You are on page 1of 37

LA EXPROPIACIN PETROLERA

LAS compaas petroleras siempre fueron enemigas de los sindicatos. Si


haban logrado sustraer su inmenso territorio a la soberana del Estado utilizando
mercenarios, capataces y guardias, mucho ms fcil les fue controlar a sus
obreros y empleados mediante la creacin de sindicatos blancos. Las empresas,
como todo poder colonial, asentadas en la corrupcin y en el abuso generaban
abusos y corrupciones que abarcaban desde los ms altos funcionarios hasta el
ltimo obrero.
La situacin se alter radicalmente en 1935. Y en 1936, todos los sindicatos
privados se unieron, apoyados por el gobierno, en el Sindicato de Trabajadores
Petroleros de la Re-pblica Mexicana. Una vez agrupados, exigieron un contrato
colectivo y ventajas econmicas y sociales. "Las compaas escribe Silva
Herzog estuvieron de acuerdo en principio en celebrar ese contrato con sus
trabajadores, pero no lo es-tuvieron en cuanto al monto de las prestaciones
econmicas y a las demandas de otra ndole que el proyecto inicial exiga." [18]
Se reanudaron las huelgas de 1935 y toda aquella enorme agitacin pareci
resolverse en una batalla legal. Los escuadrones de abogados de las empresas
casi todos mexicanos luchaban armados de leyes contra los abogados
sindicales, sin llegar a un acuerdo. Ante la amenaza de una huelga general, el
gobierno propuso entonces que durante 120 das se celebrara una convencin de
obreros y patrones para solucionar el conflicto. En mayo de 1937, la convencin
termin sus labores, manteniendo sus puntos de vista las dos partes, y a fines de
ese mes estall la temida huelga general.
El Presidente, como en la pasada huelga de los electricistas, dej que el
conflicto se desarrollara por s mismo. El paro, sin embargo, afect al pas, y las
compaas supieron aprovechar el descontento del pblico: insertaban en los
diarios, aliados suyos, enormes desplegados, en los que cubran de reproches a
los obreros porque ganaban los ms altos salarios de la Repblica y todava
solicitaban un aumento de 70 millones de pesos anuales, suma que las empresas
eran incapaces de pagar. En efecto, segn hace notar Silva Herzog, las demandas de los obreros eran "exorbitantes", pero se trataba de una tctica de lucha
usual en todo el mundo "con la idea de entrar a un terreno de regateo y obtener
las mayores ventajas posibles". [19]
Las compaas, presionadas, parecieron ceder ofreciendo 14 millones, suma
que segn dijeron estaba en el lmite de sus posibilidades. Los obreros, ante la
imposibilidad de continuar una huelga impopular, rechazaron la oferta y
decidieron plantear a la Junta Federal de Conciliacin y Arbitraje un conflicto de
orden econmico, consistente en que la Junta "designe peritos que analicen las
condiciones financieras de la empresa o empresas afectadas y rindan un informe
acerca de si se puede o no acceder, en todo o en parte, a lo solicitado, y un
dictamen en que den su parecer los mismos peritos sobre la mejor manera de
resolver las dificultades existentes". [20]
La Junta nombr como peritos a Efran Buenrostro, subsecretario de Hacienda,
a Mariano Moctezuma, subsecretario de Economa, y a Jess Silva Herzog,
asesor de Hacienda. Desde luego, la Ley del Trabajo no previ nunca que pudiera
presentarse un conflicto de 16 grandes empresas simultnea-mente ni que en el

trmino de un mes se lograra investigar su historia, su contabilidad, sus


mercados, las condiciones de los transportes o del trabajo y se rindiera el informe
respectivo.
La direccin de este inmenso trabajo recay sobre Jess Silva Herzog. Tena
bajo sus rdenes a 14 especialistas en-cargados de redactar los diversos
captulos en que se dividi la investigacin, 28 contadores, varios calculistas y
estadgrafos y un batalln de mecangrafas y auxiliares. Trabajaron 12 o 14 horas
diarias, y la vspera de vencerse el plazo, las 2 700 cuartillas del informe se
apilaban ordenadamente en el escritorio de Silva Herzog, encargado tambin de
redactar las 40 conclusiones que deban normar el criterio de la Junta.
Al enterarse las empresas, por medio de sus espas, que el peritaje estara
concluido en el tiempo fijado, le ofrecieron 3 millones de dlares a Silva Herzog
con tal que lo modificara, pero Silva, con su vehemencia habitual, despus de
cubrir de injurias a los intermediarios los expuls de su oficina, desvanecindose
as la ltima esperanza de los petroleros.

Donde los secretos se revelan


Resumiendo, las 40 conclusiones descubran los siguientes hechos: Las
empresas formaban parte de grandes unidades econmicas extranjeras, nunca
estuvieron vinculadas al pas, con frecuencia sus intereses fueron contrarios al
inters nacional y slo haban dejado salarios e impuestos insuficientes. A pesar
de que obtenan utilidades cuantiosas, la produccin haba bajado por
agotamiento de los mantos, falta de nuevas explotaciones y la poltica de las
compaas.
"La exploracin de nuevos campos precisaba la 111 conclusin y la
perforacin de nuevos pozos es un problema de magnitud nacional que precisa
resolver. De lo contrario, existe el peligro de que Mxico carezca de petrleo en
un plazo relativamente corto y de que se vea obligado a importarlo."
"14 De 1920 a 1924 y aun en los aos subsecuentes se exportaba la mayor parte
de la produccin, en tanto que en 1936 el consumo nacional representaba el
17.51% del petrleo crudo pesado, el 99.4% del crudo ligero y el 41.76% de
productos refinados. 151 Muy cerca del 60 % de la produccin mexicana del
petrleo crudo y derivados se exporta a los Estados Unidos e Inglaterra. 16 La
Compaa Mexicana [?] de Petrleo El guila, con sus empresas filiales,
represent en el ao de 1936 el 59.20% de la produccin total. Esto acusa una
tendencia monopolstica. 17 La curva de los precios del petrleo en los ltimos
meses es ascendente, lo cual indica que son buenas las perspectivas de la
industria...
En relacin a los obreros, se afirmaba que los precios de los artculos de
primera necesidad que forman el cesto de provisiones de una familia compuesta
de cinco miembros haban aumentado en junio de 1937, en comparacin con los
promedios de 1934, un 88.96 %, y que sus salarios reales eran mucho ms bajos
de los que ganaban los trabajadores de la industria minera y de los Ferrocarriles
Nacionales de Mxico.

Las empresas petroleras vendan sus productos en el exterior a precios


invariablemente inferiores a los que aparecan en las publicaciones especiales,
mientras que en Mxico los vendan a precios considerablemente ms altos, de
tal manera onerosos que resultaban un obstculo para el desarrollo econmico de
la nacin.
La conclusin 303 expresaba que el promedio anual de su capital social,
excepcin hecha de la Mexican Gulf, que no permiti la revisin de su
contabilidad, fue, en el trienio de 1934-1936, de 164 millones de pesos; y la 33,
que el porcentaje de utilidades, en relacin con el capital social, fue en promedio,
en el mismo trienio, de 34.28%
La 35 asentaba que las principales empresas petroleras establecidas en los
Estados Unidos tuvieron en el ao de 1935 una utilidad, en relacin con su capital
invertido, de 6.13%, considerablemente mayor de la que obtienen en los Estados
Unidos.
La penltima conclusin revelaba que en el ao de 1935 las compaas haban
necesitado invertir en Mxico $ 8.64 para producir un barril de petrleo crudo,
mientras que en los Estados Unidos deban invertir $ 48.12.
La 40 deca textualmente lo siguiente: "Las compaas petroleras
demandadas han obtenido en los tres ltimos aos (1934-1936) utilidades muy
considerables; su situacin financiera debe calificarse de extraordinariamente
bonancible, y, en consecuencia, puede asegurarse que, sin perjuicio alguno para
su situacin presente ni futura, por lo menos durante los prximos aos, estn
perfectamente capacitadas para acceder a las demandas del Sindicato de
Trabajadores Petroleros de la Repblica Mexicana hasta por una suma anual de
26 millones de pesos."
La junta concedi a las empresas 20 das para presentar sus puntos de vista
sobre los peritajes y no las 72 horas fijadas por la Ley del Trabajo, si bien ya al
da siguiente redoblaron su campaa de prensa y sus veladas amenazas al
gobierno. En realidad, como lo prueba Silva Herzog, el aumento de 26 millones,
sobre 49 millones pagados en prestaciones en 1936, se reduca a 6 millones,
porque en 1937 las prestaciones haban aumentado a 55 millones y las empresas
estaban ya dispuestas a entregar una suma adicional de 14 millones.
La diferencia, pequea en relacin a sus ganancias, no les importaba gran
cosa. Lo que les importaba era que por primera vez los obreros de todo el pas,
con el apoyo de un gobierno revolucionario, se erigieran en un poder fuera de su
control y que el Estado metiera las narices en sus cuentas privadas y descubriera
sus trampas.
Estas trampas eran muy numerosas. Se prob que El guila transfera fondos
al Canad, a una sucursal suya, para evadir impuestos; que vendi a $ 1.98 el
barril mientras una filial de la Standard Oil de New jersey lo venda a $ 3.19, y que
las contabilidades de las empresas estaban plagadas de artimaas, pues
registraban ganancias anuales de 22 millones de pesos, siendo en realidad de 55
millones.

Trampas ciertas y posibles caonazos

El 2 de septiembre de 1937, es decir, cuando la campaa contra el gobierno


alcanzaba su mxima virulencia, el Presidente convoc a los peritos y a los
empresarios a una junta en el Palacio Nacional.
El gerente de El guila, dirigindose al general Crdenas, le dijo que su
empresa mexicana no era subsidiaria de ninguna extranjera, como errneamente
se afirmaba en el peritaje. Silva Herzog no se inmut. Sac de su portafolio un
peridico financiero londinense y tradujo al espaol un informe de la Royal Dutch
Shell, donde se deca: "Nuestra subsidiaria la Compaa Mexicana de Petrleo El
guila ha tenido buenas utilidades durante el ltimo ejercicio."
Pero an hay ms, seor Presidente aadi Silva Herzog. La misma
nota afirma que existe otra guila, la Eagle Shipping Company, a la que El guila
de Mxico venda sus productos por debajo de los precios del mercado,
trasladando de esta manera el pago de impuestos por concepto de utilidades al
gobierno de su Majestad Britnica.
El alto funcionario trat de interrumpir a Silva Herzog, y el Presidente lo cort,
ordenndole secamente:
Deje usted que termine el seor.
Las compaas estaban dispuestas a llegar hasta el fin. Por primera vez en la
historia, el monopolio internacional del petrleo se vea seriamente cuestionado
por un pequeo pas al que haban saqueado impunemente a partir de 1900. Sus
tcnicos contables, sus abogados y consejeros, enfrentados a un mecanismo
legal que ellos haban manejado siempre, se revelaban impotentes y aun mal
informados; las hazaas de los representantes norteamericanos en Bucareli y las
del seor Morrow eran cosa del pasado, y en vano, a pesar de su pretendida
mexicanidad, invocaban la proteccin de los Estados Unidos y de Inglaterra.
El 18 de diciembre, la junta Federal, valindose del peritaje, pronunci el laudo,
segn el cual las empresas deban pagar a sus obreros los 26 millones
reclamados, y, corno era de esperarse, las compaas recurrieron a la Suprema
Corte de Justicia en demanda de amparo.
En febrero de 1938, las empresas, temerosas de que el fallo les fuera
contrario, enviaron sus barcos y sus carros-tanques a los Estados Unidos,
retiraron sus fondos de los bancos y, segn afirma Silva Herzog, "propalaron la
noticia de que el tipo de cambio de $ 3.60 por dlar no poda sostenerse", como
efectivamente tuvo que ocurrir.
Los ltimos das de ese mes, Jess Silva Herzog recibi la orden de informar a
nuestro embajador Francisco Castillo Njera acerca de la situacin, y a su llegada
a Washington, el 2 de marzo, se enter de que el da anterior la Suprema Corte
de Justicia haba ratificado el laudo de la Junta.
En la primera conversacin, Castillo Njera le pregunt:
Qu cree usted que va a pasar?
Yo creo que se trata de una intervencin temporal con-test Silva.
Eso yo lo arreglo.
O la expropiacin de los bienes de las empresas.
Ah, chingao exclam Castillo Njera, si hay expropiacin, hay
caonazos.

En plena batalla
Ya el Presidente, en su acostumbrado mensaje del 19 de enero, haba
declarado: "El gobierno no tiene una actitud contraria al capital extranjero, pero no
acepta que ste insista en conservar una posicin privilegiada propia de pocas
pasadas."
Sin embargo, la noche de ese mismo da y de un modo desusado, Crdenas
sintetiz en su diario algunos de los propsitos que pensaba realizar durante el
ao que se iniciaba. Refirindose al problema del petrleo escribi: "Inquietud
nacional, compaas extranjeras apoyadas por los gobiernos de donde son
originarias, rebeldes siempre a someterse a las leyes del pas. Veremos."
El lacnico "veremos", eptome de una tensa situacin, supona un alerta y una
amenaza. La guerra con las empresas haca crisis, y como si el problema no
revistiera ya una gravedad desusada, Crdenas habla de reglamentar la minera,
nacionalizar la industria elctrica, socializar la banca y recobrar los yacimientos
concesionados.
Tales proyectos, con excepcin de la reglamentacin de la electricidad y de la
minera, no llegaron a realizarse. La cuestin petrolera lesionaba tantos intereses,
era tan compleja y de tantas consecuencias externas e internas, que los ltimos
aos de su periodo habran de poner a prueba todas las energas y los recursos
de la nacin.
En sus anotaciones del da 1, el general Crdenas reconoca lo difcil de la
situacin econmica. Las empresas, ante la ofensiva del gobierno, haban
respondido apelando a todos sus medios. En los Estados Unidos financiaban una
campaa de prensa destinada a crear en la opinin pblica y en los medios
financieros una irritacin que pudiera influir sobre las decisiones del
Departamento de Estado, al que presionaban tambin directamente. Aunque
desde haca tiempo se referan a una sobreproduccin mundial de aceite y a que
las reservas mexicanas se agotaran en el prximo decenio, la tenacidad con que
defendan sus intereses era indicio no slo de que el petrleo constitua una gran
fuente de riquezas, sino de que el ejemplo de Mxico poda cundir a
Latinoamrica, inicindose el desplome de una poltica de dominio absoluto.
En Mxico, ante lo que pudiera venir, haban suspendido la venta de sus
productos a crdito y retirado sus depsitos de los bancos, haciendo que nuestras
reservas bajaran considerablemente. "Sin embargo aade el General
comentando estos hechos, no lograron hacerlas descender al extremo de
producir una crisis grave en la vida econmica del pas. Muy estimulante fue para
el gobierno que el pueblo no manifestara alarma por la actitud de las empresas."
Empeoraba la situacin econmica la negativa de Morgenthau, secretario del
Tesoro, a reanudar las compras de plata, que en 1937 haban proporcionado un
ingreso de 30 millones de dlares, y la Secretara de Relaciones se haba quejado
de que Washington las hiciera depender del conflicto interno petrolero, tratndose
el asunto de la plata de una cuestin de gobierno a gobierno. Afortunadamente, a
las 9 de la noche del da anterior nuestro embajador Castillo Njera y Eduardo
Surez haban telefoneado a Crdenas dicindole que Morgenthau haba decidido
adquirir 25 millones de onzas, si bien se negaba a firmar un contrato de compras a

largo plazo, lo que equivala a mantener sobre nuestras cabezas una espada de
plata.
"Con lo anterior comenta Crdenas, nos evitamos, por esta vez, un mayor
descenso en las actividades econmicas a que pretendan orillarnos las empresas
petroleras. Sirva esto de nueva experiencia, que gobierno y pueblo no deben
olvidar y s prepararse para futuras acometidas que seguramente se presentarn.
"Con las experiencias que ya tiene Mxico, deben buscar-se los medios
adecuados para evitar la intervencin de intereses extranjeros irresponsables y
faltos de respeto a nuestras leyes y asegurar para el desarrollo del pas sus
propios recursos, como el petrleo." [21]
Ya en aquel momento todas las armas eran vlidas. Sin duda el Presidente
tena pensado llegar tambin hasta al fin, segn lo demuestran sus notas. Como
en la poca del enfrentamiento con Calles, su dominio de la situacin era absoluto
aunque podan presentarse imponderables de ltima hora. De hecho, su actuacin
estuvo normada por la actitud de las compaas. Y debemos decir que la actitud
de stas, desafiante y altanera, no era la ms adecuada para sus intereses.
Haban buscado la cooperacin de la Asociacin de Banqueros, de acuerdo con
una acusacin de Vicente Lombardo, y la Huasteca trat de que la American
Smelting entrara en un conflicto abierto con sus obreros, lo cual aumentara las
dificultades del pas.
Seguramente Crdenas se hallaba consciente de estar libran-do el mayor
combate de su vida. Muy joven para participar en las batallas apocalpticas de la
Revolucin, haba militado junto a los representantes de la pequea y ambigua
burguesa sonorense, excesivamente autocrtica, sanguinaria y concilia-dora, y
ahora se encargaba de liquidar no slo la herencia de Obregn y de Calles, sino la
herencia colonial que haba recibido casi intocada al hacerse cargo de la
presidencia.
En apariencia se luchaba por una diferencia de 6 millones de pesos, pero el
conflicto haba llegado demasiado lejos e implicaba intereses que escapaban a
toda posibilidad de un arreglo honorable.
Por un lado luchaban no unas cuantas empresas aisladas, sino el imperio
mundial petrolero, que se atrevi a desafiar las leyes de sus propios pases de
origen, y esta lucha compren-da una ofensiva que echaba mano de los recursos
legales, diplomticos y financieros. La lucha era, asimismo, entre un imperio que
nunca renunci a considerar como suyos los mantos petrolferos, ni toler la
intervencin en sus manejos administrativos, y un pas que consideraba de su
propiedad los recursos naturales y no estaba dispuesto a cederlos nueva-mente,
nica manera de ser libre e iniciar su diferida industrializacin.
El da 7 de marzo, a peticin de la embajada de los Estados Unidos los
empresarios tuvieron una reunin con el Presidente. Adujeron su imposibilidad de
cumplir el laudo de la Junta y consultaron si podan aplazar su cumplimiento.
Crdenas les respondi que el proceso haba terminado y que deban acatar el
fallo. A las 10 de la noche de ese mismo da, los dirigentes del Sindicato le
comunicaron su acuerdo "de dar por terminados los contratos de trabajo en vista
de la actitud rebelde de las empresas", y reiteraron su apoyo "a las disposiciones
que tome el gobierno".
El rompimiento de los contratos significaba la suspensin de los trabajos en

toda la industria y por consiguiente su paralizacin definitiva. Sin embargo, el da


8, en una tercera junta con los petroleros, el Presidente insisti todava en que las
compaas no deberan pagar ms de los 26 millones, y se comprometi "a que el
laudo sea reglamentado en tal forma que no provoque ninguna dificultad ms
entre las empresas y los obreros".
Uno de los empresarios pregunt entonces:
Y quin nos garantiza el cumplimiento de esta proposicin?
Yo, el presidente de la Repblica respondi Crdenas. Usted? dijo
el funcionario con un dejo irnico. Crdenas se concret a levantarse diciendo:
Seores, hemos terminado.
El Presidente haba mantenido la batalla en un terreno estrictamente legal,
sabiendo que la huelga, el conflicto econmico, el amparo, la decisin de la
Suprema Corte y la resistencia de las empresas se encadenaban en un proceso
irreversible que estaba conduciendo al desenlace final. Desde luego, es posible
alegar que el general Crdenas nunca perdi el control de los obreros, ni su
influencia sobre el aparato judicial, lo cual es cierto, pero no lo es menos que en
un pas de abogados, respetuosos de las formas legales y no de la justicia, los
tribunales haban defendido sistemticamente los intereses extranjeros y no los
nacionales. El mismo Obregn y Morones no vacilaron en asesinar a Field jurado
para eliminar en la Cmara toda oposicin a los tratados de Bucareli, y cuatro
aos ms tarde, el sojuzgamiento del Poder judicial y del Legislativo era tan
absoluto que nadie se atrevi a protestar por Ios acuerdos Calles-Morrow.
Crdenas, as como haba devuelto su respetabilidad al Poder Ejecutivo se la
devolva al Poder judicial. Durante 21 aos, el artculo 27 constitucional,
verdadero fondo de la disputa, haba sido letra muerta, objeto de escamoteos y
de trampas, y por primera vez el general Crdenas demostraba que la ley
suprema se haba hecho para servir los derechos vitales de la nacin y no para
pisotearlos en beneficio de sus enemigos.
El cambio, pues, consista en un hecha muy simple: cuando existe un gobierno
revolucionario la ley se aplica en nuestro favor, cuando existe un gobierno
reaccionario se aplica en nuestro dao. Y en esto radica tambin la diferencia
entre el gobierno cardenista y los gobiernos que lo antecedieron, y los que lo
sucedieron, hasta la muerte de don Lzaro.
El mismo da 8, el Presidente convoc a una junta de gabinete en la que se
limit a preguntar la opinin de sus secretarios acerca de la actitud
"inconsecuente" de las compaas y de las medidas que deberan tomarse en el
caso de que no dieran cumplimiento al fallo de la Suprema Corte.
Crdenas, en sus Apuntes, comenta la junta del modo siguiente: "Escuch sus
impresiones, que fueron diferentes, pera coincidieron todos en que las empresas
estaban procediendo indebidamente. Se acord formular un programa que se
pondra en ejecucin si las empresas suspendan sus actividades, y fijamos
fecha para una nueva reunin de gabinete."
Por desgracia no existe un documento que nos permita seguir el desarrollo de
la junta. No hubo unanimidad sobre las dos opciones nicas que se le
presentaban al gobierno: ocupacin temporal de los bienes de las compaas o
expropiacin, e incluso el Presidente no lleg a plantear un dilema tan cortante, ni
mencion la palabra expropiacin; pero al final de su nota, escrita posiblemente en

las primeras horas del da 9 de marzo, no deja ninguna duda acerca de sus
intenciones:
"Soy optimista sobre la actitud que asumir la nacin en caso de que el
gobierno se vea obligado a obrar radicalmente. Considero que cualquier sacrificio
que haya que hacer en el presente conflicto lo har con agrado el pueblo.
"Mxico tiene hoy la gran oportunidad de liberarse de la presin poltica y
econmica que han ejercido en el pas las empresas petroleras que explotan,
para su provecho, una de nuestras mayores riquezas como es el petrleo, y
cuyas empresas han estorbado la realizacin del programa social sealado en la
Constitucin Poltica; como tambin han causado dao las empresas que
mantienen en su poder grandes latifundios a lo largo de nuestra frontera y en el
corazn del territorio nacional, y que han ocasionado indebidos reclamos de los
gobiernos de sus pases de origen.
"Varias administraciones del rgimen de la Revolucin han intentado intervenir
en las concesiones del subsuelo, hechas a empresas extranjeras, y las
circunstancias no han sido propicias por la presin internacional y por problemas
internos. Pero hoy que las condiciones son diferentes, que el pas no registra
luchas armadas, que est en puerta una nueva guerra mundial y que Inglaterra y
los Estados Unidos hablan frecuentemente de la democracia y del respeto a la
soberana de los pases, es oportuno ver si los gobiernos que as se manifiestan
cumplen al hacer Mxico uso de sus derechos de soberana.
"El gobierno que presido, contando con el respaldo del pueblo, cumplir con la
responsabilidad de esta hora.
"Pases hay que han podido reivindicar sus recursos naturales para su propio
desarrollo, pero la indecisin de sus gobernantes y los compromisos que los
atan, mantienen a sus pueblos atrasados en su economa y en su independencia
poltica.
"Unidad de los pases latinoamericanos para la defensa y desarrollo de sus
recursos naturales, sera la solucin de nuestros problemas, pero se est an muy
lejos de lograrla."

"Feed the cat"


A la una de la tarde del 9 de marzo, el Presidente, acompaado del general
Francisco Mjica, secretario de Comunicaciones, y del licenciado Eduardo Surez,
secretario de Hacienda, sali en automvil al ingenio Emiliano Zapata que haba
construido su gobierno para drselo a los campesinos de Morelos.
Sorpresivamente, de regreso, hizo detener el auto entre los kilmetros 79 y 80 de
la carretera de Cuernavaca, se ape con Mjica y ambos iniciaron la marcha hacia
Palmira. Estos paseos, en medio del campo, sin testigos ni vigilancia, eran muy
del agrado del Presidente. Muchas decisiones trascendentales las tom andando,
aislado o acompaado de una sola persona a quien necesitaba consultarle un
asunto importante.
Mjica era michoacano, amigo suyo y el hombre ms afn a su pensamiento
poltico. Ya en 1913, es decir, cuando Crdenas se lanzaba a la Revolucin, haba
repartido las tierras de una hacienda de Tamaulipas y en las sesiones del

Congreso Constituyente de 1917 haba sido, con Heriberto jara, el inspirador y el


defensor de los principales artculos.
Haba luchado por retener el gobierno de Michoacn, enfrentndose a Obregn
en un acto de rebelda desusado, y como era natural, este hecho, que estuvo a
punto de costarle la vida, fue la causa de su ruina poltica. Considerado ene-migo
de Obregn y ms tarde de Calles, tuvo que dedicarse a la abogaca. Cuando
Crdenas, que haba tratado intil-mente de ayudarlo, ocupaba la jefatura militar
de la Huasteca, en Ciudad Cuauhtmoc, lo tuvo como su husped durante una
temporada. Todas las maanas salan del cuartel y a la sombra de una ceiba se
entregaban a la lectura de ciertos libros que haba llevado consigo Mjica.
Los dos generales tuvieron ocasin de conocer a fondo la situacin imperante
en la regin petrolera. Ciudad Cuauhtmoc, cuartel general de la zona huasteca,
estaba separada de Tampico por el ro Pnuco. De su lado se hallaba la selva
tropical devastada, con sus pescadores y sus campesinos muy pobres, y del otro,
los barcos-tanques navegando en el ro, los muelles con sus gras, la arquitectura
geomtrica cilindros, esferas, cubos de las refineras.
De noche, los barcos, la ciudad, las gigantescas antorchas de los quemaderos
de gas se desdoblaban en las negras, movibles aguas del Pnuco. Tampico no
dorma. Como en todos esos pequeos oasis formados al espejismo de una
riqueza plata, madera, petrleo, el sueo estaba proscrito. Marineros,
perforistas, trabajadores e ingenieros un perol de in-dios, negros, mestizos,
blancos llenaban los burdeles, los bares, los salones del viejo tiempo, y se oan
cinco o seis idiomas dominados por la msica.
Al lado de cada orquesta figuraba un gato de cartn con el enorme hocico
abierto y un letrero colgado del cuello don-de se lea "Feed the cat", reclamo nada
desdeado que los parroquianos de aquella nueva Torre de Babel, a partir de la
media noche, inclinados ya a la generosidad, satisfacan arrojando pesos fuertes
de plata y ocasionales monedas de oro. Unas caan dentro del hocico y otras
rodaban por la pista de baile mientras las rameras de minifaldas se tiraban al suelo
y luchaban como gatas en celo para hacerse de ellas.
Los grandes jefes no intervenan en tales orgas. Jugaban golf en sus prados, y
en las noches, bajo el ruido montono de los ventiladores, beban whisky y
soaban con retirarse del infierno tropical y vivir en sus casas de Holanda, de
Inglaterra o de los Estados Unidos, disfrutando sus bien ganadas jubilaciones.
Crdenas pudo haberle dicho a su amigo Francisco J. Mjica lo que le dijo
Lenin a Trotsky cuando le enseaba Londres, traspuesto a la selva:
Ah tiene usted sus famosas refineras, sus malditos barcos, sus pozos. Todo
es suyo. Las guardias blancas, los caminos, los jueces. Nosotros no hemos
inventado nada. No construimos un tubo, no producimos barcos, ni bombas. Hasta
la madera con que est edificado Tampico viene de los Esta-dos Unidos. Los
trabajadores mexicanos viven y comen apartados de los blancos. Por el mismo
trabajo se les paga menos que a un ingls, y carecen de agua en sus aldeas. Eh!,
qu le parece, general?
Tambin los comandantes militares eran suyos. Apenas llegado, un reportero
invitado a su mesa le pregunt: Qu tal, le agrada a usted su nuevo puesto?
Bien contest Crdenas. A ningn oficial del ejrcito le importa el lugar
adonde se le enva.

Ah, pero yo me refiero a la cuestin econmica!


Qu intenta usted decir?
Lo que es pblico y notorio: que en esta regin las compaas petroleras se
preocupan mucho por la situacin econmica de los jefes militares.
Crdenas dio un puetazo sobre la mesa y sali del comedor diciendo:
Es usted un perfecto animal!
Y despus de todo, el reportero tena razn. A los pocos das, como el General
slo dispona de un viejo Hudson, a punto de exhalar el ltimo suspiro si as
puede decirse ha-blando de automviles, se present un empleado de cierta
empresa con un Packard nuevo que estacion frente a su casa.
Seor General, mi compaa, en prueba de su estimacin y respeto,
considera un honor ofrecerle el auto que est a la puerta. Desde este momento
es suyo sin ninguna condicin.
Srvase usted le respondi Crdenas expresar a su compaa que
estoy sumamente agradecido por el regalo que me hace, pero que
irrevocablemente lo rehus. He trado un automvil conmigo, que para mis
necesidades es suficiente. Muchas gracias. [22]
Conocieron tambin los caminos cercados y protegidos por guardias, que
Crdenas orden abrir a la fuerza, la forma en que se despojaba a los
campesinos de sus tierras, la arrogancia de los jefes, la miserable condicin de
los trabajadores, y los dos amigos soaban con recobrar aquel paraso, como
tantos otros, perdido para Mxico.

La decisin
Mjica no tena una slida cultura filosfica, pero s una curiosidad intelectual y
un conocimiento profundo de la realidad mexicana. "Era un espritu generoso,
recio, que no toleraba influencias de nadie, porque llevaba sus resoluciones hasta
el final sin importarle las consecuencias." Un hombre tan recto e inflexible, careca
de posibilidades de sobrevivir en un rgimen dominado por la voluntad de los
caudillos mili-tares. En 1927, Crdenas recurri a Portes Gil para que se le diera el
cargo de director del penal de las islas Maras, y Calles lo concedi a
regaadientes, alegando que Mjica "no poda administrar siquiera su propia
casa". Clerfobo "soy enemigo del clero, haba dicho, porque considero que el
clero es cl enemigo ms desdichado y perverso que tiene nuestro pas",
enemigo jurado del tabaco y del vino lo que lo haca incurrir en ridculas manas
, probo y fantico, los mejores cargos de su vida se los haba dado el general
Crdenas, del que fue hasta su muerte amigo y consejero.
Los dos hombres, caminando en la noche clida y rumorosa de los trpicos,
se enfrentaron al problema que los haba atormentado desde el lejano ao de
1924. All estaba ahora muy cercana la soada expropiacin. La incgnita
radicaba en las medidas violentas que pudieran ejercer los Estados Unidos y la
Gran Bretaa, interesados como estaban en respaldar a las empresas petroleras.
Sin embargo, exista la amenaza de una guerra mundial, con las provocaciones
que des-arrollaba el imperialismo nazifascista, y esto los detendra de agredir a

Mxico en el caso de ser decretada la expropiacin.


Crdenas le pidi entonces que formulara un proyecto de manifiesto a la
nacin, "explicando el acto que realiza el gobierno segn las propias palabras
del Presidente y pidiendo el apoyo del pueblo en general, por tratarse de una
resolucin que dignificaba a Mxico en su soberana y contribuye a su desarrollo
econmico".
"Hasta hoy aade Crdenas en la misma nota no se ha llegado a hacer
mencin oficialmente del propsito de expropiacin. Se dar a conocer en el
momento oportuno. En los centros polticos y financieros la generalidad cree, y
aun las mismas empresas, que el gobierno podr llegar, solamente, a dictar la
ocupacin de las instalaciones industriales. No puede retardarse mucho la
decisin de este serio problema."

Cuidando la retaguardia
Es sintomtico que en esta conversacin no figurara Eduardo Surez,
conocedor ms profundo del ambiente que reinaba en Washington y desde luego
el tcnico de mayor aptitud para negociar, llegada la ocasin, el conflicto
petrolero.
El licenciado Surez se qued en el automvil y no particip en aquella
conversacin decisiva. A qu se debi semejante actitud del general Crdenas?
Posiblemente a que l empleaba a sus colaboradores en tareas muy concretas y
saba lo que se esperaba de cada uno de ellos, como demostr la marcha de los
sucesos.
Crdenas confi a Mjica el proyecto de redactar el manifiesto porque, segn
escribi en su nota del da 9, "conoca sus convicciones sociales, su sensibilidad
y patriotismo", pero ya haba estudiado con Surez las repercusiones polticas
que podra tener en Washington la expropiacin. En opinin del propio licenciado
Eduardo Surez, [23] el gobierno de Mxico poda contar con la simpata de
Sumner Welles, subsecretario del Departamento de Estado, v de los funcionarios
de la Secretara del Tesoro, Adolfo Berle, Larry Dugan y Harry White, quienes ms
tarde haban de morir abrumados por los disgustos constantes que les causaron
las compaas. Tambin poda confiarse en cl vicepresidente Wallace, y
razonablemente en Morgenthan, cuyo padre, nombrado embajador en Mxico, no
lleg a ocupar el cargo debido a las intrigas de los petroleros, pues al conocer su
nombramiento haba comentado que l sera embajador de los Estados Unidos y
no de los petroleros.
Se tena una idea muy clara de la reaccin britnica, protectora de El guila, la
empresa que por el descubrimiento de Poza Rica ocupaba el primer lugar en la
produccin, y de la dureza de Cordell Hull, el secretario de Estado, pero la poltica
de Roosevelt no era precisamente la del "gran garrote", sino la de una vaga
"buena vecindad" que afrontara una prueba desusada.
"El Presidente dijo Surez me tena mucha confianza. Era muy discreto y
no le gustaba discutir. Oa con la mayor atencin y cuando uno crea haberlo
convencido tomaba su propia determinacin. No era temerario, sino muy

responsable. Pensaba sus actos, calculaba el momento ms favorable y como


militar que era cuidaba su retaguardia, por si se vea obligado a retroceder." [24]
Este juicio, aunque haya estado influido por los acontecimientos posteriores,
refleja con exactitud la estrategia de Crdenas, quien calcul la relacin de
fuerzas con la mayor precisin, sin exponerse a una derrota que hubiera sido
desastrosa, y slo entonces decidi descargar el ltimo golpe. Todava el 10 de
marzo, Surez, su principal consejero en asuntos internacionales, nada saba de
su resolucin.
Unos das antes, el elegante embajador ingls usaba sacos de tweed y un
vistoso chaleco amarillo visit a Crdenas y le dijo:
Me parece absurdo que las compaas no acepten el fallo. Hemos dejado el
asunto en manos de los americanos, pero nosotros los ingleses estamos en
mayora y voy a con-vencerlos de que les conviene ceder.
El Presidente, creyendo que el embajador O'Malley haba influido en los
representantes de las empresas, los mand citar, y cuando los tuvo en su
despacho, les pregunt:
Han reflexionado sobre el problema y me traen una solucin?
Seor Presidente, le traemos un memorndum con las razones por las
cuales no podemos aceptar su propuesta.
Seores, lo lamento. Cre que la intervencin del embajador O'Malley los
haba hecho cambiar de opinin.
Ve usted la intransigencia de estas gentes? coment con Surez cuando
haban salido. Sin embargo, nada har por el momento.
Segn recuerda Surez, el Presidente nunca dijo que expropiara a las
empresas, si bien la idea de la expropiacin estaba en el aire. El general
Crdenas le haba dicho recientemente:
Yo luchar hasta el fin, pero evitar siempre un conflicto armado. En el peor
de los casos nos queda una retirada honrosa: recurrir a los instrumentos de paz
como el arbitraje o hacer un llamado a la cooperacin latinoamericana. Con-fo en
la rectitud del presidente Roosevelt. [25]
Su ltima carta la tena guardada y slo habra de jugar-la el 18 de marzo. Ese
da gir instrucciones terminantes, al jefe de operaciones militares en Tampico, de
incendiar los pozos petroleros si apareca el primer barco de guerra ante las
costas mexicanas. Un terrible incendio iluminando la selva haba anunciado el
nacimiento del imperio petrolero y otro sealara el fin de esa interminable
pesadilla. Despus de todo, los dioses del panten mexicano haban nacido de la
pira sagrada, a la que se arrojaron voluntariamente para que los hombres salieran
del caos y de las tinieblas del inframundo.
Las versiones difieren. El drama del petrleo, como el de Rashomn, para
volver a nuestra imagen, tuvo numerosos protagonistas y todos nos han dejado
su propia versin de los hechos. Ninguno de ellos ha rechazado la posibilidad de
forzar las puertas de una historia hecha de excesivas subordinaciones y de
desempear un papel en la expropiacin petrolera, que fue el ltimo episodio de
una accin verdadera-mente revolucionaria. Por un lado, el espritu de
colonialismo ha exagerado la actitud favorable del embajador Daniels y del
presidente Roosevelt; ciertamente, ni Daniels fue un Morrow ni Roosevelt un Taft,
pero su comprensin del fenmeno no impidi que defendieran cuanto les fue

posible los intereses de las compaas expropiadas. Por otro, algunos mexicanos
exageraron la importancia de su intervencin, como es el caso de Lombardo
Toledano, entonces secretario general de la poderosa CTM. Lombardo, en efecto,
mantuvo la cohesin de los obreros y su espritu de lucha, pero nunca supo
infundirles una conciencia de clase ni frenar la codicia de los dirigentes menores.
La subordinacin obrera al gobierno, que l propici siguiendo el camino de
Morones, determin que cuando ese gobierno estuvo en manos de un Crdenas
la lucha de los trabajadores fuera real y eficaz, y cuando estuvo en manos de
vila Camacho o de Alemn, el movimiento obrero, mediatizado y rgidamente
controlado, se convirtiera en un mero apndice de la burguesa en el poder.
Eliminado finalmente a causa de sus veleidades marxistas, Lombardo termin su
vida dando un escandaloso ejemplo de oportunismo poltico.
El caso de Mjica es diferente. Siendo uno de los auto-res del artculo 27
constitucional, y un revolucionario ntegro, debe haber ejercido cierta influencia en
el nimo del general Crdenas frente a los recelos de algunos miembros de su
gabinete. Sin embargo, considerando el tacto, la sagacidad con que se llev el
conflicto para causarle a Mxico los menores daos y obtener el mximo
provecho, virtudes ajenas al temperamento del general Mjica, debemos concluir
que la batalla de la expropiacin y su victoria corresponden ntegramente al
general Crdenas. Lombardo y Mjica, como el resto de sus colaboradores,
fueron satlites carentes de luz propia. Al desaparecer Crdenas del escenario
poltico, se hundieron en las sombras.

La posibilidad de incendiar los pozos


El da 17, a las 11 de la maana, el Presidente se reuni de nuevo en el
Palacio Nacional con su gabinete. Habl lacnicamente, empleando segn su
costumbre el plural que lo despersonalizaba:
Seores, hemos venido observando la actitud de las compaas. Se niegan a
cumplir la resolucin de la Suprema Corte y estn haciendo una campaa de
descrdito, esforzndose en crear alarma y confusin. Como el gobierno, en
estas condiciones, no puede tolerar una rebelin semejante ni desentenderse de
un problema capaz de paralizar la industria y los servicios pblicos ni permitir
agitaciones polticas, debemos expropiar sus bienes por causa de inters
nacional. [26]
El anuncio, presentado no en forma de proyecto sino de una resolucin,
provoc diversas reacciones. Eduardo Surez, el secretario de Hacienda, arguy
que tal vez podra buscarse otro medio, que sin correr ningn riesgo internacional
alcanzara los mismos resultados prcticos, y fue apoyado por el subsecretario
Ramn Beteta. Mjica, Buenrostro, Garca Tllez, Castellano, Hay, apoyaron
resueltamente la medida; otros sugirieron la conveniencia de aplazar la
expropiacin, con el objeto de llegar a un acuerdo favorable, o expresaron dudas
y temores, y otros ms guardaron un discreto silencio.
Ante la falta evidente de unanimidad, el Presidente se limit a decir:
Si el petrleo ha sido siempre, y lo sigue siendo, el elemento principal de la

discordia, ms valdra entonces que-mar los pozos.


Desde luego, toda discusin sobre la conveniencia o la in-conveniencia de la
expropiacin resultaba ya intil despus de esta frase, y la junta se limit a tomar
las medidas necesarias para evitar desrdenes y asegurar que no sufrieran daos
los campos y las refineras. A las 4 de la tarde, el Presidente dio por terminada la
sesin convocando a una nueva reunin para el da siguiente a las 8 de la noche.
Guiado de su innata delicadeza no recomend discrecin alguna, por lo que los
peridicos dieron la noticia de una junta se-creta del Consejo de Ministros sin
hacer comentarios.
En la maana del 18, Crdenas le dijo a su secretario, el licenciado Ral
Castellano:
Advirti usted ayer que Surez se mostr reticente, Beteta receloso, Hay
cauto, algunos dieron todo su apoyo y los dems permanecieron silenciosos?
[27]
A las ocho de la noche, comunic a sus ministros que en poco tiempo
anunciara al pas la determinacin de expropiar los bienes de las empresas
rebeldes. El Palacio Nacional presentaba un aspecto desusado. Secretarios de
Estado, altos funcionarios, consejeros, abogados y generales recorran los
salones esperando un acontecimiento. Ignoraban de qu se trataba
exactamente, pero la noticia de que el Presidente haba tomado una
determinacin sobre el conflicto petrolero y pronto la hara pblica, creaba un
ambiente de expectacin.
A las nueve y media, el licenciado Castellano inform al Presidente que los
empresarios y sus abogados solicitaban ver-lo con urgencia. Crdenas orden
que los pasaran a su despacho privado. Habl uno de ellos:
Seor Presidente, recapacitando acerca del problema, hemos llegado a la
conclusin de que si ajustamos nuestros negocios, podemos, haciendo
sacrificios, acatar la sentencia de la Suprema Corte. Nuestro objeto es
demostrarle al gobierno nuestra buena voluntad.
Seores respondi Crdenas, a todos ustedes les consta que el
gobierno hizo grandes esfuerzos para disuadir-los de su actitud intransigente. Los
hemos invitado a cumplir el fallo de la Suprema Corte y todo ha sido en vano. Les
agradezco mucho que hayan venido a verme, pero tengo la pena de informarles
que han llegado demasiado tarde. El gobierno de la Repblica ha tomado sobre
este asunto una resolucin irrevocable. En breves momentos voy a dirigir un
mensaje al pueblo de Mxico y ustedes podrn enterarse de su contenido. [28]
La altivez de los empresarios haba desaparecido, dando lugar a un gran
desconcierto. Llevaban la rama de olivo pensando que su rendicin total
terminara el problema, si bien esa misma maana haban dirigido a la Junta de
Conciliacin un escrito en el que alegaban la imposibilidad de cumplir el laudo,
pues significaba la ruina de sus empresas.
Los ltimos 40 aos les haban demostrado que slo una poltica agresiva les
permiti vencer la tmida ofensiva de Madero o las ms consecuentes de
Carranza, Obregn o Calles. Recurrieron al cohecho, al asesinato, a los
mercenarios Flix Daz y Pelez, agotaron los recursos legales y diplomticos,
desobedecieron el fallo del ms alto tribunal de la Repblica, y esta tctica no
podan abandonarla en el momento de mayor peligro. Enconaron la disputa

golpeando abajo del cinturn, y al otorgarle una trascendencia mundial a su


rebelda, no entendieron que fue cargndose de explosivos elementos
nacionalistas hasta hacerla incontrolable. Si hubieran cedido el da 10, quiz
habran logrado prolongar un imperio que 40 aos despus, en manos de Mxico,
figurara entre las empresas' ms poderosas del mundo. Sin embargo, llegaron
demasiado tarde y Mxico pudo iniciar la reconquista de sus riquezas naturales.

Un rayo en el cielo azul


En un discurso de media hora, Crdenas, con su voz apagada habl por radio:
"La negativa de las compaas a obedecer un mandato de la justicia nacional
impone al Ejecutivo de la Unin el deber de buscar un remedio eficaz que evite
definitivamente, para el presente y para el futuro, el que los fallos de la justicia se
nulifiquen o pretendan nulificarse por la sola voluntad de las partes o de alguna de
ellas mediante una simple declaratoria de insolvencia como se pretende hacerlo
en el presente. Hay que considerar que un acto semejante destruira las normas
sociales que regulan el equilibrio de todos los habitantes de una nacin as como
el de sus actividades propias y establecera las bases de procedimientos
posteriores a que apelaran las industrias de cualquier ndole establecidas en
Mxico y que se vieran en conflictos con sus trabajadores o con la sociedad en
que actan, si pudieran maniobrar impunemente para no cumplir con sus
obligaciones ni reparar los daos que ocasionaron con sus procedimientos y con
su obstinacin.
"Las compaas petroleras, no obstante la actitud de serenidad del gobierno y
las consideraciones que les ha venido guardando, se han obstinado en hacer,
fuera y dentro del pas, una campaa sorda y hbil que el Ejecutivo Federal hizo
conocer hace dos meses a uno de los gerentes de las propias compaas, y que
ste no neg, y que ha dado el resultado que las mismas compaas buscaron:
lesionar seriamente los intereses econmicos de la nacin, pretendiendo por este
medio hacer nulas las determinaciones legales dictadas por las autoridades
mexicanas.
"Ya en estas condiciones no ser suficiente, en el presente caso, conseguir los
procedimientos de ejecucin de sentencia que sealan nuestras leyes para
someter a la obediencia a las compaas petroleras, pues la substraccin de
fondos verificada por ellas, con antelacin al fallo del alto tribunal que las juzg,
impide que el procedimiento sea viable y eficaz; y por otra parte, el embargo sobre
la produccin o el de las propias instalaciones y aun el de los fundos petroleros
implicaran minuciosas diligencias que alargaran una situacin que por decoro
debe resolverse desde luego, e implica-ran tambin la necesidad de solucionar
los obstculos que pondran las mismas empresas, seguramente, para la marcha
normal de la produccin, para la colocacin inmediata de sta y para poder
coexistir la parte afectada con la que indudablemente quedara libre y en las
propias manos de las empresas.
"En esta situacin se tendra que ocasionar una crisis in-compatible no slo con
nuestro progreso sino con la paz misma de la nacin; paralizara la vida bancaria;

la vida comercial en muchsimos de sus principales aspectos; las obras pblicas


que son de inters general se haran poco menos que imposibles y la existencia
del propio gobierno se pondra en grave peligro, pues perdido el poder econmico
por parte del Estado, se perdera asimismo el poder poltico producindose el
caos.
"Es evidente que el problema que las compaas petroleras plantean al Poder
Ejecutivo de la nacin, con su negativa a cumplir la sentencia que les impuso el
ms alto tribunal judicial, no es un simple caso de ejecucin de sentencia, sino
una situacin definitiva que debe resolverse con urgencia. Es el inters social de
la clase laborante en todas las industrias del pas el que lo exige. Es el inters
pblico de los mexicanos y aun de los extranjeros que viven en la Repblica y
que necesitan de la paz y de la dinmica de los combustibles para el trabajo. Es
la misma soberana de la nacin, que quedara expuesta a simples maniobras del
capital extranjero, que olvidando que previamente se ha constituido en empresas
mexicanas, bajo leyes mexicanas, pretende eludir los mandatos y las
obligaciones que le imponen autoridades del propio pas.
"Se trata de un caso evidente y claro que obliga al gobierno a aplicar la Ley de
Expropiacin en vigor, no slo para someter a las empresas petroleras a la
obediencia y a la su-misin, sino porque habiendo quedado rotos los contratos de
trabajo entre las compaas y sus trabajadores, por haberlo as resuelto las
autoridades del Trabajo, de no ocupar el gobierno las instalaciones de las
compaas, vendra la paralizacin inmediata de la industria petrolera,
ocasionando esto males incalculables al resto de la industria y a la economa
general del pas."
El Presidente hizo luego historia del conflicto laboral que culminara con la
expropiacin y puntualiz algunos hechos: "Se ha dicho hasta el cansancio que la
industria petrolera ha trado al pas cuantiosos capitales para su fomento y
desarrollo. Esta afirmacin es exagerada. Las compaas pe-troleras han gozado
durante muchos aos, los ms de su existencia, de grandes privilegios para su
desarrollo y expansin; de franquicias aduanales; de exenciones fiscales y de
prerrogativas innumerables, y cuyos factores de privilegio, unidos a la prodigiosa
potencialidad de los mantos petroleros que la nacin les concesion, muchas
veces contra su voluntad y contra el derecho pblico, significan casi la totalidad
del verdadero capital de que se habla.
"Riqueza potencial de la nacin, trabajo nativo pagado con exiguos salarios,
exencin de impuestos, privilegios econmicos y tolerancia gubernamental son los
factores del auge de la industria del petrleo en Mxico.
"Examinemos la obra social de las empresas: En cun-tos de los pueblos
cercanos a las explotaciones petroleras hay un hospital, o una escuela, o un
centro social, o una obra de aprovisionamiento o saneamiento de agua, o un
campo deportivo, o una planta de luz, aunque fuera a base de los muchos millones
de metros cbicos de gas que desperdician las explotaciones?
"En cul centro de actividad petrolera, en cambio, no existe una polica
destinada a salvaguardar intereses particulares, egostas y alguna vez ilegales?
De estas agrupaciones, autorizadas o no por el gobierno, hay muchas historias de
atropellos, de abusos y de asesinatos siempre en beneficio de las empresas.
"Quin no sabe o no conoce la diferencia irritante que norma la construccin

de los campamentos de las compaas? Confort para el personal extranjero;


mediocridad, miseria e in-salubridad para los nacionales. Refrigeracin y
proteccin contra insectos para los primeros; indiferencia y abandono mdico y
medicinas siempre regateadas para los segundos; salarios inferiores y trabajos
rudos y agotantes para los nuestros.
"Abuso de una tolerancia que se cre al amparo de la ignorancia, de la
prevaricacin y de la debilidad de los dirigentes del pas, es cierto, pero cuya
urdimbre pusieron en juego los inversionistas que no supieron encontrar
suficientes recursos morales que dar en pago de la riqueza que han venido
disfrutando.
"Otra contingencia forzosa del arraigo de la industria pe-trolera, fuertemente
caracterizada por sus tendencias antisociales, y ms daosa que todas las
enumeradas anteriormente,
ha sido la persistente, aunque indebida, intervencin de las empresas en la
poltica nacional.
"Nadie discute ya si fue cierto o no que fueron sostenidas fuertes facciones de
rebeldes por las empresas petroleras en la Huasteca veracruzana y en el istmo
de Tehuantepec, durante los aos de 1917 a 1920, contra el gobierno constituido.
Nadie ignora tampoco cmo en distintas pocas posteriores a la que sealamos y
aun contemporneas las compaas petroleras han alentado, casi sin disimulos,
ambiciones de descontento contra el rgimen del pas, cada vez que ven
afectados sus negocios, ya con la fijacin de impuestos o con la rectificacin de
privilegios que disfrutan o con el retiro de tolerancias acostumbradas. Han tenido
dinero, armas y municiones para la rebelin. Dinero para la prensa antipatritica
que las defiende. Dinero para enriquecer a sus incondicionales defensores. Pero
para el progreso del pas, para encontrar el equilibrio mediante una justa
compensacin del trabajo, para el fomento de la higiene en donde ellas mismas
operan, o para salvar de la destruccin las cuantiosas riquezas que significan los
gases naturales que estn unidos con el petrleo en la naturaleza, no hay dinero,
ni posibilidades econmicas, ni voluntad para extraerlo del volumen mismo de sus
ganancias.
"Tampoco lo hay para reconocer una responsabilidad que una sentencia les
define, pues juzgan que su poder econmico y su orgullo las escuda contra la
dignidad y la soberana de una nacin que les ha entregado con largueza sus
cuantiosos recursos naturales y que no puede obtener, mediante medidas
legales, la satisfaccin de las ms rudimentarias obligaciones.
"Es por lo tanto ineludible, como lgica consecuencia de este breve anlisis,
dictar una medida definitiva y legal para acabar con este estado de cosas
permanente en que el pas se debate sintiendo frenado su progreso industrial por
quienes tienen en sus manos el poder de todos los obstculos y la fuerza
dinmica de toda actividad, usando de ella no con miras altas y nobles, sino
abusando frecuentemente de este podero econmico hasta el grado de poner en
riesgo la vida misma de la nacin.
"Planteada as la nica solucin que tiene este problema, pido a la nacin
entera un respaldo moral y material suficiente para llevar a cabo una resolucin
justificada, tan trascendente y tan indispensable.
"El gobierno ha tomado ya las medidas convenientes para que no disminuyan

las actividades constructivas que se realizan en toda la Repblica, y para ello,


slo pido al pueblo confianza plena y respaldo absoluto a las disposiciones que
el propio gobierno tuviere que dictar.
"Sin embargo, si fuere necesario, haremos el sacrificio de todas las
actividades constructivas en que la nacin ha entra-do durante este periodo de
gobierno para afrontar los compromisos econmicos que la aplicacin de la Ley
de Expropiacin sobre intereses tan vastos nos demanda, y aunque el subsuelo
mismo de la patria nos dar cuantiosos recursos econmicos para saldar el
compromiso de indemnizacin que hemos contrado, debemos aceptar que
nuestra economa individual sufra tambin los indispensables reajustes,
llegndose, si el Banco de Mxico lo juzga necesario, hasta la modificacin del
tipo actual de cambio de moneda, para que el pas entero cuente con numerario
y elementos que consoliden este acto de esencial y profunda liberacin
econmica de Mxico.
"Es preciso que todos los sectores de la nacin se revistan de un franco
optimismo y que cada uno de los ciudadanos, ya en sus trabajos agrcolas,
industriales, comerciales, de transportes, etc., desarrolle a partir de este
momento una mayor actividad para crear nuevos recursos que vengan a
revelar cmo el espritu de nuestro pueblo es capaz de salvar la economa del
pas por el propio esfuerzo de sus ciudadanos."
Crdenas, ante la ofensiva internacional que prevea se apresur a decir:
"Nuestra explotacin petrolera no se apartar un solo pice de la solidaridad moral
que nuestro pas mantiene con las naciones de tendencia democrtica y a quienes
deseamos asegurar que la expropiacin decretada slo se dirige a eliminar
obstculos de grupos que no sienten la necesidad evolucionista de los pueblos ni
les dolera ser ellos mismos quienes entregaran el petrleo mexicano al mejor
postor, sin tomar en cuenta las consecuencias que tienen que soportar las masas
populares y las naciones en conflicto."
Un pas que siempre ocup el banco de los acusados se transform en
acusador. Con este mensaje, que el embajador Daniels calific como un rayo en el
cielo azul la mayora de las metforas de los embajadores tienen un carcter
meteorolgico, Crdenas liquidaba la herencia de la dictadura porfirista, la
herencia que le haba legado la faccin sonorense, en la que haba militado largos
aos, y una parte considerable de la herencia de Mxico. El rescate de uno de sus
principales recursos le dio al pas una posibilidad de industrializarse y sobre todo
una conciencia nacional antes inexistente. Sin embargo, la conclusin de esta
batalla debi originar otra ms ardua. El trust petrolero mundial no estaba vencido.
La burguesa mexicana tampoco estaba vencida. No tardara en dar seales de
que haba nacido para seguir atada al carro de los Estados Unidos, con tal de
recibir una parte mnima del enorme botn.

Reactualizacin de un mito
Las palabras de Crdenas fueron escuchadas por millares de obreros
agrupados en torno de sus radios, y al dejarse de or, el desafiante imperio se
haba desplomado.

En aquellas selvas pobladas de ruinas de ciudades antiguas, de tumbas de


prncipes y de vestigios de pasadas grandezas se estaba produciendo un hecho
mgico que no haba ocurrido en 500 aos.
El mito reactualiz el tiempo de las grandes hazaas divinas y los 2 500
trabajadores casi todos indios que atestaban la sala del Sindicato de
Trabajadores Petroleros en el puerto de Tampico se pusieron de pie y marcharon
hacia la refinera, situada a cuatro kilmetros de distancia. En la entrada principal
fijaron una bandera y distribuyeron guardias a fin de evitar cualquier acto de
sabotaje.
Los obreros ms humildes, investidos de un nuevo poder, ordenaron el paro
temporal de la planta. Un jefe, ignorante de lo ocurrido, se les enfrent:
No reconozco su autoridad ni acepto rdenes de ustedes. No puedo parar
una torre que trabaja a una presin de 250 grados centgrados.
Usted la para o la paramos nosotros por la fuerza respondi el antiguo
tubero Manuel Daz Ros, nombrado presidente de la Junta de Administracin.
Otro jefe, un tal mister Johnson, pretendi entrar con el pretexto de parar las
instalaciones "porque poda volar toda la refinera".
Aunque vuele todo, usted no entra le advirtieron, y tuvo que marcharse.
[29]
"A la una de la maana comenta un testigo era tan solemne el silencio,
donde todo haba sido siempre ruido, que se escuchaban los pasos."
En Agua Dulce, lejos de Tampico, los obreros se dirigieron a la casa del
superintendente para anunciarle la expropiacin. El funcionario sali en pijama.
Cmo se atreven a molestarme a estas horas? pregunt colrico.
Es la hora ms apropiada le contest otro jefe del Sindicato, porque es la
hora ms feliz de nuestra vida.
Le pidieron entonces que hiciera entrega de todos los bienes de su empresa a
lo que se neg:
No recibo esa orden ni la acepto. Necesito hablar con mi cnsul y con mis
abogados.
Bueno, si no acepta las disposiciones del gobierno de Mxico, tendremos que
mandarlo a dormir al cuartel como rebelde. [30]
En todas las plantas y los campos dispersos sobre una ex-tensin que
comprenda del norte de Tampico al istmo de Tehuantepec, dos ocanos y
centenares de kilmetros de ros, bosques, pueblos y ciudades, los obreros
ejercieron un control inmediato. Unos extranjeros como el holands Oor, entregaron las llaves con cierta flema: "Muchachos, esto ya es de ustedes, pdanme un
coche para irme." Otros mantuvieron su orgullo diciendo: "Aqu las tienen, pero
muy pronto tendrn que devolverlas." Y otros ms, como los tcnicos nazis de
Caracol, lograron daar unas mquinas, arrojaron piezas y valiosos documentos al
ro o intentaron ofrecer resistencia. La mayora se mantuvo bajo vigilancia en sus
casas, circundadas de prados, contemplando desde las varandas los bailes de los
obreros, que gritaban de alegra, mientras tocaban orquestas y marimbas,
estallaban los cohetes y repicaban las campanas.
Tenan la conviccin de que regresaran en breve, pues los mexicanos eran
incapaces de mantener la marcha de la industria, y no les faltaba del todo la razn.

La otra cara de la medalla


Ya el da 19, una serie de hechos, que Silva Herzog calific de "diablicos", se
encadenaban entre s formando una especie de red sin posible salida.
Al retirar sus fondos, las empresas provocaron no slo la cada del peso, sino
una sensible baja de las reservas. Dicho de otra manera, el gobierno careca de
dinero y de crdito para financiar la marcha de la industria. Desde luego, la ven-ta
local de los productos significaba un modesto ingreso, pero las compaas se
haban encargado de enviar a los Estados Unidos el mayor nmero de carrostanque que les fue posible y faltaban medios adecuados de transporte.
No se saba si las plantas podan ser operadas. Las empresas se llevaron a
todos los tcnicos extranjeros, y los escasos tcnicos mexicanos que haban
logrado formarse siguieron recibiendo los mismos sueldos a condicin de que no
intervinieran en la industria expropiada. Los planos de las refineras y de las
instalaciones desaparecieron misteriosamente, lo que agravaba el problema.
A los tres o cuatro das principi a delinearse el boicot mundial decretado por el
trust petrolero. Ningn pas compraba un solo barril, ni venda refacciones o
maquinaria, ni productos vitales como el tetraetilo de plomo, indispensable para
elevar el octanaje de la gasolina. Incluso si el gobierno lograba mantener la
produccin, no exista posibilidad de transportarla, pues los barcos-tanques de las
flotas petroleras figuraban en el boicot y el nico que estaba disponible, el San
Ricardo, fue inmovilizado en Mobile por un embargo.
Sin dinero, sin tcnicos, sin transportes, sin refacciones, sin ventas exteriores,
Mxico, en el mejor de los casos, estaba condenado a perecer ahogado en su
propio petrleo.
A la expropiacin, las compaas respondan con la movilizacin de sus
recursos. Una campaa publicitaria, de intensidad poco comn, presentaba al que
ech a los ladrones de su casa, como el pas que contra la ley y el derecho se
haba robado los bienes de sus civilizadores. El sucio ladrn iba a recibir una
leccin que no olvidara nunca. Entre tanto Washington y Londres guardaban un
silencio cargado de ominosos presagios.
El da 20, mientras el pas arda en llamas, el Presidente organiz un da de
campo con su familia y sus amigos. Esta vez no eligi su finca Palmira, situada
cerca de Cuernavaca, sino el volcn de Toluca. Nad, rompiendo el hielo de la
laguna del crter, y al salir, exclam en un tono de desafo irnico:
Ahora no podrn decir que estamos calientes.

Partiendo de cero
Las refineras, con sus altas torres, sus chimeneas humeantes, sus esferas y
sus cilindros plateados y sus extensos muelles tendidos a lo largo del ro atestado
de barcos, siempre constituyeron una sucesin de ciudades geomtricas que
representaban en medio de las selvas el triunfo del hombre moderno
sobre una naturaleza que, de algn modo ya olvidado, haban logrado dominar
sus antiguos moradores.

El mexicano era ajeno a ese conjunto. No haba inventa-do una bomba o un


tablero de mando, no saba construir barcos, tubos, hornos o taladros, y como
resultado de su ignorancia deba obedecer rdenes y servir de un modo mecnico
a los extranjeros dueos del enorme imperio.
Ahora todo aquel mundo yaca silencioso. Los muelles y los cargaderos se
vean sin barcos y sin carros-tanques. En pocos das ms los ferrocarriles, los
autos, las industrias, los talleres, se veran paralizados. Ya en la misma tarde del
da 19 comenzaron a llegar, en aviones, pequeos grupos de ingenieros y de
qumicos que haban recibido telegramas, mensajes de radio o llamadas
telefnicas de secretaras de Estado y de funcionarios amigos, invitndolos a
ocupar cargos en las instalaciones abandonadas. Algunos, muy pocos, haban
servido a las empresas petroleras y decidieron sumarse al gobierno, pero la
mayora eran profesionistas que conocan tericamente el proceso sin haber
puesto nunca un pie en las refineras.
Para entender la forma en que pudo realizarse ese primer milagro debemos
seguir los pasos de Oscar Vzquez, uno de los ingenieros convocados con
urgencia por el gobierno. Vzquez siempre trabaj en la ciudad donde tena familia
e intereses y sus ideas acerca de la qumica petrolera las haba aprendido en la
escuela. Saba desde luego que el petrleo, bombeado de los pozos lejanos,
entraba a los hornos y ya caliente suba a las torres donde las molculas rotas a
diferentes temperaturas y niveles daban origen a diversos productos. Enfriados
despus en los condensadores, pasaban a los depsitos y de all se bombeaban
nuevamente a los barcos y a los carros de ferrocarril. Este juego esencial del
aceite y del calor no era tan sencillo como todo eso. Los "jugos y bitmenes" de la
tierra, cargados de sustancias nocivas y peligrosas, deban ser analizados,
purgados y vigilados sin cesar, y el mecanismo de las torres desintegradoras y de
los tableros de mando supona conocimientos especializados de ingeniera, slo
asequibles a los escasos tcnicos que rechazaron las proposiciones de las
empresas.
En las oficinas no existan planos ni cuantificaciones de los procesos, y por
aadidura, las plantas eran viejas y trabajaban a base de refacciones y de
medidas de emergencia, pues haca mucho tiempo que las compaas no
instalaban nuevos equipos y se conformaban con operar la chatarra del mejor
modo que les era posible.
Vzquez necesitaba tener una idea precisa del funciona-miento de la refinera,
y siendo los obreros los nicos que operaban toda clase de maquinaria y de
instrumentos, los fue llamando y con sus informaciones traz un esquema
satisfactorio del proceso en su conjunto. Se fij la hora en que la refinera
reiniciara su trabajo. Los obreros y los tcnicos ocupaban sus puestos. En ese
momento entr a la oficina el en-cargado de los hornos:
Jefe le pregunt, ya ordena usted que prendamos la lea?
A Vzquez le pareci tan desproporcionada la relacin entre las bateras de
tubos gigantes y el recurso primitivo de la lea, que vacil un momento:
La lea? S. Prndala usted como es la costumbre.
Ms tarde deba rerse de su ignorancia. La lea todava en esa poca se
utilizaba con el objeto de elevar la temperatura de los hornos hasta que el
petrleo pudiera ser atomiza-do, pero l desconoca aquella particularidad, como

tantas otras, y confiaba siempre en la experiencia de los trabajadores.

Vivas y mueras
Por lo que hace a la distribucin de combustibles, existan dos problemas: la
falta de carros-tanques y el cierre de las gasolineras, concesionarias de las
compaas. El primero se resolvi dndole una prioridad absoluta a los trenes
petroleros. Muchas veces, una locomotora descompuesta se cambi sobre la
marcha por otra de un tren de pasajeros, y stos se quedaban en una estacin
contemplando impotentes el sucio tren cargado de aceite que se perda de vista.
El segundo se atac radicalmente, dndole a los comerciantes gasolina y diesel
que vendan frente a los expendios desiertos, en barriles y en toda clase de
vasijas y recipientes.
Otro quebradero de cabeza lo constituy el importado tetraetilo de plomo,
indispensable para aumentar el octanaje de la gasolina. Habiendo los ingleses
construido en Tampico la nica planta de gasolina de octano, a un obrero llamado
Diego Cabrera se le ocurri la idea de bombear, a travs del oleoducto, crudo
mezclado a la gasolina de la planta, lo que permiti abastecer a las ciudades de
combustibles adecuados y prescindir del producto temporalmente. Sin embargo,
segua faltando el tetraetilo. Mxico entonces decidi producirlo y lo produjo a
costa de algunas vidas y de muchos sacrificios. Fue una hazaa tcnica, como
otras muchas que pasaron inadvertidas en el torbellino de aquellos das en que
todos los mexicanos se sentan participantes de una accin libertaria concreta.
La Iglesia se uni al gobierno por primera vez y bendijo la expropiacin,
solicitando la colaboracin de los fieles. Y el suntuoso Palacio de Bellas Artes
contempl una escena desusada: el pueblo llen el vestbulo con el deseo de
contribuir con algo al pago de los bienes de las empresas. Los hombres daban
dinero, las mujeres ricas sus alhajas y las muy pobres su nico rebozo, un cordero
o un par de gallinas.
El domingo 23 de marzo, una gigantesca manifestacin desfil ante el Palacio
Nacional. Los manifestantes llevaban atades donde se lean pintados los
nombres de la Standard Oil, la Huasteca, la Sinclair, El guila, y dems
compaas difuntas. Repicaban las campanas echadas a vuelo, los edificios se
vean atestados de gente que aplauda el desfile y se oa un gritero incesante:
"Viva la expropiacin petrolera, mueran las compaas!" Crdenas, en el balcn
central del Palacio, saludaban a los manifestantes.

La hazaa del remiendo


Entre tanto segua la batalla material por el petrleo. A las dos semanas no
haba con qu pagar los salarios de obreros y empleados, y la falta de moneda
fraccionaria era tan gran-de en Tampico que rompan a la mitad los billetes de un
peso. Los banqueros se negaban a prestarle al gobierno. Crdenas mand un
avin cargado de dinero. Los pagadores, no dndose abasto, aceptaron el auxilio
de los obreros y en unas horas se pagaron millones sin que faltara un centavo.
A medida que transcurra el tiempo los efectos del boicot mundial se resentan

duramente. Faltaban los tubos. Millares y millares de metros expuestos a la


corrosin del aire marino y de los cidos iban quedando inservibles y no haba
modo de sustituirlos. Se organizaron cuadrillas de trabajadores que desde la
maana salan a la pesca de viejos tubos desechados, hundidos en las marismas,
o revolvan los cementerios de chatarra en busca de piezas de recambio. Los
talleres trabajaban da y noche cortando, soldando, parchando. Preocupaban ante
todo dos clases de tubos: los gruesos, alimentadores de los hornos, que al
romperse suscitaban peligrosos incendios, y los delgados de los condensadores,
donde circulan los gases de las torres enfriados por agua. Rotos, perdan
gasolina en exceso, hasta que a un obrero se le ocurri prescindir de los tubos y
hacer que el agua se mezclara directamente a los gases. El agua entonces,
mucho ms pesada, quedaba en el fondo, la gasolina flotaba y luego poda ser
separada con mayor facilidad.
Este procedimiento lo perfeccion ms tarde otro obrero: llenaron de conchas
de ostiones los cilindros de los condensadores, lo que permiti mejorar la mezcla
al aumentar la superficie de contacto y aprovechar el carbonato de calcio de las
conchas que actuaba como anticorrosivo neutralizando la acidez de los gases.
Nada espectacular. Fue esa la hazaa del remiendo, de la improvisacin, de
las pequeas y grandes sustituciones, realizada
por obreros acostumbrados a obedecer las rdenes de sus jefes, a vivir en
casuchas de madera, la mayora analfabeta, enferma y fatalista, se escapaba de
su infierno los sbados asistiendo a las tabernas y a los burdeles. La expropiacin
les devolvi el espritu creador, que pobl la selva de preciosos centros
ceremoniales, porque nuestro pueblo, humillado y envilecido, slo puede salir de
su letargo y obtener una nueva vida mediante un hecho revolucionario de los
alcances de su cada y de su envilecimiento.

La batalla diplomtica
El 25 de marzo, Sumner Welles le comunic al embajador Castillo Njera que
los representantes petroleros se entrevistaran con l el da 28, para apoyar un
memorndum en el que afirmaban haber sido vctimas de una denegacin de
justicia.
No hay ninguna base en que ellos puedan fundar tal afirmacin respondi
Castillo Njera. El Departamento de Estado debe hacer todo lo posible para
convencer a los petroleros de que acepten la indemnizacin prometida por el
presidente Crdenas, pues cualquier otra medida, lejos de resolver el problema,
contribuir a complicarlo.
Estoy de acuerdo y yo me empear en convencerlos, pero, aceptando esta
lejana posibilidad, cules seran las garantas efectivas que aseguren el pago de
la indemnizacin?
Podran discutirse en el caso de que los petroleros aceptaran la
indemnizacin.
Estas negociaciones seran difciles. Los representantes no desearn ir a
Mxico, dado el ambiente hostil que all existe, no obstante mis seguridades en

sentido contrario. Sera mejor que las negociaciones se realicen en Washington.


No hay otra solucin que la de aceptar la indemnizacin propuesta, pues
consideramos improcedentes todas las representaciones basadas en la
denegacin de justicia. Por lo dems, son falsas las noticias de que en Mxico
exista un sentimiento antinorteamericano.
Mire usted, seor embajador, desgraciadamente ese sentimiento es
innegable, como lo prueba el anuncio de la huelga planteada para el 10 de abril
por los obreros de la Foreign Power Corporation, que cuatro veces ha cedido ya a
demandas excesivas. El Departamento de Estado considera que esta medida se
encamina deliberadamente a la expropiacin. Acerca del petrleo, el
Departamento desea un pronto arreglo, mediante la reanudacin de plticas
pendientes con nuestros tcnicos; por otro lado, como la prensa ataca la debilidad
de nuestro gobierno, mientras se reanudan las plticas hemos ordenado al
embajador Daniels que informe al gobierno de Mxico sobre la suspensin de las
compras de plata. La medida no deben interpretarla ustedes como una represalia,
sino como una necesidad de revisar nuestras relaciones econmicas y financieras.
Cualesquiera que sean las explicaciones, esa medida ser interpretada por la
opinin pblica de los dos pases como una represalia. [31]
Dos das despus, el 27 de marzo, Daniels haba remitido una nota a la
Secretara de Relaciones, en la que, despus de hablar de las expropiaciones
agraria y petrolera y de la actitud siempre amistosa y cooperativa de los Estados
Unidos hacia nuestro pas, a nombre de su gobierno formulaba la siguiente
pregunta: "En el caso de que Mxico insista en llevar a cabo esta expropiacin y
sin que mi gobierno pretenda hablar en nombre de los intereses americanos
envueltos, sino nicamente para su conocimiento preliminar, cul es el
procedimiento concreto que piensa adoptar el gobierno mexicano con respecto al
pago de las propiedades de que se trata, qu seguridades se darn de que el
pago se har, y cundo se puede esperar dicho pago? En vista del hecho de que
los ciudadanos americanos interesados ya han sido privados de sus propiedades,
y de la regla de derecho arriba mencionada, mi gobierno se considera autorizado
para pedir una pronta con-testacin a esta consulta. Mi gobierno considera,
asimismo, que ya es el momento de llegar a una inteligencia parecida respecto del
pago a los nacionales americanos cuyas tierras han sido tomadas y se siguen
tomando, conforme a la poltica agraria del gobierno mexicano."
Daniels, temiendo un rompimiento, retir la nota sin el conocimiento de Hull, y
Mxico la dio por no recibida. Esta actitud de Daniels "le vali escribe Meyer
que, en la correspondencia y propaganda de las compaas, se le acusara de
complicidad o negligencia en el conflicto petrolero".
De cualquier modo, el general Crdenas formul otra nota, que habra sido
entregada al embajador Daniels si ste no hubiera retirado la suya del 27.
Crdenas fue muy claro en su respuesta: "El gobierno mexicano ha prorrogado
reiteradas ocasiones, casi al gusto de los reclamantes americanos, los trminos
que todas las naciones y todas las soberanas del mundo importen para que se
presenten las reclamaciones por daos que puedan recibir los extranjeros por
causas ajenas a la voluntad de la nacin, y por lo mismo, el cargo enumerado en
la nota de Su Excelencia es injusto, pues el pas ha hecho reiterados esfuerzos
por complacer, hasta el exceso, a los demandantes de Mxico por los daos

ocasionados por la Revolucin; prueba de ello, los pagos que por este concepto y
con toda exactitud viene haciendo, anualmente, el propio gobierno mexicano.
"En relacin al criterio que sustenta el gobierno americano acerca del tiempo
en que, segn l, deben pagarse las indemnizaciones por el concepto de
expropiacin, tengo el honor de manifestar a Su Excelencia que considero esta
actitud como una clara y franca agresin a la soberana de mi pas, supuesto que
la interpretacin de sus leyes no est sujeta a la presin de las potencias
extranjeras."
Sobre la reiterada afirmacin de que el gobierno norteamericano se reservaba
para s todos los derechos afectados por la expropiacin, afirm el Presidente que
no iba de acuerdo "con las reiteradas manifestaciones de Su Excelencia el
presidente Roosevelt de mantener una poltica de respeto y de cordialidad con las
naciones de Amrica".
A la pregunta "cul es el procedimiento concreto que piensa adoptar el
gobierno mexicano con respecto al pago de las propiedades de que se trata, qu
seguridades se darn de que el pago se har y cundo se puede esperar dicho
pago?", Crdenas responda:
"Si las compaas petroleras no estuvieran tratando de inmiscuir indebidamente
a un gobierno extranjero en asuntos exclusivos del pas en que operan como
empresas nacionales, seran ellas mismas las que habran informado al gobierno
americano de que los funcionarios mexicanos encargados de verificar el Decreto
de Expropiacin les han manifestado, con toda claridad y precisin, que se les
empezar a pagar la par-te proporcional de las indemnizaciones que
correspondan, segn el periodo de tiempo sealado por la Ley, inmediata-mente
que las tramitaciones en accin de ejecucin queden consumadas y, por
consiguiente, removidos los nicos obstculos que pueden presentarse, como
sera la accin en el extranjero de las compaas afectadas para evitar que la
industria petrolera de Mxico continuara su curso normal. De esta manera estoy
seguro que el gobierno de Vuestra Excelencia no hubiese tenido necesidad de
verse obligado a molestarse dirigiendo la nota que con toda atencin me permito
con-testar."
En trminos generales, tales fueron las posiciones de los dos gobiernos desde
el principio del conflicto. Los Estados Unidos reconocan el derecho de Mxico a la
expropiacin siempre que hiciera un pago inmediato, adecuado y efectivo de los
bienes expropiados, pero se arrogaban el derecho de defender a las empresas
vctimas de una "confiscacin" la palabra ms repetida en 20 aos, y Mxico,
basado en sus leyes y en las leyes internacionales, les negaba tal derecho, pues
era un asunto de su exclusiva competencia. A su vez las empresas trataban de
apoyarse en la fuerza de los Estados Unidos y en causar los mayores daos a la
economa y al prestigio de Mxico mediante una campaa de calumnias
desusada.

El caso ingls

Por lo que hace a Inglaterra, las cosas fueron diferentes. El 8 de abril el ministro
de la Gran Bretaa, Owen St. Clair O'Malley, present una nota al presidente
Crdenas, en la que se afirmaba: "El gobierno de Su Majestad encuentra difcil,
despus de examinar las circunstancias, no llegar a la conclusin de que el
verdadero motivo de la expropiacin fue el deseo poltico de adquirir
permanentemente para Mxico las ventajas de la propiedad y control de los
campos petrolferos; que la expropiacin fue equivalente a la confiscacin, llevada
a cabo bajo una apariencia de legalidad fundada en conflictos del trabajo; y que
las consecuencias han sido la denegacin de justicia y la transgresin, por parte
del gobierno mexicano, de los principios del Derecho Internacional. El gobierno de
Su Majestad no encuentra otro medio para re-mediar esta situacin que la
devolucin de sus propiedades a la compaa."
El secretario de Relaciones, Eduardo Hay, le manifest que como en esta nota
se calificaba de esencialmente arbitraria la expropiacin decretada de los bienes
de la Compaa Mexicana de Petrleo El guila, S. A., el C. presidente de la
Repblica no estaba dispuesto a recibirla, por lo que la misma nota deba ser
dirigida a la Secretara de Relaciones Exteriores.
O'Malley dirigi la nota a la Secretara, explic que exista una diferencia entre
la palabra inglesa arbitrary (dependiente de la voluntad o placer) y la palabra
espaola arbitrario (lo opuesto a lo legal y justo), y solicit autorizacin para
publicarla.
Se cruzaron algunas notas ms, y el 11 de abril el secretario de Relaciones
advirti: "Aun en el supuesto de que numerosos inversionistas britnicos estn
muy interesados en la situacin porque atraviesa la compaa mencionada, sta
es una empresa mexicana y en consecuencia no corresponde el patrocinio de sus
intereses ni en el terreno de la actividad interna del Estado mexicano, ni en el
plano de accin de la vida internacional a un estado extranjero. Mxico no
puede admitir que ningn estado, con el pretexto de proteger intereses de
accionistas de una compaa mexicana, niegue la existencia de la personalidad
jurdica de las sociedades organizadas en Mxico y de acuerdo con nuestras
leyes."
El 20 de abril, la legacin britnica adujo que "el gobierno de Su Majestad no
est interviniendo en favor de la Compaa Mexicana de Petrleo El guila, sino
en favor de una gran mayora de los accionistas de dicha compaa cuya
nacionalidad es inglesa y en estas circunstancias los accionistas ingleses no
tienen quien les defienda excepto su propio gobierno".
El 11 de mayo de 1938, la legacin reclam la tercera anualidad de $ 370 mil
pesos, ya vencida desde enero, que el gobierno mexicano se comprometi a
pagar de acuerdo a lo estipulado por las Convenciones Especiales AngloMexicanas. Esta demora "oblig al gobierno de Su Majestad a examinar el
problema de los adeudos de Mxico", y las conclusiones no eran tranquilizadoras.
Segn los datos de que se dispona, la deuda pblica exterior mexicana, la
deuda de los ferrocarriles expropiados en 1937, la deuda interior, el monto del
adeudo agrario, con otro tipo de reclamaciones y el valor de las expropiaciones
petroleras sumaban centenares de millones de dlares, "por lo que el gobierno de
Su Majestad no puede menos que juzgar la omisin del gobierno mexicano, de
cubrir siquiera sus obligaciones ya existentes; como un hecho que en s hace que

sea injustificada una expropiacin que depende esencialmente para su validez del
pago de una indemnizacin plena y adecuada que en este caso asciende a una
cantidad de mucha consideracin".
"De todos modos conclua la nota, mi gobierno se ve obligado a pedir el
pago inmediato de la cantidad de $ 370 962.71 que venci el 1 de enero prximo
pasado."
El presidente Crdenas, al conocer la injuriosa nota inglesa, le dijo a Eduardo
Surez, su secretario de Hacienda:
Llame al ministro ingls y pdale que retire su nota, por-que es injusta y est
redactada en trminos que contradicen la cortesa britnica.
Mire usted le respondi O'Malley a Surez, convengo en que la nota es
spera, pero me la mandaron de Londres con rdenes de no hacerle ninguna
modificacin. Todava ms, el gobierno ingls la ha dado a la prensa y
posiblemente a estas horas ya estar publicada en los Estados Unidos. Por eso
me encuentro impedido de retirarla.
Le hice a usted esta splica debido a que el Presidente quiere guardar
buenas relaciones con Inglaterra y esta nota sin duda va a alterarlas.
Lo entiendo. Sin embargo, he obrado siguiendo instrucciones precisas.
La nota es contraria a las relaciones diplomticas.
Ustedes arguy O'Malley han cometido un grave error al expropiar a las
empresas y van a sufrir las consecuencias. Ms tarde nos rogarn que volvamos
y volveremos en mejores condiciones.

Sabemos que vamos a sufrir como usted dice, pero no nos rendiremos por
eso. Si usted ha informado en tal sentido, lamento decirle que ha engaado a su
gobierno. Podemos vivir sin el petrleo y de ninguna manera les rogaramos que
regresen.
Cuando Eduardo Surez entr al despacho del Presidente para comunicarle
los resultados de la entrevista, ste se hallaba acompaado por el embajador
Castillo Njera.
Cmo contestara usted la nota inglesa? le pregunt Crdenas.
Yo, en una nota breve y tajante, les dira que el cobro es injusto, pues
nosotros tenemos el derecho a diferir el pago cubriendo los intereses respectivos,
les enviara un cheque por la cantidad reclamada, y aadira que resentimos el
tono de su nota, porque aun los imperios ms poderosos no pueden jactarse de
estar al corriente en sus obligaciones financieras.
Surez escribi all mismo la respuesta, y Castillo Njera sugiri:
Y por qu no mandar llamar a nuestro embajador en Londres?
S, lo voy a hacer dijo Crdenas, porque si no lo hago ellos rompern
sus. relaciones y es mejor que yo me les adelante.
Crdenas llam a nuestro embajador y los ingleses se vieron en la necesidad
de retirar al elegante St. Clair O'Malley, que coment:
He tenido la mala suerte de que otra vez me haya reventado el cohete en la
mano.
La nota inglesa fue muy comentada por medio de escritos satricos y
caricaturas. "Recuerdo me dijo Eduardo Surez que el New York Times
public una caricatura muy graciosa en la que apareca John Bull, dando una

conferencia sobre las briboneras mexicanas, y detrs se vea un gato negro que
llevaba el siguiente letrero: `Deudas no pagadas al gobierno americano'. John Bull
comentaba: `Este maldito gato siempre se presenta en los momentos ms
comprometidos.' " [32]
La nota, redactada por los expertos del Foreign Office en su conocido estilo
imperial, le permiti a Mxico liberarse del acoso ingls y concentrarse en su
disputa con los Estados Unidos. John Bull estaba bastante ocupado, ante la
proximidad de la guerra, para reclamar de un modo ms enrgico sobre la
expropiacin de una empresa mexicana, y el mundo celebr que el gato de la
mala suerte se presentara al enderezar Inglaterra sus prdicas morales de pago
pronto y adecua-do, cuando no tena la menor intencin de ajustar sus abultados
adeudos.

Una salida de emergencia


El anuncio de la suspensin de las compras de plata, a pesar de que los
dueos de las minas eran norteamericanos, quebrant ms an la situacin
econmica y caus tal impacto que el propio general Crdenas le confes a
Surez no haber podido esa noche conciliar el sueo.
As las cosas y cuando todas las puertas parecan cerradas, apareci en la
escena un extrao personaje llamado William R. Davis. Este norteamericano,
dueo de Davis and Co. y de la Parent Petroleum Interest Ltd. de Londres, con
intereses en Alemania y en los Estados Unidos, era un hombre de extraordinaria
inteligencia a quien le importaban sus negocios sobre cualquier tipo de
consideraciones nacionalistas en una poca que pretenda exacerbarlas ante la
posibilidad de la guerra. Davis ya era conocido en Mxico. En 1937 haba
sugerido intercambiar petrleo de los campos de Petrleos Nacionales
pequea empresa mexicana por equipo ferroviario alemn con un valor de 100
millones de pesos, operacin que no lleg a efectuarse. Dueo tambin de la
Sabalo Transportation Company, S. A., empresa que trataba de explotar Poza
Rica y estaba en litigios, al ocurrir la expropiacin le propuso al general Crdenas
ocuparse de toda la industria. El Presidente se cuid mucho de aceptar la oferta,
pero comprendi que Davis, propietario de una flota y de una refinera en
Hamburgo, representaba la nica posibilidad de romper el boicot mundial del trust
petrolero. Venciendo la oposicin de la Standard y del Departamento de Estado,
Davis logr exportar petrleo, una parte vendida en efectivo y otra a cambio de
productos industrializados, a partir del mes de abril de 1938, lo que alivi
considerablemente la presin ejercida sobre Mxico.
Desde luego, Davis era un pillo o al menos un hombre poco escrupuloso, pero
no lo era ms que la Standard o el propio Departamento de Estado, empeados
en destruir a Mxico econmicamente a nombre del sacrosanto derecho de
propiedad y de los "altos intereses" de la seguridad nacional.
Al menos Davis no utilizaba esa retrica nauseabunda; l ganaba dinero, pues
se le venda barato el petrleo, y haca que lo ganase Mxico. Curiosamente, fue

desplazado como el principal exportador no por una empresa alemana o italiana


sino por la empresa norteamericana, la Eastern State.
"Los tratos de Davis con Italia y Alemania escribe Lorenzo Meyer a fines
de 1939 le trajeron grandes dificultades con los Estados Unidos e Inglaterra;
aparentemente sali bien librado de estos encuentros porque todava en 1940
propuso al gobierno mexicano la construccin de un oleoducto en el istmo de
Tehuantepec, oleoducto que l controlara. Este ambicioso proyecto fue el ltimo
de Davis en relacin con Mxico y no lleg a materializarse."
Tambin se logr vender algn petrleo al Japn y tambin ello provoc las
sospechas y la irritacin del Senado y del Departamento de Estado
norteamericanos. Se habl de que el Japn pretenda utilizar la base de baha
Magdalena y tomar posiciones en Mxico contra los Estados Unidos, es decir, se
repetan los mismos cargos hechos a Porfirio Daz, porque el imperialismo a falta
de argumentos convincentes emplea las consejas disparatadas, usadas siempre
con tal de no perder su situacin privilegiada. Se preocupaban por lo que ellos
mismos provocaban de modo sistemtico, pero esta vez sus propias
contradicciones, como despus en el caso de Cuba, iban minando su posicin
hasta hacerla inoperante.
En primer lugar, existan empresarios del tipo de Davis, capaces de aprovechar
las condiciones creadas por el gobierno de los Estados Unidos, las rivalidades de
las compaas petroleras y la propia divisin de los pases capitalistas; en
segundo lugar, los grandes empresarios vieron con alarma que se estableciera un
sistema de trueque, desfavorable a sus mercados tradicionales en Amrica Latina,
y en tercer lugar, el Departa-mento de Estado deseaba mantener unidos a los
pases del continente para que no cundiera en ellos la influencia de las doctrinas
nazifascistas.
Mxico supo aprovechar todas estas contradicciones. Utiliz la divisin de los
pases industrializados para vender petrleo a Italia, Alemania y Japn, a travs de
empresas norteamericanas, sin exasperar el creciente nacionalismo de los
Estados Unidos; en la batalla legal librada contra Norteamrica, Inglaterra y
Holanda, no dio un paso atrs, mantuvo en funcionamiento las instalaciones, y
finalmente, ante la guerra, hizo que el propio Departamento de Estado se
convirtiera en su abogado y retirara su proteccin a las empresas rebeldes.
De 1938 a 1939 se sucedieron una multitud de gestiones incluso con el
presidente Roosevelt, de proposiciones y contraposiciones. El general Crdenas
tuvo varias plticas con el abogado Donald R. Richberg, representante general de
las empresas, pero stas propusieron condiciones inaceptables: pretendan
ejercer un control absoluto sobre la industria pe-trolera durante 50 aos y cumplido
ese lapso devolverla al gobierno mexicano sin ninguna compensacin. Crdenas
slo deseaba en aquel entonces indemnizar a las compaas mediante un previo
avalo de sus propiedades, dejndoles "la exportacin del petrleo en sus
manos".
Las empresas rechazaron el avalo y toda otra propuesta que no fuera la
devolucin de sus bienes. Esperaban un cambio en el gobierno para negociar
desde una posicin de fuerza, ganando tiempo, y Crdenas a su vez, viendo
acercarse la guerra y no queriendo agravar ms el problema electoral in-terno,
tambin deseaba ganar tiempo. Por ltimo, las cosas volvieron a su estado

anterior y Richberg desapareci sin dejar ninguna huella positiva de su gestin.


Ya desde el mes de octubre de 1939 se deline la posibilidad de llegar a un
entendimiento con el grupo Sinclair. El coronel Patrik Hurley, hroe de la primera
Guerra Mundial, secretario de la Defensa en el gobierno del presidente Hoover y
muy hbil negociador, haba presentado al embajador Castillo Njera una
propuesta concreta: Sinclair solicitaba, en pago de sus bienes, 40 millones de
barriles de petrleo crudo, lo que significaba a los precios de la poca unos 38
millones de dlares.
Si bien esta suma era excesiva, la propuesta resultaba muy tentadora, pues
supona el rompimiento del frente unido que hasta entonces haban formado las
empresas, y se iniciaron las plticas.
En el mes de enero de 1940, Castillo Njera, Eduardo Surez y Jess Silva
Herzog, despus de sostener diversas entrevistas en las que estuvo presente el
famoso lder obrero John Lewis, partidario de la expropiacin, lograron que la
Sinclair disminuyera su demanda a slo 14 millones de dlares.
Como era de esperarse, las reuniones no pasaron inadvertidas a las compaas
rivales, sobre todo la Standard Oil, que intensificaron su campaa de prensa.
Segn ellas, no exista ningn peligro de dividir el frente unido de las empresas, y
sostenan que "el nico medio de resolver el conflicto" consista en la devolucin
de sus bienes, mientras aumentaban la presin sobre el Departamento de Estado.

Dos pasos adelante y uno atrs


En los primeros das de febrero de 1940, las conversaciones entre Castillo
Njera y el coronel Hurley haban avanzado al grado que el da 12 nuestro
embajador pudo mandar al presidente Crdenas un telegrama cifrado, en el que le
expona las bases del futuro convenio: Hurley aceptaba 9 millones de dlares en
efectivo, de los cuales 5 deberan ser pagados ese ao y el resto en abonos de 2
millones. La Sinclair podra utilizar a su conveniencia esta suma en comprar
petrleo y se comprometa adems a firmar un contrato por 20 millones de barriles
a precios y plazos que discutiran los peritos. Crdenas contest al da siguiente
en el sentido de que los 9 millones deberan considerarse como la nica
compensacin a la Sinclair en la inteligencia de que si deseaba contratar la
compra de 20 millones de barriles seran pagados a los precios del Golfo. Juzgaba
tambin elevado el primer abono, teniendo en cuenta los pagos que se
entregaran a otras empresas, y sugera que los abonos podran hacerse
descontndose de las entregas de petrleo. [33]
Cuando ya se estaban pagando a los Estados Unidos las primeras sumas por
compensaciones agrarias, el secretario de Estado, Cordel] Hull, cit en su
despacho a Castillo Njera y le dijo que deseaba averiguar, de manera informal
pero oficial, si el presidente Crdenas se opona al arbitraje de la controversia
petrolera, y aadi que el gobierno de los Estados Unidos al elaborar sus planes
deseara tener "una confirmacin o una negativa de la posicin asumida en la
prensa por el seor Presidente ". "En suma sintetiz Castillo Njera, lo que el
secretario Hull deseaba saber era si el gobierno de Mxico aceptara el arbitraje

mediante un arreglo que contuviera garantas para el cumplimiento de la


sentencia", y l respondi que nuestro Presidente no estaba a favor de este
propsito. [34]
El 3 de abril, Castillo Njera le escriba a Crdenas informndole que el
subsecretario Sumner Welles le haba entregado, en un sobre cerrado, la nota en
que se solicitaba el arbitraje. "Me indic que una vez que la hubiese ledo podra
pedirle las explicaciones que yo creyera pertinentes. Esto me hizo comprender
que l no deseaba que se hiciese la lectura en ese momento y que entablramos
alguna discusin."
Le informaba, adems, que se estaba a punto de llegar a un acuerdo con la
Sinclair y que Welles haba comentado "que sera muy importante que tal arreglo
se llevara a cabo, pero que de cualquier manera quedara en pie la propuesta de
arbitraje para arreglarse con las otras compaas ".
La nota, segn le dijo Welles, la tenan preparada desde haca tiempo, pero l
---Welles la haba modificado con esta advertencia; "He procurado dejar la
puerta abierta al gobierno mexicano para que lleguemos a resolver estos
problemas en forma decorosa."
"Aunque en lo general comentaba nuestro embajador el tono de la nota es
comedido, no deja de haber algunos prrafos, sobre todo aquellos en los que se
repite lo ya dicho en la nota de 21 de julio de 1938, que son enrgicos, y como
desde hace tiempo se nos est amenazando con el envo de la nota, el paso dado
por el gobierno americano no me ha sorprendido ni mucho menos desconcertado.
La situacin, por lo dems, aunque cambia desfavorablemente, no es ni con
mucho desesperada o angustiosa. Con serenidad haremos frente a los
acontecimientos y creo que tenemos bastantes armas para defendernos."
Como Silva Herzog haba regresado a Washington el 1 9 de abril y se haban
reanudado las conversaciones con Hurley, Castillo Njera consideraba: "Ahora
ms que nunca debemos llegar a un entendimiento con la Sinclair, antes de
responder a la nota, pues ser un fuerte argumento que expongamos en la
respuesta."
En la tarde del da 3, Hurley pregunt al embajador de Mxico si haba recibido
algn escrito del Departamento de Estado, a lo que Castillo Njera contest
negativamente, pues Welles le haba afirmado que la nota se guardara en
secreto. "Pareci extraarse y comprend que tena conocimiento del envo de la
nota. Antes de que el seor Hurley se retirara, le dije que acababa de recibir el
documento, del que an no me enteraba, y que en nuestra conversacin de
maana le podr dar algunos detalles sobre el contenido. Me propongo
descubrirle, solamente, que se nos hace la sugestin de que el problema
petrolero sea sometido al arbitraje. De seguro, indirectamente, el Departamento
de Estado comunicar a las compaas interesadas el paso que acaba de darse.
Ya en alguna de mis pasadas cartas indiqu que el hoy consejero Davier, del
Departamento de Estado, trasmite, segn el decir de Hurley, a la Standard de
New Jersey todo lo relativo al problema del petrleo que se ventila en dicho
departa-mento." [35]
La nota no era, segn lo expres nuestro embajador, ninguna novedad para el
gobierno. Una gran parte insista en los mismos argumentos de 1938, salvo la
exigencia perentoria del arbitraje. El Departamento de Estado sumaba las deudas

acumuladas desde 1915 y pasaba el recibo, que deba ser calificado por
elementos sospechosos de parcialidad a los Estados Unidos. Mxico no poda
correr ese riesgo. Aunque no se dijo, ya constitua una injusticia que el pas
pagara a los yanquis los daos causados por la Revolucin a sus latifundistas
mientras no pagara un solo centavo a los nacionales igualmente culpables de
haberse enriquecido poseyendo tierras mal habidas a costa de los sufrimientos
del pueblo mexicano. Mxico pudo alegar en su defensa un hecho tan evidente y
slo mencion los daos causados a su economa por el boicot petrolero y las
medidas tomadas con la bendicin del Departamento de Estado.

El derecho de expropiacin
Al recibirse la nota, Castillo Njera y Silva Herzog temieron que los arreglos se
interrumpieran. Hurley, sin embargo, si-gui concurriendo a la embajada
mexicana. Durante cuatro horas diarias, a lo largo del mes de abril, los tres
funcionarios elaboraron lentamente dos documentos. En el primero, el gobierno
mexicano se comprometa a pagar 8 millones 500 mil dlares de compensacin,
en plazos anuales a partir del 1 4 de mayo de 1940, y en el segundo, la Sinclair
compraba a Petrleos Mexicanos 20 millones de barriles, en cuatro aos, a un
precio ms alto que el propuesto inicialmente y slo fijo para el primer ao. De
hecho, como estas compras serian pagadas al riguroso contado, nuestro mismo
petrleo ira sal-dando la deuda.
Redactados los documentos, Hurley slo puso un reparo. La Sinclair exiga el
cambio de una palabra en lugar de decir-se que el pago se haca por la
expropiacin de sus bienes, debera decirse que se haca por la compra de sus
bienes.
El reloj de la biblioteca sealaba las 8 de la maana. Silva Herzog comprendi
en el acto el significado de aquel cambio y se precipit a la recmara de Castillo
Njera. ste despert sobresaltado.
Seor embajador le dijo Silva Herzog con su tonante voz, despus de
explicarle el problema, hemos trabajado durante un mes. Debemos defender
nuestra posicin. Ten-gamos el valor de fracasar.
Castillo Njera sali bruscamente de su duermevela. Tiene usted razn, no
debemos cejar en este principio. Estoy absolutamente de acuerdo.
Silva Herzog subi las escaleras y se present de nuevo en la biblioteca.
No estamos de acuerdo en alterar el texto.
Hurley enrojeci lanzando un alarido que se escuch en toda la embajada.
Silva Herzog pregunt impasible:
Qu le pasa, coronel? Se siente usted enfermo? No, he gritado como
un piel roja, porque yo soy un piel
roja. No lo saba usted?
Lo ignoraba. Tambin en Mxico hay pieles rojas y algo sabemos de ellos.
Por qu no mejor fumamos la pipa de la paz?
No s si esto ser posible, Silva Herzog. Su proposicin es inaceptable.
Hablemos con calma. La expropiacin es un derecho que ha aceptado su

gobierno siempre y cuando paguemos. Nos-otros hemos convenido


amistosamente en pagar y en vender-les un petrleo que ustedes necesitarn
mucho durante la guerra. Ustedes se han abierto las puertas de Mxico.
Hurley se fue tranquilizando poco a poco. Finalmente tom una determinacin:
Salgo inmediatamente a Nueva York. Discutir el asunto con la Sinclair. No le
prometo nada.
Cuando subi el embajador, ya el coronel haba desaparecido. La palabra,
aquella palabra tab que el propio Daniels haba odo como un rayo sonando en el
cielo azul, la palabra equivalente a robo o a libertad, segua omnipresente,
evitando todo posible entendimiento. No quedaba otra cosa que esperar.
A las 11 de la noche de ese domingo, son el telfono en el hotel de Silva
Herzog. Se escuch la voz del piel roja:
Ok, Silva Herzog. Aceptamos la redaccin del texto. Hemos fumado la pipa
de la paz. As puede usted comunicarlo. Adis y felicitaciones.
Al da siguiente, Silva Herzog convoc a una reunin de prensa en la embajada
y dio a conocer los detalles del acuerdo. El bloque de las empresas mostraba una
primera grieta, la cuerda del boicot que tuvo Mxico atada al cuello se aflojaba y el
ultimtum de Cordel" Hull perda su sentido al demostrarse que Mxico quera
pagar y pagaba.
Al finalizar mayo, la Cty Services firmaba otro acuerdo similar, y la Standard
Oil dirigi sus bateras ya no slo contra Mxico sino contra la Sinclair, lo cual
demuestra hasta qu punto estos primeros arreglos vulneraron su posicin.

Final de la expropiacin
Dice Lorenzo Meyer, sintetizando los resultados de la expropiacin: "Ms de
dos decenios de conflicto terminaron as con el reconocimiento tcito de las tesis
sustentadas por Mxico a lo largo de la controversia petrolera originada en 1917;
pero este triunfo no fue completo, ya que la suma que el pas se oblig a pagar
excedi considerablemente el valor real de las propiedades norteamericanas
aceptadas en 1938, y de hecho se tom en cuenta el valor del combustible en el
subsuelo segn los clculos de Washington."
El acuerdo a que se lleg con la Sinclair constituy sin duda una victoria, pues
se especific de un modo inequvoco que los 8 millones y medio de dlares se
pagaban a la compaa no por la compra de sus bienes, sino por su
expropiacin, y esta clusula fue tan dura que estuvo a punto de hacer fracasar
las negociaciones. El acuerdo, por aadidura, no slo rompi el frente de las
empresas norteamericanas, sino que demostr a Washington que Mxico estaba
en condiciones de pagar utilizando el petrleo del subsuelo, considerado hasta el
final como propiedad de las empresas. La violenta reaccin de la Standard Oil, el
mayor trust petrolero, contra la Sinclair y contra Mxico confirma el alcance de
nuestro xito.
La afirmacin de que el pas pag una suma exagerada es dudosa. No hay
ninguna cuantificacin que nos autorice a calcular la cantidad de petrleo
yacente en las tierras otorgadas en concesin a la Sinclair, todava productivas

despus de varios decenios, y por lo tanto no pudo incluirse en el pago el valor


de esos depsitos desconocidos. ni en el acuerdo se menciona para nada. Y el
convenio de venta al contado, por veinte millones de barriles de petrleo, nos
permiti disponer del dinero suficiente para ir liquidando la deuda, o dicho de
otro modo, Mxico estuvo en condiciones de pagar utilizando un recurso que
recobraba la Constitucin del 17 y que fue la causa de veinte aos de disputas y
amenazas interminables.
El arreglo con el resto de las empresas norteamericanas ocurri durante el
gobierno de vila Camacho, teniendo de nuestro lado al Departamento de Estado
y no en contra, como lo estuvo en 1939 y 1940. Aunque Welles arbitrariamente
explic a las compaas que el pago de 24 millones de dlares inclua de hecho el
valor de los depsitos, la Standard se opuso "en nombre de los derechos de
propiedad y de la libertad humana". El hecho de que la Standard empleara ese
lenguaje no interes ni al mismo Departamento de Estado.
Welles respondi que el gobierno de los Estados Unidos no poda ofrecerles
nada mejor y les hizo ver que en adelante no deberan contar con el apoyo oficial.
La Standard rechaz hasta 1943 las propuestas mexicanas que haba
aceptado la Sinclair, y finalmente tuvo que doblegarse, pues la tenacidad de
Mxico y la segunda Guerra Mundial haban inclinado la balanza a nuestro favor.
El litigio de El guila fue diferente. Privada la Gran Bretaa de Washington, su
aliado y su abogado, y cogida en su propia trampa, ya que se haca pasar por
mexicana y el gobierno siempre le concedi ese status, todas sus excesivas
reclamaciones haban cado en el vaco. Sin embargo, ya concluida la segunda
Guerra Mundial el gobierno de Miguel Alemn acept pagarle 130 millones de
dlares por sus bienes expropiados, suma que rebasaba en mucho la cubierta a
las empresas norteamericanas, las cuales representaban el 40 % de la inversin
petrolera.

Una vuelta de 180 grados?


Han dicho los historiadores modernos que Crdenas dio, a partir de la
expropiacin petrolera, una vuelta de 180 grados en su rumbo "hacia el
socialismo". El mismo Crdenas, en un discurso del 20 de febrero de 1940, seal
que su gobierno no haba colectivizado los medios o instrumentos de produccin
ni acaparado el comercio exterior, convirtiendo el Estado en dueo de las
fbricas, las casas, las tierras o los almacenes de aprovisionamiento, y que si
hubo algunas excepciones, como la nacionalizacin de los ferrocarriles y la de la
industria del petrleo, o la expropiacin de maquinarias en el Mante, Yucatn y La
Laguna, ello se debi en verdad a la actitud de los propietarios o de las empresas
mismas. "No hay, pues, en Mxico aada un gobierno comunista; nuestra
Constitucin es democrtica y liberal con algunos rasgos moderados del
socialismo."
Su poltica fue, en esencia, antiimperialista, obrerista y antifeudal, en el sentido
de que destruy el latifundio, pero esta poltica revolucionaria no oper en el
vaco, sino que se llev adelante venciendo la resistencia desesperada de las
clases y de los intereses afectados. El historiador Campbell ha demostrado que

en ningn tiempo los grupos y los partidos de oposicin proliferaron tanto como
durante su sexenio. Literalmente brotaron docenas de pequeas y grandes
organizaciones de la extrema derecha civil encabezadas por la clase patronal de
Monterrey y de la extrema derecha religiosa encabezada principalmente por el
clero.
En marzo de 1938, la expropiacin petrolera provoc, segn hemos visto, una
serie de problemas tcnicos, econmicos, polticos y diplomticos de tal
intensidad que aparentemente deban ocupar la atencin del gobierno, y aun de
todas las fuerzas de la nacin, para lograr dominarlos. Sin embargo esto no
ocurri as. Pasada la euforia de los primeros das, una clase dependiente del
capital extranjero juzg la expropiacin como un hecho disparatado que habra de
causar a Mxico innumerables daos, y se dispuso a utilizarla a modo de arma en
contra de la "nueva locura" de Crdenas, buscando el apoyo de los Estados
Unidos.
No es por tanto un azar que a los tres meses de realiza-da la expropiacin
surgiera la rebelin de Saturnino Cedllo.
El 29 de abril, el embajador Castillo Njera le comunic a Crdenas que a fines
de la semana anterior dos intermediarios del general Cedillo llegaron a Nueva
York a fin de comunicarse con los petroleros, y Crdenas le haba dicho a l,
anteriormente, que las compaas haban intentado "inducir a ciertos individuos
para que agiten al pas".
El general Saturnino Cedillo haba sido por muchos aos el cacique de San
Luis Potos, combati desde muy joven en la Revolucin, fue enemigo de
Carranza, jefe agrario y uno de los factores- que decidieron las elecciones de
1934 a favor de Crdenas. Indio casi puro, no logr sustraerse a las tentaciones
de su tiempo. Dotado de un temperamento sensual y reaccionario, se hablaba
tanto de las orgas escanda-losas que organizaba en su rancho de Las Palomas
como del apoyo que otorgaba a los catlicos perseguidos. Era el dolo de los
estudiantes de la Universidad y de un modo insensible se haba convertido en la
esperanza de las derechas. Partidario de la parcelacin del ejido colectivo, del
clero y de los industriales de Monterrey, la expropiacin petrolera y el alejamiento
de los cargos pblicos vino a colmar la paciencia de este hombre semianalfabeto,
reservado y rencoroso, que asociaba la poltica de Crdenas al comunismo sin
saber una sola palabra de doctrinas polticas y sociales.
Para el gobierno no era ningn secreto su creciente rebelda. Amo absoluto de
San Luis Potos, tena bajo las armas a numerosos campesinos, haba comprado
algunos aviones de combate y sus agentes lo mismo se movan en Nueva York
cerca de las compaas petroleras que en la embajada alemana.
Crdenas le guardaba afecto. El secretario de Gobernacin lo visit dos veces
en su rancho, como enviado de don Lzaro, tratando de buscar un acuerdo, pero
todo fue intil, ya que Cedillo sustitua las ideas por los hombres y crea en la
maligna influencia de ciertos funcionarios sobre las decisiones del Presidente.
Cuando Cedillo rechaz la jefatura de la zona militar de Michoacn y en
cambio pidi su baja del ejrcito, rito al que acudan los generales antes de
sublevarse, Crdenas decidi acabar las incertidumbres intentando por ltima vez
el avenimiento.
El 17 de mayo de 1938 le envi con el general Eduardo Rincn Gallardo una

carta conciliatoria, que fue respondida de mala manera. En vista de eso, el mismo
da, sin llevar ninguna escolta y sin consultar a nadie, Crdenas abord el Tren
Olivo y se present en San Luis Potos. Desdeando la presencia de numerosos
hombres armados, habl desde el balcn del Palacio de Gobierno, casi expuesto
a la muerte, de la rebelin injusta de Cedillo, y antes de dar tiempo a que el
gobernador y sus secuaces se repusieran de la sorpresa, cruz nuevamente la
ciudad y se refugi en una finca cercana, que fue bombardeada sin ningn xito
por los aviones de Cedillo. Crdenas reparti arados y vveres a los campe-sinos
y despus de intentar una nueva reconciliacin, a travs de la hermana del
general rebelde, intilmente, dej el asunto militar, muy a pesar suyo, en las
manos del general Henrquez Guzmn. Cedillo vag algn tiempo por la serrana
de San Luis y unos meses ms tarde fue muerto oscura-mente en un encuentro.
Ese mismo ao de 1938 se dict la ley de la industria elctrica, que control su
funcionamiento hasta desembocar en su futura nacionalizacin; se expidi un
reglamento "que consagraba importantes franquicias sociales a las cooperativas",
"y se cre el Comit Regulador del Mercado de las Subsistencias, que aseguraba
al campesino un precio remunerador a sus productos y pona coto a los abusos
de los acaparadores, evitando las ganancias desmedidas de los intermediarios".
"De este modo se logr inclusive la disminucin de los precios de los productos
alimenticios durante los aos de 1939-1940." [36]
A fines de 1939 se estableci el impuesto de la renta del superprovecho de las
empresas monopolistas, "que aport dice Medin el 10.40 % de los ingresos
fiscales". Y en 1940, a pesar de las dificultades econmicas por las que
atravesaba el pas como consecuencia de la expropiacin petrolera, se
repartieron cerca de dos millones de hectreas, enorme suma si tenemos en
cuenta los gastos que representaba la formacin de nuevos ejidos.
La oposicin en aquel momento crucial exiga menos revolucin y Crdenas le
daba ms revolucin. No pensaba como despus se dijo que el pndulo haba
alcanzado su extremo opuesto y deba regresar inexorablemente al contrario. El
mismo Crdenas expres en su ltimo informe de gobierno que no haba logrado
extirpar del todo el latifundismo. Conoca demasiado bien el pas, saba que
enormes masas campesinas se hallaban an sumidas en el desamparo, que la
industria era todava muy dbil, que los intereses imperialistas conservaban gran
parte de su fuerza, y que haba necesidad de seguir luchando, pues la
desigualdad tradicional de Mxico no iba a desaparecer en un sexenio.
No hubo, pues, un giro de 180 grados en la direccin de la poltica. Para
cambiar la situacin era necesario recurrir a la coaccin o hacer grandes
sacrificios, dos opciones imposibles de tomar en un marco capitalista en el que
todava prevalecan las clases explotadoras.
Exista tambin la posibilidad de una reeleccin. Muchos polticos, los que
tenan la certeza de que una obra de tales dimensiones deba ser continuada y
perfeccionada, llegaron a pedirla, pero el general Crdenas la rechaz en forma
terminante. Aceptarla hubiera significado negarse a s mismo y negar su obra,
ajustada en todo a la Constitucin.
Haba llegado el momento de asestar un golpe definitivo a la dictadura,
cualquiera que sta fuese, y Crdenas lo dio, sin prever que su obra sera
destruida y que la burguesa en el poder haba de ejercer otro tipo de continuismo,

ya no de un solo hombre, sino de un sistema, el sistema desarrollista que se ha


sostenido hasta nuestros das.