impression que
cela faisait sur les juifs et les chrtiens.
[78] Sutone, Aug., 52; Dion Cass., LI, 20; Tacite, Ann., I, 10; Aurel. Victor, Cs., 1;
Appien, Bell. Civ., V, 132; Jos., B. J., I, xxi, 2, 3, 4, 7; Noris, Cenotaphia Pisana, dissert. I,
cap. 4; Kalendarium Cumanum, dans Corpus inscr. lat., I, p. 310; Eckhel, Doctrina num. vet.,
pars 2a, vol. VI, p. 100, 124 et suiv.
[79] Tacite, Ann., IV, 5556. Comp. Vatre Maxime, prol.
[80] Voir ci-dessus, p. 193 et suiv.
[81] Corinthe, la seule ville de Grce qui ait eu, aux premiers sicles, une chrtient
considrable, n'tait plus cette poque une ville hellnique.
[82] Hraclide, Cornutus. Comp. Cic., De natura deorum, III, 2325, 60, 6264.
[83] Plutarque, Consolatio ad uxorem, 10; De sera numinis vindicta, 22; Heuzey, Mission de
Macdoine, p. 128; Revue archologique, avril 1864, p. 282.
[84] Lucrce, I, 63 et suiv.; Salluste, Catil., 52; Cic., De nat. deorum, II, 24, 28; De divinat.,
II, 33, 35, 57; De haruspicum responsis, presque entier; Tuscul., I, 16; Juvnal, Sat. ii, 149
152; Snque, Epist., xxiv, 17.
[85] Sua cuique civitali religio est, nostra nobis. Cic., Pro Flacco, 28.
[86] Cic., De nat. deorum, I, 30, 42; De divinat., II, 12, 33, 35, 72; De harusp. resp., 6, etc.;
Tite-Live, I, 19; Quinte-Curce, IV, 10; Plutarque, De plac. phil., I, vii, 2; Diod. Sic., I, ii, 2;
Varron, dans saint Aug., De civit. Dei, IV, 31, 32; VI, 6; Denys d'Halic., II, 20; VIII, 5;
Valre Waxiino, I, ii.
[87] Cic., De divinat., II, 15; Juvnal, ii, 149 et suiv.

[88] Tac., Ann., XI, 15; Pline, Epist., X, 97, sub fin. tudier le personnage de Srapion dans
Plutarque, De Pythi oraculis. Comp. De EI apud Delphos, init. Voir surtout Valre
Maxime, livre I, tout entier.
[89] Juv, Sat. vi, 489, 527 et suiv.; Tacite, Ann., XI, 15. Comp. Lucien, l'Assemble des
dieux; Tertullien, Apolog., 6.
[90] Jos., Ant., XVIII, iii, 4; Tacite, Ann., II, 85; Le Bas, Inscr., part. V, no 395.
[91] Plutarque, De Pyth. orac., 25.
[92] Voir Lucien, Alexander seu pseudomantis et De morte Peregrini.
[93] Snque, Epist., xxii, xxiv, lxx; Inscription de Lanuvium, 2e col., lignes 56; Orelli,
4404.
[94] Dion Cassius, LXVI, 13; LXVII, 13; Sutone, Domit., 10; Tacite, Agricola, 2, 45; Pline,
Epist., III, 11; Philostrate, Vie d'Apollonius, l. VII, entier; Eusbe, Chron., ad ann. Chr. 90.
[95] Dion Cassius, LXII, 29.
[96] Arrien, Dissert. d'pictte, I, ii, 21.
[97] Ibid., I, xxv, 22.

[Pg 346]

CHAPITRE XVIII.
LGISLATION RELIGIEUSE DE CE TEMPS.
[An 45] L'Empire, au premier sicle, tout en se montrant hostile aux innovations religieuses
qui venaient de l'Orient, ne les combattait pas encore d'une manire constante. Le principe de
la religion d'tat tait assez mollement soutenu. Sous la Rpublique, diverses reprises, on
avait proscrit les rites trangers, en particulier ceux de Sabazius, d'Isis, de Srapis[1]. Cela fut
fort inutile. Le peuple tait port vers ces cultes comme par un entranement irrsistible[2].
Quand on dcrta, l'an de Rome 535, la dmolition du temple [Pg 347]d'Isis et de Srapis, on
ne trouva pas un ouvrier pour se mettre l'uvre, et le consul fut oblig de briser lui-mme la
porte coups de hache[3]. Il est clair que le culte latin ne suffisait plus la foule. On
suppose, non sans raison, que ce fut pour flatter les instincts populaires que Csar rtablit les
cultes d'Isis et de Srapis[4].
Avec la profonde et librale intuition qui le caractrise, ce grand homme s'tait montr
favorable une complte libert de conscience[5]. Auguste fut plus attach la religion
nationale[6]. Il avait de l'antipathie pour les cultes orientaux[7]; il interdit mme la
propagation des crmonies gyptiennes en Italie[8]; mais il voulut que chaque culte, le culte
juif en particulier, ft matre chez lui[9]. Il exempta les juifs de tout ce qui et bless leur
conscience, en particulier de toute action civile le jour du sabbat[10]. Quelques personnes de

son entourage montraient moins de tolrance et auraient volontiers fait de lui [Pg 348]un
perscuteur religieux au profit du culte latin[11]. Il ne parat pas avoir cd ces conseils
funestes. Josphe, suspect d'exagration en ceci, veut mme qu'il ait fait des dons de vases
sacrs au temple de Jrusalem[12].
Ce fut Tibre qui le premier posa le principe de la religion d'tat avec nettet, et prit des
prcautions srieuses contre la propagande juive et orientale[13]. Il faut se rappeler que
l'empereur tait grand pontife, et qu'en protgeant le vieux culte romain, il semblait
accomplir un devoir de sa charge. Caligula retira les dits de Tibre[14]; mais sa folie ne
permettait rien de suivi. Claude parait avoir imit la politique d'Auguste. A Rome, il fortifia
le culte latin, se montra proccup des progrs que faisaient les religions trangres[15], usa
de rigueur contre les juifs[16], et poursuivit avec acharnement les confrries[17]. En [Pg
349]Jude, au contraire, il se montra bienveillant pour les indignes[18]. La faveur dont
jouirent Rome les Agrippa sous ces deux derniers rgnes assurait leurs coreligionnaires
une puissante protection, hors les cas o la police de Rome exigeait des mesures de sret.
Quant Nron, il s'occupa peu de religion[19]. Ses actes odieux envers les chrtiens furent
des actes de frocit, et non des dispositions lgislatives[20]. Les exemples de perscution
qu'on cite dans la socit romaine de ce temps manent plutt de l'autorit de la famille que
de l'autorit publique[21]. Encore de tels faits ne se passaient-ils que dans les maisons nobles
de Rome, qui conservaient les anciennes traditions[22]. Les provinces taient parfaitement
libres de suivre leur culte, la seule condition de ne pas outrager les cultes des autres
pays[23]. Les provinciaux[24], [Pg 350] Rome, avaient le mme droit, pourvu qu'ils ne
fissent pas d'esclandre. Les deux seules religions auxquelles l'Empire ait fait la guerre au
premier sicle, le druidisme et le judasme, taient des forteresses o se dfendaient des
nationalits. Tout le monde tait convaincu que la profession du judasme impliquait le
mpris des lois civiles et l'indiffrence pour la prosprit de l'tat[25]. Quand le judasme
voulait tre une simple religion individuelle, on ne le perscutait pas[26]. Les rigueurs contre
le culte de Srapis venaient peut-tre du caractre monothiste qu'il prsentait[27], et qui dj
le faisait confondre avec le culte juif et le culte chrtien[28].
Aucune loi fixe[29] n'interdisait donc, au temps des aptres, la profession des religions
monothistes. Ces religions, jusqu' l'avnement des empereurs syriens, sont toujours
surveilles; mais ce n'est qu' partir de [Pg 351]Trajan qu'on voit l'Empire les perscuter
systmatiquement, comme hostiles aux autres, comme intolrantes et comme impliquant la
ngation de l'tat. En somme, la seule chose laquelle l'empire romain ait dclar la guerre,
en fait de religion, c'est la thocratie. Son principe tait celui de l'tat laque; il n'admettait
pas qu'une religion et des consquences civiles ou politiques aucun degr; il n'admettait
surtout aucune association dans l'tat en dehors de l'tat. Ce dernier point est essentiel; il est,
vrai dire, la racine de toutes les perscutions. La loi sur les confrries, bien plus que
l'intolrance religieuse, fut la cause fatale des violences qui dshonorrent les rgnes des
meilleurs souverains.
Les pays grecs, en fait d'association comme dans toutes les choses bonnes et dlicates,
avaient eu la priorit sur les Romains. Les ranes ou thiases grecs d'Athnes, de Rhodes, des
les de l'Archipel avaient t de belles socits de secours mutuels, de crdit, d'assurance en
cas d'incendie, de pit, d'honntes plaisirs[30]. Chaque rane avait ses dcisions graves [Pg
352]sur des stles, ses archives, sa caisse commune, alimente par des dons volontaires et des
cotisations. Les ranistes, ou thiasites, clbraient ensemble certaines ftes, se runissaient
pour des banquets, o rgnait la cordialit[31]. Le socitaire, dans ses embarras d'argent,

pouvait faire des emprunts la caisse, charge de remboursement. Les femmes faisaient
partie de ces ranes; elles avaient leur prsidente part (proranistrie). Les assembles
taient absolument secrtes; un rglement svre y maintenait l'ordre; elles avaient lieu, ce
semble, dans des jardins ferms, entours de portiques ou de petites constructions, et au
milieu desquels s'levait l'autel des sacrifices[32]. Enfin, chaque congrgation avait un corps
de dignitaires, tirs au sort pour un an (clrotes[33]), selon l'usage des anciennes dmocraties
grecques, et d'o le clerg chrtien[34] peut [Pg 353]avoir tir son nom. Le prsident seul
tait lu. Ces officiers faisaient subir au rcipiendaire une sorte d'examen, et devaient certifier
qu'il tait saint, pieux et bon[35]. Il y eut, dans ces petites confrries, durant les deux ou
trois sicles qui prcdrent notre re, un mouvement presque aussi vari que celui qui
produisit au moyen ge tant d'ordres religieux et de subdivisions de ces ordres. On en a
compt, dans la seule le de Rhodes, jusqu' dix-neuf[36], dont plusieurs portent les noms de
leurs fondateurs et de leurs rformateurs. Quelques-uns de ces thiases, surtout ceux de
Bacchus[37], avaient des doctrines releves, et cherchaient donner aux hommes de bonne
volont quelque consolation. S'il restait encore dans le monde grec un peu d'amour, de pit,
de morale religieuse, c'tait grce la libert de pareils cultes privs. Ces cultes faisaient une
sorte de concurrence la religion officielle, [Pg 354]dont l'abandon devenait plus sensible de
jour en jour.
A Rome, les associations du mme genre trouvaient plus de difficults[38], et non moins de
faveur dans les classes dshrites. Les principes de la politique romaine sur les confrries
avaient t promulgus pour la premire fois sous la Rpublique (186 avant J.-C.), propos
des bacchanales. Les Romains, par got naturel, taient trs-ports vers les associations[39],
en particulier vers les associations religieuses[40]; mais ces sortes de congrgations
permanentes dplaisaient aux patriciens[41], gardiens des pouvoirs publics, lesquels, dans
leur troite et sche conception de la vie, n'admettaient comme groupes sociaux que la famille
et l'tat. Les prcautions les plus minutieuses furent prises: ncessit de l'autorisation
pralable, limitation du nombre des assistants, dfense d'avoir un magister sacrorum
permanent et de constituer un fonds commun au moyen de souscriptions[42]. La mme
sollicitude se manifeste [Pg 355]diverses reprises dans l'histoire de l'Empire. L'arsenal des
lois contenait des textes pour toutes les rpression[43]. Mais il dpendait du pouvoir d'en user
ou de n'en user pas. Les cultes proscrits reparaissaient souvent trs-peu d'annes aprs leur
proscription[44]. L'migration trangre, d'ailleurs, surtout celle des Syriens, renouvelait sans
cesse le fonds o s'alimentaient les croyances qu'on cherchait vainement extirper.
On s'tonne de voir quel degr un sujet en apparence aussi secondaire proccupait les plus
fortes ttes. Une des principales attentions de Csar et d'Auguste fut d'empcher la formation
de nouveaux collges et de dtruire ceux qui taient dj tablis[45]. Un dcret port, ce
semble, sous Auguste essaya de dfinir avec nettet les limites du droit de runion et
d'association. Ces limites taient extrmement troites. Les collges doivent tre uniquement
[Pg 356]funraires. Il ne leur est permis de se runir qu'une fois par mois; ils ne peuvent
s'occuper que de la spulture des membres dfunts; sous aucun prtexte ils ne doivent largir
leurs attributions[46]. L'Empire s'acharnait l'impossible. Il voulait, par suite de son ide
exagre de l'tat, isoler l'individu, dtruire tout lien moral entre les hommes, combattre un
dsir lgitime des pauvres, celui de se serrer les uns contre les autres dans un petit rduit pour
avoir chaud ensemble. Dans l'ancienne Grce, la cit tait trs-tyrannique; mais elle donnait
en change de ses vexations tant de plaisir, tant de lumire, tant de gloire, que nul ne songeait
s'en plaindre. On mourait avec joie pour elle; on subissait sans rvolte ses plus injustes
caprices. L'empire romain, lui, tait trop vaste pour tre une patrie. Il offrait tous de grands

avantages matriels; il ne donnait rien aimer. L'insupportable tristesse insparable d'une


telle vie parut pire que la mort.
[Pg 357]Aussi, malgr tous les efforts des hommes politiques, les confrries prirent-elles
d'immenses dveloppements. Ce fut l'analogue exact de nos confrries du moyen ge, avec
leur saint patron et leurs repas de corps. Les grandes familles avaient le souci de leur nom, de
la patrie, de la tradition; mais les humbles, les petits, n'avaient que le collegium. Ils mettaient
l leurs complaisances. Tous les textes nous montrent ces collegia ou ctus comme forms
d'esclaves[47], de vtrans[48], de petites gens (tenuiores)[49]. L'galit y rgnait entre les
hommes libres, les affranchis, les personnes serviles[50]. Les femmes y taient
nombreuses[51]. Au risque de mille tracasseries, quelquefois des peines les plus svres, on
voulait tre membre d'un de ces collegia, o l'on vivait dans les liens d'une agrable
confraternit, o l'on trouvait des secours mutuels, o l'on contractait des liens qui duraient
aprs la mort[52]. [Pg 358]Le lieu de runion, ou schola collegii, avait d'ordinaire un
ttrastyle (portique quatre faces)[53], o tait affich le rglement du collge, ct de
l'autel du dieu protecteur, et un triclinium pour les repas. Les repas, en effet, taient
impatiemment attendus; ils avaient lieu aux ftes patronales ou aux anniversaires de certains
confrres, qui avaient fait des fondations[54]. Chacun y apportait sa sportule; un des
confrres, tour de rle, fournissait les accessoires du dner, savoir les lits, la vaisselle de
table, le pain, le vin, les sardines, l'eau chaude[55]. L'esclave qui venait d'tre affranchi devait
ses camarades une amphore de bon vin[56]. Une joie douce animait le festin; il tait
expressment rgl qu'on n'y [Pg 359]devait traiter d'aucune affaire relative au collge, afin
que rien ne troublt le quart d'heure de joie et de repos que ces pauvres gens se
mnageaient[57]. Tout acte de turbulence et toute parole dsagrable taient punis d'une
amende[58].
A s'en tenir aux apparences, ces collges n'taient que des associations d'enterrement
mutuel[59]. Mais cela seul et suffi pour leur donner un caractre moral. A l'poque romaine,
comme de notre temps et toutes les poques o la religion est affaiblie, la pit des
tombeaux tait presque la seule que le peuple gardt. On aimait songer qu'on ne serait pas
jet aux horribles fosses communes[60], que le collge pourvoirait vos funrailles, que les
confrres qui seraient venus pied au bcher recevraient un petit honoraire[61] de vingt
centimes[62]. Les esclaves, en particulier, avaient besoin de croire que, si leur matre faisait
jeter leur corps la voirie, il y aurait quelques amis pour leur faire des [Pg 360]funrailles
imaginaires[63]. Le pauvre homme mettait par mois un sou au tronc commun pour se
procurer aprs sa mort une petite urne dans un columbarium, avec une plaque de marbre o
son nom ft grav. La spulture chez les Romains, tant intimement lie aux sacra gentilitia
ou rites de famille, avait une extrme importance. Les personnes enterres ensemble
contractaient une sorte de fraternit intime et de parent[64].
Voil pourquoi le christianisme se prsenta longtemps Rome comme une sorte de collegium
funbre et pourquoi les premiers sanctuaires chrtiens furent les tombeaux des martyrs[65].
Si le christianisme n'et t que cela, il n'et pas provoqu tant de rigueurs; mais il tait bien
autre chose encore; il avait des caisses communes[66]; il se vantait d'tre une cit complte; il
se croyait assur d'avoir l'avenir. Quand on entre le samedi soir dans l'enceinte d'une [Pg
361]glise grecque en Turquie, par exemple dans celle de Sainte-Photini, Smyrne, on est
frapp de la puissance de ces religions de comit, au sein d'une socit perscutrice ou
malveillante. Cet entassement irrgulier de constructions (glise, presbytre, coles, prison),
ces fidles allant et venant en leur petite cit ferme, ces tombes frachement ouvertes et sur
lesquelles brle une lampe, cette odeur cadavrique, cette impression de moisissure humide,

ce murmure de prires, ces appels l'aumne, forment une atmosphre molle et chaude, qu'un
tranger, par moments, peut trouver assez fade, mais qui doit tre bien douce pour l'affili.
Les socits, une fois munies d'une autorisation spciale, avaient Rome tous les droits de
personnes civiles[67]; mais cette autorisation n'tait accorde qu'avec des rserves infinies,
ds que les socits avaient une caisse et qu'il s'agissait d'autre chose que se faire
enterrer[68]. Le prtexte de religion ou d'accomplissement [Pg 362]de vux en commun est
prvu et formellement indiqu parmi les circonstances qui donnent une runion le caractre
de dlit[69]; et ce dlit n'tait autre que celui de lse-majest, au moins pour l'individu qui
avait provoqu la runion[70]. Claude alla jusqu' fermer les cabarets o les confrres se
runissaient, jusqu' interdire les petits restaurants o les pauvres gens trouvaient bon
march de l'eau chaude et du bouilli[71]. Trajan et les meilleurs empereurs virent toutes les
associations avec dfiance[72]. L'extrme humilit des personnes fut une condition
essentielle pour que le droit de runion religieuse ft accord; et encore l'tait-il avec
beaucoup de rserves[73]. Les lgistes qui ont constitu le droit romain, si minents comme
jurisconsultes, donnrent la mesure de leur ignorance de la nature humaine en poursuivant de
toute [Pg 363]faon, mme par la menace de la peine de mort, en restreignant par toute sorte
de prcautions odieuses ou puriles un ternel besoin de l'me[74]. Comme les auteurs de
notre Code civil, ils se figuraient la vie avec une mortelle froideur. Si la vie consistait
s'amuser par ordre suprieur, manger son morceau de pain, goter son plaisir en son rang
et sous l'il du chef, tout cela serait bien conu. Mais la punition des socits qui
s'abandonnent cette direction fausse et borne, c'est d'abord l'ennui, puis le triomphe violent
des partis religieux. Jamais l'homme ne consentira respirer cet air glacial; il lui faut la petite
enceinte, la confrrie o l'on vit et meurt ensemble. Nos grandes socits abstraites ne sont
pas suffisantes pour rpondre tous les instincts de sociabilit qui sont dans l'homme.
Laissez-le mettre son cur quelque chose, chercher sa consolation o il la trouve, se crer
des frres, contracter des liens de cur. Que la main froide de l'tat n'intervienne pas dans ce
royaume de l'me, qui est le royaume de la [Pg 364]libert. La vie, la joie ne renatront dans
le monde que quand notre dfiance contre les collegia, ce triste hritage du droit romain, aura
disparu. L'association en dehors de l'tat, sans dtruire l'tat, est la question capitale de
l'avenir. La loi future sur les associations dcidera si la socit moderne aura ou non le sort de
l'ancienne. Un exemple devrait suffire: l'empire romain avait li sa destine la loi sur les
ctus illiciti, les illicita collegia. Les chrtiens et les barbares, accomplissant en ceci l'uvre
de la conscience humaine, ont bris la loi; l'Empire, qui s'y tait attach, a sombr avec elle.
Le monde grec et romain, monde laque, monde profane, qui ne savait pas ce que c'est qu'un
prtre, qui n'avait ni loi divine, ni livre rvl, touchait ici des problmes qu'il ne pouvait
rsoudre. Ajoutons que, s'il avait eu des prtres, une thologie svre, une religion fortement
organise, il n'et pas cr l'tat laque, inaugur l'ide d'une socit rationnelle, d'une socit
fonde sur les simples ncessits humaines et sur les rapports naturels des individus.
L'infriorit religieuse des Grecs et des Romains tait la consquence de leur supriorit
politique et intellectuelle. La supriorit religieuse du peuple juif, au contraire, a t la cause
de son infriorit politique et philosophique. Le judasme et le [Pg 365]christianisme primitif
renfermaient la ngation ou plutt la mise en tutelle de l'tat civil. Comme l'islamisme, ils
tablissaient la socit sur la religion. Quand on prend les choses humaines par ce ct, on
fonde de grands proslytismes universels, on a des aptres courant le monde d'un bout
l'autre et le convertissant; mais on ne fonde pas des institutions politiques, une indpendance
nationale, une dynastie, un code, un peuple.

[1] Valre Max., I, iii; Tite Live, XXXIX, 818; Cicron, De legibus, II, 8; Denys d'Halic., II,
20; Dion Cassius, XL, 47; XLII, 26; Tertullien, Apol., 6; Adv. nationes, I, 10.
[2] Properce, IV, i, 17; Lucain, VIII, 831; Dion Cassitis, XLVII, 15; Arnobe, II, 73.
[3] Valre Maxime, I, iii, 3.
[4] Dion Cassius, XLVII, 15.
[5] Jos., XIV, x. Comp. Cicron, Pro Flacco, 28.
[6] Sut., Aug., 31, 93; Dion Cassis, LII, 36.
[7] Sut., Aug., 93.
[8] Dion Cassius, LIV, 6.
[9] Jos., Ant., XVI, vi.
[10] Ibid., XVI, vi, 2.
[11] Dion Cassius, LII, 36.
[12] Jos., B. J., V, xiii, 6. Comp. Sutone, Aug., 93.
[13] Sutone, Tib., 36; Tac., Ann., II, 85; Jos., Ant., XVIII, iii, 4, 5; Philon, In Flaccum, 1;
Leg. ad Caium, 24; Senque, Epist., cviii, 22. L'assertion de Tertullien (Apolog., 5),
reproduite par d'autres crivains ecclsiastiques, sur l'intention qu'aurait eue Tibre de mettre
Jsus-Christ au rang des dieux, ne mrite pas d'tre discute.
[14] Dion Cassius, LX, 6.
[15] Tacite, Ann., XI, 15.
[16] Dion Cassius, LX, 6; Sutone, Claude, 25; Act., xviii, 2.
[17] Dion Cassius, LX, 6.
[18] Jos., Ant., XIX, v, 2; XX, vi, 3; B. J., II, xii, 7.
[19] Sut., Nron, 56.
[20] Tacite, Ann., XV, 44; Sutone, Nron, 16. Ceci sera dvelopp plus tard.
[21] Tacite, Ann., XIII, 32.
[22] Comp. Dion Cassius (Xiphilin), Domit., sub fin.; Sutone, Domit., 15. Cette distinction
est formellement faite dans le Digeste, l. XLVII, tit. xxii, de Coll. et Corp., 1 et 3.
[23] Cic., Pro Flacco, 28.

[24] Cette distinction est indique dans les Actes, xvi, 2021. Cf. xviii, 13.
[25] Cic., Pro Flacco, 28; Juvnal, xiv, 100 et suiv.; Tacite, Hist., V, 4, 3; Pline, Epist., X,
97; Dion Cassius, LII, 36.
[26] Jos., B. J., VII, v, 2.
[27] lius Aristide, Pro Serapide, 53; Julien, Orat. IV, p. 136 de l'dition de Spanheim, et les
pierres graves recueillies par M. Leblant dans le Bulletin de la Soc. des Antiq. de Fr., 1859,
p. 191195.
[28] Tac., Ann., II, 85; Sut., Tib., 36; Jos., Ant., XVIII, iii, 45; lettre d'Adrien, dans
Vopiscus, Vita Saturnini, 8.
[29] Dion Cassius, XXXVII, 17.
[30] Voir les inscriptions publies ou corriges dans la Revue archol., nov. 1864, 397 et
suiv.; dc. 1864, p. 460 et suiv.; juin 1865, p. 451452 et p. 497 et suiv.; sept. 1865, p. 214 et
suiv.; avril 1866; Ross, Inscr. grc, ined., fasc. II, no 282, 291, 292; Hamilton, Researches in
Asia Minor, vol. II, no 301; Corpus inscr. grc., no 120, 126, 2525 b, 2562; Rhangab, Antiq.
helln., no 811; Henzen, no 6082; Virgile, Ecl., v, 30. Comp. Harpocration, Lex., au mot
; Festus, au mot Thiasitas; Digeste, XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 4; Pline, Epist.,
X, 93, 94.
[31] Aristote, Mor. Nicom., VIII, ix, 5; Plut., Quest. grecques, 44.
[32] Wescher, dans les Archives des missions scientif., 2e srie, t. I, p. 432, et Rev. arch., sept.
1865, p. 221222. Cf. Aristote, conom., II, 3; Strabon, IX, i, 15; Corpus inscr. gr., no 2271,
lignes 1314.
[33] .
[34] . L'tymologie ecclsiastique de est diffrente et implique une allusion
la position de la tribu de Lvi en Isral. Mais il n'est pas impossible que le mot ait t
primitivement emprunt aux confrries grecques (cf. Act., i, 2526; I Petri, v, 3, Clm.
d'Alex., dans Eusbe, II. E., III, 23). M. Wescher a trouv parmi les dignitaires de ces
confrries un (Revue arch., avril 1866). Voir ci-dessus, p. 86. L'assemble
s'appelait quelquefois (Revue arch., sept. 1865, p. 216; Pollux, IX, viii, 143).
[35] Corp. inscr. gr., no 126, Comp. Rev. arch., sept. 1865, p. 216.
[36] Wescher, dans la Revue archol., dc. 1864, p. 460 et suiv.
[37] Voir ci-dessus, p. 338, note 2.
[38] Les confrries grecques n'en furent pas tout fait exemptes. Inscript. dans la Revue
archol., dc. 1864, p. 462 et suiv.
[39] Digeste, XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 4.

[40] Tite-Live, XXIX, 10 et suiv.; Orelli et Henzen, Inscr. lat., c. v, 21.


[41] Dion Cassius, LII, 36; LX, 6.
[42] Tite-Live, XXXIX, 818. Comp. le dcret pigraphique dans le Corpus inscr. latinarum,
I, p. 4344. Cf. Cic., De legibus, II, 8.
[43] Cic., Pro Sext., 25; In Pis., 4; Asconius, In Cornelianam, 75 (dit. Orelli); In
Pisonianam, p. 78; Dion Cassius, XXXVIII, 13, 14; Digeste, III, iv, Quod cujusc., 1, XLVII,
xxii, de Coll. et Corp., entier.
[44] Sutone, Domit., 1; Dion Cassius, XLVII, 15; LX, 6; LXVI, 24; passages de Tertullien et
d'Arnobe, prcits.
[45] Sutone, Csar, 42; Aug., 32; Jos., Ant., XIV, x, 8; Dion Cassius, LII. 36.
[46] Kaput ex S. C. P. R. Quibus core, convenire, collegiumque habere liceat. Qui stipem
menstruam conferre volent in funera, ii in collegium coeant, neque sub specie ejus collegi nisi
semel in mense coeant conferondi causa unde defuncti sepeliantur. Inscription de Lanuvium.
1re col., lignes 1013, dans Mommsen, De collegiis et sodaliciis Romanorum (Kili, 1843),
p. 8182 et ad calcem. Cf. Digeste, XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 1; Tertullien, Apolog., 39.
[47] Inscription de Lanuvium, 2e col., lignes 3, 7; Digeste, XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 3.
[48] Digeste, XLVII, xi, de Extr. crim., 2.
[49] Ibid., XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 1 et 3.
[50] Heuzey, Mission de Macdoine, p. 71 et suiv.; Orelli, Inscr., no 4093.
[51] Orelli, 2409; Melchiorri et P. Visconti, Silloge d'inscrizioni antiche, p. 6.
[52] Voir les pices relatives aux collges d'Esculape et Hygie, de Jupiter Cernnus et de
Diane et Antinos, dans Mommsen, op. cit., p. 93 et suiv. Comp. Orelli, Inscr. lat., nos 1710
et suiv., 2394, 2395, 2413, 4075, 4079, 4107, 4207, 4938, 5044; Mommsen, op. cit., p. 96,
113, 114; de Rossi, Bullettino di archeol. cristiana, 2e anne, no 8.
[53] Inscription de Lanuvium, 1re col., lignes 67; Orelli, 2270; de Rossi, Bullett. di archeol.
crist., 2e anne, no 8.
[54] Inscript. de Lanuvium, 2e col., lignes 1113; Orelli, 4420.
[55] Inscript. de Lanuvium, 1re col., lignes 39, 21; 2e col., lignes 717; Mommsen, Inscr.
regni Neap., 2559; Marini, Atti, p. 398; Muratori, 491, 7; Mommsen, De coll. et sod., p. 109
et suiv., 113. Comp. I Cor., xi, 20 et suiv. Le prsident des glises chrtiennes est appel par
les paens . Lucien, Prgrinus, 11.
[56] Inscript. de Lanuvium, 2e col., ligne 7.
[57] Inscription de Lanuvium, 2e col., lignes 2425.

[58] Ibid., 2e col., lignes 2629. Cf. Corpus inscr. gr., no 126.
[59] Orelli, Inscr. lat., nos 2399, 2400, 2405, 4093, 4103; Mommsen, De coll. et sod. Rom., p.
97; Heuzey, endroit cit. Comparez encore aujourd'hui les petits cimetires de confrries
Rome.
[60] Hor., Sat., I, viii, 8 et suiv.
[61] Funeraticium.
[62] Inscription de Lanuvium, 1re col., lignes 24, 25, 32.
[63] Inscription de Lanuvium, 2e col., lignes 35.
[64] Cicron, De offic., I, 17; Schol. Bobb. ad Cic., Pro Archia, x, 1. Comp. Plutarque, De
frat. amore, 7; Digeste, XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 4. Dans une inscription de Rome, le
fondateur d'une spulture stipule que tous ceux qui y seront dposs devront tre de sa
religion, ad religionem pertinentes meam (de Rossi, Bullettino di archeol. crist., 3e anne, no
7, p. 54).
[65] Tertullien, Ad Scapulam, 3; de Rossi, op. cit., 3e anne, no 12.
[66] S. Justin, Apol., I, 67; Tertullien, Apolog., 39.
[67] Ulpien, Fragm., xxii, 6; Digeste, III, iv, Quod cujusc., 1; XLVI, i, de Fid. et Mand., 22;
XLVII, ii, de Furtis, 31; XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 1 et 3; Gruter, 322, 3 et 4; 424, 12;
Orelli, 4080; Marini, Atti, p. 95; Muratori, 516, 1; Mm. de la Soc. des Antiq. de Fr., XX, p.
78.
[68] Dig., XLVII, xxii, de Coll. et Corp., entier; Inscr. de Lanuvium, 1re col., lignes 1013;
Marini, Atti, p. 552; Muratori, 520, 3; Orelli, 4075, 4115, 1567, 2797, 3140, 3913; Henzeri,
6633, 6745; d'autres encore dans Mommsen, op. cit., p. 80 et suiv.
[69] Digeste, XLVII, xi, de Extr. crim., 2.
[70] Ibid., XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 2: XLVIII, iv, ad Leg. Jul. majest., 1.
[71] Dion Cassius, LX, 6. Comp. Sutone, Nron, 16.
[72] Voir la correspondance administrative de Pline et de Trajan. Pline, Epist., X, 43, 93, 94,
97, 98.
[73] Permittitur tenuioribus stipem menstruam conferre, dum tamen semel in mense coeant,
ne sub prtextu hujusmodi illicitum collegium coeant (Dig, XLVII, xxii, de Coll. et Corp.,
1). Servos quoque licet in collegio tenuiorum recipi volentibus dominis (ibid., 3). Cf.
Pline, Epist., X, 94; Tertullien, Apol., 39.
[74] Digeste, I, xii, de Off. prf. urbi, I, 14 (cf. Mommsen, op. cit., p. 127); III, iv, Quod
cujusc., 1; XLVII, xx, de Coll. et Corp., 3. Il faut remarquer que l'excellent Marc-Aurle

largit, autant qu'il put, le droit d'association. Dig., XXXIV, v, de Rebus dubiis, 20; XL, iii,
de Manumissionibus, 1; et mme XLVII, xxii, de Coll. et Corp., 1.

[Pg 366]

CHAPITRE XIX.
AVENIR DES MISSIONS.
[An 45] Tel tait le monde que les missionnaires chrtiens entreprirent de convertir. On doit
voir maintenant, ce me semble, qu'une telle entreprise ne fut pas une folie, et que sa russite
ne fut pas un miracle. Le monde tait travaill de besoins moraux auxquels la religion
nouvelle rpondait admirablement. Les murs s'adoucissaient; on voulait un culte plus pur; la
notion des droits de l'homme, les ides d'amliorations sociales gagnaient de toutes parts.
D'un autre ct, la crdulit tait extrme; le nombre des personnes instruites, trs-peu
considrable. Que des aptres ardents, juifs, c'est--dire monothistes, disciples de Jsus,
c'est--dire pntrs de la plus douce prdication morale que l'oreille des hommes et encore
entendue, se prsentent un tel monde, et srement ils seront couts. Les rves [Pg 367]qui
se mlent leur enseignement ne seront pas un obstacle leur succs; le nombre de ceux qui
ne croient pas au surnaturel, au miracle, est trs-faible. S'ils sont humbles et pauvres, c'est
tant mieux. L'humanit, au point o elle est, ne peut tre sauve que par un effort venant du
peuple. Les anciennes religions paennes ne sont pas rformables; l'tat romain est ce que
sera toujours l'tat, roide, sec, juste et dur. Dans ce monde qui prit faute d'amour, l'avenir
appartient celui qui touchera la source vive de la pit populaire. Le libralisme grec, la
vieille gravit romaine sont pour cela tout fait impuissants.
La fondation du christianisme est, ce point de vue, l'uvre la plus grande qu'aient jamais
faite des hommes du peuple. Trs-vite sans doute, des hommes et des femmes de la haute
noblesse romaine s'affilirent l'glise. Ds la fin du premier sicle, Flavius Clemens et
Flavie Domitille nous montrent le christianisme pntrant presque dans le palais des
Csars[1]. A partir des premiers Antonins, il y a des gens riches dans la communaut. Vers la
fin du [Pg 368]iie sicle, on y trouve quelques-uns des personnages les plus considrables de
l'Empire[2]. Mais, au dbut, tous ou presque tous furent humbles[3]. Dans les plus anciennes
glises, pas plus qu'en Galile autour de Jsus, ne se trouvrent des nobles, des puissants. Or,
en ces grandes crations, c'est la premire heure qui est dcisive. La gloire des religions
appartient tout entire leurs fondateurs. Les religions, en effet, sont affaire de foi. Croire est
chose vulgaire; le chef-d'uvre est de savoir inspirer la foi.
Quand on cherche se figurer ces merveilleuses origines, on se reprsente d'ordinaire les
choses sur le modle de notre temps, et l'on est amen ainsi de graves erreurs. L'homme du
peuple, au premier sicle de notre re, surtout dans les pays grecs et orientaux, ne ressemblait
nullement ce qu'il est aujourd'hui. L'ducation ne traait pas alors entre les classes une
barrire aussi forte que maintenant. Ces races de la Mditerrane, si l'on excepte les
populations du Latium, lesquelles avaient disparu ou [Pg 369]avaient perdu toute importance
depuis que l'empire romain, en conqurant le monde, tait devenu la chose des peuples
vaincus, ces races, dis-je, taient moins solides que les ntres, mais plus lgres, plus vives,
plus spirituelles, plus idalistes. Le pesant matrialisme de nos classes dshrites, ce quelque
chose de morne et d'teint, effet de nos climats et legs fatal du moyen ge, qui donne nos

pauvres une physionomie si navrante, n'tait pas le dfaut des pauvres dont il s'agit ici. Bien
que fort ignorants et fort crdules, ils ne l'taient gure plus que les hommes riches et
puissants. Il ne faut donc pas se reprsenter l'tablissement du christianisme comme analogue
ce que serait chez nous un mouvement partant des classes populaires et finissant (chose
nos yeux impossible) par obtenir l'assentiment des hommes instruits. Les fondateurs du
christianisme taient des gens du peuple, en ce sens qu'ils taient vtus d'une faon commune,
qu'ils vivaient simplement, qu'ils parlaient mal, ou plutt ne cherchaient en parlant qu'
exprimer leur ide avec vivacit. Mais ils n'taient infrieurs comme intelligence qu' un tout
petit nombre d'hommes, survivants chaque jour plus rares du grand monde de Csar et
d'Auguste. Compars l'lite de philosophes qui faisaient le lien entre le sicle d'Auguste et
celui des Antonins, [Pg 370]les premiers chrtiens taient des esprits faibles. Compars la
masse des sujets de l'Empire, ils taient clairs. Parfois on les traitait de libres penseurs; le
cri de la populace contre eux tait: A mort les athes[4]! Et cela n'est pas surprenant. Le
monde faisait d'effrayants progrs en superstition. Les deux premires capitales du
christianisme des gentils, Antioche et Ephse, taient les deux villes de l'Empire les plus
adonnes aux croyances surnaturelles. Le iie et le iiie sicle poussrent jusqu' la dmence la
soif du merveilleux et la crdulit.
Le christianisme naquit en dehors du monde officiel, mais non pas prcisment au-dessous.
C'est en apparence et selon les prjugs mondains que les disciples de Jsus taient de petites
gens. Le mondain aime ce qui est fier et fort; il parle sans affabilit l'homme humble;
l'honneur, comme il l'entend, consiste ne pas se laisser insulter; il mprise celui qui s'avoue
faible, qui souffre tout, se met au-dessous de tout, cde sa tunique, tend sa joue aux soufflets.
L est son erreur; car le faible, qu'il ddaigne, lui est d'ordinaire suprieur; la somme de vertu
est chez ceux qui obissent (servantes, ouvriers, [Pg 371]soldats, marins, etc.) plus grande
que chez ceux qui commandent et jouissent. Et cela est presque dans l'ordre, puisque
commander et jouir, loin d'aider la vertu, sont une difficult pour tre vertueux.
Jsus comprit merveille que le peuple a dans son sein le grand rservoir de dvouement et
de rsignation qui sauve le monde. Voil pourquoi il proclama heureux les pauvres, jugeant
qu'il leur est plus ais qu'aux autres d'tre bons. Les chrtiens primitifs furent, par essence,
des pauvres. Pauvres fut leur nom[5]. Mme quand le chrtien fut riche, au iie et au iiie
sicle, il fut en esprit un tenuior[6]; il se sauva grce la loi sur les collegia tenuiorum. Les
chrtiens n'taient certes pas tous des esclaves et des gens de basse condition; mais
l'quivalent social d'un chrtien tait un esclave; ce qui se disait d'un esclave se disait d'un
chrtien. De part et d'autre, on se fait honneur des mmes vertus, bont, humilit, rsignation,
douceur. Le jugement des auteurs paens est cet gard unanime. Tous sans exception
reconnaissent dans le chrtien les traits du caractre servile, indiffrence pour les grandes
affaires, air triste et contrit, jugement morose sur [Pg 372]le sicle, aversion pour les jeux, les
thtres, les gymnases, les bains[7].
En un mot, les paens taient le monde; les chrtiens n'taient pas du monde. Ils taient un
petit troupeau part, ha du monde, trouvant le monde mauvais[8], cherchant se garder
immacul du monde[9]. L'idal du christianisme sera le contraire de celui du mondain[10].
Le parfait chrtien aimera l'abjection; il aura les vertus du pauvre, du simple, de celui qui ne
cherche pas se faire valoir. Mais il aura les dfauts de ses vertus; il dclarera vaines et
frivoles bien des choses qui ne le sont pas; il rapetissera l'univers; il sera l'ennemi ou le
contempteur de la beaut. Un systme o la Vnus de Milo n'est qu'une idole est un systme
faux ou du moins partiel; car la beaut vaut presque le bien et le vrai. Une dcadence dans
l'art est, en tout cas, invitable avec de pareilles ides. Le chrtien ne tiendra ni bien btir,

ni bien sculpter, ni bien dessiner; il est [Pg 373]trop idaliste. Il tiendra peu savoir; la
curiosit lui parat chose vaine. Confondant la grande volupt de l'me, qui est une des
manires de toucher l'infini, avec le plaisir vulgaire, il s'interdira de jouir. Il est trop vertueux.
Une autre loi se montre ds prsent comme devant dominer cette histoire. L'tablissement
du christianisme correspond la suppression de la vie politique dans le monde de la
Mditerrane; le christianisme nat et se rpand une poque o il n'y a plus de patrie. Si
quelque chose manque totalement aux fondateurs de l'glise, c'est le patriotisme. Ils ne sont
pas cosmopolites; car toute la plante est pour eux un lieu d'exil; ils sont idalistes dans le
sens le plus absolu. La patrie est un compos de corps et d'me. L'me, ce sont les souvenirs,
les usages, les lgendes, les malheurs, les esprances, les regrets communs; le corps, c'est le
sol, la race, la langue, les montagnes, les fleuves, les productions caractristiques. Or, jamais
on ne fut plus dtach de tout cela que les premiers chrtiens. Ils ne tiennent pas la Jude;
au bout de quelques annes, ils ont oubli la Galile; la gloire de la Grce et de Rome leur est
indiffrente. Les contres o le christianisme s'tablit d'abord, la Syrie, Chypre, l'Asie
Mineure, ne se souvenaient plus d'un temps [Pg 374]o elles eussent t libres. La Grce et
Rome avaient encore un grand sentiment national. Mais, Rome, le patriotisme vivait dans
l'arme et dans quelques familles; en Grce, le christianisme ne fructifie qu' Corinthe, ville
qui, depuis sa destruction par Mummius et sa reconstruction par Csar, tait un ramas de gens
de toute sorte. Les vrais pays grecs, alors comme aujourd'hui trs-jaloux, trs-absorbs par le
souvenir de leur pass, se prtrent peu la prdication nouvelle; ils furent toujours
mdiocrement chrtiens. Au contraire, ces pays mous, gais, voluptueux, d'Asie, de Syrie,
pays de plaisir, de murs libres, de laisser aller, habitus recevoir la vie et le gouvernement
d'ailleurs, n'avaient rien abdiquer en fait de fiert et de traditions. Les plus anciennes
mtropoles du christianisme, Antioche, phse, Thessalonique, Corinthe, Rome, furent des
villes communes, si j'ose le dire, des villes la faon de la moderne Alexandrie, o affluaient
toutes les races, o ce mariage entre l'homme et le sol, qui constitue une nation, tait
absolument rompu.
L'importance donne aux questions sociales est toujours l'inverse des proccupations
politiques. Le socialisme prend le dessus, quand le patriotisme s'affaiblit. Le christianisme fut
l'explosion d'ides sociales et religieuses laquelle il fallait s'attendre ds [Pg 375]qu'Auguste
eut mis fin aux luttes politiques. Culte universel, comme l'islamisme, le christianisme sera au
fond l'ennemi des nationalits. Il faudra bien des sicles et bien des schismes pour qu'on
arrive former des glises nationales avec une religion qui fut d'abord la ngation de toute
patrie terrestre, qui naquit une poque o il n'y avait plus au monde de cit ni de citoyens, et
que les vieilles rpubliques, roides et fortes, d'Italie et de Grce eussent srement expulse
comme un poison mortel pour l'tat.
Et ce fut l une des causes de grandeur du culte nouveau. L'humanit est chose diverse,
changeante, tiraille par des dsirs contradictoires. Grande est la patrie, et saints sont les
hros de Marathon, des Thermopyles, de Valmy et de Fleurus. La patrie, cependant, n'est pas
tout ici-bas. On est homme et fils de Dieu, avant d'tre Franais ou Allemand. Le royaume de
Dieu, rve ternel qu'on n'arrachera pas du cur de l'homme, est la protestation contre ce que
le patriotisme a de trop exclusif. La pense d'une organisation de l'humanit en vue de son
plus grand bonheur et de son amlioration morale est chrtienne et lgitime. L'tat ne sait et
ne peut savoir qu'une seule chose, organiser l'gosme. Cela n'est pas indiffrent; car
l'gosme est le plus puissant et le plus saisissable des mobiles humains. Mais [Pg 376]cela ne
suffit pas. Les gouvernements qui sont partis de cette supposition que l'homme n'est compos
que d'instincts cupides se sont tromps. Le dvouement est aussi naturel que l'gosme

l'homme de grande race. L'organisation du dvouement, c'est la religion. Qu'on n'espre donc
pas se passer de religion ni d'associations religieuses. Chaque progrs des socits modernes
rendra ce besoin-l plus imprieux.
Voil de quelle manire ces rcits d'vnements tranges peuvent tre pour nous pleins
d'enseignements et d'exemples. Il ne faut pas s'arrter certains traits que la diffrence des
temps fait paratre bizarres. Quand il s'agit de croyances populaires, il y a toujours une
immense disproportion entre la grandeur du but idal que poursuit la foi et la petitesse des
circonstances matrielles qui ont fait croire. De l cette particularit que, dans l'histoire
religieuse, des dtails choquants et des actes ressemblant la folie peuvent tre mls tout
ce qu'il y a de plus sublime. Le moine qui inventa la sainte ampoule a t l'un des fondateurs
du royaume de France. Qui ne voudrait effacer de la vie de Jsus l'pisode des dmoniaques
de Gergsa? Jamais homme de sang-froid n'a fait ce que firent Franois d'Assise, Jeanne
d'Arc, Pierre l'Ermite, Ignace de Loyola. Rien n'est plus relatif que le mot de folie appliqu au
pass de [Pg 377]l'esprit humain. Si l'on suivait les ides rpandues de nos jours, il n'y a pas
de prophte, pas d'aptre, pas de saint qui n'aurait d tre enferm. La conscience humaine
est trs-instable, aux poques o la rflexion n'est pas avance; dans ces tats de l'me, c'est
par des passages insensibles que le bien devient le mal et que le mal devient le bien, que le
beau confine au laid et que le laid redevient la beaut. Il n'y a pas de justice possible envers le
pass, si l'on n'admet cela. Un mme souffle divin pntre toute l'histoire et en fait
l'admirable unit; mais la varit des combinaisons que peuvent produire les facults
humaines est infinie. Les aptres diffrent moins de nous que les fondateurs du bouddhisme,
lesquels taient pourtant plus prs de nous par la langue et probablement par la race. Notre
sicle a vu des mouvements religieux tout aussi extraordinaires que ceux d'autrefois,
mouvements qui ont provoqu autant d'enthousiasme, qui ont eu dj, proportion garde, plus
de martyrs, et dont l'avenir est encore incertain.
Je ne parle pas des Mormons, secte quelques gards si sotte et si abjecte que l'on hsite la
prendre au srieux. Il est instructif cependant de voir, en plein xixe sicle, des milliers
d'hommes de notre race vivant dans le miracle, croyant avec une foi aveugle [Pg 378]des
merveilles qu'ils disent avoir vues et touches. Il y a dj toute une littrature pour montrer
l'accord du mormonisme et de la science; ce qui vaut mieux, cette religion, fonde sur de
niaises impostures, a su accomplir des prodiges de patience et d'abngation; dans cinq cents
ans, des docteurs prouveront sa divinit par les merveilles de son tablissement. Le bbisme,
en Perse, a t un phnomne autrement considrable[11]. Un homme doux et sans aucune
prtention, une sorte de Spinoza modeste et pieux, s'est vu, presque malgr lui, lev au rang
de thaumaturge, d'incarnation divine, et est devenu le chef d'une secte nombreuse, ardente et
fanatique, qui a failli amener une rvolution comparable celle de l'islam. Des milliers de
martyrs sont accourus pour lui avec allgresse au-devant de la mort. Un jour sans pareil peuttre dans l'histoire du monde fut celui de la grande boucherie qui se fit des bbis Thran.
On vit ce jour-l dans les rues et les bazars de Thran, dit un narrateur qui a [Pg 379]tout su
d'original[12], un spectacle que la population semble devoir n'oublier jamais. Quand la
conversation, encore aujourd'hui, se met sur cette matire, on peut juger de l'admiration
mle d'horreur que la foule prouva et que les annes n'ont pas diminue. On vit s'avancer
entre les bourreaux des enfants et des femmes, les chairs ouvertes sur tout le corps, avec des
mches allumes, flamblantes, fiches dans les blessures. On tranait les victimes par des
cordes et on les faisait marcher coups de fouet. Enfants et femmes s'avanaient en chantant
un verset qui dit: En vrit, nous venons de Dieu et nous retournons lui! Leurs voix
s'levaient clatantes au-dessus du silence profond de la foule. Quand un des supplicis
tombait et qu'on le faisait relever coups de fouet ou de baonnette, pour peu que la perte de

son sang, qui ruisselait sur tous ses membres, lui laisst encore un peu de force, il se mettait
danser et criait avec un surcrot d'enthousiasme: En vrit, nous sommes Dieu et nous
retournons lui! Quelques-uns des enfants expirrent dans le trajet. Les bourreaux jetrent
leurs corps sous les pieds de leurs pres et de leurs surs, qui marchrent firement dessus et
ne leur donnrent pas deux regards.
[Pg 380]Quand on arriva au lieu d'excution, on proposa encore aux victimes la vie pour leur
abjuration. Un bourreau imagina de dire un pre que, s'il ne cdait pas, il couperait la gorge
ses deux fils sur sa poitrine. C'taient deux petits garons, dont l'an avait quatorze ans, et
qui, rouges de leur propre sang, les chairs calcines, coutaient froidement le dialogue; le
pre rpondit, en se couchant par terre, qu'il tait prt, et l'an des enfants, rclamant avec
emportement son droit d'anesse, demanda tre gorg le premier[13]. Enfin, tout fut
achev; la nuit tomba sur un amas de chairs informes; les ttes taient attaches en paquets au
poteau de justice, et les chiens des faubourgs se dirigeaient par troupes de ce ct.
Cela se passait en 1852. La secte de Mazdak, sous Chosros Nouschirvan, fut touffe dans
un pareil bain de sang. Le dvouement absolu est pour les natures naves la plus exquise des
jouissances et une sorte de besoin. Dans l'affaire des bbis, on vit des gens qui taient peine
de la secte venir se dnoncer [Pg 381]eux-mmes, afin qu'on les adjoignt aux patients. Il est
si doux l'homme de souffrir pour quelque chose, que dans bien des cas l'appt du martyre
suffit pour faire croire. Un disciple qui fut le compagnon de supplice du Bb, suspendu ct
de lui aux remparts de Tbriz, et attendant la mort, n'avait qu'un mot la bouche: Es-tu
content de moi, matre?
Les personnes qui regardent comme miraculeux ou chimrique ce qui dans l'histoire dpasse
les calculs d'un bon sens vulgaire, doivent trouver de tels faits inexplicables. La condition
fondamentale de la critique est de savoir comprendre les tats divers de l'esprit humain. La
foi absolue est pour nous un fait compltement tranger. En dehors des sciences positives,
d'une certitude en quelque sorte matrielle, toute opinion n'est nos yeux qu'un peu prs,
impliquant une part de vrit et une part d'erreur. La part d'erreur peut tre aussi petite que
l'on voudra; elle ne se rduit jamais zro, quand il s'agit de choses morales, impliquant une
question d'art, de langage, de forme littraire, de personnes. Telle n'est pas la manire de voir
des esprits troits et obstins, des Orientaux par exemple. L'il de ces gens n'est pas comme
le ntre; c'est l'il d'mail des personnages de mosaques, terne, fixe. Ils ne savent voir
qu'une [Pg 382]seule chose la fois, cette chose les obsde, s'empare d'eux; ils ne sont plus
matres alors de croire ou de ne pas croire; il n'y a plus de place en eux pour une arrirepense rflchie. Une opinion ainsi embrasse, on se fait tuer pour elle. Le martyr est en
religion ce que l'homme de parti est en politique. Il n'y a pas eu beaucoup de martyrs trsintelligents. Les confesseurs du temps de Diocltien durent tre, aprs la paix de l'glise, de
gnants et imprieux personnages. On n'est jamais bien tolrant, quand on croit qu'on a tout
fait raison et que les autres ont tout fait tort.
Les grands embrasements religieux, tant la consquence d'une manire trs-arrte de voir
les choses, deviennent ainsi des nigmes pour un sicle comme le ntre, o la rigueur des
convictions s'est affaiblie. Chez nous, l'homme sincre modifie sans cesse ses opinions; en
premier lieu, parce que le monde change; en second lieu, parce que l'apprciateur change
aussi. Nous croyons plusieurs choses la fois. Nous aimons la justice et la vrit; pour elles
nous exposerions notre vie; mais nous n'admettons pas que le juste et le vrai soient l'apanage
d'une secte ou d'un parti. Nous sommes bons Franais; mais nous avouons que les Allemands,
les Anglais nous sont suprieurs bien des gards. Il n'en est pas ainsi aux [Pg 383]poques

et dans les pays o chacun est de sa communion, de sa race, de son cole politique, d'une
faon entire, et voil pourquoi toutes les grandes crations religieuses ont eu lieu dans des
socits dont l'esprit gnral tait plus ou moins analogue celui de l'Orient. Jusqu'ici, en
effet, la foi absolue a seule russi s'imposer aux autres. Une bonne servante de Lyon,
Blandine, qui s'est fait tuer pour sa foi, il y a dix-sept cents ans, un brutal chef de bande,
Clovis, qui trouva bon, il y aprs de quatorze sicles, d'embrasser le catholicisme, nous font
encore la loi.
Qui ne s'est arrt, en parcourant nos anciennes villes devenues modernes, au pied des
gigantesques monuments de la foi des vieux ges? Tout s'est renouvel l'entour; plus un
vestige des habitudes d'autrefois; la cathdrale est reste, un peu dgrade peut-tre la
hauteur de la main de l'homme, mais profondment enracine dans le sol. Mole sua stat! Sa
masse est son droit. Elle a rsist au dluge qui a tout balay autour d'elle; pas un des
hommes d'autrefois, revenant visiter les lieux o il vcut, ne retrouverait sa maison; seul, le
corbeau qui a pos son nid dans les hauteurs de l'difice sacr n'a pas vu porter le marteau sur
sa demeure. trange prescription! Ces honntes martyrs, ces rudes convertis, ces pirates
btisseurs d'glises nous dominent toujours. Nous sommes [Pg 384]chrtiens, parce qu'il leur
a plu de l'tre. Comme en politique il n'y a que les fondations barbares qui durent, en religion
il n'y a que les affirmations spontanes, et, si j'ose le dire, fanatiques, qui soient contagieuses.
C'est que les religions sont des uvres toutes populaires. Leur succs ne dpend pas des
preuves plus ou moins bonnes qu'elles administrent de leur divinit; leur succs est en
proportion de ce qu'elles disent au cur du peuple.
Suit-il de l que la religion soit destine diminuer peu peu et disparatre comme les
erreurs populaires sur la magie, la sorcellerie, les esprits? Non certes. La religion n'est pas
une erreur populaire; c'est une grande vrit d'instinct, entrevue par le peuple, exprime par le
peuple. Tous les symboles qui servent donner une forme au sentiment religieux sont
incomplets, et leur sort est d'tre rejets les uns aprs les autres. Mais rien n'est plus faux que
le rve de certaines personnes qui, cherchant concevoir l'humanit parfaite, la conoivent
sans religion. C'est l'inverse qu'il faut dire. La Chine, qui est une humanit infrieure, n'a
presque pas de religion. Au contraire, supposons une plante habite par une humanit dont la
puissance intellectuelle, morale, physique, soit double de celle de l'humanit terrestre, cette
humanit-l serait au [Pg 385]moins deux fois plus religieuse que la ntre. Je dis au moins;
car il est probable que l'augmentation des facults religieuses aurait lieu dans une progression
plus rapide que l'augmentation de la capacit intellectuelle, et ne se ferait pas selon la simple
proportion directe. Supposons une humanit dix fois plus forte que la ntre; cette humanit-l
serait infiniment plus religieuse. Il est mme probable qu' ce degr de sublimit, dgag de
tout souci matriel et de tout gosme, dou d'un tact parfait et d'un got divinement dlicat,
voyant la bassesse et le nant de tout ce qui n'est pas le vrai, le bien ou le beau, l'homme
serait uniquement religieux, plong dans une perptuelle adoration, roulant d'extases en
extases, naissant, vivant et mourant dans un torrent de volupt. L'gosme, en effet, qui donne
la mesure de l'infriorit des tres, dcrot mesure, qu'on s'loigne de l'animal. Un tre
parfait ne serait plus goste; il serait tout religieux. Le progrs aura donc pour effet
d'agrandir la religion, et non de la dtruire ou de la diminuer.
Mais il est temps de revenir aux trois missionnaires, Paul, Barnab, Jean-Marc, que nous
avons laisss au moment o ils sortent d'Antioche par la porte qui conduit Sleucie. Dans
mon troisime livre, j'essayerai de suivre les traces de ces messagers de bonne [Pg
386]nouvelle, sur terre et sur mer, par le calme et la tempte, par les bons et les mauvais
jours. J'ai hte de redire cette pope sans gale, de peindre ces routes infinies d'Asie et

d'Europe, le long desquelles ils semrent le grain de l'vangile, ces flots qu'ils traversrent
tant de fois en des situations si diverses. La grande-odysse chrtienne va commencer. Dj,
la barque apostolique a tendu ses voiles; le vent souffle, et n'aspire qu' porter sur ses ailes les
paroles de Jsus.
[1] Voir de Rossi, Bulletino di archeol. cristiana, 3e anne, nos 3, 5, 6, 12. Le fait de
Pomponia Grcina (Tac., Ann., XIII, 32), sous Nron, est dj caractristique; mais il n'est
pas sr qu'elle ft chrtienne.
[2] Voir de Rossi, Roma sotterranea, I p. 309; et pl. xxi, no 12; et les rapprochements
pigraphiques faits par Lon Renier, Comptes rendus de l'Acad. des Inscr. et B.-L., 1865, p.
289 et suiv., et par le gnral Creuly, Rev. arch., janv. 1866, p. 6364. Comp. de Rossi; Bull.,
3e anne, no 10, p. 7779.
[3] I Cor., i, 26 et suiv.; Jac., ii, 5 et suiv.
[4] . Voir la relation du martyre de saint Polycarpe, 3, 9, 12, dans Ruinart,
Acta sincera, p. 31 et suiv.
[5] Ebionim. Voir Vie de Jsus, p. 179 et suiv., en rapprochant Jac., ii, 5 et suiv. Comp. les
. Matth., v, 3.
[6] Voir ci-dessus, p. 357, 362.
[7] Tacite, Ann., XV, 44; Pline, Epist., X, 97; Sutone, Nron, 16; Domit., 15; le Philopatris,
entier; Rutilius Numatianus, I, 389 et suiv.; 440 et suiv.
[8] Jean, xv, 17 et suiv.; xvi, 8 et suiv., 33, xvii, 15 et suiv.
[9] Jac, i, 27.
[10] Je parle ici des tendances essentielles et primitives du christianisme, et non du
christianisme compltement transform, surtout par les jsuites, qu'on prche de nos jours.
[11] Voir l'histoire des origines du bbisme, raconte par M. de Gobineau, les Relig. et les
Philos. dans l'Asie centrale (Paris, 1865), p. 141 et suiv.; et par Mirza Kazem-beg, dans le
Journal asiatique [sous presse]. Moi-mme, Constantinople, j'ai pu recueillir, de deux
personnes qui ont t mles de prs l'histoire du bbisme, des renseignements qui
confirment le rcit de ces deux savants.
[12] M. de Gobineau, ouvr. cit., p. 301 et suiv
[13] Un autre dtail que je tiens de source premire est celui-ci: Quelques sectaires, qu'on
voulait amener rtractation, furent attachs la gueule de canons, amorcs d'une mche
longue et brlant lentement. On leur proposait de couper la mche s'ils reniaient le Bb. Eux,
les bras tendus vers le feu, le suppliaient de se hter et de venir bien vite consommer leur
bonheur.

FIN DES APOTRES.

End of the Project Gutenberg EBook of Les aptres, by Ernest Renan


*** END OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK LES APTRES ***
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state of Mississippi and granted tax exempt status by the Internal
Revenue Service. The Foundation's EIN or federal tax identification
number is 64-6221541. Contributions to the Project Gutenberg Literary
Archive Foundation are tax deductible to the full extent permitted by
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The Foundation's principal office is in Fairbanks, Alaska, with the
mailing address: PO Box 750175, Fairbanks, AK 99775, but its
volunteers and employees are scattered throughout numerous

locations. Its business office is located at 809 North 1500 West, Salt
Lake City, UT 84116, (801) 596-1887. Email contact links and up to
date contact information can be found at the Foundation's web site and
official page at www.gutenberg.org/contact
For additional contact information:
Dr. Gregory B. Newby
Chief Executive and Director
gbnewby@pglaf.org
Section 4. Information about Donations to the Project Gutenberg
Literary Archive Foundation
Project Gutenberg-tm depends upon and cannot survive without wide
spread public support and donations to carry out its mission of
increasing the number of public domain and licensed works that can be
freely distributed in machine readable form accessible by the widest
array of equipment including outdated equipment. Many small donations
($1 to $5,000) are particularly important to maintaining tax exempt
status with the IRS.
The Foundation is committed to complying with the laws regulating
charities and charitable donations in all 50 states of the United
States. Compliance requirements are not uniform and it takes a
considerable effort, much paperwork and many fees to meet and keep up
with these requirements. We do not solicit donations in locations
where we have not received written confirmation of compliance. To SEND
DONATIONS or determine the status of compliance for any particular
state visit www.gutenberg.org/donate
While we cannot and do not solicit contributions from states where we
have not met the solicitation requirements, we know of no prohibition
against accepting unsolicited donations from donors in such states who
approach us with offers to donate.
International donations are gratefully accepted, but we cannot make
any statements concerning tax treatment of donations received from
outside the United States. U.S. laws alone swamp our small staff.
Please check the Project Gutenberg Web pages for current donation
methods and addresses. Donations are accepted in a number of other
ways including checks, online payments and credit card donations. To
donate, please visit: www.gutenberg.org/donate
Section 5. General Information About Project Gutenberg-tm electronic works.
Professor Michael S. Hart was the originator of the Project
Gutenberg-tm concept of a library of electronic works that could be
freely shared with anyone. For forty years, he produced and
distributed Project Gutenberg-tm eBooks with only a loose network of
volunteer support.
Project Gutenberg-tm eBooks are often created from several printed
editions, all of which are confirmed as not protected by copyright in
the U.S. unless a copyright notice is included. Thus, we do not
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