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Tratamiento de aguas residuales en la industria


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01fee2)Las aguas residuales en la industria farmacutica se caracterizan por presentar una enorme
variabilidad en cuanto a su caudal y composicin, parmetros que dependen de factores como el
rgimen de produccin, la elaboracin concreta que se est llevando a cabo, qu actividades son las
generadoras de las aguas residuales, etc. Todas estas variables hacen que la contaminacin del
efluente final pueda ser muy diversa y variante en el tiempo. Generalmente, estas aguas residuales
contienen:
Un elevado contenido de materia orgnica, de la cual una gran fraccin es materia orgnica
fcilmente biodegradable (alcoholes, acetonas, etc.).
Compuestos orgnicos lentamente biodegradables y sustancias refractarias (compuestos
aromticos, hidrocarburos clorados, etc.).
Compuestos inhibidores y txicos (antibiticos).
Jabones y detergentes con tensioactivos.
El volumen ms importante de aguas residuales se produce durante el lavado de los equipos al finalizar
el proceso de produccin. Tambin existen otros aportes de menor volumen y contaminacin
procedentes de la purificacin del agua utilizada (rechazos de smosis inversa y regeneracin de
resinas de intercambio inico), limpieza de las instalaciones, efluentes de los laboratorios, etc.

Las mejores tcnicas para el tratamiento de aguas residuales en la industria farmacutica dependern
de cada caso concreto, dada su considerable variabilidad y el amplio abanico de compuestos diferentes
posibles. A continuacin se hace un anlisis de las tcnicas que en funcin de diferentes factores
pueden resultar las ms competitivas, indicando en cada caso sus ventajas y puntos dbiles:
Proceso biolgico de fangos activos
Aunque es el proceso ms competitivo cuando se trata de aguas residuales con materia orgnica
fcilmente biodegradable, a causa de la posible presencia de compuestos inhibidores y txicos para la
biomasa, as como la baja biodegradabilidad de algunos efluentes producidos, no es el proceso ms
recomendable. No obstante, si la contaminacin es biodegradable, es un proceso sencillo y eficiente.
Proceso con biomasa fija sobre lecho mvil (MBBR)
Cuando las aguas residuales sean compatibles con un tratamiento biolgico y el contenido de materia
orgnico sea elevado, el MBBR es sin duda la opcin ms eficiente. Esta tecnologa consiste en el
crecimiento de biomasa, en forma de biopelcula, en unos soportes de plstico que estn en continuo
movimiento dentro del reactor biolgico. Estos soportes tienen una elevada superficie especfica por
unidad de volumen, factor que hace posible el crecimiento de mayor cantidad de biomasa por unidad de
volumen que en el caso de reactores convencionales. Los MBBR, por un lado, no presenta los
problemas de colmatacin del lecho por el excesivo crecimiento de la biomasa que presentan los
sistemas de lecho fijo, y en comparacin con el sistema convencional, se trata de un sistema
considerablemente ms eficiente porque la biopelcula que se forma en las paredes del soporte se
caracteriza por una mayor efectividad que los flculos biolgicos. Adems, teniendo en cuenta que las
partculas del soporte disponen de una elevada superficie especfica, los reactores MBBR son de un
volumen mucho menor que los de fangos activos. Otra ventaja adicional es que se puede dividir el
proceso en diferentes etapas y en cada una de ellas crecer una biomasa especfica adaptada a la
carga contaminante de la corriente alimentada. Esta flexibilidad permite poder degradar compuestos
ms persistentes. Esta tcnica solamente es viable cuando la contaminacin es biodegradable.
Evaporadores al vaco por compresin mecnica del vapor
Cuando la contaminacin de las aguas residuales es compleja y no es viable un proceso biolgico
(presencia de compuestos persistentes, inhibidores o txicos, baja biodegradabilidad, etc.) o bien su
naturaleza es muy variable en el tiempo, la evaporacin al vaco del agua mediante la compresin
mecnica del vapor es una opcin muy eficiente, robusta, sencilla y asequible a un bajo coste
energtico. El vapor de agua se comprime mecnicamente para incrementar su temperatura y obtener
as vapor sobrecalentado, el cual, mediante un intercambiador de calor, cede su energa para calentar
el agua a evaporar mientras el propio vapor condensa. Al trabajar al vaco, las temperaturas de
ebullicin y de vapor van desde los 60 C hasta los 90 C.
Esta alternativa va ms all del simple objetivo de tratar satisfactoriamente los efluentes, puesto que
transforma la corriente de las aguas residuales en un residuo pastoso concentrado (minimizacin de la
cantidad de residuo generada) y agua limpia, la cual puede ser acondicionada para su reutilizacin,
alcanzando as el escenario ptimo de sostenibilidad consistente en el vertido cero.
Proceso de digestin anaerobia

En aquellos casos en los que las aguas residuales presentan una elevada concentracin de materia
orgnica biodegradable y no existen sustancias txicas ni inhibidoras, el tratamiento de las aguas
residuales mediante un proceso de digestin anaerobia puede resultar eficiente y econmico. Al ser
anaerobio no slo se ahorra la aeracin del proceso, sino que se genera biogs, el cual puede ser
convertido con relativa facilidad en energa calorfica y elctrica.
Procesos de oxidacin avanzada
Cuando las aguas residuales contienen una elevada concentracin de compuestos persistentes (muy
estables qumicamente) o de sustancias txicas, casos que suponen una muy baja biodegradabilidad, se
hacen ms necesarios procesos que sean ms intensivos en la destruccin de los contaminantes. La
oxidacin avanzada hace referencia a un amplio grupo de tecnologas basadas en su mayora en la
generacin de radicales hidroxilo o en el aporte de la energa necesaria para la destruccin de la
molcula de contaminante. Estas tcnicas son especialmente competitivas para la eliminacin de
hidrocarburos halogenados (benceno, tolueno, fenol, etc.), detergentes, colorantes, etc. Entre el amplio
abanico de tcnicas disponibles las ms comunes son la oxidacin electroqumica, la ozonizacin
cataltica, la oxidacin andica, la combinacin de radiacin ultraviolada y perxido de hidrgeno, el
reactivo Fenton y la fotocatlisis. Todas ellas se caracterizan por ser tcnicas capaces de eliminar
elevadas cargas y de poder atacar cualquier contaminante, gracias a su carcter no-selectivo. No
obstante, se trata de tcnicas costosas hecho que hace que sean reservadas para aquellos casos en
que la destruccin qumica del contaminante es la nica solucin.
A modo de sntesis, destacar que cuando los contaminantes son orgnicos y fcilmente biodegradables,
tanto el proceso con biomasa fija sobre lecho mvil (MBBR) como el proceso anaerobio pueden resultar
una buena opcin. Cuando un proceso biolgico no es viable, la evaporacin al vaco supone una
opcin robusta, eficiente, verstil y competitiva. Las tcnicas de oxidacin avanzada, a pesar de su
elevada eficacia y no-selectividad, quedaran reservadas para aplicaciones en las que el caudal a tratar
sea bajo por los costes econmicos que suponen. A nivel general, la opcin ptima de tratamiento
depender de cada caso y ser necesaria la colaboracin de una empresa experta para estudiar y
disear el proceso de tratamiento ms indicado para cada caso.
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