Escala sismológica de Richter

Como se muestra en esta reproducción de un sismograma, las ondas P se registran antes
que las ondas S: el tiempo transcurrido entre ambos instantes es Δt. Este valor y el de la
amplitud máxima (A) de las ondas S, le permitieron a Richter calcular la magnitud de un
terremoto.
La escala sismológica de Richter, también conocida como escala de magnitud local (ML),
es una escala logarítmica arbitraria que asigna un número para cuantificar la energía que
libera un terremoto, denominada así en honor del sismólogo estadounidense Charles
Richter (1900-1985).
La sismología mundial usa esta escala para determinar la magnitud de sismos de una
magnitud entre 2,0 y 6,9 y de 0 a 400 kilómetros de profundidad. Por lo que decir que un
sismo fue de magnitud superior a 7,0 en la escala de Richter se considera incorrecto, pues
los sismos con intensidades superiores a los 6,9 se miden con la escala sismológica de
magnitud de momento.

Desarrollo
Fue desarrollada por Charles Richter con la colaboración de Beno Gutenberg en
1935, ambos investigadores del Instituto de Tecnología de California, con el propósito
original de separar el gran número de terremotos pequeños de los menos frecuentes
terremotos mayores observados en California en su tiempo. La escala fue desarrollada para
estudiar únicamente aquellos terremotos ocurridos dentro de un área particular del sur de
California cuyos sismogramas hubieran sido recogidos exclusivamente por el sismómetro
de torsión de Wood-Anderson. Richter reportó inicialmente valores con una precisión de un
cuarto de unidad, sin embargo, usó números decimales más tarde.

donde:
= amplitud de las ondas en milímetros, tomada directamente en el sismograma.
= tiempo en segundos desde el inicio de las ondas P (Primarias) al de las ondas
S (Secundarias).
= magnitud arbitraria pero constante a terremotos que liberan la misma cantidad
de energía.
El uso del logaritmo en la escala es para reflejar la energía que se desprende en un
terremoto. El logaritmo incorporado a la escala hace que los valores asignados a cada nivel
aumenten de forma logarítmica, y no de forma lineal. Richter tomó la idea del uso de
logaritmos en la escala de magnitud estelar, usada en la astronomía para describir el brillo
de las estrellas y de otros objetos celestes. Richter arbitrariamente escogió un temblor de
magnitud 0 para describir un terremoto que produciría un desplazamiento horizontal
máximo de 1 μm en un sismograma trazado por un sismómetro de torsión Wood-Anderson
localizado a 100 km de distancia del epicentro. Esta decisión tuvo la intención de prevenir
la asignación de magnitudes negativas. Sin embargo, la escala de Richter no tenía límite
máximo o mínimo, y actualmente habiendo sismógrafos modernos más sensibles, éstos
comúnmente detectan movimientos con magnitudes negativas.
Debido a las limitaciones del sismómetro de torsión Wood-Anderson usado para
desarrollar la escala, la magnitud original ML no puede ser calculada para temblores
mayores a 6,8. Varios investigadores propusieron extensiones a la escala de magnitud local,
siendo las más populares la magnitud de ondas superficiales MS y la magnitud de las ondas
de cuerpo Mb.

Problemas de la escala sismológica de Richter.
El mayor problema con la magnitud local ML o de Richter radica en que es difícil
relacionarla con las características físicas del origen del terremoto. Además, existe un
efecto de saturación para magnitudes cercanas a 8,3-8,5, debido a la ley de GutenbergRichter del escalamiento del espectro sísmico que provoca que los métodos tradicionales de
magnitudes (ML, Mb, MS) produzcan estimaciones de magnitudes similares para temblores
que claramente son de intensidad diferente. A inicios del siglo XXI, la mayoría de los
sismólogos consideró obsoletas las escalas de magnitudes tradicionales, siendo éstas
reemplazadas por una medida físicamente más significativa llamada momento sísmico, el
cual es más adecuado para relacionar los parámetros físicos, como la dimensión de la
ruptura sísmica y la energía liberada por el terremoto.
En 1979, los sismólogos Thomas C. Hanks y Hiroo Kanamori, investigadores del
Instituto de Tecnología de California, propusieron la escala sismológica de magnitud de
momento (MW), la cual provee una forma de expresar momentos sísmicos que puede ser
relacionada aproximadamente a las medidas tradicionales de magnitudes sísmicas.1

Tabla de magnitudes.
La mayor liberación de energía que ha podido ser medida fue durante el terremoto
ocurrido en la ciudad de Valdivia (Chile), el 22 de mayo de 1960, el cual alcanzó una
magnitud de momento (MW) de 9,5.
A continuación se describen los efectos típicos de los sismos de diversas
magnitudes, cerca del epicentro. Los valores son estimados y deben tomarse con extrema
precaución, ya que la intensidad y los efectos en la tierra no sólo dependerán de la
magnitud del sismo, sino también de la distancia del epicentro, la profundidad, el foco del
epicentro y las condiciones geológicas (algunos terrenos pueden amplificar las señales
sísmicas). (Basado en documentos de U.S. Geological Survey.)

Generalmente no son Alrededor de 1.0 Micro 2. Pueden llegar a destruir áreas pobladas. En la historia de la Nunca registrado.0-3. ver tabla humanidad (y desde que se de más abajo para el tienen registros históricos de equivalente de energía los sismos) nunca ha sísmica. La ley de Gutenberg-Ritcher (1958) es una fórmula que permite cuantificar la relación Frecuencia .9 10. pero 49.200 por año.000 por año. en hasta unos 160 120 por año. extensas zonas.9 Mayor 8. Devastadores en zonas de 1-2 en 20 años.0+ Épico Efectos de un sismo Frecuencia de ocurrencia Los microsismos no son Alrededor de 8. Sismo significativo pero con daño poco probable.9° Descripción ML=De 2.0-8.Magnitud (MW=Mayores de 6.0-2.9 4. edificaciones bien diseñadas los daños son leves. Puede causar graves daños en zonas de varios cientos de 1-3 por año.0-9.9 Fuerte 7.0-4.0-5.9°) Menos de 2. kilómetros a la redonda.000 por día perceptibles.000 por día perceptibles. kilómetros.0° a 6.9 Ligero 5.9 Menor 3. Puede causar daños mayores en edificaciones débiles o mal construidas. Puede causar serios daños en 18 por año.9 Gran 9. rara vez provocan daños.0-7. Movimiento de objetos en las habitaciones que genera 6. Perceptibles a menudo. En 800 por año.9 Moderado 6. ruido. varios miles de kilómetros. sucedido un terremoto de esta magnitud.0-6.Magnitud de la actividad sísmica de una región. Dicha cuantificación se mide de la siguiente manera: .

Perú.6 o más grande cada 100 años. las Azores.UU. Por ejemplo. así como en México.9) y un gran terremoto (magnitud 8. en el Reino Unido (zona de sismicidad baja).. Terremotos menores ocurren casi constantemente en todo el mundo en lugares como California y Alaska en los EE.06 todos los años. Italia.000 son sentidos por la población humana del lugar. La relación es sorprendentemente robusta y no varia significativamente de región en región ni en el tiempo.05 cada 10 años. Turquía. El número de estaciones sísmicas ha aumentado de cerca de 350 en 1931 a varios miles en la actualidad. desde 1900. De estos. India y Japón.0 o mayor) por año. un terremoto de 4. más que a un aumento real en el número de terremotos. lo que podría explicarse por un patrón cíclico de periodos de intensa actividad tectónica.donde N representa la recurrencia sísmica anual de magnitud mayor o igual a M. Este es un ejemplo real de la ley de Gutenberg-Richter. detectables con los instrumentos de medición actuales. Irán. Nueva Zelanda. Como resultado. Estas constantes (calculadas con base en la aplicación de mínimos cuadrados) necesitan ser actualizadas frecuentemente. Guatemala. los registros precisos .07 a 4. Indonesia. intercalados con períodos más largos de baja intensidad. se ha calculado que las recurrencias promedio son: un terremoto de 3. Grecia.000 terremotos cada año.07 a 5. Un reciente aumento en el número de terremotos de gran magnitud se ha señalado. Las estadísticas más detalladas sobre el tamaño y la frecuencia de los terremotos está disponible en la United States Geological Survey (USGS). con base en información elaborada por Organizaciones e Institutos para tal fin. El Servicio Geológico de los Estados Unidos estima que. Sin embargo. Los terremotos más grandes son menos frecuentes. Pakistán. el número de grandes seismos por año ha disminuido. por ejemplo. ha habido un promedio de 18 terremotos de gran magnitud (magnitud 7. pero esto es debido también a la gran mejora en los instrumentos de medición. y que esta media se ha mantenido relativamente estable. y un terremoto de 5. y a y b son constantes determinadas por la naturaleza sísmica de la región. En los últimos años. unos 100. la relación es exponencial. aproximadamente diez veces más terremotos de magnitud 4 o superior se producen en un período de tiempo determinado que los terremotos de magnitud 5 o superior. la Ley de Gutenberg-Richter nos dice que. Se estima que se producen alrededor de 500. aunque esto es probablemente una fluctuación estadística en lugar de una tendencia sistemática. pero los terremotos pueden ocurrir en cualquier lugar. La relación fue inicialmente propuesta por Charles Francis Richter i Beno Gutenberg.0 a 7. Chile. se detectan muchos más terremotos ahora que en el pasado.

Fue introducida en 1979 por Thomas C. Magnitud de momento sísmico . Hanks y Hiroo Kanamori como la sucesora de la escala de Richter.1 Es decir.de terremotos sólo se iniciaron en el año 1900. Tokio y Teherán. es común que la prensa comunique la magnitud de un terremoto en «escala de Richter» cuando éste ha sido en realidad medido con la escala de magnitud de momento. Luego. dada la coincidencia de parámetros de ambas escalas.1 En algunos casos esto no constituye un error.UU. algunos sismólogos advierten que un solo terremoto puede llevarse la vida de hasta 3 millones de personas. aunque se recomienda indicar simplemente «magnitud» y evitar la coletilla «escala de Richter» para evitar errores. Una ventaja de la escala de magnitud de momento es que no se satura cerca de valores altos. la escala de Richter es la que goza de más popularidad en la prensa.9. Otra ventaja que posee esta escala es que coincide y continúa con los parámetros de la escala de Richter. Con el rápido crecimiento de las megaciudades como Ciudad de México. en zonas de alto riesgo sísmico. (USGS) usa esta escala para la medición de terremotos de una magnitud superior a 6. A pesar de lo anterior. Está basada en la medición de la energía total que se libera en un terremoto. El Centro Nacional de Información Sísmica (National Earthquake Information Center) de los Estados Unidos. dependiente del Servicio Geológico de EE. Por estas razones. por lo que es demasiado pronto para afirmar categóricamente que este es el caso. a diferencia de otras escalas. ésta no tiene un valor por encima del cual todos los terremotos más grandes reflejen magnitudes muy similares. Escala sismológica de magnitud de momento La escala sismológica de magnitud de momento (MW) es una escala logarítmica usada para medir y comparar sismos. la escala de magnitud de momento es la más usada por sismólogos para medir y comparar terremotos de grandes proporciones.

La relación entre Mw y M0 está dada por una fórmula desarrollada por Hiroo Kanamori en el Instituto de Sismología de California. donde:  μ es el módulo de deformación de las rocas involucradas en el terremoto. proviene de la palabra inglesa «work». Usualmente es de 30 gigapascales. En cambio. Más concretamente. . Los períodos de oscilación de las ondas sísmicas grandes son proporcionales al momento sísmico (M0). Es por esto que se suele medir la magnitud de momento Mw a través de los períodos de oscilación por medio de sismógrafos.  u es el desplazamiento promedio de A. Es decir. al ser una variable que mide energía (fuerza x desplazamiento). tiene como unidad derivada la N x m o dina x cm. que significa «trabajo». que es la que sigue: Obsérvese que la magnitud de momento sísmico (Mw) se obtiene a partir de una función logarítmica con argumento adimensional y por tanto.2  A es el área de ruptura a lo largo de la falla geológica donde ocurrió el terremoto. M0).La magnitud de momento sísmico (Mw) resume en un único número la cantidad de energía liberada por el terremoto (llamada momento sísmico. La "w" en el subíndice del símbolo «Mw». el momento sísmico (M0). Mw permite entender la cantidad de energía liberada por el terremoto (M0) en términos del resto de las escalas sísmicas. Mw coincide con las estimaciones obtenidas mediante otras escalas. Es por esto que se usa Mw en vez de M0 como parámetro de la escala. el momento sísmico (M0) es una cantidad que combina el área de ruptura y la compensación de la falla con una medida de la resistencia de las rocas mediante la siguiente ecuación: . como por ejemplo la escala de Richter. es una variable adimensional.

Usando la relación estimada: Choy y Boatwright definieron en 1995 la magnitud de energía Comparación con explosiones nucleares La energía liberada por armas nucleares es tradicionalmente expresada en términos de la energía almacenada en un kilotón o megatón del explosivo convencional trinitrotolueno (TNT). Muchos académicos aseveran que una explosión de 1kt TNT es más o menos equivalente a un terremoto de magnitud 4 (regla de uso común en sismología). Solo una pequeña fracción del momento sísmico es convertida en Energía Sísmica Irradiada .Comparación con la energía sísmica irradiada La energía potencial es acumulada en el borde de la falla en la forma de tensión. Durante un terremoto la energía almacenada se transforma y resulta en:  Ruptura y deformación de las rocas  Calor  Energía sísmica irradiada El momento sísmico es una medida de la cantidad total de energía que se transforma durante el terremoto. que es la que los sismógrafos registran. Esto lleva a la siguiente ecuación: .

ambas expresadas en grados. Donde es la masa del explosivo de TNT que es citado para fines comparativos. en ese lugar.000 bombas atómicas como la liberada en Hiroshima en 1945. Aunque a menudo son confundidas. sólo una pequeña fracción de la cantidad total de energía transformada termina siendo radiada como energía sísmica. una eficiencia sísmica debe ser elegida para una bomba que es citada como comparación. será pequeña. Tal comparación no es muy significativa. en cuyo caso decimos que su intensidad es grande. y la energía liberada es cercana a 100.184 MJ/kg). en cambio un sismo muy grande pero muy lejano puede apenas ser sentido ahí y su intensidad. Luego. Sólo es superado a nivel nacional por el cataclismo del terremoto de Valdivia de 1960. Usando la energía específica del TNT (4. como veremos a continuación.5% de la energía de la bomba es convertida en energía sísmica irradiada . la fórmula indicada anteriormente implica el asumir el hecho de que alrededor del 0. el de mayor intensidad registrado por el ser humano mediante sismómetros. expresan propiedades muy diferentes. En ese lugar. . al igual que las explosiones de armas nucleares subterráneas. El sismo es considerado como el segundo más fuerte en la historia del país y el sexto más fuerte registrado por la humanidad. un sismo pequeño pero muy cercano puede causar alarma y grandes daños. V. la actual eficiencia sísmica obtenida varía significativamente y depende de los parámetros de diseño y el lugar de la prueba llevada a cabo. En los terremotos.. El sismo chileno fue 31 veces más fuerte y liberó cerca de 178 veces más energía que el devastador terremoto de Haití ocurrido el mes anterior. Para verdaderas pruebas nucleares subterráneas.[11] EXISTEN DOS medidas principales para determinar el "tamaño" de un sismo: la intensidad y la magnitud. 1 INTENSIDAD La intensidad es una medida de los efectos causados por un sismo en un lugar determinado de la superficie terrestre.

efectos de guías de ondas. etc. usadas en distintos países. pueden existir factores. debido a la concentración de población. Generalmente se observan las mayores intensidades cerca de la zona epicentral. el 26 de agosto de 1959 (3). que ocasionen que un sismo cause mayores daños a distancias lejanas del epicentro. Como la intensidad varía de punto a punto. La figura 41 nos muestra un mapa isosístico de los efectos de un sismo ocurrido en Guerrero. llamadas isosistas. Otro factor que hace que la región pleistocista no coincida con la epicentral. va del grado I (detectado sólo con instrumentos) hasta el grado XII (destrucción total). Es común representar en un mapa los efectos de un sismo mediante curvas. Las escalas MM y MSK (propuesta como estándar internacional) resultan en valores parecidos entre sí (1 y 2). y corresponde a daños leves hasta el grado V. es que pueden reportarse las mayores intensidades en otros sitios. a veces. La escala más común en América es la escala modificada de Mercalli (mm) que data de 1931. donde. como condiciones particulares del terreno. generalmente. aunque.Cuando se habla de la intensidad de un sismo. la escala MSK (de 12 grados) usada en Europa occidental desde 1964 y adoptada hace poco en la Unión Soviética (donde se usaba la escala semiinstrumental GEOFIAN). (discutidos más adelante). la escala JMA (de 7 grados) usada en Japón. por ejemplo. detallada en el Apéndice. ésta representa (usualmente) la correspondiente al área de mayor intensidad observada (área pleistocista). un promedio. propuesta en 1883. Ésta. En la actualidad existen varias escalas de intensidades. un terremoto causará más daños (o al menos serán reportados más daños) que en una región comparativa o totalmente deshabitada. cerca de la frontera con Oaxaca. las evaluaciones en un lugar dado constituyen. Una de las primeras escalas de intensidades es la de Rossi-Forel (de 10 grados). sin indicar dónde fue medida. por eso se acostumbra hablar solamente de grados enteros. . que representan los lugares donde se sintió la misma intensidad. etc.

en una dirección determinada. La magnitud de Richter o magnitud local. el concepto de "magnitud" pensando en un parámetro que describiera. Una de tantas relaciones es (6): log a (cm/s²) = I/3 .07 g. es posible relacionarlos aproximadamente.. Intensidades e isosistas. y es uno de los factores que hacen que las isosistas no formen círculos concéntricos. en 1935. correspondiente a la intensidad II.001 g. crece. Cuando una falla se propaga i. preferentemente. y una de VII a 0.7 g. e. una intensidad de IX corresponde a 0. Richter definió. indicada usualmente por está definida como el logaritmo (base 10) de la máxima amplitud (Amax. de alguna manera. Esta relación nos dice que una intensidad de XI (11.1/2. puede producir mayores intensidades en sitios situados a lo largo de esa dirección que a lo largo de otras.2 MAGNITUDES Y ENERGíA C. la energía sísmica liberada por un terremoto (6). 2 2 V. Este efecto se conoce con el nombre de directividad (4 y 5).Figura 41. Como las intensidades son medidas de daños. medida en cm) observada en un sismógrafo Wood-Anderson estándar (un sismógrafo de péndulo horizontal muy sencillo). y éstos están muy relacionados con las aceleraciones máximas causadas por las ondas sísmicas. Aparentemente la aceleración mínima que percibe el ser humano es del orden de 0.5 g (g = 980 cm/s es la aceleración de la gravedad en la superficie terrestre).0) corresponde a aceleraciones del orden de 1468 cm/s = 1. donde I es la intensidad. menos una corrección por la distancia (D) .

de manera que no podemos saber cuánto vale el desplazamiento máximo. mediante técnicas de filtrado y procesamiento digital (12 y 13). a esa distancia. que sea alguna otra la magnitud medida. En varias partes del mundo se utilizan diferentes definiciones de estas magnitudes. No es raro que los medios de información añadan (de su cosecha) las palabras "de Richter" a cualquier valor de magnitud del que estén informando. Estados Unidos (por lo que no es necesariamente aplicable a cualquier parte del mundo). es una escala muy estable. casi todas ellas están basadas en el logaritmo de la amplitud del desplazamiento del terreno (la amplitud leída en el sismograma se divide entre la amplificación del sismógrafo para la frecuencia predominante de la onda correspondiente) corregida por factores que dependen de la distancia (a veces también de la región epicentral) y de la profundidad hipocentral. es factible obtener una estimación de a partir de registros de acelerógrafos o de sismógrafos de gran rango dinámico. por Mc. Sin embargo es muy probable. y para distancias menores de 600 km (de aquí su nombre de "local"). la ruptura asociada con un sismo grande dura bastante tiempo y radia energía durante todo este tiempo.entre el epicentro y el lugar de registro. Sin embargo. sobre todo para sismos muy grandes y/o lejanos. Richter definió esta magnitud tomando como base las características de California. correspondiente al logaritmo de la amplitud (Ao) que debe tener. Para cuantificar los sismos lejanos se utilizan comúnmente dos escalas: la magnitud de ondas de cuerpo mb y la magnitud de ondas superficiales o M.log Ao (D). La magnitud de Richter tiene dos problemas graves: un sismo grande satura los sismógrafos cercanos a él (es decir. 10 y 11). Es también logarítmica y se designa. produce ondas mayores de las que los aparatos pueden registrar. usualmente. así como del periodo de las ondas observadas (8. Otra escala de magnitudes. 9. distancia y geología del lugar. que causan gran dispersión en los valores de ésta. como vimos antes. resultando en registros que aparecen truncados). Otro problema es que. Es común que los sismógrafos no saturados se hallen fuera del rango de los 600 km para el cual es válida la definición de . construyendo un sismograma pseudo-Wood-Anderson. leída . un sismo de magnitud cero (6): ML= log (Amax) . pues los valores obtenidos dependen menos que ML de factores como el azimut entre fuente y receptor. por lo tanto. como esta definición de magnitud se refiere solamente a una característica momentánea del sismograma. muy usada para determinar magnitudes de sismos locales. es la escala basada en la longitud de la coda de los sismos (7).

que los sismos que ocurren en el valle de Mexicali. presentan valores más pequeños de MS. de tendencias en la historia de ruptura. ML y m b valoran los pulsos de periodo corto. resulta que no puede distinguir entre un sismo que genere un pulso de una amplitud determinada y otro que produzca varios pulsos de la misma amplitud. La razón M s/mbes siempre menor para sismos tectónicos que para explosiones.además en un instrumento de periodo corto. existen varias relaciones aproximadas entre la magnitud de . varían de lugar a lugar. Mw y otras medidas de periodo largo miden las características promediadas de la fuente y se relacionan con las dimensiones y tiempos totales de la ruptura sísmica. los que ocurren en las sierras peninsulares. MS mide periodos intermedios y depende. Para evitar este efecto han sido utilizadas escalas de magnitud basadas en medidas a periodos mucho más largos (15). En general. las isosistas en general no forman círculos. por ejemplo. el cual representa. Las particularidades de los sismos.7. cualquier medida de magnitud se satura cuando el periodo dominante de las ondas observadas es menor que el tiempo de ruptura de la fuente sísmica. que es leída también para periodos cortos. y actualmente es común utilizar la magnitud de momento Mw (16). Por lo tanto. por lo tanto. como vimos arriba. La comparación entre mb y MS para un sismo dado permite distinguir también sismos tectónicos de explosiones. relacionados con la caída de esfuerzos y los detalles de la historia de la ruptura.3 (14). y hace que la magnitud de Richter sea confiable sólo para sismos menores del grado 7. Aunque. Este efecto es conocido como saturación (también) de la magnitud. que es determinada de ondas de alrededor de 20s. Este problema de la saturación de la magnitud se aplica también a los otros tipos de magnitudes mencionados: . se satura para grados mayores de 8. en teoría. cada medida de magnitud evalúa un sismo a través de una "ventana" distinta de frecuencias. donde existe una espesa capa de sedimentos y altas temperaturas asociadas con los centros de dispersión (17 y 18). también depende fuertemente de la profundidad de la fuente. para un sismo de mb dada. cuyo valor se calcula a partir del logaritmo del momento sísmico Mo como: Mw = 2/3 Log Mo . . en el norte de Baja California. observadas a través de las magnitudes. las frecuencias más bajas (14). se satura alrededor del grado 7. esto puede indicar que los esfuerzos en el terreno son menores en el valle de Mexicali.10. debido a la diferencia en los procesos de excitación de ondas y a la relativamente menor dimensión de las fuentes explosivas (1 l).

Existen varias fórmulas que relacionan la magnitud de un sismo con su energía.0).4 + 1.5 M. por lo tanto. 1) con Es = 3.x Como ejemplos de energías radiadas podemos mencionar los sismos de Michoacán de 1985 (Mw = 8. propuesto por Gutenberg y Richter (6). .16 + 1. Un ejemplo de la relación magnitud/ energía radiada. donde R es la distancia (en km) de la fuente al punto de observación. pero para grandes es más apropiada Mw (16). La escala de Mercalli es la intensidad es decir la violencia con que se siente un sismo en diversos puntos de la zona afectada.2. con magnitudes M = 5 y M = 3 generan y ergs. es: log Es(ergs) = 11. respectivamente. A través de ella se puede conocer la energía liberada en el hipocentro o foco. o 31 000 de magnitud 5 para liberar la energía correspondiente a uno de magnitud 8.45 M .un sismo y su intensidad a cierta distancia de la fuente. mientras que los sismos medianos o pequeños.8 X 10²³ ergs. la ocurrencia de sismos pequeños no sirve como válvula de escape para la energía de deformación que dará lugar a sismos grandes.5) con ergs. De aquí podemos ver que la energía liberada por los sismos medianos y pequeños es mucho menor que la liberada por los grandes (requeriríamos de 33 millones de sismos de magnitud 3. Puede usarse M para sismos pequeños a intermedios.46 log R. ¿Cómo se miden las escalas en un terremoto? La escala de Richter mide la magnitud de un sismo. y de Chile 1960 (Mw = 9. diferentes fórmulas son aplicables a los sismos en diferentes lugares o suelos. Como ejemplo presentamos una apropiada para los sismos someros en México (19): I = 8.

Escalas del terremoto  .

5 Richter el 22 de mayo de 1960 en Chile. un sismo de magnitud 7 será diez veces más fuerte que un evento de magnitud 6. Según la Oficina Nacional de Emergencia (ONEMI) de Chile. Para poder entender el nivel de la magnitud del terremoto. La magnitud Richter se calcula mediante una expresión matemática. en el caso de sismos menores.El terremoto en el norte de chile Su magnitud fue de 8. Aunque cada sismo tiene un solo valor de magnitud. Para ello. es una escala logarítmica arbitraria denominada así en honor del sismólogo estadounidense Charles Richter (1900-1985). un terremoto —también llamado seísmo o sismo. Debido a su carácter logarítmico. La escala de Richter mide la magnitud. explicaremos las diferencias entre la escala de Ritcher y de Mercalli. la que se propaga mediante ondas sísmicas. es decir el efecto ¿Cómo se mide la escala de Richter? La escala sismológica de Richter. conocido como su intensidad. registrado instrumentalmente en el mundo. A través de ella se puede conocer la energía liberada en el hipocentro o foco. las más comunes son la de Richter y la de Mercalli. Así. La escala de Richter mide la magnitud de un sismo. sus efectos varían de un lugar a otro. De acuerdo a esta escala. La intensidad es la violencia con que se siente un sismo en diversos puntos de la zona afectada. puede ser medido según su magnitud y su intensidad. que es aquella zona del interior de la tierra donde se inicia la fractura o ruptura de las rocas. La intensidad no debe confundirse con la magnitud. y habrán muchos estimados diferentes de intensidad. 1. La escala de Richter sigue siendo ampliamente usada debido a que se puede calcular rápidamente. Es una escala logarítmica. la magnitud cambia en una unidad. La escala de Mercalli mide la intensidad.2. cuyos datos se obtienen del análisis de los registros instrumentales. ¿Cómo se mide la escala de Mercalli? Los sismólogos usan un método diferente para estimar los efectos de un sismo. y. se utilizan varias escalas. cuando la amplitud del movimiento o energía liberada por el sismo varía por un factor de 10. no existiendo limites inferior ni superior. objetos. en algunos casos simplemente temblor de tierra. El sismo más grande. en el caso de sismos mayores. La medición se realiza de acuerdo a la sensibilidad del movimiento. observando los efectos o daños producidos en las construcciones. terrenos y el impacto que provoca en las . alcanzó una magnitud momento (MW) de 9. un sismo tiene un único valor o grado Richter. y cien veces más fuerte que uno de magnitud 5. es decir la causa 2. también conocida como escala de magnitud local (ML).

Es una escala cualitativa.personas. . (Se expresan en los números romanos del I al XII) Esta medición cualitativa es la que orienta directamente las acciones de protección civil frente a la ocurrencia de sismos mayores o destructores (terremotos). se le pueden otorgar distintos grados en la Escala de Mercalli. abreviada comúnmente como MM. los sismómetros podrían “quedarse cortos” o ir fuera de la escala para el movimiento de la Tierra que es suficientemente fuerte para ser sentido por la gente. Estos sismógrafos se parecen a los acelerómetros. quienes trabajaron en Japón de 1880 a 1895. por John Milne. que ha estado en uso desde 1931. mientras todo a su alrededor se movía.[2] Los instrumentos modernos son. James Alfred Ewing y Thomas Gray. sólo los instrumentos que podrían trabajar serían los acelerómetros menos sensibles. en sus inicios. constituyendo esta representación gráfica el denominado sismograma. Debe su nombre al vulcanólogo italiano Giuseppe Mercalli. consistía en un péndulo que por su masa permanecía inmóvil debido a la inercia. Fue inventado en 1842 por el físico escocés James David Forbes. Diversas mejoras con péndulos horizontales fueron realizadas más adelante. Ha sido modificada varias veces y en la actualidad la escala se conoce como la Escala de Mercalli Modificada. de modo que al empezar la vibración se registraba el movimiento en el papel. con un único grado Richter. dicho péndulo llevaba un punzón que iba escribiendo sobre un rodillo de papel pautado en tiempo. A un mismo sismo. se le otorgan distintos grados Mercalli en los distintos puntos geográficos donde se ha dejado sentir. y tienden a llegar a ser instrumentos universales. con un único grado Richter. Constituye la percepción de un observador entrenado para establecer los efectos de un movimiento telúrico en un punto determinado de la superficie de la tierra. En años anteriores. electrónicos. Se han desarrollado varias escalas para medir la intensidad de un sismo pero la más usada es la escala de Mercalli. La escala modificada de Mercalli va desde el grado I hasta el XII. por supuesto. Esto explica el por qué a un mismo sismo sensible. de acuerdo a la percepción o efectos de ese movimiento en cada punto donde se ha percibido.[1] Este aparato. mediante la que se mide la intensidad de un sismo. En este caso. El valor de la intensidad de un sismo en un cierto lugar se determina de acuerdo a una escala previamente establecida. El sismógrafo o sismómetro es un instrumento para medir terremotos o pequeños temblores provocados por el levantamiento de placas en La Tierra.

manejada por electrónica sofisticada. Los sismógrafos son también usados para detectar explosiones de pruebas nucleares. mientras que los sismómetros usan un circuito integrado para lograr una salida que es proporcional a la velocidad del suelo. Como equipos de sismologia marina. En cambio. Cuando la Tierra se mueve. la fuente del terremoto. acrónimo en inglés). usando el tiempo que toma a las ondas sísmicas propagarse hacia fuera desde el epicentro. Los sensores usados en los sismómetros de Tierra son los llamados geófonos. pero del otro lado de la Tierra sólo pueden registrarse las ondas P. La salida de los acelerómetros es una tensión proporcional a la aceleración del suelo (recordando F=ma de Newton). en tres dimensiones. que son equipos autónomos que trabajan con sus propias baterías y que adquieren datos durante un periodo de tiempo concreto. los sismógrafos que se encuentran cerca del epicentro son capaces de registrar las ondas S y las P. confinada por fuerzas eléctricas. los geólogos pueden también hacer mapas del interior de la Tierra. electrónicamente se trata de mantener la masa fija a través de la retroalimentación del circuito. Cuando ocurre un terremoto. La cantidad de fuerza necesaria para conseguir esto es entonces registrada. Los sismómetros espaciados en un arreglo pueden ser usados para localizar a precisión. . en el medio marino además del geófono también se utiliza el hidrófono para captar tanto las vibraciones terrestres como las ondas acústicas que se transmiten por el agua. existen los llamados sismómetros de fondo oceánico (OBS. Al estudiar las ondas sísmicas.Los modernos sismómetros de banda ancha (llamados así por la capacidad de registro en un ancho rango de frecuencias) consisten de una pequeña ‘masa de prueba’. el punto de la ruptura de la falla.

¿Qué es la escala de Richter? En 1935. Hay instaladas estaciones sismográficas en todo el mundo. aparato sumamente sensible capaz de detectar las vibraciones más leves de la tierra. emplean múltiples y avanzados instrumentos en su investigación. la línea es recta. pero su herramienta fundamental es el sismógrafo.Cómo funciona un sismógrafo? Los sismólogos. Richter. los temblores pequeños originan ligeras oscilaciones.) Cuando no hay vibraciones. Un sismo de intensidad 2 libera diez veces más energía que otro de intensidad 1. la línea queda marcada por un rayo de luz finísimo enfocado sobre papel fotosensible. la comparación entre la amplitud de las ondas y el tiempo que tardaron en alcanzar diversas estaciones permite a los científicos determinar dónde se produjo el terremoto y su magnitud. Cada número sucesivo de la escala representa una decuplicación de la cantidad de energía liberada por un temblor. pero las grandes sacudidas producen amplios trazos hacia arriba y hacia abajo. Charles F. Los movimientos quedan registrados por medio de un punzón que traza una línea sobre un papel enrollado en un cilindro giratorio. ideó una escala numérica para graduar la intensidad de los terremotos. y uno de intensidad 3 es diez veces más potente que otro de intensidad 2. o científicos especializados en el estudio de los terremotos. (En algunos aparatos. Cuando se registran ondas sísmicas de cierta intensidad. . un sismólogo norteamericano.

tiende a oscilar. y el otro en Japón en 1933. . Sin embargo. actualmente se logra por medio de bobinas o imanes que ejercen las fuerzas amortiguadoras de la oscilación libre de la masa. No es probable que haya daños en las construcciones a menos que el terremoto supere la intensidad 5. para que pueda inscribir en un papel pegado sobre un cilindro que gira a velocidad constante.Los sismógrafos registran diariamente centenares de pequeños temblores. Se basa en el principio de inercia de los cuerpos. ya que esta oscilación posterior del péndulo no refleja el verdadero movimiento del suelo. la inercia de la masa hace que ésta permanezca un instante en el mismo sitio de reposo. cuando el soporte se sacude al paso de las ondas sísmicas. Así. Los terremotos graves corresponden a la intensidad 7 y superiores. es necesario amortiguarla. pero los de magnitudes inferiores a 2 no son percibidos por los sentidos humanos. el movimiento del suelo puede ser medido con respecto a la posición de una masa suspendida por un elemento que le permita permanecer en reposo por algunos instantes con respecto al suelo. como sabemos este principio nos dice que todos los cuerpos tienen una resistencia al movimiento o a variar su velocidad. Sólo dos han llegado al 8. Los sismos verdaderamente devastadores son los que alcanzan magnitudes por encima de 8. En la figura de la derecha se ha representado un aparato en el que el amortiguamiento se logra por medio de una lámina sumergida en un líquido (comúnmente aceite). El instrumento hasta aquí descrito. se podrá registrar una componente del movimiento del suelo. SISMÓGRAFOS El sismógrafo Un sismógrafo es un instrumento usado para medir movimientos de la Tierra. Posteriormente cuando la masa sale del reposo. Si se sujeta un lápiz a la masa suspendida.9: uno que ocurrió en Colombia y Ecuador en 1906. detecta la componente vertical del movimiento del suelo y se conoce como sismógrafo vertical. El mecanismo consiste usualmente en una masa suspendida de un resorte atado a un soporte acoplado al suelo. El papel donde traza el movimiento se conoce como sismograma. Este era el método utilizado en los aparatos antiguos.

los movimientos del suelo también tienen dos componentes horizontales. . Un ejemplo de sismógrafo horizontal es el que se muestra en la figura siguiente. Para medir este movimiento se requiere de péndulos horizontales que oscilan como una puerta aunque con el eje ligeramente inclinado para lograr un punto de estabilidad.Como el movimiento del suelo tiene lugar en las tres dimensiones del espacio. Uno de estos sismógrafos horizontales se orienta en la dirección N-S y otro en la E-O.

en la actualidad la amplificación se realiza electrónicamente.000. El movimiento del suelo con respecto a la masa se efectuaba en los primeros instrumentos por medio de una pluma o estilete que inscribía sobre un tambor giratorio. como también aquellas causadas por el hombre. . por ejemplo movimientos tan pequeños como 1/10. Los sismómetros comúnmente registran movimientos de muchas y diferentes fuentes naturales. Los sismómetros actuales son sumamente sensibles a los movimientos de tierra. Actualmente existen sismógrafos que detectan el movimiento de la masa electrónicamente y lo digitalizan para ser almacenado en cinta magnética u otros medios de almacenamiento digital. olas golpeando las playas. Después se introdujo la inscripción sobre película o papel fotográfico de un haz de luz reflejado en la masa o sistema amplificador del sismógrafo. y ruidos de coches y grandes camiones.Además del péndulo y el sistema de amortiguamiento los sismógrafos emplean un sistema de amplificación para producir registros que puedan ser analizados a simple vista. por ejemplo movimientos de los árboles a causa del viento. Antiguamente la amplificación se realizaba por medio de un sistema mecánico.000 de centésima (distancias casi tan pequeñas como espacios atómicos) pueden ser detectados en lugares sumamente quietos.

.Sismograma El sismógrafo Chan-Heng Es el primer sismógrafo conocido se construyó en China.C. alrededor del año 130 d. se sabía que había habido un onda sísmica. Consistía en una vasija de bronce que contenía seis bolas en equilibrio en las bocas de seis dragones situados alrededor de la vasija. Si una o más bolas se caía de la boca de los dragones al interior de las ranas.

Un sismógrafo de Lehman casero Un sismográfo de Lehman es simplemente una baja vertical que sujeta a otra horizontal que tiene unido a ella un peso. .

Ahora la idea consiste en unir el extremo de la barra horizontal por medio de una alambre rígida al cono de un altavoz. El amplificad or se conecta a un ordenador por medio de la tarjeta de sonido y luego se utilizará un programa (tipo Adobe Audition) para grabar . Es importante encerrar el altavoz dentro de una caja de cartón para que no le afecten ruidos externos que pueda recoger. La salida del altavoz entra en un amplificad or (que puede ser el de una minicaden a). De modo que si se produce una vibración moverá el cono del altavoz. lo cual generará una corriente eléctrica.

El mismo consistía en una jarra con ocho cabezas de dragón. que ante la ocurrencia de un terremoto. que se tiene conocimiento. es el sismoscopio inventado. . un mecanismo interno liberaba la bola y caía sobre un sapo ubicado debajo de la cabeza. El primer instrumento específicamente construido para medir los sismos. en el año 132 d. el registro y la medición de los sismos.C. Desde la antigüedad el hombre trató de detectar los terremotos y medir de alguna forma sus efectos. por el filósofo chino Chang Heng (Figura 1). indicando de manera aproximada la dirección del sismo.el audio en el disco duro.. Los resultados obtenidos deben ser algo similar al siguiente dibujo SISMOMETRÍA – INSTRUMENTAL DE MEDICIÓN La Sismometría es la disciplina que basa su estudio en la detección. cada una de las cuales tenían una bola metálica.

C.) .Figura 1: Primer sismógrafo inventado por el científico chino Hang Chen (Año 132 d.

2 .En 1703 el abate De Haute-Feuille (1647-1724) ideó un sismoscopio construido en madera con una base circular en el centro. Debajo de cada una de estas canaletas hay ocho envases pequeños. con ocho pequeñas canaletas en su flanco. de un pedestal. cuatro en correspondencia con los cuatro puntos cardinales y cuatro en puntos intermedios. que fijados a la base son utilizados para recoger el mercurio que se vierte ante un movimiento sísmico (Figura 2). INSTITUTO NACIONAL DE PREVENCIÓN SÍSMICA –INPRES. con un diámetro interno de aproximadamente 12 centímetros. En su parte superior contenía mercurio.

.Figura 2: Sismoscopio construido por el abate De Haute-Feuille.

Científicos como James D. hicieron su contribución con instrumentos para la medición de los sismos.3 . O. que lo hizo exitosamente durante el período 1880-1885. pero fue rápidamente sustituido por el desarrollado por los científicos británicos: John Milne (1849-1913). y estaba suspendido sobre una plancha de cristal ahumado. SE y SO. el italiano Filippo Cecchi (1875) y Alfred Wegner (1880). Luigi Palmieri (1856). En 1898. logrando con gran eficiencia el registro de los sismos en toda su duración (Figura 3) INSTITUTO NACIONAL DE PREVENCIÓN SÍSMICA – INPRES. Forbes (1841). El instrumento. Este sismógrafo consistía en un péndulo con una aguja. en un plano perfectamente horizontal: Analizando la taza en la que se derramó el mercurio indicará la dirección proveniente del sismo. S. dándoseles el nombre de sismógrafos. Verbeck (1873). E. se debe orientar adecuadamente.Cada uno de estos ocho recipientes. con la invención de instrumentos que registraban los movimientos sísmicos en función continua con el tiempo. a pesar de que ninguno de ellos funcionó adecuadamente. fue el primer instrumento utilizado en sismología que permitía discernir entre las ondas primarias y secundarias. El sismógrafo construido por Cecchi se podría considerar como el primer dispositivo en registrar el movimiento de un sismo en función del tiempo. Thomas Gray (1850-1908) y James Alfred Ewing (1855-1935). Un avance importante recién se da a finales del siglo XIX. NE NO. el científico alemán Emil Wiechert (1861-1928) desarrolla el primer sismógrafo con amortiguamiento viscoso. se encuentran identificados con las letras: N.

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durante la década del 1950-60.Figura 3: Sismógrafo Wiechert horizontal (Alemania 1904) Masa: 1. El movimiento de la masa del péndulo hacía oscilar una bobina en el campo magnético de un imán fijo. posibilitó ampliar notablemente el campo de la investigación sísmica.000 veces para períodos de 12 segundos. El registro se efectuaba sobre papel fotográfico mediante un haz de luz que provenía de un galvanómetro. comienzan a utilizarse los primeros sismógrafos digitales portátiles para estudios específicos (características del sitio. etc. INSTITUTO NACIONAL DE PREVENCIÓN SÍSMICA –INPRES. A partir de 1970 se generaliza la instalación de los sismógrafos digitales a nivel mundial. Período: 8 s Por su parte el científico ruso Boris Galitzen (1862–1916) desarrolla .). llegando a obtener amplificaciones del orden de 1.000 kg.4 . alrededor de 1961. el primer sismógrafo electromagnético. La incorporación de la computadora en el campo de la sismología. y se establecen los primeros archivos de datos sísmicos digitales. generando una corriente proporcional a la velocidad del movimiento del suelo. Este nuevo diseño muestra ser mucho más preciso y fiable que los anteriores instrumentos mecánicos. ruido sísmico.en 1906. El primer sismógrafo con grabación digital funcionó en el California Institute of Technology (CALTECH). convirtiéndose en la base para la instrumentación sísmica utilizada durante gran parte de los siguientes 100 años.

que al usar registro digital y un rango dinámico alto permiten el registro tanto de terremotos cercanos como lejanos (Figura 5). El desarrollo de la instrumentación sismológica ha derivado hacia instrumentos con una curva de respuesta prácticamente plana para un gran rango de periodos. solamente cuando la aceleración excede un límite prefijado (comúnmente 0. El sismómetro que responde al movimiento del suelo. y lo hace de manera automática. Un sismógrafo consta básicamente de cuatro partes (figura 4): a. a lo largo del tiempo. Un sistema de amplificación que permite aumentar la precisión del registro del movimiento. Este tipo de instrumentos se denominan sismógrafos de banda ancha (BB. d. el término sismógrafo está reservado a los instrumentos que registran el movimiento del terreno en función del tiempo y trabajan en forma continua durante las 24 horas del día.5 . A su vez el término acelerógrafo es el dispositivo que registra la aceleración del terreno. de su sigla en inglés Broad Band). b. en la dirección vertical u horizontal. Un sistema de registro de la señal amplificada para graficar la variación del movimiento. Un sistema de tiempo preciso que se incorpora al registro de la señal sísmica.01 g). c. Figura 4: Esquema indicativo de los componentes de un sismógrafo.En la actualidad. INSTITUTO NACIONAL DE PREVENCIÓN SÍSMICA –INPRES. y lo convierte en una señal eléctrica.

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o bien para registrar ondas de período corto para sismos cercanos. para su procesamiento. Desde 1990 hasta la actualidad la tecnología electrónica ha podido desarrollar instrumentos cada vez más reducidos. de sus siglas en inglés Digital Acquisition System) de 16 ó 24 bits. E-O y vertical (Z). vía satelital o Internet. con mayor sensibilidad y precisión.Figura 5: Sismómetro de Banda Ancha (BB) de tres componentes.6 . En general. o ambos a la vez. La información almacenada es transmitida en forma continua y en tiempo real a los centros de investigación. Estas señales ingresan a un sistema digital de adquisición de datos (DAS. y la dirección vertical. que incluye un GPS para incorporar la señal horaria y las coordenadas del lugar (Figura 6). estudio y almacenamiento INSTITUTO NACIONAL DE PREVENCIÓN SÍSMICA –INPRES. Respuesta plana en el rango frecuencial de 8. las estaciones sismológicas actualmente incluyen sensores que registran las tres componentes del movimiento del suelo: dos direcciones horizontales perpendiculares.3mHz (120 seg) a 50 Hz. Ya sea para registrar ondas de período largo para sismos lejanos. compactos y livianos. modelo STS-2 (Streckeisen) de 9 Kg. llegando a contener en un solo sismómetro tres sensores para la medición de las tres componentes: N-S.

sismómetro de banda ancha (BB) modelo 40-T (Güralp).). de tres componentes. de 24 bits. con respuesta plana en el rango frecuencial de 33.Figura 6: A la derecha.3mHz (30 seg) a 50 Hz. sistema digital de adquisición de datos TAURUS (Nanometrics Inc. A la izquierda. .