You are on page 1of 4



AGING, January 2016, Vol. 8 No 1
Research Perspective

Nutrition and lifestyle in healthy aging: the
telomerase challenge    
Virginia Boccardi
, Giuseppe Paolisso2,  and Patrizia Mecocci1  

Institute of Gerontology and Geriatrics, Department of Medicine, University of Perugia, Perugia, Italy  

  Department of Medical, Surgical, Neurological, Aging and Metabolic Sciences, Second University of Naples, 
Naples, Italy
Key words: nutrition, elderly, telomere, telomerase, longevity 
Received: 10/05/15; Accepted: 01/20/16; Published: 01/30/16 
Correspondence to: Virginia Boccardi, MD/PhD;  E‐mail: 

Copyright: Boccardi et al. This is an open‐access article distributed under the terms of the Creative Commons Attribution License, 
which permits unrestricted use, distribution, and reproduction in any medium, provided the original author and source are credited 

Abstract:  Nutrition  and  lifestyle,  known  to  modulate  aging  process  and  age‐related  diseases,  might  also  affect
telomerase activity. Short and dysfunctional telomeres rather than average telomere length are associated with longevity
in  animal  models,  and  their  rescue  by  telomerase  maybe  sufficient  to  restore  cell  and  organismal  viability.  Improving
telomerase  activation  in  stem  cells  and  potentially  in  other  cells  by  diet  and  lifestyle  interventions  may  represent  an
intriguing way to promote health‐span in humans.  

Aging is defined as the progressive decline in
physiological functions which leads to increased
vulnerability to diseases and death [1]. This is a
universal process underlying by many mechanisms and
different pathways, whose burden rises to three different
phenotypes: normal aging, accelerated aging and
successful aging [2]. Despite variability among
definitions, “successful aging” is as a multidimensional
process encompassing major chronic diseases, major
impairments in cognitive, in physical function and
sustained engagement in social and productive activities
[2,3]. However, reaching old age in good health is not
just a “fate effect” but the result of a complex
interweaving between environmental and genetic
factors [4]. Studies conducted in twins have estimated
that approximately 20-30% of an individual's lifespan is
related to genetics, while the rest is due to individual
behaviors and environmental factors [5,6]. In this
contest, nutrition and lifestyle are the most important
contributors to longevity and healthy aging [7-11].
Follow a diet rich in vegetables, fruits, nuts, olive oil,
fish, a small amount of red wine and exercise at least 20
minutes a day three times a week, avoiding obesity,
smoke and alcohol, represents the working recipe for
long and healthy life. Many mechanisms and pathways 




underlie nutrition, lifestyle and longevity including
telomere length modulation [12-15].
Telomeres are long sequences of nucleotides at the end
of our chromosomes, forming with specific proteins
complex, an “end caps” which preserve genome
stability and lead a cell to correctly divide [16-18].
Telomeres have been compared with the plastic tips on
shoelaces, since they are able to keep chromosome ends
from fraying and fusion to each other, which would
destroy or interfere genetic information. At each cell
division or replication event, telomeres lose some of
their length and when they get too short, the cell is no
longer able to divide becoming "senescent" [19]. This
shortening process triggers a sustaining damage
response scrambling with cell health leading to disease
risk and cell death [20]. In 1962, Leonard Hayflick
revolutionized cell biology when he developed a
telomere theory known as the “Hayflick limit”, which
places the maximum potential lifespan of humans at 120
years, the time at which too many cells with extremely
short telomeres can no longer replicate and divide
[21,22]. Fifty years later, new science came out opening
the door to maximizing our genetic potential. In fact,
published data suggested that extremely short or dys-

             12                                      AGING,  January 2016, Vol. 8 No.1

green tea. olive fruit. sprouts. “Similes cum similibus curantur” and in nature is still hidden the secret of healthy and long life whereas telomerase could represent the distinctive target. grouper.functional telomeres can be repaired by the enzyme “telomerase”.  What  is  successful  ageing  and  who  should define it?  BMJ. tomatoes. Conflict of interest statement The authors have no conflict of interests to declare.impactaging. kiwi. such as gene expression. herring. Serrano M. In contrast to stem cells which constitutively express low levels of telomerase. some of which have been shown to have significant health benefits in controlled clinical studies. Kroemer G. Therefore. Today. So. Greider and Szostak received the Nobel Prize for the discovery of "how chromosomes are protected by telomeres and the enzyme telomerase". grape seed extract and curcumin [61]. circulating telomerase activity rather than telomeres length is inversely associated with the major cardiovascular disease risk factors [32]. broccoli. More recent genetic studies in animal models have demonstrated that short telomeres rather than average telomere length are associated with age-related diseases and. what we eat.44]. another concept is coming up. can affect our telomerase/telomere system with a great impact on healthspan. vegetables and whole grains would help protect our chromosome ends [62-70]. cat-fish. and unhealthy diet significantly increase the oxidative burden and the rate of telomere shortening [47-53]. C) [58] zinc [59] and polyphenol compounds such as resveratrol [60]. lower physical activity. sesame seeds. may be helpful for longevity and good health. people living in the Mediterranean countries have longer and healthier life as compared with people living in other industrialized countries. what a better way to counteract the “biological clock” by reactivating telomerase trough diet and lifestyle     www. 8 No. the presence of active telomerase in stem cells. 2005. These. Blasco MA. Smoking. antioxidants. red grapes. psychological stress. with a low fat diet. vitamins (B. E. black raspberries.57]. Cell. Thus. anchovies. and emotional health into old age. Obesity [42]. patients with Alzheimer’s disease do not invariably have shorter telomeres. and potentially in all cells. and we previously demonstrated that they have also claim longer telomeres and higher telomerase activity in PBMC [55]. halibut. Several foods -such as tuna. the “telomere stability”. telomerase activity increases significantly in peripheral blood mononuclear cell (PBMC) [54]. single ingredient foods and lifestyle are the key to “healthspan”. researchers are struggling to find a compound or an “elixir” for long life. Vol. In humans. Specific nutrients provide all the necessary building blocks to support telomere health and extend lifespan. Telomerase has also extra-telomeric functions influencing various essential cellular processes. and a potential biomarker of human aging. protect longer telomeres to ensure stabilityseems a way to actually turn back the biological clock. insulin resistance [43.  January 2016. and cardiovascular disease processes [45. López‐Otín C. a quite different concept from telomere length. supporting that aging can be potentially delayed by telomerase activation and telomere erosion rate reduction.are a good source of antioxidants.                13                                      AGING. flounder. exposure to pollution.  Bowling  A.46]. combined with a Mediterranean type of diet containing fruits. 2013. normal somatic human cells repress its expression immediately after birth [24-27].28. Improving the activity of telomerase enzyme -that can add length back to shorter telomeres.    Dieppe  P.1 . which working as a reverse transcriptase. signaling pathways. salmon.23].  The hallmarks of aging.  2. Lifestyle factors known to modulate aging and agerelated diseases might also affect telomerase activity. In 2009. Blackburn. have all been linked to shorter telomeres. their rescue by telomerase is sufficient to restore cell and organismal viability [30. D. and. Most dietary supplement programs include combinations of vitamins.41]. in the meantime. mitochondrial function as well as cell survival and stress resistance [40. for a long time. while common people are taking dietary supplements with the intent to preserve mental. regular physical activity. together with lifestyle significantly. 153:1194‐1217. REFERENCES  1. and other constituents. physical. telomere length has been considered as an indicator of cellular senescence. These discoveries had a great impact within the scientific        interventions? There is a recent paper showing that with intensive lifestyle modification. Again.29] .31]. Partridge L. and mental stress reduction (by yoga and meditation). It is still unclear if there is a single nutrient or a factor responsible of Mediterranean diet anti-aging properties or the whole. In conclusion. but their telomeres have significant signs of dysfunction [33-38]. Thus. For example. mackerel. which are related to oxidative stress and inflammation. but studies supporting this role are still contradictory and inconclusive [22. flax seeds. This is the case of folate [56. adds nucleotides at the end of each chromosome promoting its stability [22. how we eat and how much we eat. 331:1548–1551.

 Chiuve SE. 2011. 114:241‐253. Ann NY Acad Sci 2004.  Campisi  J. Nature  2000.  Eur  J  Clin Nutr.  129:183‐190. 2015. 33:787‐791.   34.  Cell  aging  in  relation  to  stress  arousal  and  cardiovascular  disease  risk  factors.   40.  Mcgue  M.  14. Arch Gerontol Geriatr. Curr  Opin Clin Nutr Metab Care. 2007. 49:19‐27.    Telomere  length  in  white  blood  cells.  Schupf  N.  Cannella  C.. Cancer 1997.  Panossian  LA. Ageing Res Rev 2015. 2014. Ageing Res Rev. Ercolani S. Rev.  7:e38374.   Telomere shortening in  T  cells  correlates  with  Alzheimer’s  disease  status.    Cellular  senescence:  when  bad things happen to good cells. Zatti H.  Protection  of  mammalian  telomeres  Oncogene  2002. Diet.  The  genetics  of  extreme  longevity:  lessons  from  the  new  England  centenarian  study. Yan LJ. Cassidy A.   The rate of increase of short telomeres predicts longevity  in mammals.  Wright  WE.  32. Willcox BJ. 295:1302‐1308.  Barbé‐Tuana  FM. E.  Telomerase. Herbert Jones M. Flores JM. Paul L.  Bacchetti  S.  January 2016. Vol. Murakami S. Questioning causal involvement of telomeres in  aging.  Shay  JW. 3:277. Shi L. 31:277‐287.  How  stem  cells  age  and  why  this  makes us grow old. Hochstrasser T. Barera A.  2012.  Valenzuela  HF. Mecocci P.  Porter  VR.  Harvald  B. Cell.  O’  Callaghan  NJ. 22: 1‐8.  Curr  Pharm  Des. 21:532‐540.  Sorensen  TI. Proc Nutr Soc. Epel ES.  PLoS  One. Wolkowitz OM. Maturitas.  Associations  between  diet.  Telomerase  maintains  telomere  structure in normal human cells. Feng J.  17.  18. longevity and age related diseases  ‐ a systems biology perspective.  Sharpless  NE. 2006.  Kiefte‐de  Jong  JC.   41. Foronda M. Bengmark S.  Baik  I. 12:735‐738. Caruso C. 2012. 269:1236‐1241.  Shin  C. The extent and significance of telomere  loss with age.   37.  Blasco MA.   22.  8. Rizzo C.  Rainey  WE. 18:173‐179.   6.1 .  Yu  EY. Nat.  Yoon  D. Epifanio  M. Adler  NE. Kahana E.  Skvortsov  D. Telomere Length in Epidemiology: A  Biomarker  of  Aging. 8:  729‐740. Hunter DJ.  Holm  NV. Akasheva D. Wang SS. 8 No. Cell 2003. Blackburn EH.  Dumitriu  B. Han J.  Honig  LS. Boccardi V.  Blackburn  EH. Telomeric and extra‐telomeric roles  for  telomerase  and  the  telomere‐binding  proteins. DeCaprio JA.  Lee  JY.  408:53‐56. Kipling D.. Hu FB. 11:161‐176.  Hausman  DB.  Shay  JW.  2012.  Herbert  A. Yu J. Telomere shortening and Alzheimer's  disease.  36.  11.  Vaupel  JW. Mattos Louzada F.  Yanai  H.  Nilsson  P  Association  of  Insulin  Resistance. Cell Rep.  Mattiello  R.   Telomerase  activity  in  human  germline  and  embryonic  tissues  and cells.  Poon  LW7.  Zhu  X.  Saretzki  G.  women.  Obesity  (Silver Spring). Science 1995.  Psychoneuroendocrinology  2006. De Vivo I.  33.  28.      www.  Piatyszek  MA. nutrition and telomere length. 2010.  Exp Gerontol. Humpel C.  Benjamin  EJ.  Mathers  JC.  Fenech  M. Prescott J.  Mayeux  R.  Front  Genet. 91:1273‐1280.  Defining  successful  aging:  a  tangible  or  elusive  concept? Gerontologist. Dev.  38. Ruggiero        25.  Khurts  S. Telomere length is  age‐dependent and reduced in monocytes of Alzheimer patients. Sun Q. Strazhesko I. Chiu CP.  7.  12.  Vygodin  V. J.  Neurobiol  Aging  2003. Sanders JL.  Adams RR.  Herskind  AM.  Cell  2001.  Tang  MX. 55:14‐25.  27. 1019:265‐268. Martin P.  Stewart  SA. 2014. Cawthon R.  Rexrode  KM. Mol. Marksteiner J.  Jun  NR.  Shay  JW. Panotopoulos  G  Mediterranean  diet  and  longevity:  an  example  of  nutraceuticals? Curr Vasc Pharmacol.  Extra‐telomeric  functions  of  human  telomerase:  cancer.  29.  de  Lange  T.  Johnson  MA  Nutrition  in  centenarians. Ann Neurol 2006. Avilion AA. Cai Z.  Hayflick  L.1007/BF02185763. Blasco  MA.  Both.  21.  Cupples  LA. Effros RB.  Mendes  WB. Sarria EE.  2014. Funk WD. Eur. 20:6386‐6403.impactaging.  Chai  W.  Telomere  end  processing:  the  terminal  nucleotides  of  human  chromosomes.  Demissie  S.  Healthy  lifestyle  and  leukocyte  telomere  length  in  U.  Hahn  WC. Greider CW.  Budovsky  A. Tkacheva O. 4:77‐84.   19. Villeponteau B. Newman AB.  Genet. 10:e0136676. 2012. Boytsov S. Genet.  2011. 97:319‐32310.  35. pii: S1568‐1637 30015‐5.  Donini  LM. Kaneko S.1002/oby. Guma FT.  Masutomi  K. Brooks MW.  Currier  JL.  24.  Wright  WE.  Perls  TT.  Age‐Related  Disease.    Shorter  telomeres  are  associated  with  mortality  in  those  with  APOE  epsilon4 and dementia.  Masterman D. Liu Y.               14                                      AGING.      The  cell  biology  of  human  aging. Neuromolecular Med. Allsopp RC.  Calado  RT.  The  heritability  of  human  longevity:  a  population‐ based  study  of  2872  Danish  twin  pairs  born  1870‐1900. 2009. 2013. 2007.  Gardner  JP. West MD. Impact of nutrition on ageing and disease.  lifestyle  factors. 2015. Mazzola In Memoriam J. 60:181‐187. 73:249‐ 259. 2009. Baird DM. Ratka A. Am J Clin Nutr. Dudinskaya  E. 1996.   4.  23. Nat Rev Mol Cell Biol.  Sebastiani  P.  Byrd  W. Stampfer  MJ.   31. 2011. Bernardes de Jesus B.  Association  between  dietary  patterns  in  the  remote  past  and  telomere  length.  Nat  Rev  Cancer.   39.  Savina  C. 47:160‐163. 106:661‐673. Simons MJ .  26. Wilhelm FH.  5.  Switching  and  signaling  at  the  telomere. 68:203‐209. Gerontol. Kich Grun  L. 2015. Willcox DC.  Franco  OH. Mundstock E.  Ben‐Porath  I.  Andrews WH.  Metz  GB.  Hum. 50:165‐174.3.  9.  Dolbier  C. Telomere states and cell fates. 9:2‐7. Cell Biol.  Exp.  Tacutu  R.  Fischer  JG. Weinrich SL. 18:131‐138. Kahana B. Le S. 2005.  Manson  JE.  Thomas  P. Cummings JL.  44. 2:732‐737. 3:1178‐ 1191. Harley CB. Lin J.  Fraifeld  VE. PLoS One.S. doi: 10.  or  Neither?  Epidemiol Rev 2013.  Nutrition  and  healthy ageing: the key ingredients.  Reback  E. De Vivo I.    The  New  England Journal of Medicine 1976. 69:1048‐1052. 22:895‐901.  From  cellular senescence to Alzheimer's disease: The role of telomere  shortening. Martínez P. Pelini L.  oxidative  stress. Semin Hematol.  Levy  D.  Franks  PW. Vasto S. J Nutr Biochem.  Blackburn  EH. Di Carlo M.  Effect  of  obesity  on  telomere  length:  Systematic  review  and  meta‐analysis.  and  telomere  length in women. 44:485‐492. Prescott J.  1996.  Sfeir  AJ.  et  al.  Insulin  resistance.  Stein  RT. 8:703–713.  Saretzki  G.  A  survey  of  telomerase  activity  in  human cancer.  d'Adda  di  Fagagna  F. Kelly N.  DePinho  RA. Weinberg  RA. 2015.  Molecular  links  between cellular senescence.  mitochondria  and  oxidative  stress.  Nutrition. Chang. Rimm  EB.  Mech  Ageing  Dev  2008.   13.21183  43.  20. 2013.   42.  buccal  cells  and  brain  tissue and  its  variation  with  ageing  and  Alzheimer’s  disease. 15:25‐48.  Lee  JH. Vera E. 2015.  15. Arterial Stiffness and Telomere Length in Adults Free  of Cardiovascular Diseases.  10.  Mol.  mitochondria  and  oxidative  stress. 35:112‐131. The RNA component  of human telomerase.  longevity  and  behavior.   30. Aging (Albany NY) 2011.  Telomere  dynamics  in  mice  and  humans.  16.

 91:1273–1280. PLoS One.  Effect  of  comprehensive  lifestyle  changes  on  telomerase  activity  and  telomere  length  in  men  with  biopsy‐proven  low‐risk  prostate  cancer:  5‐year  follow‐up  of  a  descriptive  pilot  study. 8 No.  62:222‐229.  Hayes  RB.  and  telomere  length in women. Poljak A. 2009.  2010.  66.  BMJ.  Kesse‐Guyot  E. 349:g4227. Marlin  R.  January 2016.  Magbanua        60.  70. Front Nutr.  49. Aging Cell. Jeandel C.  Iles  MM. Rimm  EB. 2015.  69.   56. Smythe G.  61.  Esposito  A. Jayasena T. 8:e62781. 8:405–413. Cassidy A.  Schmidt  R.  The  association  between  physical  activity  in  leisure  time  and  leukocyte  telomere  length. Marsche G. Liu Y.  and  vitamin  C  concentrations  and  longer  telomere  length:  results  of  the  Austrian  Stroke  Prevention  Study.  Barrett  JH. Mutat Res.  Thompson  A.  Richards  JB.  131:165–167. Ann N Y Acad Sci.  Savage  SA.  Barbieri  M. Sen A. Weidner G. de Cabo R.  Associations  between  diet.  Willeit  P.  Association  between  higher  plasma  lutein.  68.  Fenech  M.  Br  J  Nutr.  dietary and physical variables. Cao X.  Ross  SM. 2010.  Longitudinal  versus  cross‐sectional  evaluations  of  leukocyte  telomere  length  dynamics:  age‐dependent  telomere  shortening  is  the  rule. Carmona‐Gutierrez D.  67. Strandberg  AY.  Butterworth  AS.  Hills  NK.  Thomas  P. J Nutr. Cell. Andreeva VA. 2008.      www. De Vivo I. 2014.  Haycock  PC.  Roman  B.  Kark  JD. Kim S.  Zhou  XF. Chan JM.  Marfella  R.  48. Dernini S.  Hunkin  JL. Aging  Cell.  2015. Strandberg TE.  65.  De  Vivo  I. 2012. 733:21‐33.  Launer  LJ.1 . Münch G.  Aviv  A.                                   15                                      AGING.impactaging. 2:15. Chen W.  A  Healthy  Dietary  Pattern  at  Midlife. 2014.  Pooley  KA. Freudenberger P. Weindruch R. 5:325‐330. Assmann KE. 66:312–319. 661:25‐34. Pierce GL.  Folate  (vitamin  B9)  and  vitamin  B12  and  their  function  in  the  maintenance  of  nuclear  and  mitochondrial  genome integrity.  Mathers  JC.  2013. Effects of the  Mediterranean  diet  on  longevity  and  age‐related  morbid  conditions.  Impact  of  nutrition  on  the  ageing  process. Acta Physiol (Oxf). Chedraui P.  Nagl  C.  58.  Gupta  C. caloric restriction.  63.  57.  The  traditional  Mediterranean  diet:  an  ancient  prescription  for  health  and  longevity.  Kato  BS.    The  role  of  polyphenols  in  the  modulation  of  sirtuins  and  other pathways involved in Alzheimer's disease.  53. 273:59‐63. Haya J. Pitkälä KH. 12:867‐883. 113 Suppl:S18‐22.  54. 2015. Mutat Res.  O'Callaghan  NJ  Telomere  dynamics:  the influence of folate and DNA methylation.  50. Zalewski P.  Lancet  Oncol.  Huang  WY.Mediterranean Diet: From a Healthy Diet  to a Sustainable Dietary Pattern. 2006. Pérez‐López FR.  Effectiveness of the Mediterranean diet in the elderly. Hunter DJ. Toeglhofer  AM.  Schmidt  H. 733:111‐121. Bernier M. 2011. Han J. 2013.  Gardner  JP. Leukocyte telomere length is  preserved  with  aging  in  endurance  exercise‐trained  adults  and  related  to  maximal  aerobic  capacity. 2012. Maturitas. 2015.  Estay  I. Braidy N.  and aging. Miettinen TA.  Spector  TD. Schallert M. 2009.  Heydon  EE. 1996. Fenech M The role of zinc in  genomic stability. Madeo  F.  168:154– 158. 1229:76‐88. 5:5‐14. and risk of prostate cancer.  Combined  with  a  Regulated  Energy  Intake.  Lu  X. Tilvis RS.  Reding  D.  Paolisso  G. Sharif R.  Mirabello  L.  Mediterranean  diet.  Moores  CJ.  Galan  P.  Kosaraju  S. Ornish D.   55. Lassale C.  Zhong  JH.  Boccardi  V. 2014.  Prakash  D. Fyhrquist F.  Fenech  M. Cuadros JL.  Chainani‐Wu  N.  Fenech  M.  62.Ageing Res Rev.  2014. Clin Interv  Aging. Hercberg S.  zeaxanthin. Zietzer A.  Frenda  SJ. J Gerontol A Biol Sci Med Sci. Vol.  52. Seals DR.  Kimura  M. Berry EM. Berenson GS.  The  association  between  leukocyte  telomere  length  and  cigarette  smoking.  Chatterjee  N. 2014.  59.  J  Gerontol  A  Biol  Sci  Med  Sci.Science. Thomas P. Am J Clin Nutr. 2015.  Carroll  PR.  J  Am  Geriatr  Soc. Saijonmaa O.  51.  Grape  seed  polyphenols  and  curcumin  reduce  genomic  instability  events  in  a  transgenic  mouse  model  for Alzheimer's disease. Hillmeister P Leucocyte telomere length as marker  for cardiovascular ageing. 145:2139‐2145. Sachdev  P.  J  Tradit  Complement Med. Lin J.hypertension.  46.  telomere  maintenance  and  health status among elderly.  Dunning  AM.  Martínez‐González  MA.  Arch  Intern  Med. Srinivasan SR. Kimura M. Hum Genet. Kemp C.  2008.  Oxidative stress. 2009.  and  leukocyte  telomere  length  in  men  from  the  Framingham Heart Study.  Is  Related  to  Increased Odds for Healthy Aging. LaRocca TJ. 211:251‐256.  Aviv  A.  Leucocyte  telomere  length  and  risk  of  cardiovascular  disease:  systematic  review  and  meta‐analysis.  O'Callaghan  NJ.  Cherkas  LF. 3:97‐109.  Wong  JY.  2011.  47. 14:1112‐1120.  The  search  for  antiaging  interventions:  from  elixirs  to  fasting  regimens.  Telomere  length  and  common  disease:  study  design  and  analytical  challenges.  45.  Blackburn  EH.  Mech  Ageing  Dev. Epel E. Hall MN. Sohal RS.  Surdulescu  GL.  2011.  Wang  YJ. 134:679‐689. 2013.  29:174‐177.  Holist  Nurs  Pract.  Crawford  ED.  Kaptoge  S. Mutat Res.  Daubenmier  J.  Carta  L. Association of telomere length in  older  men  with  mortality  and  midlife  body  mass  index  and  smoking. 66:815–820.  Serra‐Majem  L. 157:1515‐1526. 64:67‐79.  Rizzo  MR.  Nutraceuticals  for  geriatrics. Prescott J.  64.  lifestyle  factors.