You are on page 1of 11

Research Methods 

WHY RESEARCH METHODS? 
Even though the UMAT does not  require  you to have knowledge of research methods, 
many of the passages and much of the data presented are in the form of research trials or 
investigations.   If  you   understand   some   basic   concepts  before   you   go   into   the   UMAT, 
you’ll spend less time interpreting them in the exam and thus have more time to answer 
the questions. 

THE BASICS 
How researchers think 
Researchers  use  two   types  of  logic:  general­to­specific  thinking  and   specific­to­general 
thinking. 
General­to­specific  thinking  occurs when   researchers  have already  discovered   a law of 
nature and wish to apply their knowledge to a specific area. For example, a researcher 
may wish to know how fast a pebble will be falling when it hits the ground three seconds 
after being dropped. There is a law of physics from which it can be determined that: On 
Earth, falling objects accelerate at a rate of about 9.8 m/sec 2 . The researcher could use 
this known general principle to calculate the specific information that he or she needs. 
Here, the researcher uses a general  principle (the  acceleration  of any object  falling  on 
Earth) to find a specific fact (the speed of the pebble). 
Specific­to­general thinking is a different kind of thinking in order to discover a new law 
of nature. In this case, researchers examine many specific facts and then draw a general 
conclusion about what they have seen. For example, a researcher might watch hundreds of 
different kinds of frogs live and die, and might notice that all of them developed from 
tadpoles. He or she may then announce a conclusion: All frogs develop from tadpoles. 
This type of logic is specific­to­general. The researcher looks at many specific frogs to find 
a general rule about all frogs. 
This conclusion is called a ‘hypothesis,’ not a fact or a truth, because the researcher has 
not checked every single frog in the universe. He or she knows that there theoretically 
could be a frog somewhere that grows from something else. But until he or she finds such

 the scientist  would  not know whether it was hormone X or the special diet that kept the eternal tadpoles from  becoming frogs.   would   not   be  demonstrated very well if the scientist also fed different diets to different tadpoles. Why? Because if  the ‘eternal tadpoles’ had diets that differed from that of the others. He or  she must test one possible cause at a time in order to isolate which one actually produces  the   effect   in   question. Some of these tadpoles might die. you would use to  formulate your own general hypotheses. Many hypotheses.   For  example. involve specific­to­general thinking. it is reasonable to think that her hypothesis is correct. One reasonable explanation is that hormone X in some  way inhibited whatever causes normal frog development. The questions test your  ability to see the kinds of patterns in specific data that. Moreover. what would probably happen  is that he or she would  notice  some  of  the  frogs develop   from tadpoles and  wonder if  maybe they all  did. a special kind of experiment is needed. Having formed his  or  her   hypothesis   about   tadpoles. in  fact. if the water was warmer than that of the others. as a researcher.  Then  she  would know what to look for and could check all the frogs systematically. Consider the tadpole researcher above.   a   researcher   might   wonder   what   causes   a   tadpole   to  become a frog.  The   relationship   between   hormone   X  and   frog  development. however. The majority of UMAT questions involving  research methods.   however.  In a real­world situation. kept  some in warmer water. Others might turn into  frogs normally.  In   your  science  classes  in  school. In other words.a frog.   the   researcher   might   inject   tadpoles  with   several  different kinds of hormones. To test causal relationships.   Experiments  help   researchers  do   specific­  to­general thinking in a reliable and efficient way. But a few – those injected with hormone X for example – might remain  tadpoles for an indefinite time. or allowed some to have more room to swim than others – or if she  did   not   also   monitor   tadpoles   who   were   injected   with   no   hormones   at   all   but   who  otherwise were kept under the same conditions as the treated tadpoles. the researcher  would hypothesise a causal relationship between hormone X and frog development. maybe it was .   you  mostly  learn   about  general­to­specific  thinking.  How experiments work  Many   UMAT  stimuli  describe   experiments. This process  describes the two basic steps of any experiment:  ∙  Forming a hypothesis (guessing that all frogs come from tadpoles)  ∙  Testing a hypothesis (checking the frogs to see if this guess was right)  Researchers are often interested in cause­and­effect  relationships.  are so well documented that they become the equivalent of laws in nature.  Your teachers explain general rules of science to you and then expect you to apply these  rules to answer questions and sole problems.

  They  are   often  divided into groups and either given a treatment / intervention or a placebo. male office workers living in Australia ). etc. a scientist creating a well­designed experiment will:  ∙  Ensure that there is a single variable (like hormone X) that varies from test to test or  group to group  ∙  Ensure that all other factors (diet.) remain the same  ∙  Ensure that there is a control group (tadpoles who don’t get any hormone X) for  comparison purposes  Whenever you see an experiment in the UMAT.  ∙  What is the control group? It is the group that is not receiving the treatment etc.the warmth that somehow kept the tadpoles from developing. he or she could not be sure whether  under the same conditions a normal. untreated tadpole would also remain undeveloped. And if the researcher did  not monitor untreated tadpoles (a control group). .  Participants / Subjects  Participants  are   people   /   animals  that   are   involved   in   the   experiment.  Population  A population is a well­defined group in which members have particular characteristics (for  example.  Therefore. you should ask yourself:  ∙  What is the factor that is being varied? That is what is being tested. Participants in a study are taken from a  particular population.  Control Group  The   participants  in   the   control   group   are   used   for   comparison   with   the  experimental  group.  ∙  What do the results show? What differences exist between the results for the control  group and those for the other group(s)? Or between the results for one treated group and  those for another. differently treated group?  DEFINITIONS  Here   are   some   common   words   that   are   used   in   research   methods   that   you   should  familiarise yourself with. temperature. space.

 thus affecting the outcome of the experiment.  Placebo  A placebo is a substance that looks like the treatment / intervention but is actually inert. some people who take a pill that they think is a  drug (but which actually has no active substance) can improve in their condition simply  due  to  the  belief that  they  took  a drug  that  would  work.  Independent Variable .   both   participants   and   experimenters   do   not   know   which  participants are in the  experimental group  or the  control group. drug or intervention that  is being investigated. a ‘sugar’ pill could be the placebo. See ‘control group’ for an example of an experimental group.  For example.  Experimenter bias  Experimenter bias is bias that is introduced by an experimenter.  In  many experiments. when the treatment is a drug pill. whose expectations about  the outcome of  the  experiment  can   be subtly communicated   to   the participants in  the  experiment.  This  can  confound   research  findings.  participants  do   not  know  whether  they are  in   the  experimental  group or the control group. The participants of the trial might be divided into two groups – the control group  and the experimental group. The experimental group would be given Drug A while the  control group would be given no treatment or a placebo. At the end of the trial. let’s say that Drug A is being tested for its usefulness in preventing heart  disease.  Single blind trial  In  a  single  blind   trial.  Single and double blind  trials are used to reduce the detrimental effect of this  phenomenon on research. This helps reduce any errors due to the placebo effect.For example. the two  groups are compared to see whether Drug A helped prevent heart disease.  Placebo effect  The placebo effect occurs when the belief or knowledge that one is being treated can itself  have a physiological effect. his expectations that Drug E would work could be communicated to the  patients.  Experimental Group  The participants in the experimental group receive the treatment. This helps reduce any  errors due to the placebo effect as well as any experimenter bias.  Double blind trial  In   a   double   blind   trial. For example. if an experimenter was testing how good Drug E was in helping  with depression. For example. the participants in the control group are given a placebo.

  SAMPLING  In   a   research   study.  Dependent Variable  Dependent   variables   change   in   response   to   changes   in   the   independent   variable. the variable(s) that  the experimenter changes). For example. An experiment may show it  to   be   false. For example.   However. the better the sample represents the population as a whole.   For  example. By using randomisation.  Questions   in   the   UMAT   most   commonly   focus   on   the   concepts   of  sampling  and  controlling   variables  (which   include   the   concepts   of   the  placebo   effect  and  randomisation). It is a  prediction of the relationship between an independent variable and dependent variable in  an experiment.  Randomisation  Randomisation  is a technique of assigning patients to  experimental  and  control groups  that is based only on chance distribution. if an experimenter is examining the way different fertilisers  help a plant grow.e.   a  well­controlled experiment can help support a hypothesis. In general.  Sampling  Sampling is the process of selecting a subgroup of participants from the population so that  the subgroup can be used to make generalisations to the population as a whole. if an experimenter is examining the way different fertilisers help a plant grow.  the greater the number of participants in the sample and the more effective the selection  procedure. a hypothesis could be ‘Drug A will reduce the risk of having  a heart attack in females above 50 years of age’. the independent variable is the type of fertiliser (i.  Hypothesis  A hypothesis is a tentative explanation of observed events that can be further tested.   it   is  important   to   have   participants  that   are   representative   of  the .  the dependent variable is the growth of the plants (i. any selection bias  is  diminished   and   variables   between   the   experimental   and   control   groups   are   more  effectively controlled.An independent variable is the factor(s) whose effects are to be studied and manipulated  in an experiment. the variable that helps measure the  effects of the independent variable). This can be tested in an experiment.e.  It is important to note that a hypothesis can never be proven.   but   experiments   cannot   prove   it   to   be   absolutely   true.

  Suppose that the smokers in the control group were given their placebo and told that  it  contained vitamins.  The selection procedure is vital in ensuring that the sample is representative of the  population under investigation.  all variables except for the independent  variable (the one under investigation) should be kept constant. the population is male smokers aged 40­45 years. but the participants in the study  were not similar to the population.  CONTROLLING  VARIABLES  Controlling extraneous variables  One   of  the   most   important   elements  of  experimental   design   is  controlling  extraneous  variables. even if the experiment showed it to be successful.  Let’s take an example:  A researcher wants to investigate the usefulness of drug A in helping male smokers aged  40­45 stop smoking. 5000 male smokers  aged   between   40   and   45   is  likely  to   give  a   more   representative   sample   than   50   male  smokers aged 40 to 45 years. then  any changes in the dependent variable can be attributed to the independent variable. For example. For example. A sample needs to be taken from the population. If this is done. those in the experimental  group were found to have a much greater rate of quitting than those in the control group. A sample is a ‘subset’  of people that needs to have similar characteristics to the population.  The number of people in the sample is also important.population under investigation so that inferences can be made about the population as a  whole. it is impossible to have all males between 40 and 45 years of age as participants  in the experiment. your sample would not be representative of all smokers aged  40­45 years in Australia . it would be difficult to recommend that drug to the  population. Those in the experimental group were given their drug and told that it  would help them quit smoking. if a drug was being investigated. .  Independent variable: Being given Drug A or being given a placebo  Dependent variable: Whether or not the participant stops smoking  In this case. For example. if all of your participants were from one  suburb in outer Sydney.  Of course. When the study was completed.  Let’s consider an example of how an uncontrolled variable can impact on our study. For an experiment to be effective.

  and   the   corneas   were   documented   photographically. The best that we can do is allocate participants to  different groups randomly.   The  corneas of Group 2 rabbits were treated with catalase (an oxygen­scavenging enzyme or  protein)   over   the  two­week  period;   the   corneas  of  Group   3   rabbits  were   treated   with  3­aminotriazole   (a   catalase   inhibitor)   during  the  period   of  lens  use. Secondly.   Firstly. the activity of xanthine oxidase (an oxygen .But what is this difference due to? Is it due to the activity of the drug? Or is it due to the  fact that those in the experimental group believed they were being helped?  This   example   illustrates   two   concepts. any disparity in results  between   experimental   and   control   groups   could   be   due   to   participant   characteristics.   five   hours  after  lens  removal. it is important that the experimental and control group had participants that  were similar in particular ways. In  Groups 2 and 3 (15 rabbits each). we cannot guarantee that each of the groups will be identical to each other in  every way – even twins are different.   Additionally.  Extraneous  variables  therefore  need   to   be   controlled   and   kept   constant  in   order   to  ensure the effectiveness of the study. In Group 1 (15 rabbits).   in   some   cases. this may confound the experiment. Approximately half the corneas were examined immediately upon  removal of  the   contacts. and the other group did not. For example.  Of course. it shows the degree to which  an  uncontrolled variable can affect the outcome of an experiment. adult Chinchilla rabbits were fitted with specially made soft contact  lenses  in   order  to  determine  the  effects  of  lens  use  on   the  health  of  corneas  (the  thin   outer  covering of the eyeball).  EXAMPLE  In this study. lenses were left on the eyes for two weeks and then  removed. the chances are the groups will be similar. if all of the participants in one group  had  spouses that smoked.  In our study. If we do this. corneas were not fitted with lenses.   it   demonstrates   the   importance   of  the  ‘placebo effect’ in influencing an experiment.  In rabbit corneas not fitted with contact lenses.   All   animals  were  examined   daily.   while   the   other   half  were   examined   five   hours   after   lens   removal. It difference is not minimised.  rather than any treatment.  Experimental and control groups  One  key  variable  that   must  be  controlled  in   an   experiment   is  the  differences between  control and experimental groups.  enzyme activity in the corneas was examined at three stages of the study: at the beginning  of  the  two­week  period;   upon   lens  removal;   and.

  B) the activity levels of lactate dehydrogenase and lysosomal hydrolase.  catalase activity was found to be significantly reduced upon removal of the lenses.  imbalances were  also   found  to   exist  between  the enzymes  lactate dehydrogenase and lysosomal hydrolase. It is therefore the control group  and  option A is the correct answer. . Further. the  activity   of  the   catalase   enzyme   was  nearly  absent.  Question 1  According  to   the   design   of  the   study. though. But  when corneas were treated with catalase during lens use.   xanthine oxidase  activity was high and comparable to levels found in the control group. this decrease in catalase activity  was prevented.  D) whether additional disturbances appear before lens removal. In contrast. for those rabbits whose corneas were examined  5  hours  after lens removal.  C) whether additional disturbances appear after lens removal. after treatment with the catalase inhibitor 3­aminotriazole.  Question 2  Accrding to the design of the study.   In  rabbit  corneas  fitted  with   lenses. though corneal enzyme  activity was documented for this group of rabbits. In general.   which   group   of  rabbits  constitutes  the   control  group?  A) rabbits in Group 1  B) rabbits in Group 2  C) rabbits in Group 3  D) adult Chinchilla rabbits found in nature  Answer: A  Solution: Rabbits in group 1 were not fitted with contact lenses.generating enzyme or protein) and  catalase were balanced  and present in high  levels ­  both   before and  after  the  study. the most likely reason for examining some corneas immediately  upon removal of contact lenses and some corneas five hours later is to determine  A) the activity levels of xanthine oxidase and catalase.   and   rabbits  in   this  group   suffered  extreme inflammation of the eye.

 Therefore option C is the best answer. Therefore option B is  the correct answer.  Answer: C .  D) can inhibit production of 3­aminotriazole.  Question 4  From the results of the study.  resulting in an imbalance in the cornea between the two enzymes.  Question 3  The  results  of this study  suggest  that  prolonged   use of contact  lenses  can  damage the  cornea. activity levels of xanthine oxidase  and catalase are present and high.   primarily   resulting   from   imbalances   in   the   activity   levels   of   which   pair   of  enzymes?  A) catalase and 3­aminotriazole  B) xanthine oxidase and catalase  C) xanthine oxidase and 3­aminotriazole  D) dehydrogenase and lysosomal hydrolase  Answer: B  Solution: In  healthy corneas without contact  lenses. it can be hypothesized that supplementing contact lens use  with drops of catalase  A) is insignificant.  C) can prevent some damage to the corneas.Answer: C  Solution:  Scientists  recorded   enzyme   activity  levels  immediately  upon   removal   of  the  contact lenses and five hours later to determine whether or not additional disturbances  appear after lens removal.  B) can damage the corneas. Wearing contact lenses reduces the levels of catalase.

 Therefore option C is the best answer.Solution: Treating eyes with catalase during lens use prevented the catalase activity levels  from  dropping.  Question 5  From  the   results   of  the   study.  B) Excessive amounts of catalase can lead to inflammation.   which   of  the   following  statements   holds   true   for   the  relationship between catalase and inflammation of the eye?  A) There is no relationship between catalase and inflammation.  C) Presence of catalase can lead to inflammation.   Treating  eyes  with   3­aminotriazole  during  lens  use  caused   the  activity  levels to drop.  D) low levels comparable to levels of xanthine oxidase. Thus option D is the best  answer. Therefore option C is the correct answer. the enzymatic activity levels of catalase  and  xanthine oxidase were present and high.  B) low levels comparable to levels of 3­aminotriazole.  It  can  therefore be  hypothesized  that  catalase can  prevent some  damage to the corneas. Corneas treated with 3­aminotriazole were found upon conclusion of the  study to  be inflamed.  D) Absence of catalase can lead to inflammation.  Answer: D  Treating eyes with 3­aminotriazole during lens wear caused the activity levels of catalase  to drop. It can therefore be  hypothesized that the absence of catalase leads to inflammation. the enzyme activity of  corneal catalase is present in  A) high levels comparable to levels of 3­aminotriazole. .  C) high levels comparable to levels of xanthine oxidase.  Question 6  The study suggests that in the corneas of non­contact lens wearers.  Answer: C  In corneas of the control group of rabbits. These eyes were later found to be suffering from inflammation.

 representative sample)  ∙  Randomised allocation to control and experimental groups  ∙  Double­blind procedure to control the placebo effect and experimenter bias  ∙  All variables apart from those being manipulated are controlled  It is worthwhile keeping this list in mind when you are reading through a research study. following are the main components of an ideal study:  ∙  Good sampling technique (large number of participants. .  It is also helpful to have a good understanding of what the experimenter is testing or trying  to achieve with the study.THE IDEAL STUDY  In summary.