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Aunque primitivo en ciertos aspectos, el rostro, el crneo y los dientes muestran

suficientes rasgos modernos para justificar la clasificacin de H. naledi en el gnero


Homo. El artista Gurche trabaj 700 horas para reconstruir la cabeza basado en
escaneos seos y utiliz pelo de oso para simular el cabello.
Autor: Jamie Shreeve Fecha: 2015-09-10
Cientficos han descubierto una nueva especie de antepasado humano en las entraas de una cueva
sudafricana, el cual aade una rama nueva y desconcertante a nuestro rbol genealgico.
Fotografas: Robert Clark
Un tesoro de huesos oculto en las profundidades de una cueva sudafricana representa a una nueva especie
de antepasado humano, inform un equipo de cientficos, este jueves, en la revista eLife. Llamado Homo
naledi, la especie es muy primitiva en algunos aspectos; por ejemplo, tena un cerebro diminuto y
hombros simiescos para trepar. Pero en otros sentidos, su aspecto era notablemente similar al del humano
moderno. Cundo vivi?, Dnde encaja en el rbol genealgico humano? Y cmo fue que sus huesos
llegaron a la cmara ms profundamente oculta de la cueva? Acaso un ser tan primitivo era capaz de
desechar a sus muertos intencionalmente?
Esta es la historia de uno de los hallazgos fsiles ms grandes de los ltimos 50 aos y de lo que podra
significar para nuestra comprensin de la evolucin humana.
La casualidad favorece al espelelogo esbelto
Hace dos aos, un par de espelelogos recreativos ingres en una cueva llamada Rising Star, a unos 50
kilmetros al noroeste de Johannesburgo. Desde la dcada de 1960, Rising Star ha sido un atractivo
popular entre los aficionados a la espeleologa, con su filigrana de canales y cavernas bien documentada,
mas Steven Tucker y Rick Hunter esperaban encontrar algn pasaje menos explorado.
Tenan en mente otra misin. Durante la primera mitad del siglo XX, esa regin produjo tantos fsiles de
nuestros antepasados primitivos que, posteriormente, recibi el nombre de Cuna de la Humanidad. Y si
bien la poca dorada de la cacera de fsiles ya era cosa del pasado, los espelelogos saban que un
cientfico de la Universidad de Witwatersrand, en Johannesburgo, estaba buscando huesos. Las
probabilidades de encontrar algo eran remotas. Pero nunca se sabe.
La antroploga Marina Elliott dice:Apenas hemos raspado la superficie, literalmente.

.
En las profundidades de la cueva, Tucker y Hunter se metieron en un angostamiento conocido como
Supermans Crawl (Arrastramiento de Superman), as llamado porque la mayora solo puede pasar
apretando un brazo contra el cuerpo y alargando el otro por arriba de la cabeza, la clsica postura de vuelo
del Hombre de Acero. Luego de cruzar una amplia cmara, escalaron una pared de roca muy irregular
conocida como Dragons Back (Lomo de Dragn). En lo alto, se encontraron en una cavidad hermosa y
pequea, decorada con estalactitas. Hunter sac su cmara de video y para salir del cuadro, Tucker se
desliz dentro de una fisura en el suelo de la cueva. Su pie dio con una pequea saliente rocosa; despus
otra, un poco ms abajo; y entonces un espacio vaco. Al descender, se encontr en un conducto
vertical estrecho que, en algunas partes, meda apenas 20 centmetros de ancho. Llam a Hunter para que
lo siguiera. Los dos son sper esbeltos; puro hueso y nervudos msculos. Si sus torsos hubieran sido un
poquito ms grandes, no habran entrado en el conducto y en consecuencia, lo que posiblemente es el
descubrimiento de fsiles humanos ms asombroso en medio siglo y a no dudar, el ms desconcertantejams habra ocurrido.
Despus de Lucy, un misterio
Lee Berger, el paleoantroplogo que haba pedido a varios espelelogos que estuvieran al tanto de la
presencia de fsiles, es un estadounidense de grandes huesos con frente amplia, rostro rubicundo y
mejillas que se ensanchan al sonrer, cosa que sucede continuamente. Su incansable optimismo ha sido
esencial en su vida profesional. A principios de los aos noventa, cuando consigui empleo en la
Universidad de Witwatersrand (Wits) y comenz a buscar fsiles, la investigacin sobre la evolucin
humana haba migrado haca mucho al Gran Valle del Rift, en frica Oriental.
La mayora de los investigadores consideraba que Sudfrica era un despiezo interesante en la historia de
la evolucin del hombre, no la trama principal, y Berger estaba decidido a demostrar que se equivocaban.
Pero durante casi 20 aos, sus hallazgos, relativamente insignificantes, solo parecan confirmar lo poco
que Sudfrica an tena para ofrecer.
Lo que ms deseaba era encontrar fsiles que despejaran el misterio primario irresoluto sobre la
evolucin humana: el origen de Homo, nuestro gnero, surgido hace dos a tres millones de aos. En un
extremo de la escala se encuentran los australopitecinos simiescos, personificados por Australopithecus
afarensis y su representante ms famosa, Lucy, esqueleto descubierto en Etiopa, en 1974. Por el otro
lado est Homo erectus, especie de trotamundos que fabricaba herramientas y produca fuego, con
cerebro grande y proporciones corporales muy similares a las nuestras. Pero dentro de la oscura brecha de
millones de aos, hubo un animal bpedo que se transform en un incipiente ser humano, un ser no solo
adaptado a su ambiente, sino capaz de utilizar su mente para controlarlo. Cmo ocurri esa revolucin?
El registro fsil es de una ambigedad frustrante. Un poco ms antigua que H. erectus es la especie Homo
habilis u hombre hbil, nombre acuado en 1964 debido a que Louis Leakey y sus colegas pensaban
que esos seres haban creado las herramientas de piedra que estaban encontrando en la Garganta de
Olduvai, Tanzania. En la dcada de 1970, los equipos de Richard, clebre hermano de Louis, hallaron
ms especmenes de H. habilis en Kenia y desde entonces, esa especie ha sido la endeble base del rbol
genealgico de la humanidad, cuyas races yacen en frica Oriental. No obstante, antes de H. habilis, la
historia humana se pierde en la oscuridad, representada por apenas unos cuantos fragmentos fsiles de
Homo, demasiado incompletos para justificar un nombre de especie. Como dijo un cientfico, cabran
fcilmente en una caja de zapatos y an quedara espacio para el calzado.
Marina Elliott explora una cmara lateral con la paleontloga Ashley Kruger. Elliott fue una de 6
cientficas que reuni los requisitos fsicos para alcanzar la cmara Dinaledi.
Foto: Elliot Ross
Berger siempre ha argido que H. habilis era demasiado primitivo para merecer una posicin tan
distinguida en la raz de nuestro gnero, y algunos cientficos concuerdan en que, de hecho, debiera
llamarse Australopithecus. Mas Berger ha sido casi el nico en insistir que Sudfrica es el lugar donde
hay que buscar al verdadero Homo primitivo y con los aos, el desmedido entusiasmo con que promueve

sus hallazgos, relativamente triviales, solo ha servido para distanciar a sus colegas. Berger tena la
ambicin y la personalidad necesarias para convertirse en un personaje importante en su campo, igual que
Richard Leakey o Donald Johanson, descubridor del esqueleto Lucy. Berger es un tenaz recaudador de
fondos y un maestro para cautivar al pblico. Pero no tena huesos.
Entonces, en 2008, hizo un descubrimiento de verdad importante. Acompaado de Matthew, su hijo de 14
aos, fue a investigar un lugar que despus sera conocido como Malapa situado a unos 16 kilmetros de
Rising Star-, donde encontr algunos fsiles de homninos que asomaban de unos pedazos de dolomita.
Durante el siguiente ao, el equipo de Berger retir cuidadosamente la piedra y obtuvo dos esqueletos
casi completos. Datados con una edad aproximada de dos millones de aos, eran los primeros hallazgos
sudafricanos importantes publicados en varias dcadas (todava no se ha descrito un esqueleto ms
completo encontrado con anterioridad). Los fsiles eran muy primitivos en muchos sentidos, pero
tambin presentaban rasgos extraamente modernos.
Berger determin que sus esqueletos representaban una nueva especie de australopitecino, que llam
Australopithecus sediba. Pero tambin afirm que eran la piedra Rosetta de los orgenes de Homo.
Aunque los decanos de la paleoantropologa le dieron el crdito de un descubrimiento impresionante, la
mayora descart su descripcin argumentando que A. sediba era demasiado joven, demasiado raro y se
encontraba en el lugar incorrecto para ser un antepasado de Homo. En suma, no era uno de los nuestros. Y
de cierta manera, Berger tampoco. Desde entonces, investigadores distinguidos han publicado artculos
sobre Homo primitivo sin mencionar a Berger o su hallazgo.
Berger ignor el rechazo y volvi al trabajo, pues en su laboratorio haba otros esqueletos de Malapa que
seguan atrapados en bloques de caliza. Una noche, llam a su puerta Pedro Boshoff, espelelogo y
gelogo a quien Berger haba contratado para buscar fsiles. Iba acompaado de Steven Tucker. Cuando
el paleoantroplogo dio un vistazo a las fotografas de Rising Star, se dio cuenta de que Malapa tendra
que esperar.
Se solicitan individuos flacos
Luego de descender 12 metros, contorsionndose dentro del estrecho conducto de la cueva, Tucker y Rick
Hunter alcanzaron otra hermosa cmara, con una blanca cascada de incrustaciones calcreas en una
esquina. Un pasaje conduca a una cavidad ms amplia, de unos nueve metros de largo por un metro de
ancho, cuyas paredes y techo eran una profusin de nudosidades de calcita y largos dedos de
incrustaciones calcreas. Sin embargo, el suelo fue lo que llam la atencin de los hombres. Haba huesos
por doquier. Lo primero que pensaron los espelelogos fue que deban ser modernos pues no eran muy
pesados, como la mayora de los fsiles, ni estaban envueltos en piedra; solo yacan dispersos en la
superficie, como si alguien los hubiera tirado. Vieron un fragmento de mandbula, con los dientes
intactos; pareca humana.
Por lo que pudo ver en las fotografas, Berger concluy que los huesos no pertenecan a un ser humano
moderno. Haba ciertos rasgos demasiado primitivos, sobre todo en la quijada y los dientes. Y las
imgenes mostraban ms huesos que aguardaban a ser descubiertos; el estadounidense pudo entrever el
perfil de un crneo parcialmente enterrado. Era probable que los restos representaran gran parte de un
esqueleto completo. Estaba perplejo. Bastaban los dedos de una mano para contar los esqueletos casi
completos del registro fsil de homninos primitivos, incluidos sus dos especmenes de Malapa. Y ahora
esto. Pero qu era? Cul era su antigedad? Y cmo lleg a la cueva?
Y lo ms importante: cmo sacarlo y pronto, antes que algn aficionado llegara a la cueva (por la
disposicin de los huesos, result evidente que alguien ya haba estado all, quizs unas dcadas atrs).
Tucker y Hunter no tenan las destrezas necesarias para excavar los fsiles y ningn cientfico que Berger
conociera mucho menos l mismo- tena la complexin para meterse por aquel conducto. As que,
Berger corri la voz en Facebook: se buscan individuos flacos, con entrenamiento cientfico y experiencia
en espeleologa; deben estar dispuestos a trabajar en espacios reducidos. En semana y media haba
recibido casi 60 solicitudes y eligi a los seis mejor calificados: todas mujeres. Las llam sus astronautas
subterrneos.

Con fondos de National Geographic, Berger (quien, adems, es explorador residente de National
Geographic) convoc a 60 cientficos y mont un centro de comando en la superficie, con una carpa
cientfica y una pequea aldea compuesta de tiendas de campaa de apoyo y para dormir. Espelelogos
locales ayudaron a tender tres kilmetros de cables elctricos y de comunicaciones hasta la cmara de
fsiles, a fin de que Berger y su equipo pudieran observar cualquier cosa que ocurriera all mediante las
cmaras conectadas con el centro de comando. Marina Elliott, entonces estudiante de posgrado en la
Universidad Simon Fraser de Columbia Britnica, fue la primera cientfica que descendi por el
conducto.
Al ver el interior, me sent inquieta, recuerda Elliott. Era como mirar dentro de la boca de un tiburn.
Haba dedos y lenguas y dientes de roca.
Elliott y dos colegas, Becca Peixotto y Hannah Morris, bajaron lentamente hasta la zona de aterrizaje
en el fondo e ingresaron agachadas en la cmara de fsiles. Trabajaron por turnos de dos horas con otro
equipo de tres mujeres, haciendo planos y embolsando los ms de 400 fsiles que yacan en la superficie;
luego, comenzaron a retirar cuidadosamente la tierra que rodeaba el crneo medio sepultado. Hallaron
ms huesos por debajo y alrededor, densamente apretujados. Durante varios das, mientras las mujeres
registraban un sector de un metro cuadrado alrededor del crneo, los otros cientficos se aglomeraban en
torno de la imagen de vdeo en el centro de comando, con un nerviosismo que no les daba tregua. Berger,
vestido con caquis de campo y una gorra de la Expedicin Rising Star, abandonaba ocasionalmente la
carpa cientfica para contemplar la creciente coleccin de huesos hasta que, un da, una exclamacin de
asombro colectiva en el centro de comando le hizo correr de regreso para presenciar otro descubrimiento.
Fue un momento glorioso.
Junto con otros miembros del equipo, Berger, Elliott y Kruger (primer plano, desde la izquierda) observan
las primeras imgenes desde la cmara de fsiles.
Foto: Rachel Keeling
[En esta foto, Steve Tucker (extrema derecha) particip en el descubrimiento del sitio. K. Lindsay Hunter
y Alia Gurtov (atrs, izquierda) ayudaron a excavar los huesos].
El estado de conservacin de los huesos era soberbio y a juzgar por la duplicacin de estructuras
corporales, pronto fue evidente que la cueva contena no un esqueleto, sino dos, luego tres, luego cinco
despus tantos, que resultaba difcil llevar la cuenta. Berger haba destinado tres semanas a la excavacin.
Concluido ese lapso, las excavadoras haban retirado unos 1,200 huesos, ms que cualquier otro sitio de
antepasados humanos en frica; y an no agotaban el material de solo ese metro cuadrado alrededor del
crneo. Fueron necesarios varios das ms de excavacin, durante marzo 2014, antes que los sedimentos
dejaran de producir, unos 15 centmetros ms abajo.
Los monitores del centro de comando siguen las excavaciones de Elliott y Becca Peixotto en la cueva.
Foto: Rachel Keeling
Encontraron ms de 1,550 especmenes que representaban, al menos, a 15 individuos. Crneos,
mandbulas, costillas y docenas de dientes; un pie casi completo; una mano con todos sus huesos,
virtualmente intactos y organizada anatmicamente; diminutos huesecillos del odo interno. Ancianos;
jvenes; bebs que identificaron por sus pequesimas vrtebras. Partes de los esqueletos tenan un
aspecto asombrosamente moderno, pero otras eran igual de asombrosamente primitivas; y en algunos
casos, aun ms simiescas que los australopitecinos. Hemos hallado una criatura de lo ms
extraordinaria, declar Berger, con una sonrisa que le llegaba a las orejas.
Pero, qu es?
Lo convencional en paleoantropologa es mantener un absoluto secreto sobre los especmenes recin
descubiertos hasta que son cuidadosamente analizados y se publican los resultados, dando pleno acceso a
los fsiles solo a los colaboradores ms cercanos del descubridor. Debido a ese protocolo, la respuesta al
misterio fundamental del hallazgo Rising Star (Qu es?) podra demorar aos, incluso dcadas. Pero

Berger quera terminar los trabajos y publicar a fines de ao pues, en su opinin, todos los especialistas
del campo deban tener acceso a esa informacin, nueva e importante, lo ms pronto posible. Por otra
parte, es probable que tambin le entusiasmara la idea de anunciar su descubrimiento un nuevo
candidato potencial para el Homo ms primitivo- en 2014, justamente 50 aos despus que Louis Leakey
publicara su descubrimiento del primer miembro reinante de nuestro gnero, Homo habilis.
En cualquier caso, solo haba una manera de hacer el anlisis con rapidez: poner un montn de ojos en los
huesos. Junto con la veintena de cientficos experimentados que le ayudaron a evaluar los esqueletos de
Malapa, Berger invit a Johannesburgo a ms de 30 cientficos jvenes de 15 pases (algunos de ellos
recin doctorados) para participar en un festival relmpago de fsiles que durara seis semanas. En
opinin de algunos investigadores que no participaron, era una imprudencia poner jvenes a la
vanguardia con la nica finalidad de acelerar la publicacin de un artculo. Pero para los jvenes en
cuestin, era una paleofantasa hecha realidad, dijo Lucas Delezene, recin integrado al cuerpo
acadmico de la Universidad de Arkansas. En la escuela de posgrado, todos soamos con una pila de
fsiles que nadie haya visto jams y nos den la oportunidad de identificarlos.
El taller se llev a cabo en una flamante bveda de Wits, una habitacin sin ventanas forrada con
estantera de vidrio repleta de fsiles y vaciados de yeso. Los equipos analticos fueron divididos por
estructuras anatmicas. En una esquina, los especialistas en crneos se apiaron alrededor de una gran
mesa cuadrada cubierta con fragmentos de crneos, mandbulas y yesos de otros fsiles muy conocidos.
Las mesas ms pequeas se destinaron a manos, pies, huesos largos y dems. El aire era fro y el
ambiente, silencioso. Los jvenes cientficos manipulaban huesos y calibradores. Berger y sus asesores
inmediatos circulaban entre ellos, deliberando en voz baja.
La pila de fsiles de Delezene inclua 190 dientes: elementos fundamentales de cualquier anlisis, porque
solo los dientes pueden bastar para identificar a una especie. Mas esos dientes se parecan a nada que los
cientficos del puesto dental hubieran visto en sus vidas. Algunas caractersticas eran
sorprendentemente humanas; por ejemplo, las coronas de los molares eran pequeas y tenan cinco
cspides, como las nuestras. Pero las races de los premolares eran extraamente primitivas. No
sabamos cmo interpretar aquello, dijo Delezene. Era una locura.
La cavidad enceflica de este crneo de un macho H. naledi tiene un volumen de 560 centmetros
cbicos, menos de la mitad del crneo humano moderno, perfilado por detrs.
(Arte Stefan Fichtel. Suentes: Lee Berger y Peter Schmid, Wits; John Hawks, Universidad de WisconsinMadison).
El mismo patrn delirante emerga en otras mesas. Una mano, moderna en todos sentidos, presentaba
dedos extravagantemente curvos, idneos para una criatura que trepa en los rboles. Los hombros
tambin eran simiescos; y las amplias crestas iliacas eran tan primitivas como las de Lucy, aunque la
parte inferior de la misma pelvis tena el aspecto del humano moderno. Los huesos de las piernas
iniciaban con la forma de un australopitecino; sin embargo, adquiran modernidad al descender hacia el
suelo. Y los pies eran, virtualmente, idnticos a los nuestros.
Creada a partir de escaneos 3D de fsiles, esta representacin muestra los dedos curvos, indicio de que la
especie conservaba la capacidad de trepar rboles y rocas.
[Arte Stefan Fichtel. Suentes: Lee Berger y Peter Schmid, Wits; John Hawks, Universidad de WisconsinMadison].
Casi podra trazarse una lnea desde de las caderas: primitivo arriba y moderno abajo, dijo Steve
Churchill, paleontlogo de la Universidad de Duke. Si hubiera encontrado el pie, por s solo, habra
pensado que el muerto era un bosquimano.
An quedaba el asunto de la cabeza. Haban hallado cuatro crneos parciales, dos probablemente
masculinos y dos femeninos. Por su morfologa general, era evidente que haban evolucionado lo
suficiente para considerarlos Homo, mas la cavidad enceflica era diminuta, apenas 560 centmetros
cbicos en los varones y 465 en las mujeres: mucho menor que el promedio de 900 centmetros cbicos

de H. erectus y muy inferior a la mitad de la nuestra. Un cerebro grande es el sine qua non de la
condicin humana, el rasgo distintivo de una especie que ha evolucionado para vivir de su inteligencia.
De modo que no eran seres humanos. Eran tontos, con algunas estructuras anatmicas de aspecto
humano.
Extrao a ms no poder, coment despus el paleoantroplogo Fred Grine, de la Universidad Estatal de
Nueva York. Cerebros pequeitos en cuerpos nada pequeos. Los machos adultos medan alrededor de
1.5 metros y pesaban 45 kilogramos, en tanto que las hembras eran un poco ms menudas y livianas.
Lo que tenemos es un animal que se encontraba justo en el punto de transicin de Australopithecus a
Homo, anunci Berger al concluir los trabajos del taller, a principios de junio. Todo lo que est en
contacto con el mundo, de manera crtica, se parece nosotros. Las otras partes conservan fragmentos de su
pasado primitivo.
En ciertos aspectos, el nuevo homnino de Rising Star estaba ms prximo al humano moderno que Homo
erectus. Para Berger y su equipo, fue evidente que perteneca a Homo, pese a que era muy distinto de
cualquier otro miembro del gnero. No tuvieron ms opcin que darle un nuevo nombre de especie. Lo
llamaron Homo naledi, como reconocimiento a la cueva donde hallaron los huesos: en la lengua sotho
local, naledi significa estrella (en ingls, star).
Cmo lleg all?
Durante la excavacin de noviembre, mientras desenterraban aquel sorprendente tesoro de fsiles, Marina
Elliott y sus colegas se sintieron igualmente sorprendidas por lo que no estaban encontrando. Era el da
tres o cuatro, y an no hallbamos rastros de fauna, explic Elliott. El primer da dieron con algunos
restos de aves en la superficie, pero por lo dems, solo haba huesos de homninos.
Eso se volvi un misterio tan desconcertante como la identidad de H. naledi. Cmo fue que los restos
llegaron a una cmara tan absurdamente apartada? Era evidente que aquellos individuos no vivan en la
cueva; no haba herramientas de piedra ni restos de comida que sugirieran ese tipo de ocupacin. Si un
carnvoro hubiera regresado a la cueva con cadveres o pedazos de cuerpos cazados o rapiados habra
dejado marcas de dientes en los huesos, y ninguno las tena. Y por qu un depredador llevara una dieta
tan melindrosa, consistente solo de homninos? Por ltimo, si con el paso de los milenios el agua
corriente hubiese arrastrado los huesos a los rincones ms recnditos de Rising Star, como a veces
sucede, tambin habra depositado otros escombros. Pero no haba piedras ni otros desechos en la cueva
de fsiles, solo sedimentos finos desprendidos de las paredes o filtrados por pequeas grietas.
Cuando has eliminado lo imposible, record Sherlock Holmes a su amigo Watson, lo que queda, por
muy improbable que parezca, tiene que ser la verdad.
Luego de agotar todas las explicaciones posibles, Berger y su equipo llegaron a la improbable conclusin
de que los cuerpos de H. naledi fueron puestos all, deliberadamente, por otros H. naledi. Hasta ahora, se
sabe que solo Homo sapiens y tal vez algunos humanos arcaicos, como los neandertales, trataban a sus
muertos de manera ritual. Los investigadores no afirman que esos homninos, mucho ms primitivos,
hayan arrastrado cadveres por Supermans Crawl y aquel estrecho conducto como boca de tiburn; ms
que improbable, eso habra sido imposible. En aquella poca, Supermans Crawl quizs era lo bastante
amplio para cruzar a pie y los homninos, simplemente, soltaron su carga en el conducto sin necesidad de
bajar. Y con el tiempo, la creciente pila de huesos pudo caer lentamente a la cmara contigua.
Ahora bien, para desechar los cadveres, los homninos habran tenido que caminar hasta la abertura del
conducto y volver a salir, todo en la ms absoluta oscuridad; as que casi seguramente habran necesitado
iluminacin, como antorchas o fogatas distribuidas a intervalos. La idea de que un ser de cerebro tan
pequeo pudiera manifestar una conducta as de compleja parece tan improbable que muchos otros
investigadores se niegan a aceptarla. Por ello, argumentan que, en una poca anterior, debi existir una
entrada a la cueva que daba acceso directo a la cmara de fsiles; una va que, probablemente, permiti
que el agua arrastrara los huesos al interior. Tiene que haber otra entrada, dijo Richard Leakey, despus
de visitar Johannesburgo para ver los fsiles. Solo que Lee todava no la encuentra.

En esta representacin artstica, un grupo de H. naledi dispone del cadver de uno de los suyos. Arte: Jon
Foster. Fuente: Lee Berger, Wits.
Pero adems de los huesos, el agua inevitablemente habra arrastrado escombros, plantas y otros desechos
hasta la cmara de fsiles, y nada de eso se encontraba all. No hay mucha subjetividad en este asunto,
declar Eric Roberts, gelogo de la Universidad James Cook, Australia, quien es lo bastante esbelto para
haber examinado la cmara en persona. Los sedimentos no mienten.
Las diversas maneras de disponer de los cadveres proporciona un cierre emocional a los vivos, confiere
respeto a los difuntos o ayuda en su transicin a la siguiente vida. Tales sentimientos son distintivos de la
humanidad. No obstante, Berger enfatiza que H. naledi no era humano, de suerte que su conducta es aun
ms fascinante.
Es un animal que parece haber tenido la capacidad cognitiva de reconocer su separacin de la
naturaleza, dijo Berger.
Qu edad tiene?
Los misterios sobre qu es H. naledi y cmo llegaron sus huesos a esa cueva, estn inexorablemente
unidos a la interrogante de la edad de los restos; y por el momento, nadie lo sabe. Los fsiles de frica
Oriental pueden datarse con exactitud si son descubiertos sobre o debajo de capas de ceniza volcnica,
cuya edad puede determinarse a partir de la descomposicin precisa de los elementos radiactivos que
componen dicha ceniza. Berger corri con mucha suerte en Malapa, pues los huesos de A. sediba estaban
atrapados entre dos incrustaciones calcreas delgadas capas de calcita depositadas por el agua corriente-,
las cuales tambin pudieron someterse a datacin radiomtrica. Sin embargo, los huesos de la cmara de
Rising Star yacan en la superficie del suelo o estaban enterrados en sedimentos someros y mixtos. De
suerte que el problema de cundo llegaron a la cueva es aun ms irresoluble que cmo.
La mayora de los cientficos que participaron en el taller tema la respuesta que recibiran sus anlisis si
no incluan el datado (result que, ms tarde, una importante revista rechaz el artculo cientfico
describiendo los hallazgos, con el argumento de que no proporcionaba una fecha). Con todo, para Berger,
eso era lo de menos. Y es que si H. naledi demostraba ser tan antiguo como sugera su morfologa,
entonces era muy posible que hubiera encontrado la raz del rbol genealgico de Homo. Por otra parte, si
la nueva especie resultaba ser mucho ms joven, las repercusiones seran igual de profundas. Significara
que, mientras nuestra especie estaba evolucionando, un Homo distinto, de cerebro pequeo y aspecto ms
primitivo, comparta el mismo paisaje y en una fecha tan reciente como nadie se atreva a imaginar.
Hace cien mil aos? Cincuenta mil? Diez mil? Al clausurar el emocionante taller sin haber respondido
esa interrogante fundamental, Berger se mostr tan optimista como siempre. No importa la edad, tendr
un impacto tremendo, afirm, encogindose de hombros.
El triunfo de Berger
Pocas semanas ms tarde, en agosto del ao pasado, al paleoantroplogo viaj a frica Oriental. Con
motivo del 50 aniversario desde que Louis Leakey hiciera la descripcin de H. habilis, Richard Leakey
invit a los grandes eruditos en el campo de la evolucin humana para un simposio en el Instituto de la
Cuenca de Turkana, centro de investigacin que l (con la Universidad Estatal de Nueva York) estableci
cerca de la margen occidental del lago Turkana, en Kenia.
El objetivo del encuentro era llegar a un consenso para cofundar un registro de Homo primitivo, sin
protagonismos ni rencores, dos vicios endmicos de la paleoantropologa. Estaran presentes unos de los
ms acerbos crticos de Berger, incluidos algunos que haban escrito hirientes crticas sobre sus
interpretaciones de los fsiles de A. sediba. Para ellos, no era ms que un intruso, en el mejor de los
casos; y en el peor, un maestro de la hiprbole. Hubo incluso quienes amenazaron con no asistir si era
invitado. No obstante, debido al descubrimiento de Rising Star, Leakey no poda permitirse el lujo de
ignorarlo.
En este momento, nadie en el mundo est encontrando tantos fsiles como Lee, coment Leakey.

Durante cuatro das, los cientficos se congregaron en un amplio laboratorio, con grandes ventanas
abiertas para permitir el paso de la brisa, y con vaciados en yeso de importantes evidencias de Homo
primitivo distribuidas en las mesas. Una maana, Meave Leakey (otra exploradora residente de National
Geographic) abri una bveda para revelar flamantes especmenes hallados en el lado oriental del lago,
incluido un pie casi completo. Cuando lleg su turno de hablar, Bill Kimbel, del Instituto sobre Orgenes
Humanos, describi una nueva mandbula de Homo procedente de Etiopa y datada con 2.8 millones de
aos de edad: el miembro ms antiguo de nuestro gnero, hasta ahora. La arqueloga Sonia Harmand, de
la Universidad de Stony Brook, solt una bomba todava ms estruendosa, el descubrimiento de docenas
de burdas herramientas de piedra cerca del lago Turkana, datadas con 3.3 millones de aos de antigedad.
Si dichas herramientas se originaron medio milln de aos antes que la primera aparicin de nuestro
gnero, sera difcil seguir arguyendo que la caracterstica definitoria de Homo era su ingenio tecnolgico.
Entre tanto, Berger se mantena inusualmente mesurado, participando apenas en la conversacin, hasta
que el tema deriv en una comparacin de A. sediba y H. habilis. Era el momento.
Me parece que Rising Star puede ser de ms inters para este debate, propuso. Y durante los siguientes
20 minutos describi todo lo ocurrido; el descubrimiento fortuito de la cueva, el anlisis a marchas
forzadas de junio, y los aspectos ms importantes de los hallazgos. Mientras hablaba, hizo circular un par
de vaciados en yeso de los crneos de Rising Star.
Entonces comenzaron las preguntas. Ya realiz los anlisis crneo-dentales? S. El crneo y los dientes
de H. naledi lo colocan en el grupo de H. erectus, neandertales y humanos modernos. Ms cerca de H.
erectus que de H. habilis? S. Los huesos presentan marcas de dientes de carnvoros? No, son los
muertos ms sanos que jams encontrar. Ha avanzado en el datado? Todava no. Pero tendremos la
fecha en algn momento. No se preocupe.
Y luego, al terminar el interrogatorio, los decanos congregados hicieron algo que nadie esperaba, mucho
menos Berger. Aplaudieron.
El ro entrelazado
Cuando se hace un hallazgo nuevo e importante en el campo de la evolucin humana o hasta un hallazgo
nuevo y poco importante-, lo habitual es proclamar que desbanca todas las concepciones previas sobre
nuestro linaje. Pero habiendo aprendido de errores pasados, Berger se abstiene de semejantes
aseveraciones sobre Homo naledi; al menos por ahora, pues su lugar en el tiempo an es incierto.
[Berger] No afirma haber encontrado al Homo ms primitivo ni que sus fsiles hayan regresado el ttulo
Cuna de la Humanidad del oriente al sur de frica. No obstante, los fsiles ciertamente sugieren que las
dos regiones y todo cuanto yace entre ellas- pueden albergar pistas de una historia mucho ms compleja
de lo que sugiere la metfora rbol genealgico de la humanidad.
Naledi me dice que quizs pensamos que el registro fsil est lo bastante completo para inventar
historias, pero no es as, dijo Fred Grine, de Stony Brook. Tal vez las especies ms antiguas de Homo
surgieron en Sudfrica y despus emigraron a frica Oriental. O puede que fuera al revs.
El propio Berger opina que, ms que un rbol que se ramifica a partir de una sola raz, la metfora
correcta para la evolucin humana debe ser un torrente entrelazado: un ro que se divide en canales, los
cuales se fusionan otra vez ro abajo. Segn esta alegora, hubo un momento en que los distintos tipos de
homnino que poblaron los paisajes africanos divergieron de un antepasado comn. Pero volvieron a
unirse ro abajo en el tiempo, de suerte que nosotros, en la desembocadura del ro, llevamos dentro un
poco de frica Oriental, un poco de Sudfrica y un montn de historia que desconocemos por completo.
Mas una cosa es indudable: si descubrimos una forma de homnino completamente nueva solo porque dos
espelelogos eran lo bastante flacos para meterse en una grieta de una cueva sudafricana de sobra
explorada, es imposible imaginar qu ms puede haber por ah.

http://www.ngenespanol.com/ciencia/descubrimientos/15/09/10/rostro-cambio-historiahumana-prehistoria-descubrimiento.html