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ESTIMULACIÓN COGNITIVA

:
UNA REVISIÓN NEUROPSICOLÓGICA
Sara Villalba Agustína y Raúl Espert Tortajadab
Fechas de recepción y aceptación: 1 de abril de 2014, 23 de abril de 2014

Resumen: Investigaciones recientes ponen en evidencia la capacidad que tienen las
neuronas para regenerarse y establecer nuevas conexiones. Por ello, las personas mayores con un envejecimiento fisiológico, con deterioro cognitivo leve o con demencia
en fase leve-moderada necesitan una terapia específica temprana, llamada estimulación
cognitiva, para restaurar habilidades cognitivas, ralentizar la progresión del deterioro y
estabilizar su estado funcional. Actualmente se sabe que dicha terapia, pautada de forma
estandarizada y de forma científica, afecta al cerebro potenciando los mecanismos de
plasticidad cerebral, la neurogénesis, la reserva cerebral y la angiogénesis.
Palabras clave: estimulación cognitiva, plasticidad cerebral, neuropsicología, envejecimiento.
Abstract: Recent studies demonstrate the ability of neurons to regenerate and make
new connections. Therefore, older people with physiological aging, mild cognitive impairment or mild to moderate dementia in an early stage need specific therapy called
cognitive stimulation to restore cognitive abilities, slow the progression of deterioration

Facultad de Psicología, Magisterio y Ciencias de la Educación de la Universidad Católica de Valencia “San
Vicente Mártir” y Unidad de Neuropsicología del Hospital Universitario Dr. Peset. Valencia. España
Correspondencia: Universidad Católica de Valencia “San Vicente Mártir”. Calle Guillén de Castro, 175.
46008 Valencia. España.
E-mail: sara.villalba@ucv.es
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Facultad de Psicología, Departamento de Psicobiología, de la Universitat de València y Unidad de Neuropsicología del Hospital Clínico Universitario de Valencia.
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THERAPEÍA 6 [Julio 2014], 73-93, ISSN: 1889-6111

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Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada

and stabilize their functional status. We now know that this therapy affects the brain
by enhancing the mechanisms of brain plasticity, neurogenesis, angiogenesis and brain
reserve.
Keywords: cognitive training, brain plasticity, neuropsychology, ageing.
1. Introducción
El ser humano tiene una serie de capacidades cognitivas, funcionales, motoras, emocionales y psicosociales que le permiten adaptarse al entorno. Estas capacidades son
susceptibles de poder ser mejoradas a través de la práctica y la experiencia, mediante la
estimulación cognitiva (EC).
La EC se define como el conjunto de técnicas y estrategias que pretenden optimizar
la eficacia del funcionamiento de las distintas capacidades y funciones cognitivas (percepción, atención, razonamiento, abstracción, memoria, lenguaje, procesos de orientación y praxias) mediante una serie situaciones y actividades concretas que se estructuran
en lo que se denominan “programas de entrenamiento cognitivo”. La EC no solamente
se centra en la parte cognitiva, sino que aborda otros factores, tales como la afectividad,
la esfera conductual, social, familiar y biológica, buscando intervenir sobre la persona
adulta de forma integral1.
EC son todas las distintas actividades que permiten estimular las capacidades cognitivas existentes con la finalidad de mejorar el funcionamiento cognitivo y disminuir
la dependencia del adulto mayor. Es de resaltar que una de las principales funciones de
la EC es trabajar las capacidades que aún se conservan en el adulto mayor y no las que
ya ha perdido, logrando así evitar la frustración del adulto. Todo esto contribuye a una
mejora global de la conducta y estado de ánimo como consecuencia de una mejora de
autoeficacia y autoestima. La EC se dirige de un modo más específico a mejorar el funcionamiento cognitivo de las personas con deterioro cognitivo o demencia, potenciando
las capacidades y habilidades cognitivas todavía preservadas, así como enlenteciendo el
proceso de deterioro. Es necesario destacar que esta terapia no se dirige a recuperar definitivamente o frenar procesos degenerativos, aspecto terapéutico hoy por hoy inalcanzable desde cualquier aproximación terapéutica. Esta disciplina tiene su base científica
en el cuerpo de conocimientos que aportan la neuropsicología, la psicología cognitiva,
así como las teorías y principios existentes sobre el aprendizaje y la motivación humana2.
Entre las ventajas de este tipo de tratamiento, destaca que no produce efectos secundarios ni interacciones farmacológicas y además facilita el contacto personal con el
terapeuta y otras personas, lo cual interviene positivamente en el comportamiento del

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Se conoce que aquellas personas que han tenido estimulación cerebral a lo largo de la vida en forma de adquisición de conocimientos. aun cuando no mostraran ningún síntoma de esta enfermedad en vida6. 1. El estudio de su naturaleza y de los factores que la determinan se ha convertido en una cuestión de máximo interés científico y social. En este misma área. las actividades de ocio. Entre sus objetivos prioritarios se encuentran conseguir un aumento de la calidad de vida y del bienestar personal3. La reserva cerebral se desarrolla como resultado de aspectos neurobiológicos como el volumen cerebral (mensurable indirectamente a través del perímetro craneal) y/o de los efectos de las experiencias de vida. por último. puede resultar más económica. Bases neurobiológicas de la EC A continuación describimos los principales conceptos asociados a las bases neurobiológicas de la EC. la redundancia y la dependencia de uso4. ISSN: 1889-6111 . sus cerebros son capaces de tolerar cierta cantidad de lesiones sin que aparezcan los síntomas de una posible enfermedad neurodegenerativa. se produciría un retraso en la expresión clínica de estos procesos neurodegenerativos. la capacidad de aprendizaje. THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. 2. 73-93. versátil y con un razonable coste-efecto para mejorar las manifestaciones clínicas y la calidad de vida. Actualmente estas terapias se consolidan como una herramienta útil. tales como la educación. es decir. sobre envejecimiento y la enfermedad de Alzheimer5. el estilo de vida. la neuroplasticidad. actividades sociales o físicas tienen una mayor reserva cerebral. En los siguientes puntos se van a describir las bases científicas sobre las que se asienta la estimulación cognitiva. otra serie de trabajos han mostrado que una de cada tres personas mayores de 80 años fallecidas tienen lesiones típicas de enfermedad de Alzheimer en sus cerebros. tanto de la persona con demencia como de sus cuidadores. tal y como ha demostrado David Snowdon en su famoso estudio de las monjas. Si se incrementara dicha reserva.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 75 sujeto mejorando sus habilidades y no solamente las funciones cognitivas. Dicha intervención terapéutica actúa sobre las capacidades cognitivas que muestran una alteración clínicamente significativa y se fundamentan esencialmente en la reserva cerebral. la actividad física. el bilingüismo o la actividad cognitiva7. la complejidad laboral. La reserva cerebral es la capacidad que tiene el cerebro para tolerar cierta cantidad de lesión cerebral sin que aparezcan síntomas cognitivo-conductuales. como sucede con los fármacos.

y que desarrollan trabajos o aficiones con mayores requerimientos cognitivos o que tienen más relaciones sociales que la media. Aunque este término se utiliza hoy en día en psicología y neurociencia. En ambos grupos se encontraron correlaciones significativas entre la puntuación en el CRC y el rendimiento en pruebas neuropsicológicas que miden la función ejecutiva11. Esta capacidad de tolerancia o reserva actúa como un factor protector. los años de escolaridad sí que influyeron significativamente. aficiones y actividades de ocio. de tal modo que durante el envejecimiento. (2011). la plasticidad cerebral se define como la capacidad del sistema nervioso para cambiar su estructura y su funcionamiento a lo largo de su vida como reacción a la diversidad del entorno.76 Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada Otra línea de evidencia muestra que además de esta reserva cerebral de base puramente anatómica. de ahí el nombre de reserva cognitiva. pero su desarrollo depende en gran medida del ambiente y de la conducta. 73-93. e incluso durante estadios iniciales de un proceso neurodegenerativo. con trabajos y aficiones menos exigentes cognitivamente y con una red social más exigua. Habitualmente se refiere a los cambios en diferentes niveles THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. relaciones sociales. La reserva cognitiva de cada persona está directamente relacionada con el nivel educativo alcanzado y con el grado de estimulación cognitiva que mantenga a lo largo de su vida (actividad laboral. La capacidad cognitiva de cada sujeto también está en parte determinada genéticamente. Estos mecanismos estarían íntimamente relacionados con la capacidad cognitiva de cada sujeto. no es fácil de definir. Se explica así el hecho de que el analfabetismo y la soledad sean dos importantes factores de riesgo para este tipo de procesos10. y permitirían una mayor eficiencia funcional del cerebro que facilitaría la compensación de los efectos de las lesiones cerebrales8. se pueden utilizar los recursos acumulados para compensar parcialmente la influencia de la edad o de la neuropatología9.). Investigaciones muy recientes han mostrado su interés en objetivar el grado de reserva cognitiva a través de un cuestionario llamado CRC (Cuestionario de Reserva Cognitiva). etc. ISSN: 1889-6111 . Según Kolb y cols. Se ha concluido que la edad no tiene influencia significativa en la puntuación obtenida en el CRC en ninguno de los grupos (55 controles cognitivamente sanos y 53 pacientes con enfermedad de Alzheimer). 2. Son ya innumerables los estudios que demuestran que aquellas personas con más nivel educativo. con la intención de establecer su relación con las funciones cognitivas con el fin de obtener los valores normativos en la población española anciana cognitivamente sana. La neuroplasticidad se define como la respuesta del cerebro para adaptarse a las nuevas situaciones y restablecer el equilibrio alterado después de una lesión. existen otros mecanismos que proporcionan una reserva más fisiológica. sin embargo. tienen menos riesgo de padecer enfermedad de Alzheimer u otras demencias que aquellas otras con menos estudios.

ISSN: 1889-6111 . Una mejor comunicación entre las neuronas significa que las señales eléctricas viajan de manera más eficiente a lo largo del nuevo camino. La Plasticidad Funcional Compensatoria permite explicar. La plasticidad sináptica se logra a través de mejorar la comunicación en las sinapsis entre las neuronas. y ahora conocemos que cuando las células madre se dividen en dos células (una nueva célula madre y otra célula que evoluciona a neurona madura). Diversos autores afirman que esta reserva cerebral o plasticidad reduce la expresión clínica de la EA y fundamenta el hecho de que pueda incidirse en ella mediante la EC16. Se presupone que estos pacientes presentan una cierta reserva cerebral. desde eventos moleculares (tales como los cambios en la expresión génica) al comportamiento. 2. donde son requeridas. 2. Estas vías o circuitos neuronales son construidos como rutas para la intercomunicación de las neuronas y se crean en el cerebro a través del aprendizaje y la práctica. La utilización de nuevos recursos cognitivos refleja una estrategia de compensación. Las tres formas de plasticidad más importantes son la plasticidad sináptica. estas nuevas neuronas migrarán hacia los bulbos olfatorios y la corteza prefrontal. el cerebro. En presencia de déficits relacionados con la edad y la disminución de la plasticidad sináptica que acompañan al envejecimiento. bien por un mayor número de neuronas o de densidad en sus conexiones neurales. Las últimas investigaciones en este campo han abierto esperanzadoras vías a una nueva generación de tratamientos para combatir enfermedades neurodegenerativas o asociadas al cerebro. 2. permitiendo de esta manera que el cerebro mantenga su capacidad neuronal14. una vez más. los hallazgos clínico-neuropatológicos que se constatan en pacientes que no han estado en vida clínicamente demenciados. la enfermedad de Alzheimer (EA) o la enfermedad de Parkinson. o por la cantidad de tejido cerebral funcional que mantiene la persona. bien por la disposición de sus estrategias cognitivas para la resolución de problemas. La sinapsis permite la comunicación entre las neuronas y cada vez que se adquieren nuevos conocimientos (a través de la práctica repetida). Todo ello posibilita preservar las capacidades cognoscitivas. pero sobre todo en los últimos años. La plasticidad sináptica es un concepto muy importante para poder explicar la maleabilidad del cerebro13. la comunicación o la transmisión sináptica entre las neuronas implicadas se ve reforzada.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 77 en el sistema nervioso. Hoy en día se sabe que tanto las neuronas como las células de la neuroglia se siguen produciendo por la diferenciación de células madre durante toda la vida de los humanos. 73-93.2. Desde 1944. Esta hipótesis fue negada hasta bien avanzada la segunda mitad del siglo XX.3. la existencia de la neurogénesis se ha comprobado científicamente. La neurogénesis se refiere al desarrollo y proliferación de nuevas neuronas en el cerebro tras el nacimiento. la neurogénesis y el procesamiento funcional compensatorio12. como el autismo. pone de mani- THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. muchas veces. pero que en el estudio postmortem sí que cumplen los criterios neuropatológicos de una demencia senil tipo Alzheimer15.1.

73-93. Sin embargo. verificado por la disminución de la memoria inmediata y de fijación que aparece en los primeros estadios de la enfermedad. bajo dicho THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. incluso en el de aquellos que están cursando una demencia en fase leve o moderada. Mahieux y Gely-Naergeot postularon el concepto de dependencia de uso. en los últimos años se ha comprobado que aquellas personas diagnosticadas de EA en fase leve o moderada. las únicas sinapsis neuronales que persisten en el tiempo son las que se activan de manera regular al presentarse reiterativamente una respuesta cognitiva o emocional. el encéfalo tiende a modificarse estructural y funcionalmente mientras aprende o reaprende. el ejercicio físico mediante la producción de BDNF (brain-derived neurotrophic factor) o el entrenamiento mental. Por tanto. Según los autores. también desarrollan mecanismos de aprendizaje. aunque no ocurre lo mismo en fases graves de la enfermedad. bien la posterior recuperación de un material aprendido o bien la máxima eficacia de una capacidad cognitiva depende de su grado de utilización. los sujetos son capaces de aprender17. la memoria implícita puede estar esencialmente intacta y es aquí donde pueden centrarse las intervenciones no farmacológicas en las personas con demencia. se pensaba que cualquier intento de intervención cognitiva presentaría efectos muy reducidos o nulos. salvo casos de afectación y/o deterioro cognitivo muy graves. Esta plasticidad cerebral puede activarse mediante el aprendizaje. en la mejora de las habilidades instrumentales y en la adquisición de nuevas estrategias y esquemas cognitivos. debido a la gran pérdida de neuronas y falta de conexiones sinápticas19.18. 3. Sin embargo. Mientras que la memoria explícita muestra una gran alteración en pacientes demenciados y amnésicos. Por lo tanto. Se pensaba que se producía una merma esencial en la capacidad de aprender. La posibilidad de realizar nuevos aprendizajes en las personas con EA se ha negado hasta hace pocos años. ISSN: 1889-6111 . Dicha capacidad de reserva o almacenaje cognoscitivo se basa en la plasticidad adaptativa que posee el cerebro. motores y asociativos o relacionales. Las bases biológicas de esta capacidad de aprendizaje proceden de la amplia evidencia empírica sobre la capacidad de las neuronas lesionadas para regenerarse y establecer nuevas conexiones. El aprendizaje es un proceso múltiple que suele involucrar diversos mecanismos perceptivos.78 Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada fiesto su plasticidad para reorganizar sus redes neurales. en la adecuación a nuevos estímulos y ambientes. aunque de forma limitada. Los distintos tipos de aprendizaje pueden verse afectados de manera diferencial. A lo largo de la vida de todo ser humano existe una capacidad de aprendizaje. y en consecuencia son eliminadas. que se pone de manifiesto en los posibles cambios de conducta. es decir. mientras que aquellas sinapsis que no son utilizadas se degeneran por falta de uso. más o menos limitada. Por tanto. Esta plasticidad del sistema nervioso (neuroplasticidad) existe en el cerebro anciano. Basándose en dichas premisas.

es en este punto donde vamos a centrar nuestro trabajo. cabe esperar que la estimulación de las funciones cognitivas residuales en el paciente con demencia retrase su degeneración por el uso de los circuitos neuronales implicados20. Algunos estudios han concluido que la utilización de estimulación cognitiva ayuda a reducir o detener el deterioro cognitivo21-23. como son la heterogeneidad del síndrome y el control de variables intrínsecas y extrínsecas. consistente en que una misma función cognitiva puede ser ejecutada por diversos subsistemas cerebrales. bien tras la recuperación espontánea o bien tras la rehabilitación o estimulación cognitiva. muchos sí han demostrado la efectividad de estos programas en el plano cognitivo y funcional. Por estas razones había pocos estudios metodológicos que demostrasen su efectividad y calidad. este podría compensarse. El término redundancia fue propuesto por Luria en 1976 y postula que cuando se produce una lesión cerebral y. Los primeros estudios para cuantificar los beneficios de la estimulación cognitiva presentaban importantes limitaciones por la falta de grupo control y el tamaño reducido de la muestra. Efectividad de la EC A partir de la década de los setenta comienzan a aparecer los primeros programas de rehabilitación cognitiva en la práctica clínica. en la actualidad. mientras que otros no han encontrado mejorías de los pacientes a corto o largo plazo ni tampoco señalan una mejoría global del estado cognitivo24. ISSN: 1889-6111 . si bien son muy escasos los estudios que han logrado demostrar objetivamente la existencia de cambios neuroplásticos a partir de la intervención cognitiva.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 79 supuesto. 4. La respuesta a esta cuestión es que. 73-93. 25. A ello había que añadir las dificultades metodológicas propias de estos estudios. dirigidos a pacientes con daño cerebral. existe una controversia sobre la efectividad que tienen los programas de estimulación cognitiva en personas con EA. que parten de la neuroplasticidad como base biológica de la rehabilitación o intervención cognitiva. En este sentido. THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. por la activación de otros subsistemas corticales o córtico-subcorticales conservados o no dañados. en consecuencia. 3. un déficit cognitivo. que podrían sustituir a las estructuras cerebrales lesionadas y ejercer un control sobre la función neuropsicológica para su preservación o recuperación. Una de las metas esenciales de las investigaciones ha sido determinar si la modificación y potenciación de la plasticidad puede suponer un beneficio terapéutico en el tratamiento de los déficits cognitivos. Otro de los aspectos sobre los que se fundamenta la rehabilitación neuropsicológica es el concepto de redundancia de sistemas.

73-93. en concreto en el recuerdo diferido de una lista de palabras y en la propia valoración subjetiva de la memoria. Otro estudio analizó la incidencia de un programa de estimulación cognitiva para los adultos mayores institucionalizados en el Hogar Santa Isabel del municipio de Envigado en las funciones cognitivas de memoria y atención. frente al grupo control. y el grupo control no realizó la terapia. (2010) muestra la eficacia de la EC para mejorar el funcionamiento cognitivo y la calidad de vida de los pacientes que reciben este tratamiento. El programa se aplicó a doce pacientes durante un semestre académico. los resultados mostraron una menor tasa de deterioro cognitivo en el grupo que recibió el tratamiento combinado que en el que recibió solo tratamiento farmacológico29. Se observó que los pacientes que habían recibido EC mantuvieron sus puntuaciones estables en el estado cognitivo general (MMSE) y en la fluencia verbal. En la actualidad. dígitos auditivos y sí en la velocidad de procesamiento y medidas de satisfacción de la ejecución26. test de los 7 minutos y lista de palabras. comparando los resultados de pretest y postest31. El estudio llevado a cabo por Fernández-Prado y cols. Otro estudio fue realizado con 52 pacientes diagnosticados de EA. los programas de EC se han desarrollado con el fin de abordar las preocupaciones expresadas por los ancianos al considerar el deterioro mental como una condición patológica y no como cambios inherentes en el proceso de envejecimiento. Recientemente. la EC se está utilizando conjuntamente con el tratamiento farmacológico con muy buenos resultados. que registró un descenso en estas puntuaciones28. con varias sesiones de seguimiento durante dos meses. (2007) con 30 pacientes diagnosticados con EA –a quienes dividió en grupos de tratamiento combinado (farmacológico y EC) y tratamiento farmacológico (donepezilo)– y tras un año de seguimiento. otros autores no encuentran mejora en las pruebas de memoria visual.80 Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada Esta mejoría solo la han encontrado en diferentes áreas cognitivas específicas. el metaanálisis de Olarazán y cols. mediante los resultados obtenidos en el MMSE de Folstein. Asimismo. El análisis de los resultados mostró una mejoría en el deterioro cognitivo general. En un estudio llevado a cabo por Matsuda y cols. En esta misma línea. Estos se dividieron en dos grupos: uno recibía EC durante 9 meses en 2 sesiones semanales de 120 minutos cada una. Dicho programa consistía en tres sesiones semanales de 90 minutos cada una y con una duración de 8 semanas en grupos de 1012 pacientes. se estudió el efecto de un programa de estimulación cognitiva en 38 pacientes con deterioro cognitivo leve. (2012) analizó la influencia de THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. siendo esta la variable más capaz de predecir un mayor rendimiento tras la estimulación cognitiva27. En el estudio se observó un aumento significativo en las puntuaciones del Test Mini-mental y específicamente en las tareas de memoria y atención. frente a los que solo reciben tratamiento farmacológico30. En los últimos años. ISSN: 1889-6111 .

Por este motivo. consistente en impedir que los sujetos cometan errores durante el aprendizaje de una nueva tarea o la adquisición de una nueva información. (2008) utilizó la técnica de AsE (aprendizaje sin error). Los resultados mostraron que las rutas que había aprendido a partir del AsE las recordó mejor34.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 81 un programa de EC aplicado a 53 sujetos con pérdida de memoria relacionada con la edad en comparación con un grupo control de 51 sujetos sin entrenamiento cognitivo. También estudiaron la relación entre los cambios cognitivos y la variación en la calidad de vida percibida de las personas mayores en ambos grupos. Una de las primeras alteraciones que se producen en la enfermedad de Alzheimer es el déficit mnésico. Cada día se va incluyendo más la EC como una terapia importante en el tratamiento de la EA. siendo mejor. este tratamiento se debe realizar en las fases iniciales. a la demencia leve y a la primera fase de la demencia moderada). Además. mientras que las de los pacientes que no las recibieron habían declinado. dándoles las respuestas correctas en cada momento. Este estudio fue realizado con 84 pacientes en los estadios 3. menor irritabilidad y mejor relación con otras personas. 4 y 5 de la escala de Reisberg (que equivalen al deterioro cognitivo leve. Un estudio llevado a cabo por Provencher y cols. se utilizó la técnica de AsE para el aprendizaje de asociación rostro-nombre en 15 pacientes con EA y 15 controles sanos. A su vez. que consiste en la presentación de estímulos con un intervalo creciente THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. 73-93. sin embargo. el desempeño de los participantes sanos35. En un estudio más reciente.5 horas de duración cada una. con menos episodios de agitación. Un grupo de neurólogos. geriatras y psiquiatras de distintos centros públicos de España (Madrid y Barcelona) y Estados Unidos ha realizado un estudio dirigido por la Fundación María Wolf para valorar los efectos de la estimulación cognitiva y motora en los pacientes con Alzheimer. Los resultados del estudio. ISSN: 1889-6111 . (2008) utilizaron la técnica de retención espaciada (RE). realizado por Bier y cols. publicados en el último número de la prestigiosa revista Neurology. menos problemas conductuales y gozaban de una calidad de vida superior. Hawley y cols. (2008). considerando a la estimulación cognitiva una terapia de primera línea33. un número importante de estudios de EC se ha centrado en los trastornos de la memoria y en el efecto de algunas técnicas para su compensación. En otro trabajo. con mejor rendimiento cognitivo y de percepción de la calidad de vida32. mostraron que al cabo de un año los pacientes que habían acudido a las sesiones de estimulación cognitiva y motora presentaban una situación afectiva más positiva. Los resultados muestran cambios estadísticamente significativos en el grupo experimental. las funciones cognitivas de los pacientes que recibieron la estimulación se mantuvieron estables. Esta técnica se estudió en una paciente con EA de 77 años para el aprendizaje de rutas hasta la residencia en la que vivía. El tratamiento consistía en dos sesiones semanales de 3. Los resultados mostraron que la técnica de AsE benefició tanto a los pacientes como a los controles.

se presentan dificultades metodológicas que no permiten determinar su eficacia específica. La estimulación cognitiva reglada induce la angiogénesis y la generación de neurotrofinas que favorecen la supervivencia de las neu- THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. de modo que el deterioro puede ralentizarse y también retrasar sus efectos sobre el funcionamiento en la vida diaria del paciente. calidad de vida y actividades de la vida diaria). ISSN: 1889-6111 . es decir. En los dos grupos. según el desempeño del sujeto) consistentemente superó a la RE uniforme en las medidas de evocación inmediata y diferida. Los resultados evidencian una mejora del estado mental general en el envejecimiento sano y ausencia de progresión en el envejecimiento patológico37. Aunque cada día existe un mejor conocimiento y desarrollo de las técnicas de EC. como la independencia en las actividades de la vida diaria. lo que requiere investigación futura38.82 Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada con el fin de ir incrementando la retención y evocación de información específica a través del tiempo. Efectos positivos de la EC sobre el cerebro Uno de los efectos positivos que tiene la estimulación cognitiva sobre el cerebro es inducir la plasticidad cerebral. nacimiento y proliferación de nuevas neuronas. Durante nueve sesiones a lo largo de tres semanas se entrenaron a 12 pacientes con EA a asociar nombre y rostros de personas reales. La estimulación cognitiva produce neurogénesis. y eso se manifiesta en una mayor y mejor adaptación del individuo al medio. fueron asignados a grupos de terapia no farmacológica (TNF) en función de sus capacidades o a otras actividades no específicas. al mismo tiempo que se incrementa la reserva cognitiva. Los resultados mostraron que la técnica de RE ajustada (incremento o decremento de los intervalos de evocación. Posteriormente. Cada vez son más los estudios que van centrándose en que el efecto de la estimulación cognitiva se extiende a otras áreas. no parecen mejorar otros aspectos habitualmente incluidos entre los objetivos terapéuticos. la afectividad (ansiedad y depresión) y la calidad de vida autopercibida resultó beneficiada por la TNF. El cerebro. Se valoró el beneficio tras 9 meses de TNF con la misma batería de pruebas. 4. ya que mediante entrenamientos específicos se mejoran o se restauran capacidades cognitivas. se les aplicó una batería de pruebas que valoraban cuatro dominios principales (estado mental general. 73-93. A una muestra de 317 adultos con más de 64 años (240 con envejecimiento normal y 77 con deterioro cognitivo). es susceptible de modificar su estructura y su funcionamiento bajo condiciones apropiadas. aumenta el número de conexiones entre las neuronas. y no solamente a la cognitiva. el reconocimiento de la información aprendida y la tarea con los rostros reales36. a partir de la práctica y la repetición sistematizada. afectividad. No obstante. Si dichas condiciones se producen. cuando se entrena mediante una estimulación apropiada y constante.

La rehabilitación cognitiva se define como el conjunto estructurado de actividades terapéuticas especialmente diseñadas para reentrenar las habilidades de aquellos individuos que han sufrido algún tipo de déficit cognitivo tras una lesión o enfermedad (sea daño cerebral estructural o funcional). Los programas de intervención hacen referencia al conjunto de métodos y estrategias cognitivas que pretenden optimizar la eficacia del rendimiento de este tipo de pacientes. por lo que el trabajo se orienta a recuperar lo perdido. 73-93. etc. entrenamiento cognitivo. La intervención no se reduce a ejercicios de rehabilitación de las capacidades neuropsicológicas. crecimiento o diferenciación. En el caso de las de en- THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. Derivado de esta definición. déficit o deterioro cognitivo significativo. en las que la intervención va destinada a enlentecer lo más posible el proceso. Esta línea de intervención estaría relacionada con su utilización desde un punto de vista muy importante: la prevención del deterioro cognitivo. Aunque en ocasiones se utilizan de manera indiferenciada. El término rehabilitación no sería adecuado para aplicarse a enfermedades neurodegenerativas. El entrenamiento cognitivo tiene como objetivo ejercitar las distintas capacidades cognitivas y sus componentes. alteración. Vamos a centrarnos en el papel terapéutico de la EC para actuar sobre personas que manifiestan algún tipo de retraso. facilitando la expresión de los recursos cognitivos. 5. En algunos programas se utilizan los ejercicios cognitivos no solo para incrementar las capacidades cognitivas. se pierde.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 83 ronas. ISSN: 1889-6111 . abarcando todos los aspectos cognitivos. también llamada psicoestimulación o programas de intervención. Estas proteínas son capaces de unirse a receptores de determinadas células para estimular su supervivencia. Se trata de una función que se ha desarrollado adecuadamente pero que. no significan lo mismo y es importante tener presentes las diferentes matizaciones de los términos. La intervención cognitiva. mediante la combinación de técnicas de rehabilitación del aprendizaje y actividades pedagógicas. emocionales y conductuales del sujeto. intervención cognitiva. Rehabilitación cognitiva El término estimulación cognitiva ha recibido denominaciones diversas que han sido consideradas como sinónimas: rehabilitación cognitiva. afectivos y sociales de los participantes39. pero no a recuperar lo perdido. podemos concluir que cualquiera de nosotros podemos beneficiarnos y utilizar la EC para mejorar nuestras capacidades y ser más hábiles mentalmente. Se interesa de forma secundaria de las dimensiones emocional y conductual. sino como un soporte de dinámica de grupo. en un momento determinado. proviene fundamentalmente del campo de la psicogerontología y de las demencias.

4. 5. Para el establecimiento de un diagnóstico neuropsicológico. El carácter global e integral de la intervención va dirigido a los diferentes niveles del individuo. se siguen los principios de la individualización de la intervención. 9. Incrementar la autonomía personal en las actividades de la vida diaria. así como el tipo y grado de alteración de estos últimos. 2. posteriormente. De esta manera. En la programación individualizada. El funcionamiento cognitivo en el ser humano no es independiente del resto de los niveles. ISSN: 1889-6111 . Mejorar la calidad de vida del paciente y de los familiares y/o cuidadores. los procesos perdidos. 8. 3. Mejorar el estado y sentimiento de salud. los procesos alterados. Como objetivos terapéuticos de intervención en el área de las demencias39. con un claro propósito terapéutico donde la programación individualizada se convierte en el eje principal de la planificación. cognitivo. Mejorar el rendimiento funcional. Minimizar el estrés y evitar reacciones psicológicas anómalas. la EC o psicoestimulación es una terapia especializada THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. La estimulación cognitiva presenta unas características específicas de intervención. una condición indispensable es la realización de una evaluación individualizada. y llevando a cabo una estimulación más global al trascender a los componentes más específicos de las diferentes funciones cognitivas. 10. Por último. se establecen los siguientes: 1. Esta evaluación neuropsicológica nos dará información acerca de los procesos cognitivos preservados. Dar seguridad e incrementar la autonomía personal del paciente. Se diferencia claramente de aquellas actividades que buscan el entretenimiento de las personas y donde predomina la improvisación. Se sustenta en una base científica y teórica. Evitar la desconexión del entorno y fortalecer las relaciones sociales. la EC es una de las técnicas de intervención cada vez más consolidada. psicoafectivo y relacional. una tarea concreta programada en una sesión de psicoestimulación suele actuar poniendo en marcha distintos sistemas.Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada 84 fermedades neurodegenerativas como la EA. 6. como son el funcional. Estimular la propia identidad y autoestima. Estimular y mantener las capacidades mentales. 7. deberá realizarse un seguimiento periódico de la evolución de cada persona con el objeto de ir revisando y ajustando las actividades y tareas al grado de deterioro y evolución psicoafectiva. por lo que esta terapia debe incluir y tener en cuenta en su diseño las diferentes dimensiones del ser humano y la interacción continua que se produce entre ellas. 73-93. También permitirá la selección de tareas adaptadas a las características personales de cada participante y. cabe señalar el carácter especializado de la intervención. Mejorar el rendimiento cognitivo.

6. otras zonas son el córtex temporal. ya puede ser percibido en edades más tempranas de la vida adulta. en los de memoria y aprendizaje. Los cambios morfofuncionales asociados al envejecimiento se traducen en variaciones que pueden ser medidas por las diferentes pruebas neuropsicológicas específicas para valorar cada una de las habilidades que subyacen en ellas. Se pueden delegar actuaciones en otros profesionales. El empleo de técnicas neurofisiológicas y del diagnóstico por la imagen –tomografía axial computerizada (TAC).). Sin embargo. ISSN: 1889-6111 . personal de enfermería. o terapeutas ocupacionales16. THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. El hecho de que no todas las facultades se afectan del mismo modo y de que. e incluso en algunas personas no llega a manifestarse. Por lo tanto. entre otros procesos. como hemos comentado. etc. 73-93. aunque más marcado en esta etapa final del ciclo vital. pero se considera que las regiones más afectadas por el proceso de envejecimiento son principalmente el córtex prefrontal. música. Funciones cognitivas y envejecimiento En la etapa de envejecimiento se produce un declive cuantitativo de las funciones cognitivas. en esta época y hasta aproximadamente los 65 años ocurre el proceso contrario y algunas capacidades se incrementan. como son las relacionadas con la creatividad (pintura. Este declive es muy variable. autocontrol o capacidad de integración. La precisa localización cerebral de muchas funciones cognitivas y sus bases neuroanatómicas no está claramente definida. como pueden ser educadores. Parece que las capacidades cognitivas comienzan a deteriorarse una vez alcanzada la madurez sexual. algunas no se afectan en absoluto parece sugerir que los mecanismos neurobiológicos que subyacen al envejecimiento cerebral son múltiples y variados y se fundarían en alteraciones tanto estructurales como funcionales. y que este declive. el hipocampo y el sistema límbico40. estructura en la que residen las funciones ejecutivas y planificación de actividades. Estas regiones están implicadas.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 85 y debe estar diseñada y supervisada por profesionales especializados en el campo de la neuropsicología. La pérdida de funciones cerebrales no es ni homogénea ni afecta de igual manera (con las mismas características cuantitativas o cualitativas) a todas las personas. Se describen a continuación las principales funciones cognitivas que se ven afectadas por el envejecimiento. Muchas de estas correlaciones se basan en el hecho de que determinadas alteraciones en estas regiones se traducen en registros característicos en las pruebas neuropsicológicas. se deben aprovechar las ventajas que supone el mantenimiento de estas capacidades y su relación con nuevos aprendizajes. resonancia magnética (RM)– para la detección precoz del deterioro cognitivo pone de manifiesto que se produce una reducción del parénquima cerebral a lo largo del proceso de envejecimiento.

De igual modo. Esto repercute negativamente en su habilidad para reconocer la información que es relevante de la que no lo es y poder emitir una respuesta.86 Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada 1. clave central. No obstante. estas no mostraron diferencias entre ambas muestras. e incluso pueden reducir este tiempo. Se han sugerido diversos mecanismos para explicar esta disminución del nivel de atención relacionados con el descenso de los potenciales sensoriales evocados. congruencia e incongruencia) la existencia de diferencias significativas en todas ellas entre ambos grupos (p < 0. Lo interesante es el hecho de que con un entrenamiento adecuado las personas mayores THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. Esta afectación del envejecimiento sobre las distintas redes atencionales ha sido el tema de una investigación compuesta por dos grupos de estudio: jóvenes y adultos mayores saludables. Los datos obtenidos muestran que existe una disminución en la velocidad de procesamiento en las personas mayores. la potencia relacionada con la fuerza del estímulo o por el incremento de la capacidad de distracción de las personas mayores. ISSN: 1889-6111 . ya sea externo o interno41. la atención visual y los cambios que esta implica no están muy influidos por el envejecimiento. En cuanto al análisis de redes. la atención mantenida (vigilancia) disminuye su potencialidad. La disminución de la capacidad de atención selectiva con el envejecimiento está ligada a una alteración en la capacidad de inhibición del control del comportamiento en estas personas. La capacidad de distracción se incrementa con la edad por el efecto negativo que representa la presencia de información no relevante en el contexto de las tareas de memoria. la atención precisa de un estado de vigilia o arousal que nos sirve de preparación fisiológica para percibir estímulos del entorno. En el caso particular de la red de orientación.001). La atención dividida (capacidad de atender o realizar dos o más tareas de manera simultánea) se ve afectada con el envejecimiento incluso en las tareas más simples. Para que el proceso se realice de manera correcta. parece que los mayores requieren un intervalo temporal mayor para emplear las claves espaciales. Las personas mayores necesitan una focalización de la atención más detallada que las jóvenes para captar mejor los estímulos. clave espacial. Los resultados obtenidos en este test indican respecto al tiempo de reacción ante las diferentes condiciones que se dan (sin clave. Desde la presentación de un estímulo hasta que se emite una respuesta existe un tiempo de reacción (TR) que se ve incrementado con la edad. Como instrumento para evaluar la atención se utilizó el test de redes atencionales Attention Network Test (ANT). aunque posteriormente tras cierto entrenamiento pueden beneficiarse de estas casi al mismo nivel que los sujetos jóvenes43. El envejecimiento afecta a algunos tipos de atención más que a otros42. Sin embargo. 73-93. las personas de todas las edades con la práctica mejoran. Con el envejecimiento se produce una pérdida de la capacidad atencional. Atención y tiempo de reacción.

Las funciones ejecutivas son un conjunto de habilidades cognitivas que permiten la anticipación y el establecimiento de metas. figuras enmascaradas. el razonamiento lógico y abstracto. Es una habilidad perceptivo-motora muy compleja que implica la integración de las regiones frontal. Son una habilidad que nos permite detectar. lo que abre la puerta a las tareas de neuroestimulación para evitar o ralentizar el deterioro cognitivo. así como un retraso en la propagación del impulso nervioso para conectar diferentes unidades. la autorregulación de las tareas y la habilidad de llevarlas a cabo eficientemente. la flexibilidad cognitiva. También se dan cambios degenerativos en la sustancia blanca (leucoaraiosis). visoperceptivas y visoconstructivas.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 87 reducen el TR. Funciones visoespaciales. ISSN: 1889-6111 . 3. 73-93. A mayor velocidad de proceso aumentará la capacidad de manejar la información. La habilidad constructiva (praxia constructiva o capacidad visoconstructiva) hace referencia a la capacidad para dibujar o realizar construcciones bidimensionales o tridimensionales. Se pueden identificar varios mecanismos neuropsicológicos asociados al envejecimiento. 4. ya que su declive es a partir de los 65 años. Durante el envejecimiento se produce un declive de estas capacidades a partir de los 80 años. parietal y occipital. diferenciar y seleccionar determinados estímulos visuales entre sí. que son los responsables de la disminución de la velocidad de procesamiento en el envejecimiento. Las principales funciones ejecutivas son la capacidad para formar conceptos. el inicio de las actividades y operaciones mentales. junto a la presencia de alteraciones atencionales y dificultades para inhibir estímulos distractores. Con el envejecimiento. como son una disminución de la velocidad de transmisión entre las vías debido a una pérdida de mielina o pérdidas de células que enlazan los circuitos neuronales. motor y cognitivo. se produce un enlentecimiento más o menos generalizado a nivel sensorial. Están implicadas en la distinción de estímulos simbólicos o verbales y configuraciones estimulares. la formación de planes y programas. 2. Estos procesos cognitivos se vinculan al funcionamiento de los lóbulos frontales. Velocidad de procesamiento. etc. Las deficiencias de estas funciones con el envejecimiento son menores que las visoespaciales. La capacidad constructiva combina la actividad perceptiva con la respuesta motora y siempre tiene un componente espacial. Estas funciones comienzan a sufrir antes el deterioro. los movimientos o la dirección de puntos en el espacio. como por ejemplo identificación de una figura a la que le falta una parte. y entender la localización de estos estímulos con respecto a nosotros mismos. la THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. Las funciones visoespaciales se relacionan con la capacidad para relacionar la posición.

7. mientras que la cristalizada se mantiene más o menos estable45. El componente léxico parece preservado o incluso puede mejorarse. En este sentido y como probable mecanismo de compensación a la pérdida de capacidades intelectuales fluidas. que se refiere a la capacidad de adquirir nuevos conceptos y de adaptarse a las nuevas situaciones. La inteligencia es una de las funciones cognitivas que menos afectada parece estar con el curso evolutivo. Además. Además. También suelen aparecer con frecuencia latencias (momentos vacíos o dubitativos al hablar) y fácilmente se tiende al uso de circunloquios como estrategia compensatoria. se incrementa la habilidad para optimizar el esfuerzo físico que se emplea en cada actividad concreta y asimismo se produce una mejora en la capacidad de organización y planificación de las tareas. La personalidad y la conducta tienen su asiento neuroanatómico en las áreas cerebrales frontales y prefrontales. siendo estas las que primero sufren un declive con el THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. ISSN: 1889-6111 .88 Sara Villalba Agustín y Raúl Espert Tortajada solución de problemas. que se conocen como el fenómeno o estado “punta de la lengua”. son muy importantes para el control emocional y la conducta socialmente correcta. Las dificultades más frecuentes están relacionadas con el acceso al léxico o denominación. y que los marcadores de deterioro cognitivo y de la EA pueden aparecer ya a los 40 años40. y la inteligencia cristalizada. a mayor edad mejor es el conocimiento de las técnicas. han sido ampliamente estudiados científicamente y se definen por una incapacidad temporal de producir una palabra aun teniendo la certeza absoluta de que se conoce la palabra y su significado44. El lenguaje es la función cognitiva que menos parece deteriorarse con el envejecimiento normal. 6. Los estudios psicométricos realizados durante el envejecimiento sugieren que es la inteligencia de tipo fluido la que se ve alterada en este proceso. la inteligencia fluida. 5. Estas capacidades se encuentran localizadas en las estructuras orbitales y mediales de la región prefrontal y es en estas regiones donde se produce un deterioro cerebral más pronunciado. 73-93. Podemos diferenciar dos tipos de inteligencia. disminución de la fluencia verbal y dificultades en la comprensión de estructuras gramaticales complejas. Estas zonas prefrontales son las que primero sufren un declive relacionado con el envejecimiento. que hace referencia a la utilización de las habilidades intelectuales ya aprendidas. Inteligencia es también saber adaptarse a las nuevas situaciones que el entorno nos presenta. habilidades y estrategias sociales para el logro de metas. Los cambios que se producen en estas capacidades ejecutivas están asociados con la degeneración de la sustancia blanca frontal subcortical y de los ganglios basales. Los estudios de Launer (2005) han mostrado que el lóbulo frontal es una de las primeras áreas cerebrales que sufren el proceso de envejecimiento. el proceso inhibitorio y el atencional. Estos problemas. la toma de decisiones.

Conclusiones La EC abarca todas aquellas actividades dirigidas a estimular y mantener las capacidades cognitivas existentes. Aspectos teóricos y metodológicos.Estimulación cognitiva: una revisión neuropsicológica 89 envejecimiento. susceptibles de ser estimulados y potenciados mediante técnicas de EC. la EC empieza a ser entendida como un tipo de gimnasia cerebral (brainfitness) pautada y programada con claros objetivos que repercuten sobre el cerebro en forma de neuroplasticidad. 2002. ISSN: 1889-6111 . la potenciación de la autonomía y la autoestima de la persona. An. Por eso anticiparse a los cambios que vienen. las gnosias son. Baradiarán M. Por otro lado. 7. Sanit. Rehabilitación cognitiva. Neurol. la EC se erige como una técnica de gran pujanza (junto con el abordaje farmacológico) para compensar o prevenir dichos déficits asociados a la edad. las praxias. Rev. 2003. Avanzar en las diferentes etapas de la vida supone tener una capacidad de adaptación a cada nuevo estado y. Esta mejora se produce gracias a la obtención de objetivos más específicos. prevenirlos si no son favorables y si esto no es posible adaptarse a ellos es una función que se altera con el proceso de envejecimiento. Los lóbulos frontales desempeñan un papel fundamental en la conducta adaptativa. en el envejecimiento. fundamentalmente.. THERAPEÍA 6 [Julio 2014]. 2. 73-93. Se ha constatado la importancia de una adecuada estimulación para el cerebro. Ginarte Y. la memoria. Navar. existen metaanálisis recientes con evidencias30. compensación cerebral o reserva cerebral. Estimulación psicocognoscitiva en las demencias. 34 (9): 870-876. 26 (3): 405-422. el lenguaje. La atención. donde las capacidades generales tienen una reducción de sus niveles. Sist.. Referencias bibliográficas 1. Moreno L. así como otras reacciones psicológicas adversas. ya que permite mejorar la calidad de vida de la persona y. tales como el mantenimiento de las capacidades mentales el máximo tiempo posible. Marcellán T. Francés I. neurogénesis. las funciones ejecutivas. la mejora de la interacción de esta con su entorno y la disminución de la ansiedad y la confusión. en este sentido. Esto hace que la conducta de una persona de edad se adapte peor a las variaciones del ambiente y presente una cierta rigidez en su personalidad. entre otros procesos neuropsicológicos. Si el envejecimiento implica una merma fisiológica de funciones cognitivas.

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