Capítulo 83

COMPAÑÍA MINERA
ESCONDIDA

1.¿Cómo esta constituida Minera Escondida?.
Minera Escondida Limitada es una Sociedad de Responsabilidad Limitada, constituida por
escritura pública de fecha 14 de agosto de 1985 que opera únicamente en Chile y tiene su
sede en la ciudad de Antofagasta (Avenida de la Minería Nº 501).
2.¿Donde esta ubicado el yacimiento de Minera Escondida y que
produce?.
El yacimiento Escondida está ubicado en el norte de Chile, en el Desierto
de Atacama, a 170 km. al sureste de la ciudad de Antofagasta y a 3.100

metros sobre el nivel del mar. Minera Escondida produce concentrado de
cobre mediante el proceso de flotación de mineral sulfurado y cátodos de
cobre mediante los procesos de lixiviación de mineral oxidado y de
biolixiviación de sulfuros de baja ley.

3. ¿Qué tipo de infraestructura tiene Minera Escondida para su
proceso de explotación minera?.
La infraestructura consiste en dos minas a rajo abierto (Escondida y
Escondida Norte); dos plantas concentradoras (Los Colorados y Laguna
Seca) que producen concentrado de cobre; una planta de electro-obtención
que produce cátodos a partir de mineral oxidado y sulfurado; dos
mineroductos que transportan el concentrado de cobre desde la mina
hasta una planta de filtros ubicada en Puerto Coloso ubicado al sur de la
ciudad de Antofagasta. En Puerto Coloso, también de propiedad de la
compañía, operamos una planta desaladora cuyo producto -agua de mar
desalada de uso industrial- junto con el agua de filtrado, se transporta a la
mina a través de un acueducto.
Minera Escondida es la mina de cobre de mayor producción en el mundo.
4.- ¿ Qué empresas posee BHP Billiton en Chile y cual es el porcentaje
de participación que tiene en cada una de ellas?
En Chile, Metales Base de BHP Billiton posee tres operaciones productivas:
Compañía Minera Cerro Colorado y Compañía Minera Spence, ambas con
el 100% de propiedad, y Minera Escondida, con un 57,5% de la propiedad.
5.-

¿Quiénes

son

los

socios

de

Minera

Escondida

y

en

que

porcentajes?.
-

BHP Billiton (57,5%): fusión de la compañía australiana Broken Hill
Proprietary (BHP) y la inglesa Billiton.

-

Río Tinto Pic (30,0%): es una compañía de origen británico, también una
de las mayores empresas de recursos naturales del mundo.

-

JECO Corporation (10%): es un consorcio japonés compuesto por
Mitsubishi Corporation (60%), Mitsubishi Materials (20%) y Nippon Mining
& Metals Company (20%).

-

Internacional

Finance

Corporation

(IFC)

(2,5%):

es

una

entidad

perteneciente al Banco Mundial que fomenta la inversión sostenible del
sector privado en los países en desarrollo, para así ayudar a reducir la
pobreza y mejorar la calidad de vida de la población.

6. Haga un diagrama de flujo que muestre en general la operación de
planta de Minera Escondida

7.- Haga un diagrama de proceso que explique la producción de cobre
a partir de mineral sulfurado, indicando cada una de las etapas e
iniciándose en la tronadura y terminando en la producción de
concentrado de cobre.

Etapa de Chancado: Para lograr el tamaño deseado de ½ pulgada, en el
proceso del chancado se utiliza la combinación de tres equipos en línea
que van reduciendo el tamaño de los fragmentos en etapas, las que se
conocen como etapa primaria, etapa secundaria y terciaria.

En la etapa primaria, el chancador primario reduce el tamaño
máximo de los fragmentos a 8 pulgadas de diámetro.
- En la etapa secundaria, el tamaño del material se reduce a 3
pulgadas.
- En la etapa terciaria, el material mineralizado logra llegar finalmente
a ½ pulgada.
Etapa de Molienda (SAG): El mineral se recibe directamente desde el
chancador primario (no del terciario como en la molienda convencional)
con un tamaño cercano a 8 pulgadas (20 cm, aproximadamente) y se
mezcla con agua y cal. Este material es reducido gracias a la acción del
mismo material mineralizado presente en partículas de variados tamaños
(de ahí su nombre de molienda semi autógena) y por la acción de
numerosas bolas de acero, de 5 pulgadas de diámetro, que ocupan el 12%
de su capacidad. Dados el tamaño y la forma del molino, estas bolas son
lanzadas en caída libre cuando el molino gira, logrando un efecto conjunto
de chancado y molienda más efectivo y con menor consumo de energía por
lo que, al utilizar este equipo, no se requieren las etapas de chancado
secundario ni terciario.
La mayor parte del material molido en el SAG va directamente a la etapa
siguiente, la flotación, es decir tiene la granulometría requerida bajo los
180 micrones, y una pequeña proporción debe ser enviado a un molino de
bolas.
Etapa de Flotación: La pulpa proveniente de la molienda, que tiene ya
-

incorporados los reactivos necesarios para la flotación, se introduce en
unos receptáculos como piscinas, llamados celdas de flotación. Desde el
fondo de las celdas, se hace burbujear aire y se mantiene la mezcla en
constante agitación para que el proceso sea intensivo.
Las burbujas arrastran consigo los minerales sulfurados hacia la
superficie, donde rebasan por el borde de la celda hacia canaletas que las
conducen hacia estanques especiales, desde donde esta pulpa es enviada a
la siguiente etapa.
El proceso es reiterado en varios ciclos, de manera que cada ciclo va
produciendo un producto cada vez más concentrado. En uno de estos
ciclos, se realiza un proceso especial de flotación para recuperar el

molibdeno, cuyo concentrado alcanza una ley de 49% de molibdenita
(MoS2).
7 ¿Cuál es el objetivo del proceso de lixiviación en la minería del
cobre?
La lixiviación es un proceso hidrometalúrgico que permite obtener el cobre
de los minerales oxidados que lo contienen, aplicando una disolución de
ácido sulfúrico y agua. Este proceso se basa en que los minerales oxidados
son sensibles al ataque de soluciones ácidas.
8.

¿Cómo se realiza el proceso de lixiviación en la minería del

cobre?. Descríbalo por etapas.
a) Etapa de Chancado: el material extraído de la mina (generalmente a rajo
abierto), que contiene minerales oxidados de cobre, es fragmentado
mediante chancado primario y secundario (eventualmente terciario), con el
objeto de obtener un material mineralizado de un tamaño máximo de 1,5 a
¾ pulgadas. Este tamaño es suficiente para dejar expuestos los minerales
oxidados de cobre a la infiltración de la solución ácida.
b) Etapa de Formación de la pila: el material chancado es llevado mediante
correas transportadoras hacia el lugar donde se formará la pila. En este
trayecto el material es sometido a una primera irrigación con una solución
de agua y ácido sulfúrico, conocido como proceso de curado, de manera de
iniciar ya en el camino el proceso de sulfatación del cobre contenido en los
minerales oxidados. En su destino, el mineral es descargado mediante un
equipo esparcidor gigantesco, que lo va depositando ordenadamente
formando un terraplén continuo de 6 a 8 m de altura: la pila de lixiviación.
Sobre esta pila se instala un sistema de riego por goteo y aspersores que
van cubriendo toda el área expuesta.
Bajo las pilas de material a lixiviar se instala previamente una membrana
impermeable sobre la cual se dispone un sistema de drenes (tuberías
ranuradas) que permiten recoger las soluciones que se infiltran a través del
material.
c) Sistema de riego: a través del sistema de riego por goteo y de los

aspersores, se vierte lentamente una solución ácida de agua con ácido
sulfúrico en la superficie de las pilas. Esta solución se infiltra en la pila
hasta su base, actuando rápidamente. La solución disuelve el cobre
contenido en los minerales oxidados, formando una solución de sulfato de
cobre, la que es recogida por el sistema de drenaje, y llevada fuera del
sector de las pilas en canaletas impermeabilizadas.
El riego de las pilas, es decir, la lixiviación se mantiene por 45 a 60 días,
después de lo cual se supone que se ha agotado casi completamente la
cantidad de cobre lixiviable. El material restante o ripio es transportado
mediante correas a botaderos donde se podría reiniciar un segundo
proceso de lixiviación para extraer el resto de cobre.
9. ¿Qué se obtiene del proceso de lixiviación?.
De la lixiviación se obtienen soluciones de sulfato de cobre (CuSO 4) con
concentraciones de hasta 9 gramos por litro (gpl) denominadas PLS que
son llevadas a diversos estanques donde se limpian eliminándose las
partículas sólidas que pudieran haber sido arrastradas. Estas soluciones
de sulfato de cobre limpias son llevadas a planta de extracción por
solvente.
10. ¿Qué es la Biolixiviación?
La biolixiviación es una tecnología que emplea bacterias específicas para
lixiviar, disolver o extraer, un metal de valor (cobre, uranio, zinc, níquel,
cobalto, etc.) con tenido en un mineral. El producto final de la
biolixiviación es una solución ácida que contiene el metal en forma soluble.
De otro lado, el término biooxidación es usado para describir el proceso
que emplea bacterias para degradar un sulfuro, sea pirita o arsenopirita,
en la que el oro o la plata, o ambos, se encuentran encapsulados.
Proceso natural que se vale de la capacidad de cierto grupo de
microorganis m o - p r i ncipalmente bacterias del género Acidithiobacillusde oxidar sulfuros metálicos hacia sus sulfatos solubles correspondientes,
con la producción de ácido sulfúrico y sulfato férrico.

11. Haga una tabla que muestre los microorganismos asociados a la
lixiviación de minerales, mostrando la fuente energética, pH y
temperatura.
MICROORGANIS
MO
Acidithiobacillus ferro
oxidans
Acidithiobacillus
thiooxidans
Leptospirillum
ferrooxidans
Sulfolobus
Acidiphilium cryptum
Thiobacillus
intermedius
Thiobacillus
napolitanus
Thiobacillus
acidophilus
Th. thioparus
Thiobacillus TH2 y
TH3
Metallogenium sp.
Heterótrofos

FUENTE
ENERGETICA

pH

T E M P E R AT U
RA
(°C)

Fe+2, U+4, S0

1,

25-30

S0, Fe+2

2,0

25-30

Fe+2

1,5

25-35

+2

S , Fe , C orgánico
C orgánico

2,0
2,0

>60
25-35

S0, S-2, C orgánico

2,5

30

S0, S-2

2,8

30

S0, S-2

3,0

S0, S-2

3,5

-2

6,0

0

S , Fe

+2

Fe+2

50

4,5

C orgánico

25-40

10. Describa el mecanismo de lixiviación bacteriana indirecta a través
de reacciones químicas que realizan bacterias Thiobacillus
ferrooxidans.
Lixiviación Indirecta
Este tipo de lixiviación se realiza con Fe2(SO4)3 en ausencia de oxígeno o de
bacterias, es responsable de la disolución o lixiviación de varios
minerales sulfurados de importancia económica.
Dentro de este mecanismo, son importantes dos reacciones mediadas por
Thiobacillus ferrooxidans:
1. Pirita

FeS2 + ½ O2 + H2O ⇄ FeSO4 + H2SO4
2FeSO4 + ½ O2 + H2SO4 ⇄ Fe2(SO4)3 + H2O

3. Calcopirita
4. Calcocita

CuFeS2 + 2Fe2(SO4)3 ⇄ CuSO4 + 5FeSO4 + 2S0
Cu2S + 2Fe2(SO4)3 ⇄ 2CuSO4 + 4FeSO4 + S0

El mecanismo de lixiviación indirecta depende de la regeneración biológica
del sulfato férrico (reacción 2).
El azufre (Sº) generado en las reacciones 3 y 4 puede ser convertido en
ácido sulfúrico (H2SO4) por T.ferrooxidans según:
2S0 + 3O2 ⇄

2H2SO4

• Este ácido sulfúrico mantiene el pH del sistema a niveles favorables para
el desarrollo de la bacteria.
11. Describa el mecanismo de lixiviación bacteriana directa a través
de reacciones químicas que realizan bacterias ferrooxidans.
Lixiviación Directa
• Las bacterias ferrooxidantes también pueden lixiviar sulfuros metálicos
directamente, sin la participación del sulfato férrico producido
biológicamente. El proceso se describe en la siguiente reacción, donde M
representa un metal bivalente:
Bacteria MS + 2O2 ⇄ MSO4
Bacteria 2FeS + H2O ⇄ Fe2(SO4)3 + H2SO4
Bacteria 4CuFeS2 + 17 O2 + 2H2SO4 ⇄ 4CuSO4 + 2Fe2(SO4)3 + 2H2O

• Dado que el hierro siempre está presente en ambientes de lixiviación
natural, es posible que tanto la lixiviación indirecta como la directa
ocurran de manera simultánea.

12. ¿Cuál es el mecanismo que explica la biolixiviación indirecta?
En contraste con el mecanismo directo, el indirecto considera básicamente
la acción de los iones férricos sobre el mineral sulfurado disolviéndolo. A
través de esta reacción química de lixiviación, se producen iones ferrosos y
azufre elemental. Finalmenete, estas especies químicas son oxidadas
biológicamente a hierro férrico y ión sulfato, respectivamente. Este
mecanismo, en principio, no necesita de la adherencia de las células al
mineral. Las ecuaciones que toman parte son las siguientes:
MS  2 Fe 3  M 2  S 0  2 Fe 2

En el caso de la pirita, la anterior reacción sería:

FeS 2  14 Fe 3  8 H 2O  15 Fe 2  16 H   2 SO4

2

Paralelamente, la acción bacteriana cataliza la oxidación del ion ferroso y
del azufre elemental según las dos reacciones siguientes:
4 Fe 2  O2  4 H   bacteria
   4 Fe 3  2 H 2O

2 S 0  3O2  2 H 2O  bacteria
   4 H   2 SO4

2

13. ¿Cuál es el mecanismo que explica la biolixiviación directa?

Según el primero de los posibles mecanismos, la bacteria ataca al sulfuro
metálico de forma directa, mediante su adherencia a la superficie mineral
y la posterior oxidación enzimática de {este por transporte de electrones
desde la parte reducida del minderal, generalmente un sulfuro, al oxígeno
disuelto. La reacción sería:

Para el caso de la pirita la reacción anterior quedará así:

2

2 FeS2  7 O2  2 H 2O  bacteria
   2 Fe 2  4 SO4  4 H 
La adherencia de bacterias al mineral es, por tanto, un requisito del
mecanismo directo y la principal evidencia presentada en defensa del
mismo.