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MECANISMOS ASOCIATIVOS

DEL PENSAMIENTO
La obra magna inacabada de Clark L. Hull

FOTOGRAFA DE CLARK L. HULL EN 1935 A LA EDAD DE 51 AOS


(Cortesa de los Archivos de Historia de la Psicologa Americana
de la Universidad de Akron-Ohio).

JOS MARA GONDRA


CATEDRTICO DE LA UNIVERSIDAD DEL PAS VASCO

MECANISMOS ASOCIATIVOS
DEL PENSAMIENTO
La obra magna inacabada de Clark L. Hull

BIBLIOTECA DE PSICOLOGA
DESCLE DE BROUWER

Jos Mara Gondra, 2007


EDITORIAL DESCLE DE BROUWER, S.A., 2007
Henao, 6 - 48009 Bilbao
www.edesclee.com
info@edesclee.com

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Penal). El Centro Espaol de Derechos Reprogrficos (www.cedro.org) vela por el respeto
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Impreso en Espaa - Printed in Spain


ISBN: 978-84-330-2182-3
Depsito Legal: BI-2884/07
Impresin: RGM, S.A. - Bilbao

ndice

Prlogo................................................................................................ 13
Referencias de manuscritos no publicados ...................................... 17
Introduccin ......................................................................................
Una obra multiforme ......................................................
La trayectoria de Hull ......................................................
La transicin al aprendizaje ............................................
Plan del libro ....................................................................

23
24
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28
32

1. Orgenes intelectuales ................................................................


1. La formacin del psiclogo....................................................
Los Santos......................................................................
De la ingeniera a la psicologa ......................................
Psicologa en Michigan ....................................................
El problema de los dbiles mentales ..............................
2. Primeros proyectos sobre el pensamiento ............................
La Universidad de Wisconsin ..........................................
Primeros temas de investigacin ....................................
Conceptuacin y razonamiento ......................................
Jerarquas lgicas ............................................................
Dificultades de la induccin ............................................
Una psicologa de los procesos cognitivos......................

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MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

2. La formacin de conceptos ........................................................ 69


1. La tesis doctoral...................................................................... 71
La abstraccin generalizante .......................................... 72
Tcnica experimental ...................................................... 74
Experimentos cuantitativos ............................................ 77
Experimento cualitativo .................................................. 82
El aprendizaje analtico de Thorndike............................ 84
Ensayo y error .................................................................. 87
2. Coordenadas funcionalistas .................................................. 89
La influencia de William James ...................................... 91
Discriminacin y abstraccin.......................................... 93
Contigidad y semejanza ................................................ 95
Pensamiento voluntario y razonamiento........................ 98
3. Conclusin: la base fsica de la semejanza .......................... 100
3. Reflexiones en medio de la praxis .......................................... 103
1. Investigaciones aplicadas ...................................................... 104
1.1. El tabaco y las funciones mentales ................................ 105
1.2. Tests de aptitudes ............................................................ 106
La batera universal.......................................................... 107
La mquina de correlaciones .......................................... 109
El Bureau estadstico .................................................... 111
1.3. Hipnotismo y sugestin .................................................. 113
Una sesin espiritista ...................................................... 114
Primeros proyectos sobre la hipnosis ............................ 118
Programa experimental.................................................... 120
Problemas con el departamento de medicina ................ 122
Naturaleza de la hipnosis ................................................ 124
La accin ideo-motora, fenmeno del hbito ................ 128
2. Reflexiones e introspecciones ................................................ 131
El problema de la conciencia .......................................... 131
Epifenomenismo .............................................................. 134
Conciencia y lenguaje ...................................................... 135
Introspecciones sobre el razonamiento ........................ 137
La sombra del conductismo ............................................ 140

NDICE

4. Razonamiento, gestalt y conductismo ...................................... 145


1. El seminario del razonamiento.............................................. 147
La Psicologa del Razonamiento de Rignano .............. 147
Crticas al introspeccionismo .......................................... 152
2. El impacto de la gestalt .......................................................... 154
Koffka en Wisconsin ........................................................ 156
El Desarrollo de la Mente ............................................ 158
La Inteligencia de los Monos .......................................... 159
3. Seminarios sobre el conductismo.......................................... 162
El seminario de 1925 ...................................................... 163
Conciencia e introspeccin.............................................. 165
Pros y contras del conductismo ...................................... 169
Discrepancias con Weiss .................................................. 171
Conclusin ........................................................................ 175
5. Un sistema de psicologa mecanicista ...................................... 177
1. Primeros mecanismos del pensamiento................................ 178
El propsito como estmulo persistente ........................ 180
La respuesta comn a varios estmulos.......................... 182
La mquina pensante ...................................................... 184
Experimentos de resolucin de problemas .................... 187
Los actos simblicos del pensamiento............................ 190
Adelantamiento de las respuestas de meta .................... 191
Primeras deducciones cuantitativas................................ 194
2. Mecanicismo y pragmatismo ................................................ 196
Modelos mecnicos del aprendizaje .............................. 196
Naturaleza de la teora .................................................... 198
La Obra Magna del pensamiento ................................ 202
6. Del pensamiento al aprendizaje ................................................ 205
1. El final de la etapa de Wisconsin .......................................... 208
Filosofa del conductismo ................................................ 209
Naturaleza de los smbolos .............................................. 212
El impacto de Pavlov ........................................................ 215
Reflejo condicionado y ajuste medioambiental .............. 219
La discusin de Chicago.................................................... 220

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MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

2. El primer ao de Yale ............................................................ 221


Proyectos para el Instituto .............................................. 222
Mecanicismo y materialismo .......................................... 224
Deducciones sobre el ensayo y error .............................. 227
Los artculos cognitivos .................................................. 230
Inviabilidad de la filosofa .............................................. 233
Los incidentes de Harvard .............................................. 236
3. Conclusin .............................................................................. 239
7. Rivalidad con Tolman ................................................................ 241
1. El aprendizaje del laberinto .................................................. 242
Los experimentos de Tolman.......................................... 242
El gradiente de meta ........................................................ 246
2. La Conducta Propositiva de Tolman .................................. 249
El neoconductismo de Tolman ........................................ 249
Crticas a las teoras del aprendizaje ............................ 253
Primeras reacciones de Hull............................................ 254
Problemas del ajuste humano ........................................ 256
3. La controversia del aprendizaje ............................................ 260
Tolman contra Hull .......................................................... 261
Respuesta de Hull ............................................................ 262
El Combate de Nueva York .......................................... 265
4. Conclusin .............................................................................. 271
8. La teora sistemtica de la conducta ........................................ 275
1. Los primeros sistemas-miniatura .......................................... 277
Crisis de desunin ............................................................ 277
El seminario de Freud y Pavlov ...................................... 281
La conducta adaptativa.................................................... 283
El modelo del aprendizaje memorstico ........................ 286
2. El problema de la motivacin ................................................ 288
La teora asociacionista de Guthrie ................................ 289
Una teora mixta............................................................ 291
Aprendizaje latente e incentivos...................................... 294

NDICE

11

3. Los Principios de Conducta ................................................ 297


La adaptacin al medio ambiente .................................. 298
Bases fisiolgicas de la conducta .................................... 299
Estmulos y Respuestas.................................................... 300
El aprendizaje .................................................................. 301
La fuerza del hbito ........................................................ 304
Motivacin primaria y potencial de reaccin ................ 306
Inhibicin y potencial de reaccin efectivo.................... 308
4. La versin final ...................................................................... 309
Cambios cuantitativos...................................................... 309
Ecuaciones finales............................................................ 310
Naturaleza del refuerzo.................................................... 311
Motivacin secundaria .................................................... 313
Conclusin ........................................................................ 314
9. Los hbitos simblicos del pensamiento .................................. 317
1. La conciencia motora de W. James ...................................... 318
El hbito............................................................................ 320
Conciencia y movimiento ................................................ 322
2. Watson y primeros conductistas ............................................ 325
Las imgenes centrales .................................................... 326
Los registros del habla subvocal .................................... 328
Diagramas del hbito ...................................................... 330
Hbitos lingsticos.......................................................... 334
El poder de la palabra...................................................... 336
El pensamiento, habla interna ........................................ 337
Pensamiento conceptual .................................................. 338
Pensamiento constructivo................................................ 340
Pensamos con todo el cuerpo.......................................... 341
Los reflejos circulares ...................................................... 345
3. La teora de Hull .................................................................... 348
El conocimiento .............................................................. 349
Actos de estmulo puro .................................................... 352
El propsito como estmulo persistente ........................ 355
Las respuestas fraccionales anticipatorias de meta ........ 357

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MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Propsito e ideas rectoras................................................ 361


La accin ideo-motora .................................................... 365
Lenguaje y pensamiento .................................................. 368
El significado de las palabras .......................................... 371
10. Razonamiento y resolucin de problemas ................................ 375
1. Jerarquas de familias y de hbitos ...................................... 377
Segmentos y jerarquas del hbito .................................. 377
Jerarquas locomotoras.................................................... 381
El artculo de las jerarquas de hbitos .......................... 383
Las familias de hbitos .................................................... 386
Transfer automtico de la prctica ................................ 387
Adelantamiento de las respuestas anteriores a la meta 390
La prueba de la verdad .................................................... 391
2. La inteligencia ........................................................................ 392
2.1. El insight, ensamblaje de hbitos ................................ 394
Los experimentos de Maier ............................................ 395
La unin de los segmentos del hbito ............................ 397
2.2. La asociacin por semejanza y la inteligencia .............. 401
El Insight locomotor .................................................... 403
Uso inteligente de instrumentos...................................... 406
3. El final de un ciclo.................................................................. 409
La abstraccin intelectual................................................ 410
Inferencia concreta en el hombre .................................. 412
4. Consideraciones finales .......................................................... 414
Referencias bibliogrficas ................................................................ 421
ndice onomstico ............................................................................ 457
ndice analtico .................................................................................. 465

Prlogo

La primera idea de este libro surgi en una de mis visitas a los


Archivos de Historia de la Psicologa Americana de Akron (Ohio), all
por el mes de julio de 1981. Entonces tuve la oportunidad de coincidir unos das con Rodney G. Triplet, de la Universidad de New
Hampshire, que estaba trabajando en su tesis doctoral sobre Henry
Murray, el conocido terico de la personalidad y autor del Test de
Apercepcin Temtica. Cuando le indiqu mi inters por la historia
del conductismo, l me habl largo y tendido de los Libros de Ideas
de Clark L. Hull. Yo conoca la seleccin publicada por Robert B.
Ammons (1920-1999) en la revista Perceptual and Motor Skills (Hull,
1962), pero no haba cado en la cuenta de su trascendencia. Triplet
me dijo que los fragmentos publicados no hacan justicia al texto original y que su obra mereca un anlisis ms detallado, algo que despus indicara en su artculo sobre los experimentos de Hull en el
campo de la hipnosis (Triplet, 1982).
En aquellos momentos, yo buscaba en los Archivos de la Universidad de Akron algunos datos sobre los principales psiclogos conductistas con vistas a una historia ms en contacto con las fuentes
primarias, tal y como decan los partidarios de la nueva historia de
la psicologa (Lovett, 2006). Descontento con las generalizaciones

14

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

un tanto vagas e imprecisas de los manuales de la poca, buscaba un


conocimiento ms directo y concreto basado en el estudio de los
materiales de archivo.
La nueva historia de la psicologa ha jugado un papel decisivo en
la renovacin de la disciplina, pero el nfasis de algunos de sus partidarios en las fuerzas sociopolticas no terminaba de satisfacerme
porque, llevado hasta el extremo, corra el riesgo de reducir la historia de la psicologa a una sociologa de la disciplina. Yo prefera dejar
por el momento las grandes sntesis abstractas y descender al terreno de los hechos concretos para encontrar en ellos los factores que
han influido en el desarrollo de las ideas y teoras psicolgicas. Porque,
como dice B.F. Skinner, el cientfico, al igual que todo organismo,
es el producto de una historia nica. Las prcticas que encuentre
ms apropiadas dependern en parte de su historia (Skinner, 1959,
pg. 379).
Los Libros de Ideas de Clark L. Hull me brindaban la oportunidad
de entrar en los reductos ms ntimos de alguien que ha dejado huella en la disciplina y, como es natural, despertaron mi ms viva curiosidad. Su lectura poda permitirme reconstruir la gnesis y desarrollo una teora desde dentro, desde el ncleo mismo del pensamiento
de su autor, algo que tena un atractivo especial para un psiclogo
como el que escribe estas lneas.
Dos aos despus, en julio de 1983, visit los Archivos de la Universidad de Yale y pude comprobar la gran riqueza de datos reunidos
en los Clark L. Hull Papers. Los Libros de Ideas forman un corpus
de 28 cuadernos que cubren el periodo comprendido entre octubre de
1915 y abril de 1952 y estn llenos de datos de todo tipo, como lo
indica el subttulo de Ideas originales sobre cosas en general. Pero
adems los Clark L. Hull Papers contienen otros muchos documentos de inters, como su diario personal y los trabajos de estudiante en la universidad; las notas relativas a las clases y seminarios,
los experimentos de sus alumnos, los borradores de los artculos y
libros, etc. Como puede apreciarse en la lista de escritos que incluimos al final de este prlogo, ellos constituyen un material de primera clase para reconstruir la obra de Hull.

PRLOGO

15

El anlisis de los manuscritos no ha sido una tarea fcil, porque la


mayora de las veces son un jeroglfico de frases sueltas cuyo hilo
conductor escapa a una lectura superficial. Pero la impresin que se
tiene despus de leerlos y releerlos es bastante distinta a la que se
obtendra con la sola lectura de los escritos publicados. Por ejemplo,
la parte de su obra que ms valor Hull no fue la teora sistemtica
del aprendizaje, sino sus artculos sobre el conocimiento y el propsito, los cuales formaban parte de su proyecto de escribir una obra
magna que dejase huella en la posteridad. Esto rompa un poco los
esquemas convencionales, sobre todo despus de las crticas de los
psiclogos cognitivos a su teora del aprendizaje. El neoconductista
por excelencia haba deseado ser un psiclogo cognitivo!
En 1986, escrib un proyecto de investigacin para acceder a la
Ctedra de Psicologa Bsica de la Universidad del Pas Vasco, titulado
Ciencia, Psicologa y Epistemologa: La Psicologa Cognitiva de Clark
L. Hull. En l present las lneas maestras de su evolucin con un
nfasis especial en la filosofa que inspir sus trabajos cientficos, pero
no lo publiqu porque deseaba completarlo con un estudio del conjunto de su obra. Por qu no pudo llevar a buen puerto sus proyectos
cognitivos? Cules fueron las verdaderas razones de su dedicacin al
aprendizaje? Por qu particip en tantas controversias? Dnde estn
los orgenes intelectuales de su teora? La respuesta a estas preguntas
requera un anlisis ms detenido de todos sus escritos.
El libro se ha demorado ms de lo que hubiese deseado debido a
las obligaciones docentes y a otros avatares de la vida universitaria,
pero por fin sale a la luz pblica con la esperanza de que ayude a
comprender mejor la obra de uno de los psiclogos americanos ms
importantes del perodo inmediatamente anterior a la II Guerra
Mundial.
La historia es tan variada y rica como la vida misma y la obra del
cientfico se ve sometida a mltiples factores, tanto personales como
institucionales y sociales. En los manuscritos de Hull vemos cmo se
entremezclan sus ideales filosficos y sus intereses cientficos, la bsqueda de la verdad objetiva y la propaganda, la coherencia de una
vida entregada a la ciencia y las concesiones a la publicidad deriva-

16

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

das de la lucha por el poder dentro de la profesin. Ellos nos permiten apreciar la huella que dejaron en su obra las teoras de la poca,
incluidas las de sus adversarios, as como la constancia de un cientfico que no renuncia a sus proyectos, a pesar de no poderlos llevar
completamente a cabo debido a las circunstancias de la vida. Su
obra magna sobre el pensamiento, aunque fragmentaria e incompleta, arroja mucha luz sobre las lneas de fuerza que inspiraron su
actividad terica e investigadora.
Para concluir, permtaseme unas lneas de agradecimiento a todos
los que han contribuido a este libro. En primer lugar, a Rodney G.
Triplet, por su invitacin a investigar los Libros de Ideas, y tambin al
Dr. John A. Popplestone Director Emrito de los Archivos de Historia
de la Psicologa. Gracias a su ayuda y a la de su esposa la Dra. Marion
White McPherson, ya desaparecida, pude reunir la correspondencia
de Hull dispersa en las distintas colecciones. Mi agradecimiento tambin se extiende al Dr. David B. Baker, actual Director de los Archivos,
y a Dorothy Gruich, Senior Associate, por los muchos datos de inters que me han suministrado. En la lista de agradecimientos tambin
ocupa un lugar especial Judith A. Schiff, Diane E. Kaplan y Mary
LaFogg, de los Archivos de la Universidad de Yale, que tuvieron la
gentileza de facilitarme el acceso a los manuscritos, as como Steve
Masar, de los Archivos de la Universidad de Wisconsin por la informacin que me brind sobre los cursos impartidos por Hull en esa
Universidad. Por ltimo, quisiera hacer extensivo mi agradecimiento
a mis compaeros y compaeras de la Sociedad Espaola de Historia
de la Psicologa que conocen por experiencia propia lo difcil que
resulta investigar en historia de la psicologa en las presentes circunstancias.
J.M.G.

Referencias de manuscritos
no publicados

BEHAVIORISM I: Behaviorism Seminar Notes, Vol.I, Jan 1925. The Clark


L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 1,
Folder 2.
BEHAVIORISM II: Behaviorism Seminar Notes, Vol.II, April 1927. The Clark
L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library Box 1,
Folder 3.
BOOK LEARNING: Notes on the writing of a book concerned with the psychology of learning, 1934. The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and
Archives, Yale Univ. Library, Box 7, folder 46.
CONCEPTS I: Research in Psychology, Ideas on Concepts, vol 1, Feb. 1915.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 1, Folder 7.
CONCEPTS II: Research in Psychology, Ideas on Concepts, vol 2, 1916. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
1, Folder 7.
DIARY: Personal diary and notes 1929-30. The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 2, Folder 8.
EXP.COURSE 1919: Notes on Experimental Course 1919. The Clark L. Hull
Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 2, Folder 10.

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MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

FEEBLE MINDED: The problem of the feeble minded. Student paper by C. L.


Hull. The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ.
Library. Box 2, Folder 11.
HYPNOSIS I: Notes on Hypnosis experiments, vol I. June 1922. The Clark
L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 2,
Folder 12.
HYPNOSIS II: Outline plans for book on hypnosis, vol II. Oct.1927. The Clark
L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 2,
Folder 13.
HYPNOSIS III: Hypnotism plans for a Book, vol 3, August 1928. The Clark L.
Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 2, Folder 14.
I.B. I: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 1, 1915-1916. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
3, folder 17.
I.B. II: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 2, May 1916. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
3, folder 18.
I.B. III: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 3, Oct 1918. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 3,
folder 19.
I.B. IV: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 4, February 10,1922.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 3, folder 20.
I.B. V: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 5, March 1923. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
3, folder 21.
I.B. VI: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 6, Jul 1923. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
3, folder 22.
I.B. VII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 7, Jan 1924. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
4, folder 23.
I.B. VIII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 8, Aug. 1924. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
4, folder 24.

REFERENCIAS DE MANUSCRITOS NO PUBLICADOS

19

I.B. IX: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 9, Jan. 1926. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
4, folder 25.
I.B. X: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.10, June 1927. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
4, folder 26.
I.B. XI: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.11, Aug. 1928. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
4, folder 27.
I.B. XII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 12, June 1930. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
4, folder 28.
I.B. XIII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 13, Aug. 1931. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
5, folder 29.
I.B. XIV: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 14, May 1933. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
5, folder 30.
I.B. XV: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 15, Jul 27,1934. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
5, folder 31.
I.B. XVI: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n. 16, 1935-36. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
5, folder 32.
I.B. XVII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.17, May 26,1936.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 5, folder 33.
I.B. XVIII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.18, 1937-38. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
6, folder 34.
I.B. XIX: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.19, March 1938.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 11, folder 82.
I.B. XX: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.20, Nov. 3,1939. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 6,
folder 35.

20

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

I.B. XXI: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.21, 1940-41. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
11, folder 83.
I.B. XXII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.22, 1941-43. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.Box 6,
folder 36.
I.B. XXIII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.23, 1943-44. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
6, folder 37.
I.B. XXIV: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.24, 1944-46. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
11, folder 84.
I.B. XXV: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.25, June 14, 1946.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 6, folder 38.
I.B. XXVI: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.26, 1949-50. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box
7, folder 39.
I.B. XXVII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.27, 1949-1951.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 11, folder 85.
I.B. XXVIII: Idea Book, Original Ideas on Things in General, n.28, May 2,
1951.The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ.
Library. Box 7, folder 40.
INTROD.PSYCH.: Notes on Introductory Psychology, sin fecha. The Clark L.
Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 7, Folder
47.
LAB. RES.: Laboratory Research Notes, nov 22, 1930. The Clark L. Hull Papers,
Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 7, folder 45.
MEMORANDA1939-40: Psychological Seminar Memoranda 1939-1940 by
C.L.Hull. Copia multicopiada. Library of the School of Medicine. Yale Univ.
MEMORANDA 1940-44: Psychological Memoranda 1940-44 by C.L. Hull.
Copia multicopiada. Library of the School of Medicine. Yale Univ.
REASONING: Seminar Notes on Psychology of Reasoning, 1924. The Clark L.
Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 8, Folder
51.

REFERENCIAS DE MANUSCRITOS NO PUBLICADOS

21

RES.PSYCH. 1913: Research in Psychology 1913. The Clark L. Hull Papers,


Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box, 8, Folder 57.
RES.MEMORANDUM 1945: Research Memorandum (Concerning the empirical determination of the form of certain basic molar behavioral constants
and their functional relationships). May 29, 1945. Library of the School
of Medicine, Yale Univ.
RES.MEMORANDUM 1946: Research Memorandum (Concerning the empirical determination of the form of certain basic molar behavioral equations and the values of their associated constants), 1946. Library of the
School of Medicine, Yale Univ.
SAINTS: The Saints, a Study of a Fanatical Sect. A student paper by C.L. Hull.
The Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library.
Box 8, Folder 57.
SEMINARS: Hulls psychological seminars 1936-1938. Notice and abstracts of
proceedings by C.L.Hull and O.H.Mowrer. Library of the School of
Medicine, Yale Univ.
STUD.RES.1921-22: Notes on Student Research and Thesis 1921-1922. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 8,
Folder 58.
STUD.RES.1922-23: Notes on Student Research and Thesis 1922-1923. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 8,
Folder 59.
STUD.RES.1923-24: Notes on Student Research and Thesis 1923-1924. The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 8,
Folder 60.
STUD.RES.1927-28: Notes on Student Research and Thesis 1927-1928.The
Clark L. Hull Papers, Manuscripts and Archives, Yale Univ. Library. Box 9,
Folder 64.

Introduccin

El primero de marzo de 1933, Clark L. Hull escribi en los Libros


de Ideas una nota general en la que confesaba que su mxima ambicin haba sido desarrollar un cuadro de los procesos mentales
superiores avalado por una vigorosa serie de investigaciones experimentales (I.B. XIII, pg. 234). Cuando escriba estas lneas, atravesaba por unos momentos difciles debido a las presiones de las autoridades acadmicas de la Universidad de Yale para que se dedicase
exclusivamente a los tests de aptitudes, que eran la razn principal
por la que le haban llamado al Instituto de Relaciones Humanas de
esa Universidad.
Tres meses despus, una vez pasada la tormenta, Hull escribi que
siempre desde los das de estudiante en Ann Arbor he querido especializarme en los procesos mentales superiores. Parece que ahora ha
llegado el momento de intentarlo en cierta medida (I. B. XIV, pg.
5). El proyecto ms importante que llevaba entre manos era la obra
magna del pensamiento, un libro en el que iba a reunir los artculos
que estaba publicando en la Psychological Review, y en el que haba
puesto grandes esperanzas desde el comienzo mismo de su carrera
universitaria.

24

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En una poca tan temprana como 1916, mientras realizaba el doctorado en la Universidad Wisconsin, escribi en su diario la siguiente nota: Ahora parece casi seguro que ser un psiclogo puro... Debo
proponerme una tarea limitada e intentar convertirme en la mxima
autoridad... El tema ser la psicologa de la abstraccin y la formacin
de conceptos, y quiz, en ltimo trmino, del razonamiento (I.B. I,
pgs. 76-77).
Hull deseaba pasar a la posteridad como el psiclogo que haba
abierto el estudio del pensamiento a los mtodos objetivos de la ciencia natural. Pero, debido a una serie de circunstancias que analizaremos a lo largo del libro, no pudo llevar a cabo estos deseos y su obra
discurri por unos derroteros bastante distintos a los que haba planeado.

Una obra multiforme


Hull se inici en la investigacin con una tesis doctoral muy
conocida sobre el desarrollo de los conceptos (Hull, 1920). Se trata
de un trabajo preliminar que pretenda poner las bases metodolgicas para el estudio de la inteligencia y el razonamiento. Sus experimentos fueron los primeros de su clase realizados sin el mtodo de
la introspeccin y figuraron en la mayora de los manuales de psicologa escritos hasta la dcada de 1960, en que fueron sustituidos
por los experimentos sobre las estrategias en la formacin de conceptos realizados por J. Bruner y sus colaboradores (Bruner,
Goodman y Austin, 1956).
Adems de abrir nuevos cauces al estudio del pensamiento, Hull
proyect numerosas mquinas psquicas con un diseo jerrquico
que en cierto modo anticipaba los modelos posteriores del procesamiento de la informacin. Como escribi Lawrence Smith, Hull dio
una expresin temprana y clara de lo que sera el fundamento racional de la ciberntica, anticipando en una dcada la fundacin de ese
campo (Smith, 1986, pg. 159).
Estas contribuciones tan sugestivas quedaron eclipsadas por la
teora sistemtica del aprendizaje de los Principios de Conducta (Hull,

INTRODUCCIN

25

1943a). El libro contribuy decisivamente a consolidar su prestigio


entre los psiclogos de su poca, pero no fue su nica contribucin.
Porque la actividad cientfica de Hull discurri por unos cauces ms
amplios que comprenden cuatro grandes bloques temticos:
En primer lugar, sus contribuciones a la psicometra, entre las que
destaca el manual de los Tests de Aptitudes (Hull, 1928) y una mquina de correlaciones mltiples que fue la admiracin de sus contemporneos (Hull, 1925a, 1925b).
En segundo lugar, sus experimentos hipnticos, recogidos en el
libro Hipnosis y Sugestionabilidad (Hull, 1933c), le convirtieron en
uno de los pioneros del estudio cientfico de la hipnosis. Hull introdujo el mtodo experimental en un campo tan subjetivo y propenso
al engao, y lo enriqueci con multitud de experimentos que le dieron respetabilidad cientfica.
Estas dos contribuciones suelen ser mencionadas sin apenas detenerse en su significado. Cmo es posible que un psiclogo tan terico como Hull dedique tantos aos de trabajo a unas reas aplicadas
que tienen tan poco que ver con su teora sistemtica de la conducta?
Cul su relacin con el resto de su obra, en el caso de existir alguna?
El tercer gran apartado la teora de la conducta es el ms conocido debido a su impacto en la psicologa moderna del aprendizaje
animal. Pero no siempre ha sido interpretado correctamente, debido
en parte a las controversias en las que Hull se vio envuelto, y a las crticas de sus adversarios despus de la cada del conductismo.
Con ocasin del centenario del nacimiento de Hull, Abraham Amsel
y Michael Rashotte reunieron sus artculos tericos en el libro
Mecanismos de Conducta Adaptativa (Amsel y Rashotte, 1984) con la
intencin de corregir la imagen un tanto distorsionada dejada por los
Principios de Conducta (Hull, 1943a). Segn estos autores, aunque
los Principios representan lo mejor de las contribuciones de Hull
a la teora formal en psicologa, los artculos tericos publicados
en la Psychological Review desde 1929 hasta 1950 ofrecen un cuadro
mucho ms verdadero de lo que ser su influencia duradera (Amsel
y Rashotte, 1984, pg. ix).

26

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los Principios de Conducta no son ms que el primer volumen de


una triloga en el que, a ttulo introductorio, se proponen las leyes o
principios generales de la conducta de los mamferos superiores.
Como es de sobra conocido, la ley fundamental es la ley del refuerzo
primario, entendido en trminos de la reduccin del impulso. Para
que haya aprendizaje, la contigidad entre el estmulo y la respuesta
debe ir acompaada de la disminucin de una necesidad fisiolgica.
El segundo volumen, titulado Un Sistema de Conducta (Hull,
1952b), fue publicado despus de la muerte de Hull. Contiene una
explicacin de las formas ms complejas del aprendizaje de los organismos individuales basada en la ltima revisin de los postulados
del sistema. El tercer volumen iba a tratar de la conducta de los grupos sociales, pero Hull no pudo concluirlo porque falleci en el
momento mismo en que comenzaba los primeros borradores.
El cuarto gran bloque temtico de la obra de Hull es la psicologa
del pensamiento. En la actualidad es el menos conocido de todos, a
pesar de la popularidad que en otro tiempo tuvieron los experimentos de la tesis doctoral. Pero, cuando escriba las lneas que citamos
al comienzo de la introduccin, haba publicado unos artculos sobre
el conocimiento (Hull, 1930c) y las ideas de meta (Hull, 1931b), y
estaba trabajando en otros sobre la solucin de problemas (1934a,
1935a) con la intencin de reunirlos despus en su obra magna
sobre el pensamiento.
Estos trabajos, junto con la tesis doctoral y otros escritos relacionados con la obra magna, sern el tema principal de este libro. Los
estudiaremos desde una perspectiva histrica, tal y como se desarrollaron en el tiempo, siguiendo el rastro de los Libros de Ideas. Al responder a su proyecto ms primitivo y original, ellos nos permitirn
conocer lo esencial de su pensamiento, a pesar de su carcter fragmentario e inacabado.
Pero nuestro estudio quedara incompleto si prescindisemos del
resto de sus escritos, dada la ntima relacin existente entre todas las
vertientes de su actividad cientfica. Por esta razn, dedicaremos un
captulo a sus contribuciones aplicadas y otro a la teora sistemtica
del aprendizaje para comprender mejor la totalidad de su obra.

INTRODUCCIN

27

La trayectoria de Hull
En 1903, cuando inici su carrera universitaria en el Alma College
Hull mostr un gran entusiasmo por el mtodo deductivo de las
demostraciones geomtricas y las deducciones de la tica de Spinoza,
cuya lgica le produjo una gran impresin.
Su aficin al mundo de las mquinas, otro de sus grandes amores,
le llev a la ingeniera. En septiembre de 1906, tras una interrupcin
de un ao debida a unas graves fiebres tifoideas que le pusieron al
borde de la muerte, Hull comenz los cursos preparatorios para la
carrera de ingeniero de minas. Pero nuevamente sus planes se vieron
frustrados por la enfermedad. Esta vez fue una poliomielitis la que le
dej incapacitado para el trabajo fsico en las minas.
Mientras convaleca de la enfermedad, Hull ley los Principios de
Psicologa de William James (1890), el libro que le abri las puertas
de la nueva ciencia de la vida mental. Una vez recuperado, en septiembre de 1911, orient sus pasos hacia la Universidad de Michigan
con la intencin de hacerse psiclogo. El director del departamento
de psicologa, Walter Pillsbury (1872-1960) acababa de publicar su
Psicologa del Razonamiento (1910) y ello influy en su inters por
este proceso. El otro profesor del departamento, John P. Shepard
(1881-1965), le inici en la psicologa del aprendizaje y le ense a ser
riguroso en la investigacin.
En septiembre de 1914, tras un ao docencia en la Normal de
Magisterio de Richmond, Kentucky, Hull se traslad a la Universidad
de Wisconsin como ayudante de Joseph Jastrow (1863-1944), un psiclogo de la primera generacin que haba dejado el laboratorio para
dedicarse a la clnica. Adems del curso de Psicologa Experimental,
tuvo que impartir los cursos de Psicologa Mdica y Tests Mentales,
y esta circunstancia explica sus trabajos aplicados de los aos
siguientes.
En febrero de 1924, Hull reanud el proyecto de la tesis doctoral
con un seminario en el que estudi la Psicologa del Razonamiento de
Eugenio Rignano (1923), un filsofo evolucionista influido por el
Lamarckismo que insista en los impulsos biolgicos del organismo.

28

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El libro impresion a Hull, pero su vaguedad conceptual haca difcil


la tarea de llevar sus ideas al laboratorio y, por esta razn, tuvo que
buscar la inspiracin en otras fuentes.
En enero de 1925, Hull instituy un nuevo seminario sobre el conductismo con el propsito de encontrar definiciones objetivas de los
procesos mentales. Durante la celebracin del mismo decidi hacerse conductista despus de asistir a una conferencia de Kurt Koffka
(1886-1941) y constatar la falta de ecuanimidad de sus crticas al conductismo. Al parecer, Watson no haba llevado hasta sus ltimas consecuencias los principios objetivos del estmulo y la respuesta.
Por esa misma poca, Hull conoci la versin inglesa del libro
de Wolfgang Khler (1887-1967) sobre La Inteligencia de los Monos
(Khler, 1925) y comprendi que sus experimentos del insight
requeran una explicacin distinta de la ofrecida por el asociacionismo tradicional. De ah que, a comienzos de 1926, se propusiera como
meta para el nuevo ao la elaboracin de un sistema consistente de
psicologa mecanicista (I.B.X, pg. 1).
Hull dise los principales mecanismos del pensamiento durante
ese ao y dedic el curso siguiente a la elaboracin de una nueva teora de la ciencia, de modo que, a finales de 1927, tena lo esencial de
su respuesta a los psiclogos de la Gestalt: unos sofisticados mecanismos asociativos y una teora sistemtica ms rigurosa que la de
sus oponentes. De ah su proyecto de publicar una serie de artculos
para reunirlos despus en una obra magna cuyos posibles ttulos
eran: mecanismos del pensamiento, mecanismos de la mente, mecanismos mentales, mecanismos de la vida mental y psicologa desde
el punto de vista de un mecanicista (I.B. IX, pg. 67). Como podr
observarse, la obra magna iba a tratar del pensamiento desde una
perspectiva mecanicista.

La transicin al aprendizaje
En enero de 1928, Hull qued impresionado con la lectura de
los Reflejos Condicionados (Pavlov, 1927). Pavlov haba explicado los
complejos fenmenos del condicionamiento con una teora muy sim-

INTRODUCCIN

29

ple basada en dos constructos: la excitacin y la inhibicin nerviosa.


No sera posible explicar el ensayo y error con estos principios pavlovianos?
Probablemente debido a la influencia de Pavlov, Hull modific sus
planes y su primer artculo terico no trat del conocimiento, como
haba programado, sino de la utilidad adaptativa del reflejo condicionado (Hull, 1929d). Esta interpretacin funcionalista de Pavlov
fue seguida de una explicacin del ensayo y error a la luz de los principios del condicionamiento clsico (Hull, 1930a).
El aplauso con que estos artculos fueron recibidos contrasta con
la hostilidad despertada por su psicologa del pensamiento. El aprendizaje se haba erigido en el tema central de la era neoconductista
despus de conocerse la obra de Pavlov y plantearse el problema de
sus relaciones con el ensayo y error de Thorndike, mientras que el
pensamiento haba perdido atractivo e inters.
En julio de 1928, cuando Hull anunci en la Universidad de
Chicago su proyecto de un conductismo compatible con la conciencia,
la respuesta no pudo ser ms desalentadora. Dos aos despus, los psiclogos de Harvard mostraron una aversin parecida hacia su teora
del conocimiento cuando la oyeron de sus labios. El clima intelectual
de la poca pareca poco propicio a la obra magna del pensamiento.
Sin embargo, Hull se sinti animado para seguir adelante en una
empresa cuyas dificultades no se le ocultaban cuando conoci que su
tesis doctoral haba sido incluida en la Psicologa de Dashiell (1928),
uno de los textos ms importantes de la poca.
En septiembre de 1929, tras su nombramiento de profesor investigador en el Instituto de Relaciones Humanas de Yale, Hull dispuso
de ms tiempo para los proyectos cognitivos. Concluidos los experimentos de la hipnosis, la obra magna del pensamiento ocup el
centro de su actividad.
En marzo de 1930, descubri la nocin de acto de estmulo puro
con la que defini a los hbitos simblicos del pensamiento y despus, en el verano de ese ao, encontr las reacciones fraccionales
anticipatorias de meta, el constructo propositivo ms importante de
su teora de la mente.

30

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Una vez hallados los mecanismos del pensamiento, Hull intent


formular una nueva teora del conocimiento que diera expresin a su
filosofa materialista. A finales de marzo, estudi las obras de los filsofos, comenzando por el Tratado de la Naturaleza Humana de David
Hume (1739/1911). Su decepcin no pudo ser mayor cuando comprob que todos comenzaban por la experiencia subjetiva; para un objetivista como l, el subjetivismo era el principal obstculo que impeda
progresar en el conocimiento. De ah su decisin de invertir el esquema de los filsofos y comenzar por las conductas ms elementales,
dejando para despus los procesos complejos del pensamiento.
La publicacin de Conducta Propositiva en los Animales y en el
Hombre (Tolman, 1932) marc un hito en la psicologa del aprendizaje animal. Cuando Hull ley este libro en enero de 1932, pens que
sus experimentos le brindaran la evidencia emprica que necesitaba
para el constructo reacciones fraccionales anticipatorias de meta
que acababa de presentar en el artculo sobre las ideas de meta (Hull,
1931b). Pero las simpatas de Tolman hacia la Gestalt y sus escritos
contrarios a los tericos del reflejo condicionado le pusieron en guardia frente a su nueva frmula de conductismo.
Las crticas de Tolman a la teora de Hull en un conocido texto de
psicologa comparada (Tolman, 1934) fueron la gota que colm el
vaso. Hull plane un artculo de respuesta contra su antropomorfismo, pero despus ide otra estrategia consistente en organizar una
mesa redonda y cogerle desprevenido con un ataque por sorpresa a
la falta de rigor lgico de su teora. El debate se celebr en septiembre de 1934 durante la reunin anual de la APA (Gondra, 2002a), y se
sald con una clara victoria de Hull. Su lgica implacable tuvo efectos contundentes en unos momentos en los que el positivismo lgico
de los filsofos del Crculo de Viena comenzaba a ser conocido en
Norteamrica. El mtodo hipottico-deductivo pareca la mejor solucin para la crisis de desunin que afectaba a la psicologa, escindida en multitud de escuelas.
Alentado por el xito, Hull concentr sus esfuerzos en la teora sistemtica de la conducta. Y como los modelos del aprendizaje ejercan

INTRODUCCIN

31

un efecto mgico sobre sus oyentes, dedic a ellos todas sus energas.
El primer modelo-miniatura lo present en el artculo Las psicologas conflictivas del aprendizaje: una va de salida (1935b). Elegido
Presidente de la APA para el ao 1936, en el discurso presidencial
ofreci otro modelo ms general sobre la conducta adaptativa (Hull,
1937a). A continuacin, en octubre de 1939, comenz la redaccin de
Principios de Conducta, trabajo que interrumpi para publicar una
monografa sobre el aprendizaje verbal titulada Teora Matemtico
Deductiva del Aprendizaje Memorstico (Hull et al. 1940).
Los Principios (1943a) se convirtieron en el centro de la psicologa
del aprendizaje animal de la poca, aunque el libro fue criticado porque las ecuaciones dejaban mucho que desear desde un punto de vista matemtico. Estas crticas le llevaron a trabajar en la cuantificacin del sistema, una tarea ingente que le tuvo ocupado hasta casi el
final de sus das.
Concluida la revisin del sistema, Hull procedi a escribir el
segundo volumen, Un Sistema de Conducta. El 17 de marzo de 1951,
pens en incluir un captulo sobre la abstraccin intelectual movido
por el deseo de cerrar el ciclo de la obra de mi vida volviendo a sus
comienzos (I.B. XXVII, pg. 144). Sin embargo, unos das despus
decidi dejarlo para el volumen de la conducta social, dada su relacin con el lenguaje.
Sistema de Conducta representa un retorno a las nociones de los
artculos cognitivos que en los Principios de Conducta haban quedado en un segundo plano. Las reacciones fraccionales anticipatorias
de meta explican el aprendizaje latente, la motivacin del incentivo y
las expectativas, y las jerarquas de familias de hbitos hacen lo propio con los hbitos de locomocin y el uso inteligente de instrumentos. Pero el libro no trata del pensamiento, sino de las distintas variedades del aprendizaje.
Una vez terminado el manuscrito, Hull se vio liberado para continuar su obra magna y sus Libros de Ideas volvieron a poblarse de
notas sobre la resolucin de problemas y el razonamiento humano.
Los registros finales, fechados un mes antes de su muerte, contienen

32

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

los planes para un artculo sobre la inferencia concreta en el hombre (I.B. XXVIII, pgs. 101-104). Ellos son lo ltimo que Hull escribi en vida.
Tras un largo peregrinar por el aprendizaje, Hull retorn al problema de la tesis doctoral de los conceptos, que no era otro que el de
explicar la capacidad de la mente humana para detectar las semejanzas entre los objetos del pensamiento. Como veremos a lo largo
del libro, Hull intent cerrar el ciclo de su vida con una explicacin
de los procesos superiores de la abstraccin conceptual que median
en el razonamiento. Pero una grave enfermedad cardaca puso fin a
su vida en el momento mismo en que escriba los primeros borradores. Los largos aos perdidos en la elaboracin del sistema formal le
impidieron realizar el sueo de su vida, la obra magna sobre los
procesos superiores del pensamiento, y sta tuvo que quedar inconclusa.

Plan del libro


En el primer captulo estudiaremos los primeros aos de Hull
para detectar las influencias que modelaron su pensamiento. En particular, analizaremos su infancia en un medio rural, la crisis de la
adolescencia, los estudios universitarios, y los primeros proyectos de
investigacin.
El segundo captulo tratar de la tesis doctoral de los conceptos y
de las corrientes de pensamiento que la inspiraron, que no son otras
que las del funcionalismo norteamericano.
En el tercer captulo examinaremos las introspecciones del perodo de inmersin en la praxis, junto con los trabajos psicomtricos y
las investigaciones de la hipnosis.
La transicin al conductismo ser el tema del captulo cuarto, en
el que estudiaremos las notas de los seminarios de los aos 1924 y
1925.
El captulo quinto tratar de la actividad terica de Hull durante
los aos 1926 y 1927. Dedicaremos una atencin especial a los mecanismos del propsito, el transfer mediado por las respuestas comu-

INTRODUCCIN

33

nes y el adelantamiento de las respuestas de meta. Ellos, junto con la


teora de la ciencia del ao 1927, pusieron las bases de su sistema de
psicologa mecanicista.
Los cambios operados en la obra magna durante el perodo
1928-1931 sern objeto de estudio en el captulo sexto, que comenzar con el impacto de los Reflejos Condicionados de Pavlov y concluir con la actividad terica del primer ao del Instituto de Relaciones
Humanas de Yale.
En el captulo sptimo estudiaremos las discusiones con Tolman y
la decisin final de Hull de concentrarse en los modelos formales del
aprendizaje.
El captulo octavo tratar la teora sistemtica de la conducta y de
los cambios operados en la misma, con un nfasis especial en el problema de la motivacin.
Tras esta visin general de la obra de Hull, en los dos ltimos captulos analizaremos sus escritos cognitivos. En el captulo noveno examinaremos su definicin de los hbitos simblicos, situndola en el
contexto de las teoras motoras del pensamiento, y en el captulo
dcimo trataremos de la resolucin de problemas y el razonamiento.

Orgenes intelectuales

Clark Leonard Hull (1884-1952) lleg a la psicologa a los 27 aos


de edad, despus de experimentar en su infancia la dureza de la vida
campesina y sufrir en su primera juventud dos graves enfermedades
que le dejaron importantes secuelas fsicas.
Nacido en la segunda mitad del siglo XIX, cuando Estados Unidos iniciaba el rpido proceso de transformaciones socioeconmicas que le convertiran en una potencia mundial, vivi con intensidad el contraste entre el viejo mundo rural y la nueva civilizacin
industrial1.
Hijo de una familia de granjeros, tuvo que compaginar el estudio en
la escuela con el trabajo en el campo, y ello dej huella en su personalidad. Su laboriosidad infatigable se remonta a los primeros aos
vividos en la granja de sus padres, donde stos le inculcaron los valores tradicionales del sacrificio, trabajo y esfuerzo personal.
1. Para los comienzos de la psicologa norteamericana, vanse The Origins of Behaviorism, American Psychology 1870-1920 (ODonnell, 1985) y The Rise of Experimentation in
American Psychology (Morawski, 1988). Tambin son interesantes The new psychology:
from narcisism to social control (Burnham,1968b) y la Historia de la Psicologa de
Thomas E. Leahey (2003/2005).

36

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Apenas entrado en la adolescencia, el joven Hull experiment una


profunda crisis emocional a raz de sus contactos con una secta de predicadores itinerantes que se haban establecido en las cercanas de su
pueblo. Al igual que otros jvenes de su generacin, vivi con intensidad el conflicto entre las creencias religiosas tradicionales y la nueva
visin del mundo aportada por la ciencia, llegando a la conclusin de
que las primeras eran un obstculo para progresar en el conocimiento2.
Unos aos despus, cuando sus proyectos de hacerse ingeniero de
minas se vieron truncados por la enfermedad, Hull se decidi por la
psicologa porque vio en esta nueva disciplina la oportunidad de satisfacer sus intereses cientficos.
Endurecido por el sufrimiento y con una clara voluntad de superacin, en septiembre de 1911 se matricul en la Universidad de
Michigan con el firme propsito de abrirse camino en el mundo acadmico.

1. LA FORMACIN DEL PSICLOGO


Clark Leonard Hull vino al mundo el 24 de mayo de 1884 en una
granja de las proximidades de Akron, Estado de Nueva York. Perteneca a una familia de cuqueros ingleses que se haban establecido en
el Este de los Estados Unidos a comienzos del siglo XVII3. Segn refiere en su Autobiografa, su padre Leander Gilday fue poco amigo de las
prcticas religiosas, a pesar de que en su familia haba muchos miembros ilustres de la Iglesia Baptista. Hull lo describe como un rudo campesino que destacaba por su vigorosa personalidad y elevada estatura.
Era el polo opuesto de su esposa Florence Trask, una mujer muy tmi2. Para la controversia del evolucionismo (Darwin, 1859, 1871), vanse las obras de
Clark (1984, pg. 141-148) y Desmond (1999). Para su repercusin en Estados Unidos,
vase How Superstition Won and Science Lost (Burnham, 1987).
3. El primer antepasado paterno del que Hull tiene noticia fue un clrigo heterodoxo
de la Iglesia de Inglaterra llegado al Nuevo Mundo en 1635. Sus descendientes vivieron
de la pesca en Massachusetts y se expandieron por los Estados de Rhode Island,
Connecticut y New York (1952a, pg. 143).

ORGENES INTELECTUALES

37

da pero ms educada, que despus de contraer matrimonio le ayud a


mejorar sus hbitos de lectura4.
Cuando Hull tena tres o cuatro aos, la familia se traslad a una
granja prxima a Sickles, una pequea aldea del Estado de Michigan
de unos veinte o treinta habitantes, donde transcurri su infancia. Los
estudios primarios los realiz en la pequea escuela local que solo contaba con un aula.
Los Santos
La tranquilidad de la vida campesina se vio sacudida por un episodio de conversin religiosa que afect mucho al joven Hull, a juzgar
por los testimonios que de l nos ha dejado. El primero de ellos, publicado en su Autobiografa, lo describe en los siguientes trminos:
Cuando yo tena 11 o 12 aos de edad, unos evangelistas itinerantes, conocidos con el nombre de cruzados cristianos, protagonizaron una violenta renovacin religiosa en la Iglesia Metodista local,
la nica denominacin activa en aquel tiempo, y, en compaa de
aproximadamente una docena de chicos y chicas, me convert e
ingres en dicha Iglesia a ttulo de prueba. Esta experiencia suscit en
m por primera vez serios pensamientos sobre cuestiones religiosas,
con el resultado de que, antes de concluir el perodo de prueba, me
hice muy escptico en lo tocante a la hiptesis religiosa en su totalidad. Finalmente anunci mis conclusiones en una reunin pblica y
retir mi afiliacin (Hull, 1952a, pg. 144).

En otro documento ms antiguo, un trabajo escolar del ao 1913


titulado Los Santos, estudio de una secta rural fantica, encontramos ms detalles de este episodio que se sald con el abandono de las
prcticas religiosas por parte del joven Hull.
El trabajo de Los Santos pretende ser un anlisis objetivo de los
efectos de la religin en los miembros de esta secta de acuerdo con la
norma pragmtica de William James que podra resumirse en la frase
evanglica de por sus frutos los conoceris (James, 1902, 1907). Pero
4. La madre de Hull, Florence Trask, contrajo matrimonio a los 15 aos. Natural de
Connecticut, era ms culta que su esposo (Hull, 1952a, pg. 143).

38

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

esta objetividad no le impidi confesar los motivos personales que le


llevaron a la secta, a saber, la curiosidad juvenil, el espritu de grupo y
los fenmenos de histeria colectiva observados en sus ceremonias y
rituales. Tal y como escribi Hull en la introduccin:
Mi inters especial por la curiosa secta propietaria de esta iglesia
surgi en primer lugar como resultado de lo que Starbuck y otros han
llamado el Perodo de Tormenta y Estrs de la vida. En mi experiencia esto ocurri a la edad bastante temprana de 12 aos.
En este momento, en el que el lector quiz se ponga en guardia
frente a todo prejuicio personal por parte del autor, debera aadir que
este Perodo de Tormenta y Estrs culmin pronto en una especie de
atesmo que ha persistido hasta el presente en una forma ms o
menos modificada.
Aproximadamente al comienzo de este perodo, empec a frecuentar sus reuniones debido a la excitacin que ofrecan, aunque indudablemente tambin un poco impulsado por el espritu de pandilla. Al
principio observ sus ejecuciones histricas con curiosidad y diversin. Pero, a medida que trascurra el tiempo y creca mi escepticismo, llegu a considerarlas con el mayor desprecio y disgusto.
Finalmente vine a la ciudad para estudiar en el Colegio y en la
Universidad. Entonces llegu a contemplarlas como un cientfico
que observa una especie rara, y las juzgu sin pasin y ms de acuerdo con la norma pragmtica. Las ideas estrechas procedentes de
unos horizontes estrechos desaparecieron con el conocimiento ms
amplio. Y con el cambio, el desprecio ha dejado paso al respeto y el
disgusto a la admiracin (SAINTS, s.p.).

El contraste entre la pequeez del mundo campesino y la amplitud


de miras del habitante de la ciudad es tpico de la mentalidad progresista de la poca5. Pero el texto tiene adems un inters especial porque
arroja luz sobre la obra posterior de Hull en el campo de la hipnosis,
dado que los raptos msticos de los Santos obedecen a los mismos
mecanismos de sugestin que operan en los trances hipnticos. De ah
el respeto y la admiracin que destilan las ltimas lneas del texto.
5. Para la Era progresista, vase A Very Different Age: Americans of the Progressive
Era (Diner, 1998). Para sus relaciones con la psicologa, vase Psychiatry, psychology
and the Progressive Movement (Burhnam, 1960).

ORGENES INTELECTUALES

39

Lo que ms le impresion al joven Hull fueron las experiencias


de renovacin religiosa y los testimonios de vida que seguan a unos
sermones que no destacaban precisamente por su sutileza intelectual6.
Perdido el control de sus emociones, muchos de los asistentes comenzaban a gimotear, gritar, rer, saltar y contorsionarse al ritmo de los
cnticos vibrantes de la congregacin. Tal y como continuaba Hull:
Estos trances ocurren ordinariamente en el curso del testimonio
personal que sigue a un sermn lleno de sentimiento y quiz de emocin. La persona comienza a hablar lentamente en un tono bajo,
vibrante, con una emocin contenida. A medida que progresa, las
palabras fluyen ms y ms rpidamente hasta que, finalmente, todo
autocontrol es arrojado al viento.
En el clmax, una mujer ejecuta una clase de danza saltando arriba
y abajo, ms o menos. Otra marcha de un lado para otro por el pasillo
agitando sus brazos, sollozando y hablando histricamente. El sollozo
es una de las manifestaciones ms comunes. Frecuentemente sollozan
y ren al mismo tiempo. En el clmax del testimonio, una mujer puede
dar paso a un grito desgarrador de g-l-ry con el acento en la o.
Tales extravagancias son recibidas siempre con un coro de sonoros
amen, que psicolgicamente son una especie de aplauso y as los
interpreta el orador (SAINTS, s.p).

El sentido del ritmo y el carcter meldico de los cnticos eran especialmente importantes porque ponan al descubierto uno de los rasgos
ms notables de la mentalidad primitiva. Dicho con palabras de Hull:
Quiz lo ms significativo sea el hecho de que muchos pueden ser
vistos marcando con el pie el ritmo de la msica y generalmente
mostrando la influencia que ejerce sobre ellos. Muchos levantarn la
mano derecha y la movern al comps de la msica probablemente para significar que suscriben el sentimiento de la cancin, aunque
con toda probabilidad llevados ms lejos por el desbordamiento
emocional nervioso, ya que despus suelen estar maravillosamente
benditos en los servicios (SAINTS, s.p.).
6. El nombre de los Santos era sinnimo de iglesia. Tenan pnico al demonio,
eran fundamentalistas y tenan prohibido visitar al mdico. Cuando vencan la tentacin entraban en un estado de gran excitacin.

40

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El trmino desbordamiento emocional nervioso proceda de


Charles B. Davenport (1866-1944), uno de los lderes del movimiento
eugensico norteamericano, quien lo utiliz para caracterizar al sistema nervioso de los pueblos primitivos7. Doctor en zoologa por Harvard
(1892), Davenport fue profesor de esta Universidad y despus de la
Universidad de Chicago, pero en el ao 1904 dej la docencia para asumir la direccin del Departamento de Gentica de la Estacin para la
Evolucin Experimental de Cold Spring Harbor, Nueva York.
En 1910 fund la Oficina del Registro Eugensico y, al ao
siguiente, escribi Herencia en Relacin con la Eugenesia (1911), el
libro en el que aplic las leyes de Mendel a la herencia de la inteligencia humana. Al parecer, la debilidad mental era un rasgo recesivo,
transmitido de padres a hijos, que poda erradicarse con la ayuda de la
moderna ciencia gentica.
Por esa misma poca, Davenport inici su colaboracin con Henry
H. Goddard (1866-1957), director del laboratorio psicolgico de la
Escuela de Dbiles Mentales de Vineland, New Jersey, que acababa de
introducir la Escala de Binet-Simon en los Estados Unidos8.
Goddard haba conocido la primera revisin de la Escala (Binet y
Simon, 1908) en uno de sus viajes a Europa y, de vuelta en su pas, la
aplic a grupos de nios normales y subnormales. Impresionado por
los resultados, difundi la Escala entre los maestros, y en 1910 logr
que los mdicos de la Asociacin Americana para el Estudio de la
7. Para la Eugenesia, vase Sir Francis Galton, el Padre de la Eugenesia (Alvarez,
1985) y Sir Francis Galton, from African exploration to the birth of eugenics (Gillham,
2001). Tambin Biographical Origins of Francis Galtons Psychology (Fancher, 1983)
y Biography and Psychodynamic Theory: Some Lessons From the Life of Francis
Galton (Fancher, 1998). Para su influencia en psicologa, vase Fighting for the Good
Cause (Sweeney, 2001). Para el movimiento eugensico, vase Eugenics: Hereditarian
Attitudes in American Thought (Haller,1963), In the Name of Eugenics (Kevles,1985) y
Keeping America Sane: Psychiatry and Eugenics in the United States and Canada, 18801940 (Dowbiggin,1997). Para Davenport, vase E. Carleton MacDowell (1946), y el captulo del libro de Kevles (1985, pgs. 41-56). Tambin el artculo de Charles E. Rosenberg
(1961), reeditado en No Other Gods (Rosenberg, 1997).
8. Para la obra de Goddard, vase Measuring Minds, Henry Herbert Goddard and the
Origins of American Intelligence Testing (Zenderland,1998).

ORGENES INTELECTUALES

41

Debilidad Mental la recomendasen como uno de los instrumentos ms


eficaces para el diagnstico de esta condicin9.
Dos aos despus public La Familia Kallikak (Goddard, 1912), un
libro que se convirti en un best-seller debido a su lenguaje incisivo
y tremendista. Siguiendo las huellas de Galton, el padre de la eugenesia moderna, traz el rbol genealgico de una joven ingresada en
Vineland, Deborah Kallikak, cuyos orgenes se remontaban a las relaciones de un soldado de la guerra de la independencia norteamericana, Martin Kallikak, con una joven tabernera de una inteligencia inferior a la normal. Esta unin ilegtima dio origen a una saga de degenerados que contrastaba con la rama buena surgida del matrimonio
de Martn con una joven cuquera. Al parecer, los genes hereditarios
eran los causantes de la debilidad mental de Deborah10.
Con vistas a frenar la expansin de esta lacra social, Goddard propuso una serie de medidas eugensicas, como la reclusin de los discapacitados en centros especiales o su esterilizacin mediante la vasectoma. Aunque esta medida era la ms eficaz, sin embargo, tropezaba
con las dificultades prcticas derivadas de la aversin popular a toda
intervencin que pudiese poner en peligro la salud de las personas11.
Por esta razn, Goddard pareci inclinarse por el internamiento y
reclusin de los dbiles mentales en centros especiales que pusieran un
freno a su extraordinaria capacidad reproductora.
Siguiendo la pauta establecida por el libro de Goddard, Hull hizo
un anlisis psicolgico de 42 miembros de la secta y lleg a la conclusin de que la mitad eran dbiles mentales o tenan fuertes tendencias
a la inmoralidad, lo que confirmaba las tesis de Davenport sobre la
degeneracin de sus sistemas nerviosos.
Los Santos eran el exponente ms cualificado de la mentalidad primitiva, caracterizada por el fanatismo y la falta de control emocional,
9. Vase The Debate over Diagnosis: Henry Herbert Goddard and the Medical
Acceptance of Intelligence Testing (Zenderland, 1987).
10. En Feeble-Mindednes, Goddard (1914) defendi las tesis hereditaristas y en The
Criminal Imbecile (1915) equipar debilidad mental y criminalidad.
11. En 1913, Goddard aplic la Escala de Binet a los inmigrantes llegados a Nueva
York. Vanse The Intelligence Men (Fancher, 1985) y Psychological Testing and American
Society (Sokal,1987).

42

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

que afortunadamente pareca batirse en retirada frente al avance imparable de la moderna civilizacin industrial. Tal y como los vea Hull:
El grupo se ha mantenido inmutable durante los ltimos 20 aos
en los que tanto han cambiado las iglesias...
A una milla de la iglesia de los santos hay otra iglesia metodista
libre que hace una docena de aos se hallaba en los ltimos estadios de su existencia. Han pasado varios aos desde que se celebr
el ltimo servicio y ahora el templo est en venta. Lo cual parece
indicar un descenso de la pura emotividad.
En los ltimos 20 aos, la clase de persona que habita en sus proximidades ha mejorado mucho en moralidad y decencia general.
Curiosamente, el poder de las iglesias ha disminuido a gran velocidad,
con excepcin de la de los Santos.
Probablemente, la nica explicacin de este hecho es que los afiliados a los Santos son los ltimos representantes del tipo campesino.
Los campesinos tienden a la inmoralidad y buscan una religin emocional impulsados por un mismo rasgo bsico una cierta inestabilidad ms o menos acusada que ha sido llamada primitiva por
Davenport (SAINTS, s.p.).

Estas conclusiones iban acompaadas de unas consideraciones


ms positivas sobre el impacto de la religin en la vida de los Santos.
Porque su estricto cdigo moral era un freno para sus impulsos salvajes, y las ceremonias religiosas canalizaban estos impulsos hacia formas de conducta civilizadas. Sin embargo, el puritanismo moral era
un obstculo para los ms jvenes, que generalmente demoraban la
conversin hasta la edad adulta cuando el deseo carnal era menos
fuerte y acuciante.
En suma, la emotividad incontrolada era un legado de nuestro
pasado salvaje y animal que estaba a punto de desaparecer gracias al
avance de la moderna civilizacin industrial. Los Santos eran los
ltimos representantes del habitante del campo, un ser primitivo y violento que se caracterizaba por la falta de inteligencia, la supersticin y
el fanatismo religioso. Frente a l se alzaba el habitante de la ciudad,
inteligente, culto y racional, que progresa en el conocimiento objetivo
del mundo con la ayuda que le presta la ciencia.

ORGENES INTELECTUALES

43

Esta opcin radical por el objetivismo cientfico sera uno de los


rasgos ms caractersticos de Hull, como tendremos ocasin de comprobar.

De la ingeniera a la psicologa
Concluida la enseanza primaria y superado el examen que le
facultaba para ejercer de maestro, Hull ense en la pequea escuela
de su pueblo durante el curso 1901-1902. Viendo que su preparacin
dejaba mucho que desear, en 1902 decidi continuar sus estudios en la
High School de West Saginaw, donde tuvo la oportunidad de disfrutar por primera vez de las ventajas y comodidades de la vida en una
pequea ciudad12.
En 1903, ingres en una academia asociada al Alma College,
una pequea universidad presbiteriana de la localidad con ese
nombre. La materia que ms le impresion fue la geometra, porque
sus demostraciones ponan de relieve la extraordinaria capacidad
creadora del razonamiento humano. Tal y como indic en su Autobiografa:
El estudio de la geometra fue el acontecimiento ms importante
de mi vida intelectual; l me abri un mundo enteramente nuevo el
hecho de que el pensamiento poda generar y realmente demostrar
nuevas relaciones a partir de elementos previamente posedos (Hull,
1952a, pg. 144).

La aficin de Hull al mtodo deductivo se remonta a estos primeros aos del Alma College, en los que tambin tuvo la oportunidad de
conocer el sistema filosfico de Benito Spinoza (1632-1677) con ocasin de un trabajo escolar sobre la religin. Aunque las premisas de los
teoremas de su tica (Spinoza, 1677/1987) eran incompatibles con su
filosofa materialista, su habilidad en la utilizacin del mtodo deductivo en las demostraciones le produjo una viva admiracin.
12. Hull decidi continuar los estudios debido a la dificultad de responder a algunas
preguntas de los estudiantes y tambin porque la crisis religiosa le haba dejado muchos
interrogantes (Hull, 1952a, pg. 144).

44

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En junio de 1905, Hull contrajo unas fiebres tifoideas en el banquete de graduacin debido a unos alimentos en mal estado que provocaron la muerte de algunos estudiantes y profesores. Tras pasar cuatro semanas con fiebres muy altas y en un estado de amnesia total, la
enfermedad remiti y pudo retornar al hogar familiar para una larga
convalecencia.
Una vez recuperadas las fuerzas, en septiembre de 1906, se matricul en el Alma College para realizar los cursos de matemticas, fsica y qumica previos al ingreso en la Escuela de Ingeniera de Minas.
Al concluir el segundo ao, mientras realizaba unas prcticas en las
minas de hierro de Hibbing, Minnesota, volvi a sufrir los efectos de la
enfermedad. Esta vez fue vctima de una poliomielitis que se haba
extendido por el pueblo, la cual le dej como secuela una parlisis parcial de pierna que le oblig a caminar con un aparato ortopdico que
l mismo construy.
Ante esta fatalidad, Hull tuvo que afrontar nuevamente la tarea de elegir una profesin. En un primer momento pens en hacerse clrigo de la
Iglesia Unitaria porque no le disgustaba la idea de preparar sermones
con un alto contenido tico y filosfico. Pero, segn escribi en su Autobiografa, la contemplacin de la probable necesidad de tener que asistir a una sucesin interminable de partidas de t con seoras, y otras
funciones afines, me llev a abandonar la idea (Hull, 1952a, pg. 145).
Tras muchas deliberaciones, al fin se decidi por la psicologa debido a tres razones fundamentales:
1) Sus conexiones con la filosofa le permitiran dar satisfaccin a
sus intereses especulativos.
2) La psicologa ofreca mayores oportunidades de promocin,
dado que en una disciplina nueva la competencia era menor que en
otras ms desarrolladas.
3) Adems, su naturaleza cientfica le brindara la oportunidad de
disear y trabajar con mquinas automticas (Hull, 1952a, pg. 145).
Como primera medida, Hull estudi los Principios de Psicologa
(James, 1890) en unas condiciones de las que ha dejado constancia
en su Autobiografa. Cuando comenc esta tarea, escribi, mis ojos

ORGENES INTELECTUALES

45

estaban tan debilitados que apenas podan leer; por esta razn, fue
mi madre quien comenz a lermelos, que con su educacin campesina nunca haba podido imaginar algo ni remotamente parecido.
Posteriormente mi visin mejor y pude leer con normalidad (Hull,
1952a, pg. 145).
La psicologa funcionalista de James dej huella en la obra de
Hull, como tendremos ocasin de ver en los captulos siguientes, y lo
mismo puede decirse de sus primeros contactos con la ingeniera.
Admirador de la tecnologa moderna, dise numerosas mquinas
capaces de ejecutar funciones que hasta entonces haban sido patrimonio de la mente humana, como, por ejemplo la mquina para el
clculo de correlaciones mltiples (Hull, 1925a, 1925b) o los modelos mecnicos del condicionamiento (Baernstein y Hull, 1931) y del
aprendizaje.
Los Libros de Ideas contienen innumerables diseos de aparatos
mecnicos, desde un transmisor imgenes por cable hasta un detector
de submarinos, pasando por un motor solar para los juguetes infantiles o una estilogrfica de nuevo cuo13. Todos ellos evidencian su
pasin por el mundo de las mquinas.
Psicologa en Michigan
En septiembre de 1911, Hull ingres en la Universidad de Michigan
despus de ganar algn dinero impartiendo clases en la escuela de su
pueblo. Tena 27 aos, acababa de contraer matrimonio con Bertha
Ituzi, y su salud dejaba bastante que desear, pero estaba firmemente
decidido a intentar hacerse un nombre en la nueva parcela de la ciencia conocida como psicologa.
El clima intelectual de Ann Arbor, bastante ms sofisticado que el
del Alma College, no defraud sus expectativas. El laboratorio psicolgico estaba dirigido por Walter B. Pillsbury (1872-1960), un discpulo de Titchener que imparta los cursos de psicologa desde el ao
13. El transmisor de imgenes por cable aparece en el Libro de Ideas I (pgs. 48-52; 5665). El detector snico de submarinos est en el Libro II (pgs. 138-152). El motor solar
para juguetes, en el Libro III (pg. 64) y la pluma estilogrfica, en el Libro II (pg. 27).

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MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

1897. Pillsbury estaba investigando el razonamiento, un proceso que


haba despertado su inters cuando, siendo estudiante en la Universidad de Cornell, recibi un curso sobre la lgica de los filsofos
Francis Bradley (1846-1924) y Bernard Bosanquet (1848-1923)14.
Pillsbury realiz su tesis doctoral sobre la psicologa de la lectura,
incluyendo en ella unas investigaciones sobre los determinantes de la
atencin que despus seran la base de su conocido libro sobre La Atencin (Pillsbury, 1908). En la Psicologa del Razonamiento (Pillsbury,
1910) adopt una posicin prxima al instrumentalismo de John Dewey
(1859-1952), el fundador de la Escuela Funcionalista de Chicago. A
pesar de haber sido discpulo de Edward B. Titchener (1867-1927), cuya
teora estructuralista era la anttesis del funcionalismo, coincida con
Dewey en que el razonamiento era un instrumento til para resolver los
problemas derivados de la adaptacin a los cambios operados en el
medio ambiente.
Elegido Presidente de la APA en 1910, al ao siguiente defini a la
psicologa como ciencia objetiva de la conducta en el libro Puntos
Esenciales de Psicologa (Pillsbury, 1911), anticipndose en casi dos
aos a la definicin propuesta por John B. Watson (1878-1958) en su
manifiesto conductista (1913a).
Siguiendo la pauta de su maestro Titchener, Pillsbury le imprimi
al Departamento de Michigan una orientacin bsica, ms polarizada
en la investigacin del pensamiento que en las aplicaciones prcticas
de la psicologa. Pero procur mantener una posicin equidistante en
las discusiones tericas entre estructuralistas y funcionalistas. A pesar
de sus orgenes titchenerianos, coincida con los funcionalistas en la
importancia de las operaciones mentales, aunque pensaba que stas
no podan comprenderse plenamente sin un anlisis estructural previo
de sus contenidos. Como ha sealado Raphelson, su psicologa era
una especie de funcionalismo surgido a partir del estructuralismo.
Pillsbury apreciaba las consecuencias conductuales, pero sin abandonar la preocupacin por la conciencia que caracterizaba a su formacin estructuralista (Raphelson, 1980, pg. 304).
14. Vase la autobiografa de Pillsbury (1932, pg. 277). El texto de Bradeley y Bosanquet, filsofos idealistas, era muy conocido en aquella poca.

ORGENES INTELECTUALES

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El otro profesor de psicologa, John F. Shepard (1881-1965), era


un psiclogo comparado que haba coincidido en la Universidad de
Chicago con John B. Watson, el fundador del conductismo. Trasladado
a Michigan en 1902, investig el aprendizaje animal con una metodologa rigurosa y fue muy popular entre los estudiantes debido a su vigorosa personalidad15. Pero escribi pocos artculos en las revistas cientficas y ello hizo que su obra no fuese muy conocida. Esta circunstancia, junto con el aislamiento intelectual de Pillsbury, explica que el
departamento de Michigan no ejerciese toda la influencia que poda
esperarse de sus investigaciones tericas y experimentales16.
Hull conserv un buen recuerdo de los aos que pas bajo la tutela de Pillsbury y Shepard, los dos nicos profesores del departamento
de psicologa de Michigan. Segn su testimonio autobiogrfico:
El curso sobresaliente en la psicologa de aquel tiempo, y de toda
mi vida en lo tocante a esta materia, fue un ao de psicologa experimental con el Profesor W. B. Pillsbury impartiendo las clases y el
Profesor J. F. Shepard encargndose del laboratorio. Ambos hacan
una combinacin excelente y cada uno era incomparable a su manera (Hull, 1952a, pg. 146).

Las ideas de Pillsbury sobre el razonamiento tuvieron cierto peso en


su tesis doctoral de los conceptos, aunque no parece que las siguiese al
pie de la letra. Ms importante fue la influencia de Shepard, quien adems de inculcarle el rigor experimental, le suministr el diccionario con
los caracteres chinos que utiliz en los experimentos de los conceptos. A
este respecto es significativo el hecho de que, muchos aos despus, invocase unos experimentos de Shepard (Shepard y Fogelsonger, 1913) como
evidencia emprica favorable a la hiptesis de la interaccin nerviosa aferente con la que explic las organizaciones perceptivas17. El paso de los
aos no haba borrado de su memoria la huella de su antiguo profesor.
15. Vase An Illustrated History of American Psychology (Popplestone y MacPherson,
1999, pg. 114)
16. Segn Raphelson: En el perodo comprendido entre 1898 y 1948 se otorgaron en
los Estados Unidos casi 3000 doctorados en psicologa. Michigan concedi 87, situndose en el puesto duodcimo (Raphelson, 1980, pgs. 301-302).
17. Como veremos despus, la hiptesis de la interaccin nerviosa aferente le sirvi a
Hull para explicar las gestalten perceptivas (Hull, 1945a).

48

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El inters de Hull por el pensamiento data de estos primeros aos


de Michigan, aunque no es fcil encontrar el motivo preciso que le
llev a elegir el desarrollo de los conceptos como tema de la tesis doctoral. Cabe suponer que el libro de Pillsbury sobre el razonamiento
reactivara su vieja aficin a la lgica, pero en la Autobiografa lo nico que nos dice es que debido a mi inters por la psicologa del razonamiento me matricul en un curso de lgica dirigido por el profesor
Sellers (1952a, pg. 146). En realidad, Hull se est refiriendo a Roy
Wood Sellars (1880-1973), un filsofo que probablemente influy con
su realismo crtico en la epistemologa realista de sus artculos sobre
el conocimiento18.
Durante este perodo, Hull construy un aparato mecnico capaz
de analizar las implicaciones de los silogismos y descubrir las falacias
lgicas. Una vez puesto el silogismo en unas placas concntricas de
metal, bastaban unas manipulaciones muy simples para que la mquina detectara los errores y falacias19.

El problema de los dbiles mentales


Los primeros trabajos escolares de Hull en la Universidad de
Michigan estn muy influidos por la teora de la evolucin de Darwin
y, ms en particular, por los intentos de aplicarla a los problemas sociales realizados por el movimiento eugensico20. Como vimos hace un
momento, los escritos de Charles B. Davenport y Henry Goddard trazaron las lneas maestras del trabajo sobre Los Santos. En otro trabajo escolar de la misma poca, el Problema de los Dbiles Mentales, el
joven Hull defendi con gran ardor y entusiasmo la esterilizacin involuntaria de las personas afectadas por esta discapacidad.
18. Para Sellars, la evolucin lleva a un crecimiento acumulativo en el que aparecen
propiedades nuevas. Este emergentismo pudo ser la fuente del materialismo de Hull,
segn Smith (1986, pg. 357, nota 36),
19. Vase la autobiografa de Hull (1952a, pg. 146).
20. Para la influencia de Darwin en psicologa, vase Darwin and the Emergence of the
Evolutionary Theories of Mind and Behavior (Richards, 1987), Evolutionary Thought in
Psychology (Plotkin, 2004), In Search of Human Nature (Degler, 1991), The Meaning of
Evolution (Richards, 1992), y The Triumph of Evolution (Cravens, 1988).

ORGENES INTELECTUALES

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Hull relacion sus intereses eugensicos con los aos de la infancia


pasados en el campo, donde tuvo una experiencia de primera mano de
los mecanismos de la reproduccin animal. Despus, siendo estudiante
en el Alma College, recibi la primera noticia de las nuevas tcnicas de
esterilizacin masculina en las siguientes circunstancias:
Ocurri har unos cinco o seis aos, cuando pas una tarde sin
saber qu hacer en la biblioteca... Casualmente tropec con una
revista de sociologa en la que haba un artculo escrito por un mdico ingls, en el que defenda la vasectoma como un instrumento
para eliminar a los no aptos y de esta forma mejorar la raza. Por
aquella poca yo haba ledo detenidamente los libros de Darwin El
Origen de las Especies y La Descendencia del hombre; y, habiendo vivido en el campo la mayor parte de mi vida, estaba familiarizado con los principios ordinarios de la herencia y cra, tanto de plantas como de animales. Estas cosas hicieron que su argumento me
interesase con una fuerza especial. Y con el paso de los aos, cada
vez que, como profesor o de cualquier otro modo, he observado los
temibles efectos de la herencia sobre la progenie de los dbiles mentales, me ha venido el siguiente pensamiento, Cunto mejor habra
sido para todos los interesados si estos padres hubiesen podido ser
esterilizados mediante la vasectoma (FEEBLE-MINDED, s.p.)

El trabajo segua el modelo de Goddard para esta clase de estudios.


En primer lugar presentaba los datos del anlisis psicolgico de tres
familias de discapacitados; a continuacin, trataba de las conclusiones
o inferencias que podan extraerse de los datos y, finalmente, propona
las medidas encaminadas a impedir la difusin y propagacin de la
debilidad mental.
Las principales inferencias que Hull extrajo de los datos que
haba reunido son las siguientes:
1) La debilidad mental se transmite de padres a hijos, como lo indican los estudios de gentica humana realizados por Galton, Goddard y
Davenport.
2) Las enormes variaciones en la distribucin de la dotacin gentica hacen posible que unos padres normales puedan engendrar
hijos subnormales en grado mximo y, a la inversa, que una pareja

50

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

de subnormales en grado mnimo tenga hijos con una inteligencia


normal o superior a la media.
3) Las distintas inteligencias tienden a mantenerse puras, sin mezclarse unas con otras, debido a la tendencia humana a unirse con personas del mismo nivel intelectual. Esto facilita el trabajo eugensico, pero
slo hasta cierto punto, porque, segn la ley de variabilidad, los hijos
inteligentes de padres poco inteligentes pueden contraer matrimonio con
personas normales y transmitir a sus hijos la debilidad de sus abuelos.
Curiosamente, esta tendencia negativa se vea contrarrestada por la
ley de asociacin, en virtud de la cual las familias con hijos subnormales son vistas con desprecio por el resto de la sociedad. Dicho con
palabras de Hull:
Por fortuna, cuando se conoce que un individuo aparentemente
normal procede de una de esas familias moronas21, fcilmente se le
mira con desprecio, lo cual disminuye sus oportunidades de casarse
con las clases ms inteligentes. As, gracias a la operacin de la ley psicolgica de la asociacin tenemos una barrera parcial aunque ciega
frente a la corrupcin de la buena sangre (FEEBLE-MINDED, s.p.)

4) Los hombres geniales prefieren casarse con mujeres de inteligencia inferior porque no les gusta que nadie les lleve la contraria
incluso en las cosas ms triviales, y con ello privan a la especie humana de su contribucin superior.
5) El cuidado de los discapacitados supone una pesada carga econmica, como lo demuestra el milln y medio de dlares anuales gastado por el Estado de Michigan en su cuidado y atencin. El problema
se ve agravado por las instituciones religiosas y caritativas, que contribuyen con sus ayudas a prolongar la vida de unos seres que de lo
contrario, si fuesen dejados a su suerte, moriran a una edad muy temprana. Como escribi Hull:
La caridad mantiene vivos a toda clase de ineptos, incluidos en
nuestro caso a los que no tienen el intelecto preciso para valerse por
s mismos. En tiempos antiguos, en que la caridad no estaba tan orga21. El trmino morn es el nombre con el que la Escala de Binet-Simon designa al
grado ms leve de debilidad mental.

ORGENES INTELECTUALES

51

nizada como ahora, dichas personas habran pagado la multa de su


defecto con una menor oportunidad de supervivencia y de xito en la
reproduccin. Es cierto que en las instituciones en las que son confinados existe la separacin de sexos y se les impide la reproduccin.
Pero otros muchos son atendidos de distintas formas que permiten
que su reproduccin contine sin dificultad o incluso se vea facilitada. As, la mujer morona de Lewis Dutcher, junto con sus numerosos
hijos, pasa los inviernos en la casa para pobres del Condado de
Gratiot. Y mientras vive all recibe frecuentes visitas de su marido
indudablemente para continuar la buena obra.
De modo que nuestra caridad est abrumndonos con una carga
cada vez ms pesada, empeorando nuestra condicin en lugar de
mejorarla. La sociedad en sus estadios ms brbaros se olvida de
estas clases y, en consecuencia, stas tienden a desaparecer. Pero a
medida que progresa la civilizacin, y con ella la caridad, los no
aptos son preservados, se mezclan con la sangre mejor a travs de
dominantes impuros y la corrompen hasta que al final se obtiene
un decaimiento general (FEEBLE-MINDED, s.p.).

Tras este anlisis pretendidamente objetivo de los datos, Hull pas a


la consideracin de las principales medidas eugensicas. En la Antigedad, los griegos de Esparta abandonaban a los nios que no eran
aptos para la guerra. En pocas ms recientes, los Lamarckianos insistieron en la educacin porque pensaban que los hbitos de pensamiento se transmitan de padres a hijos. Pero la herencia de las caractersticas adquiridas carece de pruebas cientficas y las medidas propuestas
por los lamarckianos tropiezan con serias dificultades prcticas22. La
educacin, el buen gobierno y la religin pueden contribuir a la mejora de la raza, pero su accin sera imposible sin una herencia adecuada, dado que la inteligencia es fruto de la interaccin entre la herencia
y el aprendizaje. La educacin no consigue nada si el muchacho o la
muchacha carece de una base hereditaria aceptable. De ah la necesidad de mejorar la herencia con los mtodos de la gentica moderna.
22. El principio Lamarckiano fue cuestionado por August Weissmann (1834-1914).
Vase Social Darwinism: Science and Myth in Anglo-American Social Thought (Bannister,
1979), The Eclipse of Darwinism (Bowler, 1983), The Non-Darwinian Revolution
(Bowler,1988), y The Social Meaning of Modern Biology (Kaye,1984).

52

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Hull no crea que fuesen eficaces las medidas eugensicas positivas


de Galton. Por ejemplo, los incentivos econmicos a los matrimonios
entre jvenes inteligentes no servan para detener el aumento vertiginoso de los dbiles mentales, que era el verdadero problema. La inclusin
de los preceptos eugensicos en las prcticas religiosas tampoco era
aconsejable, entre otras razones, porque los dbiles mentales carecen de
juicio para conocer su condicin y, adems, les resulta imposible la abstinencia debido a la fuerza de sus impulsos. Como escribi Hull:
Incluso entre las mentes normales, las personas son muy pocas
veces jueces adecuados de su capacidad, exagerndola invariablemente. Entonces, cuando un hombre sea tan estpido que no deba reproducirse cmo podremos esperar que tenga conciencia de ello, dado
que es muy poco o nada lo que conoce? Y aunque, en el caso del
morn, pudiera conocer su condicin, una obligacin religiosa tendra
muy poca fuerza para l cuando tropieza con un instinto de reproduccin que es tan antiguo como la vida misma y casi tan poderoso como
la muerte (FEEBLE-MINDED, s.p.).

La medida ms eficaz era la esterilizacin mediante la vasectoma,


y ello por varias razones. El primer lugar, es el nico mtodo que va a
la raz del problema e impide reproducirse a los dbiles mentales,
cosa que el internamiento en centros especiales no siempre consigue.
En segundo lugar, es un mtodo fcil de aplicar, dado que requiere
una operacin quirrgica muy simple y fcil de realizar. Por ltimo,
cuenta con el aval de la ciencia mdica, lo que garantiza su xito.
A la vista de estas ventajas, Hull defendi la esterilizacin involuntaria en unos trminos tan contundentes que transcribimos en su
integridad:
Por fortuna no estamos ante el dilema de elegir entre el exterminio
y la guerra por un lado, y la imbecilidad, por otro. Existe una va intermedia que los mdicos designan con el nombre de vasectoma. Puede
aplicarse por igual a hombres y a mujeres. En los varones, la operacin dura poco y al cabo de una hora pueden volver al trabajo. Todos
sus deseos e intereses quedan prcticamente intactos o incluso mejorados, y se ven libres de los males comnmente vinculados a la castracin. Pero son incapaces de reproducirse.

ORGENES INTELECTUALES

53

En la actualidad este plan funciona en siete u ocho Estados con


delincuentes confinados en instituciones penitenciarias, y el funcionamiento es correcto. Sera fcil aplicarlo a retrasados confinados en
instituciones, pero ello tendra poco valor, puesto que ya estn segregados y no hay esperanzas de recuperacin, y rara vez son puestos en
libertad como ocurre con los delincuentes. El verdadero problema
surge cuando intentamos aplicarlo a los no confinados en tales instituciones.
Hay muchas cosas favorables a la operacin de esta ley. Cuando buscaba material entre la gente comn, no pude dejar de observar que
todo el mundo pareca tener el sentimiento de que es terrible que los
idiotas y morones vengan a este mundo. Todos parecan pensar que
habra que impedirles el matrimonio. El dolor causado por la vasectoma es pequeo y tales personas se alegrarn al verse liberadas de la
carga de los hijos. Y, si algunas quisieran evadirse de la ley, rara vez
tendrn el dinero y nunca el cerebro para hacerlo. Teniendo en cuenta
esta ausencia de una fuerte oposicin, bastara con un mdico por condado con una cierta formacin psicolgica. l debe investigar y diagnosticar a los dbiles mentales con tests como la Escala de Binet o
cualquier otra que pudiera inventarse. Si encuentra uno que es
morn o inferior, le somete a una operacin quirrgica lo mismo que
le administra una vacuna obligatoria. El morn no tiene por qu conocer el propsito de la operacin.
Indudablemente, todava quedan muchos detalles por elaborar.
Pero estoy seguro de que la debilidad mental ser una rareza en el curso de la vida de una persona ordinaria; despus de unas pocas generaciones, los idiotas y los imbciles por herencia sern poco ms que
un tema de historia. Ciertamente, los hombres estn llegando a ser
como dioses, controlando su propio destino. Las equivocaciones de la
evolucin con sus millones de fallos... han producido al fin una criatura que, en lo sucesivo, dirigir el proceso de la sangre por el que
se ha desarrollado (FEEBLE-MINDED, s.p.).

Estos prrafos pueden resultar hirientes para la sensibilidad moderna, sobre todo despus de los crmenes cometidos por el nazismo
y otros regmenes dictatoriales en nombre de la pureza de la raza.
Pero hay que tener en cuenta que, cuando Hull los escribi, acaba-

54

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ban de promulgarse en Norteamrica las primeras leyes de esterilizacin involuntaria23, y la eugenesia contaba con el apoyo de la
prctica totalidad de los psiclogos americanos24. En este sentido no
deja de ser significativo que el profesor que corrigi el trabajo le
otorgase la mxima calificacin, acompaada del siguiente comentario:
Los hechos estn bien observados y descritos. Todo el trabajo demuestra una comprensin competente del tema. Podra hacerse un
fuerte argumento en contra de la vasectoma y a favor de la segregacin como el nico remedio adecuado25.

Aunque el annimo corrector se muestra ms partidario de la


segregacin que de la vasectoma, sin embargo, no pone ninguna objecin de fondo a las prcticas eugensicas y alaba el dominio del tema
demostrado por el joven estudiante.
Adems de ser un claro exponente de la influencia del movimiento
eugensico en la primera psicologa norteamericana, este trabajo escolar, junto con el de Los Santos, nos indica la confianza del joven Hull
en las posibilidades de la ciencia como instrumento de control social.
Una confianza que se mantendra inalterada hasta el final de sus das,
como lo indican estos prrafos finales de su Autobiografa:
Creo que, en ltimo trmino, nuestra subjetividad predominante
es una de las mayores fuentes de conflicto internacional y de miseria
humana. Es malo dejar que las consideraciones religiosas se inter23. La primera ley americana de esterilizacin fue la del Estado de Indiana (1907).
Para la influencia de los psiclogos, vase La Falsa Medida del Hombre (Gould, 1984) y
el libro ya citado de Fancher (1984). Snyderman y Herrnstein (1983) y Snyderman y
Rothman (1990) han minimizado esta influencia.
24. Adems de Goddard, colaboraron con los comits eugensicos Robert M. Yerkes
(1876-1956) y Edward L. Thorndike (1874-1949), as como otros cientficos como el fsico Alexander Graham Bell y los psiquiatras Adolph Meyer y William Healy. Entre los psiclogos partidarios de la eugenesia destacan William McDougall (1871-1938), Charles E.
Spearman (1863-1945),James McKeen Cattell (1860-1944) y Lewis M. Terman (18771956).
25. Aunque no estn firmadas, lo ms probable es que el autor de estas lneas fuese
John F. Shepard.

ORGENES INTELECTUALES

55

pongan en la evolucin de la ciencia. Todava es ms sorprendente, y


ciertamente tan aciago, dejar que lo haga un sistema socioeconmico de poltica internacional. Esperemos que estos prejuicios y sus
secuelas deplorables desaparezcan con una objetividad suficientemente clara en nuestra ciencia conductual... Los logros actuales son
pequeos, pero la meta parece bastante clara, al menos ahora (Hull,
1952a, pg. 162).

El trabajo de Los dbiles mentales tambin arroja alguna luz


sobre la obra psicomtrica de Hull, dada la relacin histrica del movimiento eugensico con los primeros tests de inteligencia26. A pesar de
su posicionamiento ulterior a favor de las tesis ambientalistas de
Watson (Hull,1928a), sin embargo, en sus primeros trabajos escolares
estuvo muy influido por las tesis hereditaristas de Goddard y dems
lderes del movimiento eugensico27.
Para concluir, permtasenos una observacin sobre el inters del
joven Hull por los problemas de la adaptacin, tpico del funcionalismo norteamericano. La debilidad mental era un problema social
importante para sus contemporneos, como tambin lo era el problema de la influencia de la sugestin en las creencias y prcticas
sociales que estudi en el trabajo de los Santos, y que despus
investigara ms a fondo en sus experimentos sobre la hipnosis (Hull,
1933c).
Para los norteamericanos de la era progresista, la ciencia objetiva
estaba llamada a borrar definitivamente del mapa a la emotividad
incontrolada de los pueblos primitivos, de la misma manera que la
gentica iba a poner fin a la debilidad mental. Influido por esta mentalidad objetiva y, al mismo tiempo, prctica, Hull intent aplicar la
teora y el mtodo cientfico a los problemas que ms preocupaban a
sus contemporneos.
26. Allan R. Buss ha insistido en las relaciones de la psicometra con el movimiento
eugensico (Buss,1976).
27. Nadine Weidman concede importancia a la herencia en el debate de Hull con
Lashley (Weidman, 1994), mientras que Darryl Bruce (1998) la minimiza. La opinin de
Bruce parece ms acorde con el hereditarismo del joven Hull, aunque Weidman est en
lo cierto al sealar que no habl de Inteligencia.

56

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

2. PRIMEROS PROYECTOS SOBRE EL PENSAMIENTO


Durante el segundo ao de Michigan, es decir, durante el curso
1912-1913, Hull se propuso investigar la inteligencia con los caracteres
chinos del diccionario que le regal el profesor Shepard y que despus
utilizara en la tesis doctoral sobre la evolucin de los conceptos28.
Al ao siguiente, realiz los primeros experimentos con los estudiantes de la Escuela de Magisterio de Richmond (Kentucky), donde
fue profesor de psicologa durante el curso 1913-14.
Tras este breve parntesis, en septiembre de 1914, se traslad a la
Universidad de Wisconsin y all encontr un clima intelectual muy distinto al de Michigan29.
La Universidad de Wisconsin
El departamento de psicologa de Wisconsin era en aquellos momentos uno de los ncleos ms importantes de la psicologa clnica
norteamericana gracias a su director Joseph Jastrow (1863-1944).
Nacido en Polonia en el seno de una familia juda, Jastrow perteneci
a la primera generacin de psiclogos que estudiaron en la Universidad de Johns Hopkins bajo la direccin de G. Stanley Hall (18441924)30. All colabor con Charles S. Peirce (1839-1914) en una investigacin psicofsica que fue la primera de su gnero realizada en los
Estados Unidos (Peirce y Jastrow, 1884).
28. Hull comenz la investigacin en el Laboratorio de Michigan en el ao 1912, realiz los primeros experimentos en la Normal de Magisterio de Kentucky Oriental y los
concluy en Wisconsin en 1918 (Hull, 1920, pg. 2).
29. Hull intent sin xito hacer el doctorado en las universidades de Yale y Cornell.
Conociendo sus deseos, Pillsbury le recomend a Jastrow. Segn su testimonio,
Pillsbury y su esposa atendieron amablemente mi peticin y me propusieron para
el puesto. Fue uno de los acontecimientos ms afortunados de mi vida y siempre les
he estado muy agradecido a los Pillsbury por su extremada bondad en la materia
(Hull, 1952a, pg. 147).
30. El laboratorio de Johns Hopkins, el primer laboratorio formal de los Estados
Unidos, fue fundado en 1883 por G. Stanley Hall (1844-1924), director de la tesis de
Jastrow. El laboratorio de Winsconsin fue el cuarto del pas y comenz a funcionar en
1888 bajo la direccin de Jastrow (Hilgard, 1987, pg. 32). Para la biografa de Jastrow,
vase la necrologa de Hull (1944b) y el trabajo de Arthur L. Blumenthal (1991).

ORGENES INTELECTUALES

57

Una vez establecido en Wisconsin, Jastrow se encarg de la organizacin del pabelln de la Exposicin Universal de Chicago del ao
1893, en el que present al gran pblico los aparatos empleados en los
laboratorios psicolgicos y los tests de inteligencia de Galton, que eran
la ltima novedad surgida en el continente europeo.
El pabelln fue un gran xito publicitario para los psiclogos, pero
el exceso de trabajo le supuso a Jastrow una fuerte depresin, y esta circunstancia contribuy a despertar su inters por la clnica psicolgica31.
Jastrow practic la terapia hipntica con sus estudiantes, escribi artculos de divulgacin en la prensa diaria e intent desenmascarar los
fraudes de los Mdiums espiritistas (Coon, 1992).
Adems public muchos libros populares en los que trat del subconsciente (Jastrow, 1900), la psicologa anormal (Jastrow, 1906), el
carcter y temperamento (Jastrow, 1915), la conviccin, las creencias y
actitudes (Jastrow, 1918) y, por ltimo, el psicoanlisis (Jastrow, 1932).
Como ha sealado John M. ODonnell, en un ambiente de ciencia
social activista, Jastrow descubri que la psicologa aplicada era el
filn de la mina. Abarcando los campos de la educacin y la higiene
mental, Jastrow convirti a la psicologa de Wisconsin en una agencia
publicitaria de la empresa aplicada (ODonnell, 1985, pg. 217).
Jastrow contrat a Hull como ayudante encargado de la supervisin de los trabajos prcticos de los estudiantes, pero muy pronto puso
en sus manos la docencia de los cursos ms importantes32. As, en 1916,
Hull imparti la prctica totalidad del curso de Psicologa Mdica, para
lo cual tuvo que colaborar con el departamento de psiquiatra e iniciarse en la prctica de la psicoterapia33. En el temario dio un lugar
31. Para la obra aplicada de Jastrow, vase el artculo de Thomas C. Cadwallader (1987).
Para la historia de la psicologa aplicada en los Estados Unidos, vase Human Science
and Social Order: H. Mnsterberg and the Origins of Applied Psychology (Hale, 1980).
32. Segn Blumenthal (1991, pg. 84), Jastrow se retir de la docencia en 1925 debido
a sus conflictos con las autoridades acadmicas de Wisconsin y a su xito como columnista de peridico. Posteriormente dio clases en la Nueva Escuela de Investigacin
Social de Nueva York.
33. Hull colabor con Jastrow en el curso de psicologa mdica de 1916-17. En el
catlogo del ao siguiente slo figura su nombre, por lo que cabe concluir que ese ao
fue el nico responsable del mismo.

58

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

relevante a la sugestin, porque la experiencia de las numerosas enfermedades le haba enseado que la confianza en el mdico es fundamental para la curacin.
Por esa misma poca le fue ofrecido el curso de Tests y Medidas
Psicolgicas que dej libre Daniel Starch (1883-1979) tras su marcha a
la Universidad de Harvard34. En la Autobiografa Hull nos dice que lo
acept debido a su inters por la manipulacin matemtica de los
datos de los tests (1952a, pg. 150). Pero sus aplicaciones a la orientacin vocacional tampoco escaparon a este inters, como tendremos
ocasin de comprobarlo.
Hull altern estos cursos con el de Psicologa Experimental, que era
el que mejor se ajustaba a sus intereses cientficos. Pero los trabajos
aplicados apenas le dejaron tiempo para llevar adelante los proyectos
de investigacin bsica que haba planeado unos aos antes en la
Universidad de Michigan.

Primeros temas de investigacin


En la figura 1.1. presentamos una pequea muestra de los caracteres del diccionario chino utilizados por Hull en sus primeras investigaciones. Como podr apreciarse, en la columna de la izquierda
hay tres radicales que son comunes a todos los caracteres de la fila
en la que se encuentra. Ellos son el equivalente de los conceptos de
clase que sirven para definir a una determinada coleccin de estmulos. El nombre del concepto, que no aparece en la figura, era una
slaba sin sentido que los sujetos tenan que asociar con el radical
comn despus de orla del experimentador. Como veremos en el
captulo siguiente, Hull dise con estos caracteres una situacin
experimental anloga a la de la formacin de los conceptos ms simples de la vida diaria.
34. Daniel Starch (1883-1979) prefiri dedicarse a la psicologa de la publicidad
(Borden, 1957). Segn Hull, casi al mismo tiempo que acept el curso de Starch sobre
tests y medidas, el Profesor Jastrow dej el curso introductorio para los estudiantes que
se preparaban para medicina (Hull, 1952a, pg. 151-152). Dado que Starch march a
Harvard en 1920, lo ms probable es que Hull impartiese el curso a partir de este ao.

ORGENES INTELECTUALES

59

Fig. 1.1.
Caracteres chinos

Al comenzar el ao 1913, los temas de investigacin dignos de consideracin eran los siguientes:
1. El aprendizaje de conceptos cuando la deteccin del radical
comn se ve dificultada con la adicin de nuevos elementos. Dicho
con sus propias palabras: Trazar la curva de la facilidad para construir conceptos en trminos de exposiciones (o aprendizajes) all
donde hay factores de confusin, es decir, donde hay 2, 7, o ms factores que tienden a aparecer con el concepto, aunque no siempre
(RES. PSYCH. 1913, pg. 1). Para ello pensaba presentar en todas las
exposiciones el radical comn mezclado con otros radicales. Despus
lo hara en dos de cada tres exposiciones, luego en tres de cada cuatro, etc.
2. Ley de la economa de la abstraccin extrada de las curvas del
aprendizaje de conceptos.
3. Determinar si el razonamiento comporta ms abstraccin que el
aprendizaje, para lo cual pedira a los sujetos que adivinasen la slaba
sin sentido que haca las veces del nombre del concepto. Hull sospechaba que el aprendizaje excesivamente bueno puede ser un detrimento real para la economa de los conceptos y del razonamiento
(RES. PSYCH. 1913, pg. 3).
4. Verificar la hiptesis de Pillsbury de que los sujetos intentan
remontarse a una situacin conocida cuando tropiezan con una situacin nueva. Esto pareca desprenderse de unos experimentos en los
que los que aprendieron el concepto a la perfeccin fueron capaces de

60

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

razonar y remontarse a otros casos conocidos, mientras que los que lo


aprendieron mal procedieron a ciegas y sin una clara percepcin. Esta
lnea de investigacin pareca muy prometedora35.
5. Correlacin entre la inteligencia y otras variables como la percepcin de semejanzas, las curvas de aprendizaje verbal, el nmero de
ensayos, y el cociente o razn entre los primeros ensayos y los ltimos.
Hull buscaba un mtodo experimental para medir la inteligencia o,
dicho con sus propias palabras, un test de inteligencia puramente psicolgico, basado en el aprendizaje, observacin, memoria y percepcin de semejanzas (RES. PSYCH. 1913, pg. 41)36.
6. Eficacia de los distintos mtodos de aprendizaje de conceptos.
Por ejemplo, qu es ms econmico, aprender todos los conceptos al
mismo tiempo o hacerlo de uno en uno? Comenzar por los ms fciles? Dar directamente el concepto o dejar que el sujeto lo descubra
por s mismo?
Estas preguntas constituiran el ncleo principal de la tesis doctoral de los conceptos.
Durante el verano de 1914, Hull construy el aparato de exposicin
automtica con el que present los caracteres chinos a los sujetos37 y
durante el curso siguiente realiz los primeros experimentos con quince estudiantes de la Normal de Magisterio de Kentucky. Los resultados
fueron positivos, ya que los sujetos inteligentes aprendieron fcilmen35. Textualmente: cuando se utiliza conscientemente la experiencia pasada para afrontar una experiencia nueva es una razn tcnica, pero cuando se utiliza inconscientemente es un percepto. He de hacer que aprendan muy bien los caracteres para el razonamiento, ahora tengo percepto (RES.PSYCH. 1913, pg. 45). Unas pginas despus
insiste: Si logro que aprenda perfectamente los caracteres, marchar hacia atrs y esto
ser razonamiento. Al parecer, mis resultados confirman a Pillsbury (RES.PSYCH.
1913, pg. 77).
36. Textualmente: Percibe un sujeto las diferencias lo mismo que las semejanzas? Un
ndice de ello sera el nmero de errores y de exposiciones hasta la respuesta correcta.
Parece que la probabilidad de ver semejanzas y diferencias es la misma... La habilidad
mental de un sujeto es una funcin de su habilidad para percibir semejanzas y diferencias (o probablemente tambin discrepancias) (RES. PSYCH. 1913, pg. 77).
37. El tambor de la mquina de exposicin, segn Hull, consista en una lata de tomate con unos cabezales de madera. El movimiento automtico era controlado por un pndulo largo (Hull, 1952a, pg. 148).

ORGENES INTELECTUALES

61

te el concepto y los menos inteligentes tuvieron muchas dificultades38.


Al parecer, la tcnica de los caracteres chinos era un excelente instrumento para la evaluacin de la inteligencia.

Conceptuacin y razonamiento
Una vez establecido en Wisconsin, el razonamiento pas a ser
el problema central de las investigaciones de Hull, como lo revelan
estas preguntas que se plante en diciembre de 1914:
Cul es el proceso consciente tpico que antecede a la reaccin (es
decir, a la aplicacin de la experiencia antigua) ante una situacin
algo nueva?
Por ejemplo, algn elemento de la situacin nueva evoca el
recuerdo de una situacin precedente que contena dicho elemento y
esta situacin desencadena la reaccin adecuada? o
Se reconoce como vieja una parte de la nueva situacin, pasando
por alto las irrelevantes y llegando directamente la reaccin de reconocer dicha parte vieja?
O, la reaccin marcha por s sola, con ninguno o muy pocos pasos
preliminares conscientes?
Incidental? (RES. PSYCH. 1913, pg. 56).

Poco despus, el da 13 de diciembre, pareca decidido a intentar


un renovado ataque al problema de la conceptuacin y el razonamiento (RES.PSYCH. 1913, pg. 63). Para ello pens en ensear a los
sujetos varios conceptos, cada uno con una forma y un color caracterstico, y despus ir cambiando los colores para observar sus reacciones. Tal y como plane el experimento:
Quiz 6 series de conceptos, cada una con un color caracterstico...
No decir nada acerca de los colores y enfatizar la forma del concepto
para distraer la atencin de los colores. A continuacin, en los tests...
dibujar un carcter-concepto con el color de otro y obtener introspec38. Segn Hull, 7 de los 8 sujetos menos inteligentes fueron incapaces de aprender el
concepto (RES. PSYCH. 1913, pgs. 15-55). Adems del aprendizaje del concepto, tambin guardan relacin con la inteligencia el nmero de exposiciones y los errores (RES.
PSYCH. 1913, pgs. 54-55).

62

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ciones cuidadosas sobre todo bloqueo que pueda surgir (inhibicin),


y ver en qu medida influyen los colores, tal como si ambas slabas (la
de la forma y la del color) vienen a la mente, cul primero, y los incidentes de la lucha de ambas slabas (RES. PSYCH. 1913, pg. 72).

En unas notas sobre el razonamiento deductivo un poco posteriores, Hull proyect un experimento con alguna clase de accin para
marcar el acto o conclusin del razonamiento (RES. PSYCH. 1913,
pg. 82)39. Dado que la conclusin siempre tiene que traducirse en
actos, stos podan ser un ndice objetivo del razonamiento, tanto de
su correccin como de su incorreccin.
Otra posibilidad era enmascarar el radical comn, total o parcialmente, para que el sujeto tuviera que inferirlo40. Este experimento
tena un inters especial porque poda permitirle observar el efecto de
las partes aparentemente inconscientes del concepto (RES. PSYCH.
1913, pg. 84). Pero adems serva para determinar si la mente media
se remonta en el razonamiento a la situacin original o algo original, o
si (lo que para m es ms probable) detecta cierto elemento familiar
(concepto) en la nueva situacin (con poca o ninguna franja reminiscente) que desencadena la reaccin que da sentido al concepto y con
ello a la nueva situacin (RES. PSYCH. 1913, pg. 88).
Aunque no hay constancia de que realizase estos experimentos, el
simple hecho de proyectarlos revela su inters por la psicologa del
razonamiento, un inters que probablemente hunde sus races en
su aficin a la lgica. Al menos esto parecen indicarlo las notas sobre
las paradojas y las series lgicas ad infinitum del primer Libro de
Ideas.
39. La percepcin, juicio y razonamiento deductivo, escribi Hull, pasan insensiblemente de uno a otro en una suerte de crculo o quiz espiral... En la serie perceptivodeductiva la premisa menor es presentada al sentido, mientras que su significado o premisa mayor est en el cerebro a consecuencia de la experiencia, 1) de un modo vago, 2) o
ms claramente abstrada por el movimiento inductivo (RES.PSYCH. 1913, pgs. 81-82).
40. La tcnica consista en hacerle formar los conceptos de seis a doce series, repitiendo una slaba tpica en cada exposicin mientras forma el concepto, de modo que
ambos queden firmemente unidos. A continuacin, presentar varias modificaciones de
los caracteres con el concepto enmascarado o incompleto. Cuando el sujeto diga la slaba correspondiente al concepto, habr realizado el acto de razonamiento (RES.
PSYCH. 1913, pg. 83).

ORGENES INTELECTUALES

63

Jerarquas lgicas
Al comienzo mismo del primer Libro de Ideas41 encontramos estas
preguntas significativas: Son ricas las riquezas? Es un poder el
poder? (I.B. I, pg. 1). Como parece indicarlo esta nota de octubre de
1915, las paradojas lgicas eran una excelente atalaya para observar
los procesos del pensamiento:
Recientemente he pensado que podra hacer una contribucin
muy sustancial al tema del pensamiento si pudiese encontrar el origen
de la dificultad de los razonamientos que resultan en una espiral.
Podra explicar los enigmas de Zenn y las antinomias de Kant y, al
mismo tiempo, arrojar mucha luz sobre la psicologa de las falacias.
A veces pienso que, en el fondo, esta curiosa situacin lgica es
una suerte de bsqueda del movimiento perpetuo, o una serie con una
regresin infinita como el yo trascendental kantiano.
Por ejemplo, se puede medir la verdad de un principio con ese principio? Una cosa es mejor, o tiene ms probabilidades de ser verdadera,
si es consistente consigo misma? o no? Y cunto?
Este problema me ha perseguido durante meses (I.B.I, pgs. 7-8).

Los ejemplos que venan a la mente de Hull eran muy numerosos,


pero le resultaba difcil consignarlos por escrito porque se desvanecan
enseguida. Veamos el dilema de la persona que dice ser presa de un
delirio. Si decimos que est loca, damos por supuesto que sabe lo que
le pasa y, por consiguiente, est sana. Pero si decimos que est sana,
entonces damos por supuesto que sufre un delirio y, en consecuencia,
est loca. Como escribi Hull:
Lo que hace el dilema es la cosa girando sobre s misma el yo
consciente de s mismo, la autoconsciencia de s mismo. La lgica
girando sobre s misma. El escepticismo o el racionalismo intentando
justificarse intentado desarrollar los primeros principios a partir de
l mismo (I. B. I, pgs. 29-30).
41. El primer Libro de Ideas comienza en octubre de 1915 y concluye en mayo de 1916.
Tras las jerarquas lgicas, vienen unas ideas sobre las actitudes en la percepcin, escritas el 22 de octubre. Hull pens en la derrota del Sur en la Guerra Civil y este pensamiento le llev a leer bayonet en lugar de buoyant (I.B. I, pg. 2).

64

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Otra paradoja es lo nico que no cambia es el fluir (I.B.I, pg.


31)42. La frase tiene sentido si se refiere a la constancia del cambio
de una masa sometida a continuas fluctuaciones, porque entonces el
cambio es lo nico que no cambia. Pero aplicada a una masa inmvil
carece totalmente de sentido, porque es absurdo que la inmovilidad
sea lo nico que est siempre en movimiento43.
Con vistas a encontrar alguna luz, Hull se propuso registrar sus propios pensamientos cuando trataba de resolver los problemas tcnicos
de los experimentos, porque, tal y como escribi:
En un sentido real todo experimento psicolgico, como cualquier
otro tipo de experimento, es un experimento sobre el razonamiento.
Pero en la mayora de los experimentos no psicolgicos, estos resultados tienen que perderse porque el experimentador no est interesado
en el razonamiento en cuanto tal y, en caso de estarlo, no es competente para formular y observar los resultados. Ahora bien, parece que todo
experimento psicolgico podra arrojar algn resultado til para la psicologa del razonamiento si el experimentador registrase cuidadosamente los procesos del pensamiento al menos durante el tiempo en que
formula el mtodo de ataque, y tambin durante todo el experimento.
Yo he realizado esto prcticamente desde el comienzo de mi experimento sobre... los conceptos. Debera hacerlo todava con ms cuidado en la experimentacin futura que pueda emprender (I.B.I, pgs.
15-16).
42. La respuesta de Hull a la pregunta de si puede demostrarse la verdad de los primeros principios fue la siguiente: De hecho parece como si, en general, fuese correcto
que las cosas comnmente aceptadas como verdaderas son inconsistentes con sus primeros principios. Puede ser ste un criterio vlido de un primer principio?... Cuando
se examinan los primeros principios tienen todos que desarrollarse en una serie infinita? Si un principio implica una serie infinita qu indica esto en relacin con su verdad? Es ms o menos probablemente cierto que, si fuese consistente consigo mismo,
el principio presupondra lo que tiene que probar? (I.B. I, pgs. 30-31).
43. Con palabras de Hull: Si uno dice que todo es cambio, la sentencia es inconsistente porque implica que hay una cosa constante, a saber, el cambio. Pero si dice que
todo es constante, esto es inconsistente... Cul de los dos tipos tiene la marca de la
verdad o es que la forma no tiene que ver con la verdad?... La sentencia todo es fluir
tiene la forma general de las frases que terminan en una serie infinita pero que por alguna razn no lo parecen Por qu no lo parecen? (I.B.I, pgs. 33-34).

ORGENES INTELECTUALES

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Las introspecciones no revelaron nada nuevo, como no sea la extraordinaria lentitud del pensamiento a la hora de encontrar la solucin,
siendo as que en la mayora de los casos sta era algo de sentido
comn. Dicho con sus propias palabras:
Lo que encuentro ms chocante cuando observo retrospectivamente los distintos estadios de la solucin de estos problemas es la suma
lentitud con que la mente llega a la solucin final. Esto es especialmente cierto a la luz de la naturaleza extremadamente obvia de cada
solucin cuando llega (I.B. I, pgs. 15-17).

Hull coincida en este punto con lo que haba dicho William James
sobre el pensamiento voluntario. Cuando tropezamos con un problema, la solucin nos es conocida desde el principio, aunque con un
conocimiento oscuro e inconsciente. El proceso de bsqueda es anlogo al recuerdo de un nombre olvidado que tenemos en la punta de la
lengua. Reunimos el mayor nmero posible de asociaciones con la
ayuda de la atencin voluntaria a fin de que stas disparen los tractos
cerebrales correspondientes a la solucin. Cuando esto ocurre, la solucin aparece de un modo sbito y repentino.
La lentitud del pensamiento era un dato de observacin evidente,
pero no deca nada sobre los mecanismos especficos que mediaban en
el proceso de la bsqueda de la solucin44.
Dificultades de la induccin
En unas reflexiones sobre la relacin de los mtodos inductivos
formales con las investigaciones psicolgicas concretas (I.B. I, pgs.
41-48), escritas a finales de 1915, Hull expres su insatisfaccin con los
mtodos de la psicologa de la poca. Segn escribi:
44. Cuando realiz un experimento sobre los efectos del color, escribe Hull,yo estaba acertado en la solucin final, pero crea que no poda dar ese paso ridculamente
fcil hasta que apareci repentinamente un da en que escriba un resumen para un
artculo ... sobre los conceptos ... Segn recuerdo, mi mente sali de la tarea y se fue
al problema de la fatiga (como suele suceder) y la solucin lleg al cabo de 20 minutos, ms o menos, siendo reconocida inmediatamente como verdadera. Lo curioso es
que todos los hechos... estuvieron en mi mente durante varios meses y muchas veces
estuve a punto de verlos. Por qu se necesita tanto tiempo? (I.B. I, pgs. 22-23).

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MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Cuanto ms pienso en ello, ms me inclino a pensar que la mayora de los denominados hechos simples que buscamos en el laboratorio
en realidad slo son relaciones entre las condiciones objetivas y la
experiencia subjetiva, donde el problema no es establecer una conexin entre dos cosas conocidas (como un germen y la enfermedad),
sino ver lo que ocurre en ciertas condiciones normales aqu la conexin es ciertamente bastante a priori, pero el nico problema es cul
ser el resultado. Esto vale para el contraste de colores, post-imgenes,
mezcla de colores, etc. El problema no es cul es la relacin del azul
con el amarillo; o, al menos, puede no serlo; sino ms bien qu sucede cuando miro un azul durante 13 segundos y luego miro al gris.
No se plantea el problema de la relacin de uno con otro ms bien
es Qu es ese otro?. Probablemente sta es la clase de cosas a las
que llamamos cuestiones fcticas, en las que no existe duda alguna
sobre la relacin (I. B. I, pgs. 46-47).

El mtodo de la introspeccin se limita a describir las relaciones de


la experiencia subjetiva con las condiciones externas y no lleva al conocimiento de las verdaderas causas de dicha experiencia.
Una psicologa de los procesos cognitivos
Hull pareca decidido a poner punto final a esta situacin dedicando su vida a la investigacin experimental de los procesos superiores
del pensamiento. Como deca esta nota del da 5 de marzo de 1916 que
ya mencionamos en la introduccin:
Ahora parece casi seguro que ser un psiclogo puro y mi carrera
transcurrir en la atmsfera libre de una gran universidad. Es una
gran ventaja que esto sea firme, porque ya no tendr que gastar energa preparndome para un trabajo que no realizar nunca...
Una cosa parece bastante clara: por naturaleza (dotacin) no tengo la capacidad suficiente para conseguir grandes cosas en un campo
muy extenso. Segn esto, tengo que proponerme una tarea limitada e
intentar con todas mis fuerzas ser la suprema autoridad en esa fase de
la ciencia. Tengo que conocer la literatura sobre el tema y al mismo
tiempo crearla.
El tema ser la psicologa de la abstraccin y la formacin de conceptos, y quiz, en ltimo trmino, el razonamiento (I.B.I, pgs. 76-77).

ORGENES INTELECTUALES

67

La psicologa experimental del razonamiento era una empresa difcil debido a la complejidad de los procesos, pero Hull estaba dispuesto a llevarla a buen trmino porque se vea en posesin de dos cualidades importantes: habilidad tcnica para disear los experimentos y
capacidad de sistematizacin terica para interpretar los resultados.
Por otra parte, la investigacin experimental del pensamiento era
una de las necesidades ms urgentes de la psicologa de la poca. Tal y
como escribi:
Parece que la mayor necesidad de la ciencia del presente es crear
un conocimiento experimental y cientfico de los procesos mentales
superiores. Naturalmente esto es extraordinariamente difcil, debido
a la complejidad del tema. Este hecho me brinda una oportunidad
extraordinaria, porque me permitir utilizar al mximo mi ingenio
natural para disear experimentos y aparatos. Si se cumple mi
promesa presente, puedo tener el campo casi slo para m, como
hizo Ebbinghaus en el caso de la memoria. Pero en contraste con
Ebbinghaus, estoy iniciando la cosa cuando soy joven, mientras que
l comenz con la memoria (creo) a una edad bastante madura (I.B.I,
pgs. 78-79).

Tomando como modelo a los experimentos de la memoria de


Hermann Ebbinghaus (1850-1909), Hull se propuso delinear los trazos
principales de una nueva tcnica para el estudio de la abstraccin
generalizante ms simple. Una vez conseguida, intentara perfeccionarla para utilizarla en la investigacin de los procesos ms complejos
del juicio y razonamiento. Como continuaba el texto anterior:
Despus, aadir experimentos sobre juicios con las diversas leyes
implicadas (si puedo encontrarlas) usando los conceptos envueltos en
los experimentos de los conceptos. Quiz tambin desarrollar la psicologa de la percepcin con el mismo material y mtodo (Hull, I.B.I,
pg. 79).

A continuacin, Hull se propuso escribir un libro que ejerciese una


influencia definitiva en psicologa all donde fuera utilizado (I. B. I,
pg. 80). Aunque el modelo se lo brind la psicologa experimental de
Charles S. Myers (1911), un manual muy simple en el que los experi-

68

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

mentos iban acompaados de una breve explicacin45, sin embargo, la


idea de la obra magna del pensamiento comenzaba a tomar cuerpo.
Como escribi poco despus a propsito de las jerarquas lgicas:
Algn da tengo que elaborar mi idea de las Jerarquas. Ella ha rondado mi mente durante un ao o dos. Parece como si las cosas apareciesen en ciclos, lo mismo, o parecido, que una cosa apareciendo a
intervalos, aunque con una diferencia, como en ciclos o espirales que
yo llamara primarios, secundarios, terciarios, etc.
Quiz la capacidad humana de convertir a los estados conscientes
previos en un objeto de conciencia pueda dar origen a una serie o
jerarqua infinita. Posiblemente esto pueda ser la pista para todas estas
jerarquas.
Me llama la atencin el hecho de que mis deseos naturales tambin son lgicos y buscan comprobar la validez de nuestros procesos
mentales y detectar ciertas ilusiones lgicas, as como perceptivas y
sensoriales. Quiz todos los conceptos sean ilusiones. Aqu conecto
nuevamente con mi espiral y serie infinita. Quiz de esta manera llegar finalmente a una verdadera filosofa, como lo hizo James (I.B.I.,
pgs. 88-89).

La mencin de William James es interesante porque revela una


cierta identificacin con su obra, algo recurrente en los escritos de Hull,
y tambin por las intenciones filosficas que deja traslucir46. Pero, volviendo al tema que nos ocupa, en marzo de 1916, Hull pareca decidido a dedicar su vida a la investigacin terica y experimental del pensamiento. La tesis doctoral iba a ser la primera etapa de un largo viaje cuyo destino final era la explicacin de los mecanismos de la inteligencia humana.

45. Textualmente: Si aado experimentos nuevos, los suficientes como para organizar
un curso de laboratorio superior sobre los procesos mentales, despus podra publicarlo en dos pequeos volmenes o, quiz mejor en uno... Posiblemente algo como los
libros de Myers sobre psicologa experimental (I.B. I, pg. 80).
46. No deja de ser significativo el paralelismo entre los Principios de Conducta de Hull
y los Principios de Psicologa de James.

La formacin de conceptos

A primera vista, la tesis doctoral era un estudio de la eficacia de los


distintos mtodos de aprender conceptos, un tema que interesaba a los
pedagogos y se ajustaba perfectamente a la orientacin prctica de la
psicologa de Wisconsin. Pero adems intentaba poner las bases metodolgicas para ulteriores estudios de los procesos superiores del pensamiento1.
Hull present los primeros resultados en 1915, en la tesina del master, y despus los hizo pblicos en la reunin anual de la APA celebrada en Chicago a finales de ese ao. En el resumen del Psychological
Bulletin, titulado un mtodo cuantitativo para investigar el desarrollo
de los conceptos (1916a), afirm que el mtodo simple-complejo,
consistente en aprender primero los conceptos ms fciles y luego los
ms difciles, pareca ms eficaz que el mtodo contrario de empezar
por lo ms difcil y pasar despus a lo ms fcil. Adems, los numerosos ensayos y errores cometidos por los sujetos hacan pensar que:
1. En febrero de 1915, el cuaderno de la tesis doctoral comienza con un informe sobre
la abstraccin, seguido de unos comentarios a The Psychology of Reasoning (Pillsbury,
1910), y a los libros de Ribot (1899), Titchener (1909b), Ladd y Woodworth (1911) y
Moore (1910). A continuacin, Hull expresa el deseo de exponer la obra de Pillsbury y
cualquier otra que trate de mi problema (CONCEPTS I, pg. 48), cosa que le fue imposible debido a problemas de falta de espacio (Hull, 1920, pg. 3, nota 1).

70

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El mtodo utilizado en la abstraccin es en gran parte el de


ensayo y error. Curiosamente, los conceptos individuales son vagos
e irreconocibles al comienzo, despus se hacen esquemticos y, finalmente, alcanzan la perfeccin en los detalles (Hull, 1916a,
pg. 72).

Hull no mantuvo una posicin consistente en la interpretacin de


los ensayos y errores. En un primer momento los atribuy a los caprichos y oscilaciones de la atencin, tal y como suponan muchos autores con Pillsbury a la cabeza2. Como escribi en el Cuaderno de los conceptos:
Pillsbury dice que no es improbable que una buena parte de la
conceptuacin sea debida al ensayo y error. Yo creo que puedo
demostrarlo. Pienso que ya lo he hecho. El error se debe, al menos
en parte, a los caprichos de la atencin (CONCEPTS I, pg. 9).

La mente intervena de un modo activo en la elaboracin de los


conceptos gracias al concurso de la atencin voluntaria, que tomaba
los estmulos ms interesantes y eliminaba a los restantes. De ah su
rechazo de la teora del retrato compuesto que reduce el proceso a una
simple yuxtaposicin de imgenes3. Adems, los descensos bruscos de
las curvas del aprendizaje de conceptos eran debidos a los fallos de
atencin.
Sin embargo, despus de leer el segundo volumen de la Psicologa
Educativa de Thorndike (1913b), Hull cambi de parecer y atribuy
los ensayos y errores a las tendencias asociativas adquiridas durante el aprendizaje. La abstraccin era un proceso de aprendizaje discriminativo gobernado por las leyes mecnicas del aprendizaje animal.

2. Ladd y Woodworth tambin hablan de los ensayos y errores conscientes en su texto de psicologa fisiolgica (1911, pg. 596).
3. Thomas H. Huxley (1825-1895) asimil los conceptos generales a los retratos compuestos resultantes de la superposicin de varias fotos (Huxley, 1878), tcnica que fue
popularizada por Galton (1883).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

71

1. LA TESIS DOCTORAL
Hull concluy los experimentos en la primavera de 1918 bajo la
direccin de Vivian C. Henmon (1877-1950), director de la Escuela de
Educacin de Wisconsin, y los public dos aos despus con el ttulo
de Aspectos Cuantitativos de la Evolucin de los Conceptos (Hull,
1920). Ellos fueron los primeros realizados en este campo con una
metodologa totalmente objetiva.
A diferencia de otros autores de la poca4, Hull descart la introspeccin y utiliz un mtodo parecido al empleado por Hermann Ebbinghaus (1850-1909) en sus experimentos sobre la memoria (1885). Su
admiracin por el trabajo de este psiclogo alemn, as como su nfasis en el mtodo objetivo se patentizan en la introduccin:
En la actualidad los aspectos cuantitativos y funcionales del desarrollo de los conceptos se hallan casi en el mismo estado en que se
encontraban los aspectos correspondientes de la memoria en el ao
1885, cuando Ebbinghaus public su monografa sobre el tema. Esto
es verdad a pesar de que los experimentadores en el campo de los procesos mentales superiores han realizado una actividad considerable
durante estos ltimos aos... Pero todos los estudios han sido muy
introspectivos en el mtodo, analticos en el propsito y cualitativos
en los resultados. Los aspectos funcionales y cuantitativos del problema permanecen casi intactos (Hull, 1920, pg. 1).

La complejidad del pensamiento dificulta mucho el control experimental de las variables, pero esta dificultad no es un obstculo insalvable si se cuenta con el mtodo adecuado, porque, como continuaba
Hull:
Muchas veces la dificultad o facilidad de la solucin de un problema
es en buena parte una expresin de la eficacia de los mtodos y tcnicas disponibles. La memoria, que se haba resistido a los esfuerzos de los psiclogos, se hizo relativamente accesible despus de que
Ebbinghaus invent un mtodo adecuado. Cabe esperar que los aspectos cuantitativos de la evolucin de los conceptos cedan finalmente ante
4. Hull cita los trabajos de Moore (1910), Grnbaum (1908) y Fisher (1916).

72

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

una tcnica similar. El presente estudio representa un esfuerzo por elaborar una tal tcnica y aplicarla a un nmero de problemas cuantitativos caractersticos relacionados con el desarrollo de los conceptos
(Hull, 1920, pg. 1).

Hull prescindi de la abstraccin que opera en el pensamiento conceptual y limit la investigacin a una clase de abstraccin ms simple, pero no por ello menos importante, dado que interviene en la
mayora de los conceptos de la vida diaria5.

La abstraccin generalizante
La abstraccin elegida por Hull estaba a mitad de camino entre la
generalizacin del aprendizaje y la abstraccin del pensamiento conceptual. La primera es un proceso automtico que se realiza sin la participacin del lenguaje. Por ejemplo, una nia de 16 meses ve una vela
encendida, extiende el brazo, toca la llama y siente una fuerte sensacin de dolor en la mano. En lo sucesivo, evitar las velas y otros objetos luminosos como las bombillas o las lmparas encendidas. Al parecer, la nia ha abstrado el elemento luminosidad en virtud de su atractivo para la atencin y transfiere la reaccin defensiva a todos los objetos con esta caracterstica.
El proceso de abstraccin que opera en el pensamiento lgico-conceptual requiere el concurso del lenguaje. Hull mencion los pasos
inductivos de la instruccin formal de los pedagogos de la Escuela
Herbartiana. El nio tiene que comparar varias experiencias similares
para detectar la caracterstica comn y, una vez detectada, la designa
con un nombre de clase vlido para todas esas experiencias. Pero esta
abstraccin es difcil de estudiar con los mtodos objetivos de la ciencia porque ocupa el centro de la atencin consciente del sujeto y, en
consecuencia, es subjetiva.
Para obviar este problema, Hull busc una clase de abstraccin
que es inconsciente y, sin embargo, requiere el concurso del lenguaje.
5. Smoke (1932) critica a Hull porque no estudia la abstraccin generalizate, pero
esta crtica no est justificada, como dice Humphrey (1973, pg. 287).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

73

La tarea consiste en discriminar una caracterstica comn a varios


objetos y vincularla a un nombre de clase, sin que el sujeto tenga una
clara conciencia de lo que est haciendo. A pesar de su aparente simplicidad, esta abstraccin juega un papel importante en la vida de las
personas porque, en su opinin, sirve a la tarea supremamente absorbente de la reaccin y ajuste fsico y social (Hull, 1920, pg. 6).
Veamos, por ejemplo, las condiciones en que el nio adquiere el concepto perro:
Un nio pequeo se encuentra en una cierta situacin, reacciona a
ella acercndose, digamos, y oye que es denominada perro. Tras un
intervalo indeterminado, se encuentra en una situacin algo diferente
y oye la denominacin perro... El proceso contina. Las experiencias
perro aparecen a intervalos irregulares. De esta forma las apariciones no pueden ser anticipadas. Aparecen sin una etiqueta obvia sobre
su naturaleza esencial. Esto precipita en cada nueva aparicin un problema ms o menos grave sobre cul ser la reaccin adecuada. Este
problema monopoliza en buena parte el foco de la conciencia.
Mientras tanto, los intervalos entre las experiencias perro se llenan
de toda clase de experiencias absorbentes que contribuyen a la formacin de otros conceptos. Finalmente, llega el momento en que el
nio tiene un significado para la palabra perro. Examinndolo se
observa que ste es en realidad una caracterstica ms o menos comn
a todos los perros y no comn a los gatos, muecos y osos de juguete.
Pero el proceso de llegar a este significado ha sido en gran parte
inconsciente. El nio no se ha dicho nunca a s mismo, Bien, voy a
descubrir las caractersticas comunes a todos los perros que, sin
embargo, no se dan en los gatos y osos de juguete. La formacin del
concepto no ha sido una meta buscada deliberadamente (Hull, 1920,
pgs. 5-6).

El ejemplo no es original de Hull, sino que ste lo tom de La psicologa del Pensamiento de Irving E. Miller(1909)6. Pero ilustra perfectamente el proceso de la formacin del concepto de clase que define a
una especie animal y la distingue de las restantes.
6. Hull coincida con Irving E. Miller en que los conceptos del nio se forman de un
modo automtico e inconsciente (Miller, 1909, pg. 204).

74

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Tcnica xxperimental
Convencido de que los experimentos deben reproducir las condiciones externas del proceso que se quiere investigar, Hull dise una
situacin anloga a la del ejemplo anterior con los caracteres chinos
del diccionario que le dio el profesor Shepard. El concepto viene definido por el radical comn a muchos caracteres chinos y la slaba sin
sentido hace las veces del nombre.
Hull ocult a los sujetos la verdadera naturaleza del experimento
para que la abstraccin generalizante no ocupase el centro de su atencin. Lo nico que les dijo es que la tarea consista en memorizar los
nombres de los caracteres chinos que les seran presentados en el aparato de exposicin.
En la figura 2.1 reproducimos los 144 caracteres chinos utilizados
en los experimentos, ordenados en 12 paquetes y 12 series.
Fig. 2.1.
Radicales y caracteres chinos de la tesis doctoral (Hull, 1920, 10)

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

75

Las series son, por as decirlo, familias de conceptos cuyos


miembros llevan el mismo apellido. Los 12 caracteres de cada una de
ellas tienen el mismo radical comn y la misma slaba sin sentido, que
aparecen en la parte la izquierda de la figura bajo los encabezamientos de concepto y palabra, respectivamente.
Los paquetes contienen 12 caracteres que representan a cada uno
de los conceptos que el sujeto debe aprender. Equivalen, por as decirlo, a las listas de slabas sin sentido de los experimentos de la memoria de Ebbinghaus.
Los experimentos tenan dos fases: una primera de aprendizaje del
concepto y otra segunda en la que se meda su fuerza. En la primera
se utilizaron los seis paquetes de la izquierda, mientras que los seis de
la derecha se reservaron para medir la fuerza del concepto.
Durante la fase de aprendizaje, las doce tarjetas de cada paquete
son expuestas, de una en una, en la ventana del aparato de exposicin
de la figura 2.2.
Fig. 2.2.
Aparato de exposicin

P: Pndulo con pesa ajustable; Es: Escape elstico; C, C: levas intercambiables


que controlan el movimiento del tambor; W, W: pesas que regulan el reloj y
tambor. R: Bastn. (Hull, 1920, 12).

76

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El tiempo de presentacin de cada tarjeta es de 5 segundos.


Transcurrida la mitad del mismo, es decir, a los 2,5 segundos, el experimentador le dice al sujeto la slaba sin sentido y ste la nombra en
voz alta, repitindose la operacin con las restantes tarjetas. En las
siguientes exposiciones el sujeto slo recibe ayuda si no recuerda el
nombre y el experimento concluye cuando realiza dos repeticiones
correctas7.
En la segunda fase del experimento, los paquetes se presentan en
un orden aleatorio para evitar que los sujetos adivinen el radical por
un proceso de eliminacin. La fuerza del concepto viene dada por el
nmero de aciertos que, segn Hull, es un ndice adecuado de la capacidad de reaccionar correctamente a situaciones nuevas, aunque anlogas (Hull, 1920, pg. 15)8.
Hull procur controlar las fuentes de error ms comunes, como las
diferencias individuales, efectos de la prctica, fatiga, etc. En la medida de lo posible, realiz los experimentos a la misma hora y con el mismo sujeto, y utiliz muestras lo suficientemente grandes como para
que las variaciones debidas al azar no influyesen en los resultados. Por
no citar ms que un ejemplo, los cuatro primeros experimentos comportaron un total de 8.600 mediciones (Hull, 1920, pg. 20).
El desconocimiento de las metas de la investigacin vena dictado
por la necesidad de que la abstraccin no fuese consciente, pero adems tena el valor aadido de impedir la influencia sugestiva del experimentador. Como escribi Hull, los estudiantes que participaron en el
experimento:
7. El mtodo de los cuatro primeros experimentos fue el siguiente: el experimentador pronuncia el nombre de cada carcter... y el sujeto lo repite cuidadosamente. Tras
la primera revolucin del tambor, el sujeto comienza a reaccionar a los caracteres pronunciando el nombre antes de que se lo digan... Finalmente reaccionar correctamente
a cada carcter... Los caracteres se sacan y ponen en distinto orden. Los soplos se repiten hasta una puntuacin perfecta en dos revoluciones seguidas del tambor (Hull,
1920, pg. 22).
8. Adems del nmero de aciertos, Hull utiliz otras medidas complementarias como:
a) Los aciertos en el paquete siguiente; b) los soplos del experimentador y c) los
dibujos del radical comn.

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

77

Consideraron el trabajo como una clase de experimento sobre


la memoria y su inters primordial era conseguir una buena puntuacin. Conviene decir que ninguno de los sujetos utilizados en
esta forma del experimento tuvo la ms ligera sospecha de que su
propsito ltimo era comparar la eficacia de dos modos distintos
de desarrollar conceptos. Cuando se les inform de ello al final del
experimento, nunca dejaron de manifestar una mayor o menor
sorpresa. Por estas razones, los resultados no pudieron ser distorsionados por ninguna sugestin procedente de consideraciones
tericas previas. Es ms, el autor considera que estos sujetos son
claramente ms valiosos que los psiclogos entrenados (Hull, 1920,
pg. 21).

La utilizacin de sujetos ingenuos todava no era prctica comn


en las investigaciones psicolgicas9, pero Hull se atuvo consistentemente a este procedimiento para garantizar la objetividad de los resultados. Sus experimentos cumplieron a rajatabla las normas ms exigentes del mtodo cientfico.

Experimentos cuantitativos
La tesis contena once experimentos cuantitativos relacionados con
los conceptos, y uno cualitativo que pretenda determinar la naturaleza misma del proceso de la abstraccin. Los primeros podran dividirse en tres grandes bloques:
A. Aprendizaje de conceptos. El objetivo principal de la tesis,
segn la Autobiografa, era establecer las diferencias cuantitativas
en las economas del aprendizaje (Hull, 1952a, pg. 149). Por esta
razn, la mayora de los experimentos medan la eficacia de los distintos mtodos utilizados en el aprendizaje de los conceptos con vis9. Los sujetos de los experimentos de Wundt en el laboratorio de Leipzig eran
psiclogos que conocan las metas de la investigacin. Los primeros en utilizar
sujetos ciegos fueron los investigadores de la hipnosis del siglo XIX (Danzinger,
1990).

78

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

tas a satisfacer las demandas de los educadores de Wisconsin10. En


particular, Hull compar los siguientes mtodos:
1) Simple-complejo. Los cuatro primeros experimentos, los experimentos A, B, C y D, reproducan situaciones en las que el sujeto descubre el concepto despus de observar muchos casos particulares.
Tiene alguna ventaja comenzar por los conceptos ms simples y pasar
despus a los ms complejos?
Como puede verse en la figura 2.1, los caracteres de las seis primeras series (A-F) estn ordenados de acuerdo con un orden de dificultad creciente. El primer radical del paquete I es relativamente fcil
en la serie A, mientras que el del paquete VI es bastante ms complicado. Lo mismo puede decirse de las series B, C, D, E y F. Por el
contrario, en las series G, H, I, J, K y L, los ms fciles estn al final
y los difciles al comienzo. En consecuencia, el orden I-II-III-IV-V-VI
representa al mtodo simple-complejo en las seis primeras series (AF) y al mtodo complejo-simple en las seis ltimas (G-L).
Como era de esperar, los resultados fueron favorables al mtodo
simple-complejo11, pero Hull recomend cautela a la hora de extraer
conclusiones debido a las notables diferencias entre los caracteres chinos y las asignaturas del aula escolar12.
2) Dar directamente el concepto. En el Experimento E, el experimentador comunic a los sujetos el radical comn sin esperar a que
estos lo extrajeran de los casos concretos.
10. La psicologa educativa norteamericana experiment un cambio radical a principios del XIX para acomodarse a las demandas de los administradores de las instituciones educativas (Danzinger, 1990). Hull cita el artculo The Psychology of Efficiency
(Ruger, 1910) y el libro Inductive versus Deductive Methods in Teaching (Winch, 1913),
cuyo autor William Henry Winch (1864-1925) fue un educador britnico pionero de los
grupos de control.
11. Con el mtodo simple-complejo se obtuvo una media de 30.2 errores en el
Experimento A, frente a los 44.1 obtenidos con el mtodo complejo-simple (Hull, 1920,
pgs. 22-23).
12. El material sin sentido ofrece las ventajas de la simplicidad, uniformidad, flexibilidad
y controlabilidad. Recordando la obra de Ebbinghaus, Hull escribi: quiz no sea una
exageracin afirmar que, debido en buena parte a la naturaleza abstracta del mtodo y, en
particular, a la extraordinaria maleabilidad del material, en dos o tres aos hizo una contribucin a nuestro conocimiento de los aspectos cuantitativos de la memoria muy superior a toda la cantidad de trabajos realizados hasta entonces (Hull, 1920, pgs. 39-40).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

79

Los resultados fueron mejores que los obtenidos con el mtodo


simple-complejo, en contra de las previsiones de la teora de la enseanza activa, que insista en la iniciativa personal del nio y era contraria al aprendizaje memorstico13. Pero Hull tuvo buen cuidado en
recalcar que las diferencias no eran estadsticamente significativas y,
por otra parte, en los estadios finales del aprendizaje se observaba un
cambio significativo. Al llegar al nivel del 50%, el mtodo simple-complejo alcanz al mtodo directo, y despus, en el nivel del 90%, le
super ampliamente.
Los dibujos del radical comn tambin fueron mejores en los sujetos que lo aprendieron con el mtodo directo, pero, segn Hull, el
hecho de definir mejor un concepto no dice nada sobre su utilidad funcional, por lo que pareca peligroso extrapolar los resultados del experimento a la prctica educativa de las definiciones memorsticas14.
3) Mtodo combinado. Dado que en los estadios finales del aprendizaje el mtodo directo era menos eficaz, Hull prob un mtodo combinado consistente en dar el concepto junto con un ejemplo del mismo
(Experimento F). Los resultados fueron mejores que los del mtodo
simple-complejo, pero segua existiendo la duda de que unos conceptos adquiridos tan fcilmente pudiesen ser tiles en las situaciones
difciles de la vida. Por esta razn, escribi Hull, cabe la posibilidad
de que, en ciertos estadios de perfeccin, los conceptos desarrollados
por el mtodo combinado sean menos eficaces que los del mtodo simple-complejo para afrontar situaciones nuevas y extremadamente difciles (Hull, 1920, pg. 48). Una vez ms, pareca prematuro afirmar
que los conceptos recibidos directamente del experimentador fuesen
ms tiles en la vida real que los descubiertos por el propio sujeto15.
13. Hull mencion el libro del herbartiano C.A. McMurry (1903) como representante
de la enseanza activa. (Hull, 1920, pg. 41).
14. El mtodo de comunicar el concepto, segn Hull: slo sufre de uno de los dos
males que tiene la instruccin por definicin. Uno es la abstraccin y el otro que la naturaleza verbal de las definiciones hace que el significado abstracto se comprenda imperfectamente. En el experimento... el elemento abstracto fue experimentado de forma
directa y total (1920, pg. 44).
15. El experimento F, segn Hull, slo ha desbrozado el terreno para estudiar el problema de la economa de la presentacin abstracta (1920, pg. 49).

80

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

4) Influencia de la atencin. En el experimento G, el radical comn


estaba pintado con otro color distinto a fin de que llamase la atencin
del sujeto. Los resultados fueron mejores que los del mtodo simplecomplejo, pero peores que los del mtodo combinado, por lo que
poda decirse que la eficacia de este mtodo era intermedia. Adems,
las ejecuciones descendieron rpidamente cuando el radical comn
volvi a ser presentado con el mismo color que los dems radicales.
5) Sobreaprendizaje. El Experimento H pretenda medir los efectos
de repetir el material ms veces de lo requerido por el criterio de
aprendizaje. Dicho con palabras de Hull: Un factor importante en
todas las clases de aprendizaje es la cuestin de la minuciosidad...
Parece ser una creencia general que el dominio a fondo de cada caso
concreto que interviene en el proceso evolutivo llevar a una eficacia
especial en el afrontamiento de nuevas situaciones (1920, pg. 55).
Los resultados fueron peores de lo esperado en ocho de diez sujetos, debido a la Ley de la Disminucin del Progreso con el nmero
de las repeticiones16.
B. Conceptos de los enfermos mentales. Hull incluy un experimento que ya haba publicado con el ttulo de Formacin y Retencin
de Asociaciones en los Enfermos Mentales (Hull, 1917). Realizado
con una pequea muestra de esquizofrnicos y enfermos orgnicos del
Hospital Mendota, revelaba un retraso en el aprendizaje de los conceptos debido a los fallos de la atencin. Pero la retencin era prcticamente la misma que en los sujetos normales, por lo que la enfermedad pareca afectar a la capacidad de atencin ms que a la memoria.
C. Curva de la abstraccin. Hull realiz dos experimentos para
trazar la curva de la abstraccin: uno de carcter exploratorio (experimento J) y otro definitivo con una muestra de ocho estudiantes (experimento K). Para ello puso los 144 caracteres chinos en una cinta con16. Los sujetos del experimento H, diez estudiantes con edades comprendidas entre
13 y 18 aos, aprendieron 6 conceptos con el criterio habitual del aprendizaje y otros
3 doblando el nmero de ensayos. El mtodo habitual fue ms eficaz (62.2 fallos frente a 76.5) debido a la Ley de la Disminucin del Progreso con la prctica (Hull, 1920,
pg. 60).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

81

tinua y les explic a los sujetos la verdadera naturaleza del experimento. En la cinta haba 12 clases de caracteres, cada una definida por un
radical comn y una slaba sin sentido, y su tarea consista en aprenderlos con la mayor rapidez posible.
Tras la primera presentacin de los caracteres, uno detrs de otro,
junto con el nombre pronunciado en voz alta por el experimentador, en
los restantes ensayos los sujetos slo eran soplados cuando se mostraban incapaces de repetir el nombre del concepto. El promedio de
aciertos por paquete indicaba el progreso realizado en cada ensayo.
En la figura 2.3 presentamos las curvas de tres sujetos (CHA, KIN,
y WIL). Los aciertos estn en el eje de ordenadas y los intervalos temporales en el de abscisas.
Fig. 2.3.
Curva de la abstraccin (Hull, 1920, 75)

Como podr observarse, las curvas no coinciden plenamente con


las del aprendizaje ordinario. Presentan un estancamiento inicial debido al tiempo requerido para abstraer el concepto, seguido por un rpido ascenso que alcanza su cota mxima cuando se ha aprendido la
cuarta parte del material, para estabilizarse despus como en las
dems curvas del aprendizaje.

82

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En su Autobiografa, Hull consider que este experimento fue la


principal aportacin de su tesis doctoral17.

Experimento cualitativo
El ltimo experimento (Experimento L) pretenda observar in
vivo la formacin del concepto con vistas a determinar la naturaleza
del proceso. Para ello, Hull les orden a los sujetos que dibujasen el
radical comn en distintos momentos del experimento. Cuatro lo
hicieron al final de cada paquete, y los dos restantes lo dibujaron a
intervalos de seis minutos. Los resultados fueron prcticamente iguales en ambos grupos.
Fig. 2.4.
Desarrollo progresivo de los conceptos (Hull, 1920, 80)

17. Retrospectivamente, escribi Hull, creo que el resultado principal del estudio fue
otro: la curva del desarrollo real de los conceptos suba muy lentamente al principio con
una aceleracin positiva, seguida de un perodo ms largo de aceleracin negativa
(1952a, pg. 149).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

83

En la figura 2.4 pueden verse los dibujos de uno de los sujetos al


final de cada paquete. Tres caractersticas de los mismos llamaron la
atencin de Hull:
1) Desarrollo progresivo. Generalmente los sujetos tardan algn
tiempo en descubrir el concepto y lo hacen de un modo gradual y progresivo18.
2) Cambios imperceptibles. Como puede apreciarse en el dibujo de
la serie H, el radical comn va cambiando a medida que progresa el
aprendizaje. Estos cambios, escribi, no son distintos de las transformaciones de los conceptos filosficos y religiosos ms comunes en el
curso de la historia del pensamiento (Hull, 1920, pg. 80).
3) Ensayo y error. La gradualidad y los cambios apenas perceptibles apuntaban a un proceso de aprendizaje por ensayo y error. Por
esta razn, escribi, el hecho ms importante que emerge del examen
de las secciones transversales de los conceptos a lo largo de su
desarrollo es el papel enorme que desempea el Ensayo y Error
(Hull, 1920, pg. 81). Prueba de ello era la continua sucesin de radicales falsos observada en los protocolos.
Los informes introspectivos de los sujetos coincidan en que casi
siempre procedan por ensayo y error, lo mismo que las ratas en el
laberinto. Pero estos ensayos y errores conscientes no eran naturales,
sino el resultado de unas condiciones experimentales artificiales y alejadas de las situaciones de la vida real. Tal y como escribi Hull:
El autor participa de la opinin de que este ensayo y error consciente as revelado es en su mayor parte espreo. Tiene la impresin
de que la bsqueda deliberada del elemento comn que aparece en los
trabajos de Moore, Grnbaum, Fischer, en el experimento J, algo
menos en el K, y en una medida inferior en los restantes, es en gran
parte un artefacto resultante de la tcnica experimental, al menos en
lo que respecta al proceso espontneo de abstraccin generalizante
(Hull, 1920, pg. 81).
18. Los nicos conceptos dibujados en el primer intento fueron los ms fciles, pero
tenan caractersticas espreas (Hull, 1920, pg. 80).

84

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los verdaderos ensayos y errores, es decir, los que se producen de


un modo natural y espontneo, son debidos a los cambios operados en
las conexiones asociativas durante la fase de aprendizaje.

La influencia de Thorndike
Como indicamos al comienzo del captulo, Hull explic la formacin de conceptos con la teora del aprendizaje analtico propuesta por Thorndike en el segundo volumen de su Psicologa Educativa (1913b)19.
Edward L. Thorndike (1874-1949) se haba convertido en la primera autoridad del aprendizaje gracias a los experimentos de su tesis doctoral sobre la Inteligencia animal (Thorndike, 1898)20. Como es bien
sabido, los gatos fueron encerrados en unas jaulas, conocidas con el
nombre de Cajas-problema, de las que slo podan salir manipulando
el mecanismo de apertura de la puerta. Inicialmente recurrieron a las
respuestas habituales para las situaciones de confinamiento, como
colarse por los barrotes, araar, saltar, etc., que, como es natural, resultaban intiles. Tras numerosos ensayos y errores, encontraban por
casualidad la respuesta correcta y sta se haca cada vez ms frecuente a medida que discurra la prctica.
Segn Thorndike, el aprendizaje es un proceso gradual de seleccin
de la respuesta correcta y eliminacin de las incorrectas, regulado por
las leyes asociativas clsicas del uso y del placer, que denomin Ley
del Ejercicio y Ley del Efecto, respectivamente. Mientras que los
19. En los Cuadernos de los Conceptos Hull hace algunas referencias a los libros de
Thorndike Animal Intelligence (1911) y Educational Psychology (1913b). As, el 9 de
agosto de 1916 habla de elaborar una curva tpica de ensayo y error la Thorndike
(CONCEPTS II, pg. 6) y despus se propone utilizar su teora de la abstraccin (CONCEPTS II, pgs. 29-30).
20. Thorndike fue ganado para la psicologa por los Principios de James (Thorndike,
1936, pg. 263). James le supervis los primeros experimentos con pollos, que probablemente se le ocurrieron a raz de unas conferencias de Conwy L. Morgan (1852-1936),
como ha sealado Boakes (1984, pg. 68). En 1887 se traslad a la Universidad de
Columbia y concluy la tesis con James McKeen Cattell (1860-1944). Para su biografa
vase Geraldine J. Clifford (1984).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

85

efectos satisfactorios de la respuesta fortalecen las conexiones, los insatisfactorios las debilitan21.
Concluida la tesis doctoral, Thorndike desarroll su actividad en el
Instituto de Investigacin Educativa del Teachers College de la Universidad de Columbia, donde investig preferentemente los problemas
del aprendizaje humano22.
En el segundo volumen de Psicologa Educativa, titulado Psicologa del Aprendizaje (Thorndike, 1913b), consider a la funcin del
anlisis intelectual como un caso de aprendizaje analtico regulado por
las leyes del efecto y del ejercicio, junto con otras cinco leyes subsidiarias entre las que ocupaba un lugar destacado la ley de la
Actividad Parcial23.
En opinin de Thorndike, no todos los estmulos de la situacin tienen la misma fuerza. Por ejemplo, en los experimentos con cajas-problema, la mayora de las respuestas giran en torno a la puerta, que es
el estmulo prepotente, mientras que el color del suelo pasa inadvertido. Pues bien, estas diferencias son importantes para el anlisis intelectual, en el que los sujetos deben discriminar elementos tan sutiles
como el nmero, la forma de un objeto, o las relaciones espaciales y
temporales.
Tal y como la formul Thorndike, la Ley de la Actividad Parcial
deca lo siguiente:
Una parte o aspecto de una situacin puede ser prepotente en la
causacin de la respuesta, y puede haber respuestas que estn vinculadas a ella ms o menos exclusivamente con independencia de algunos o de todos sus acompaantes (Thorndike, 1913b, pg. 14).

21. Segn Thorndike, los vnculos asociativos afectan a los impulsos a la respuesta,
entendidos como la conciencia que acompaa a una inervacin muscular, distinta de
ese sentimiento del acto procedente del verse en movimiento (1911, pg. 37).
22. Thorndike fue profesor del Teachers College de la U. de Columbia y en 1921 director de la seccin de psicologa del Instituto de Investigacin Educativa.
23. Las cinco leyes subsidiarias son las siguientes: 1) Respuesta mltiple. 2) Disposicin, actitud, ajuste o determinacin. 3) Actividad parcial. 4) Asimilacin o analoga y
5) Cambio asociativo.

86

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los autores haban establecido una rgida contraposicin entre la


funcin del anlisis, o descomposicin de un estado mental en sus
componentes elementales, y la sntesis o unin de las partes separadas
en el anlisis. Pero esta diferenciacin no era total y absoluta porque
ambos procesos obedecen a los mismos principios del aprendizaje24.
Dicho con otras palabras, el anlisis intelectual es una clase de aprendizaje discriminativo, porque, como escribi Thorndike:
Todo aprendizaje es analtico. (1) El vnculo establecido no procede nunca de toda la situacin o estado de cosas del momento. (2) Dentro
de todo vnculo establecido hay siempre vnculos menores entre partes de la situacin y partes de la respuesta, cada uno de los cuales
tiene un cierto grado de independencia, de modo que si esa parte de
la situacin ocurre en un contexto nuevo, la parte de la respuesta
tiene cierta tendencia a presentarse sin sus viejos acompaantes
(Thorndike, 1913b, pg. 32).

En las situaciones complejas en las que discurre la vida de las personas, el vnculo asociativo puede descomponerse en multitud de vnculos
parciales entre los distintos estmulos y las distintas respuestas, de modo
que la frmula general S R puede descomponerse en la frmula:
(Sa + Sb + Sc + Sd +... Sn) (Ra + Rb + Rc + Rd +... Rn)
Veamos un ejemplo concreto, el de un nio que aprende a decir
mam en una situacin cuyos componentes son la madre sonriente
(Sa), su vestido azul (Sb) y la habitacin (Sc). Todos ellos (Sa+Sb+Sc)
se asocian con la respuesta mam. Ahora bien, si el vnculo prepotente es el del primer elemento la madre sonriente, entonces, en virtud de la Ley de la Actividad Parcial, el nio dir mam cuando vea a
esa mujer con un vestido distinto y en una habitacin diferente.
Thorndike justific esta ley con la teora jamesiana de la atencin
selectiva. Los rganos sensoriales dan ms nfasis a unos estmulos que
a otros, y esto hace que unas asociaciones tengan ms fuerza que otras.
24. Thorndike no encuentra diferencias esenciales entre el razonamiento y el hbito.
Por otra parte, la ley de la actividad parcial explica la selectividad del razonamiento
(Thorndike, 1913b, pg. 36).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

87

Supongamos que un nio o nia se ve expuesto a muchas situaciones distintas en las que un nmero, el cinco, por ejemplo, aparece
junto a otros objetos como nios, nias, lpices, cuadernos, etc. Los
adultos le preguntan cuntos para inculcarle la actitud analtica, y l
responder cinco nios, cinco nias, etc. Con la repeticin, el vnculo asociativo entre el nmero cinco y la palabra cinco se hace prepotente, de modo que cuando vea cinco nios o nias, dir cinco y
omitir la palabra nios.
Thorndike analiz estas situaciones indicando que eran idnticas
en el elemento a y distintas en todos los dems, como, por ejemplo, ab, ag, al, aq, av. Siendo as que cada uno de los elementos evoca la respuesta correspondiente, los vnculos asociativos
sern:
ab R1R2 , ag R1R7 , al R1R12 , aq R1R17 , av R1R22.
Ahora bien, en el ejemplo precedente, la conexin a R1 se repite
5 veces, mientras que las otras (a R2, a R7, a R12, etc.) slo lo
hacen una vez. Por tanto, de acuerdo con la Ley del Ejercicio, la conexin a R1 tendr una fuerza cinco veces superior a las de las dems.
Cuando el elemento a se presente junto a otro elemento diferente,
la respuesta ms probable ser R1, dado que es la ms fuerte; reforzada
por la recompensa, en los siguientes ensayos todava tendr ms fuerza.
En consecuencia, el anlisis intelectual no precisa de ninguna
facultad o poder especial de abstraccin, como decan los partidarios
de la teora de las facultades. Porque al repetirse en muchas situaciones anlogas, el elemento comn se vincula ms fuertemente a la respuesta verbal en virtud de la Ley de la Actividad Parcial y esto explica
la abstraccin.

Ensayo y error
Hull explic el experimento cualitativo en trminos parecidos a
los de Thorndike, dado que el radical comn es el elemento prepotente de la situacin. Discriminado por la atencin, el aprendizaje lo vincula a la slaba sin sentido.

88

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Inicialmente el sujeto responde un tanto al azar. Si la primera respuesta no es satisfactoria, sus conexiones se debilitan en virtud de la
Ley del Efecto y la segunda respuesta se hace prepotente. Si sta tambin falla, ser desplazada por la tercera, y as sucesivamente hasta
conseguir el estado de cosas reforzante. De ah los tanteos del ensayo
y error a medida que se modifica la fuerza de las respuestas.
A continuacin, Hull analiz las siguientes situaciones posibles:
1. Los estmulos son a, b, c, d, y la respuesta correcta es m. En la
fase de aprendizaje, esta respuesta se vincula a la situacin a, b, c, d.
Supongamos que a ocupa el foco de la atencin, seguida por b,
mientras que c y d se hallan en la periferia. En tal caso, la conexin prepotente ser a-m, seguida por b-m, y despus por c-m y d-m, que tienen
valores mnimos. La distribucin es aleatoria porque en la situacin no
hay nada que indique cules son las caractersticas importantes.
2. Los estmulos son a, e, f, g, y la respuesta correcta sigue siendo
m. Si el elemento prepotente a se encuentra en el foco de la atencin,
la respuesta correcta aparecer de un modo casi inmediato.
3. El polo opuesto es la situacin c, e, f, g, en la que el elemento clave (c) est en la periferia de la atencin, de modo que sern precisas
muchas repeticiones para aprender la respuesta correcta (m). La inhibicin resultante de las conexiones previas de m complica las cosas,
pero siempre tendremos que uno de los vnculos parciales ser prevalente gracias a la atencin. Como escribi Hull:
Es razonable esperar que el vnculo que va desde c hasta m, aunque
subliminal, tenga una cierta tendencia a atraer la atencin hacia c.
Como es obvio, dicha tendencia ser mayor cuanto ms fuerte sea la
conexin original entre c y m. Tal accin, si realmente se produce, facilitar mucho el proceso (Hull 1920, pg. 82).

Si la conexin c-m sigue siendo subliminal despus de aprendida la


respuesta correcta, el proceso tendr que repetirse hasta adquirir valores superiores al umbral, excepto en el caso de que el elemento c pase
a ocupar por casualidad el centro de la atencin.
4. El elemento significativo de la serie-m es el estmulo c, pero despus aparece el compuesto a, o, h, i, siendo o el elemento significativo

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

89

y p la respuesta correcta. La respuesta inicial m pierde fuerza y se establece una lucha entre m y p, en el caso de que anteriormente se haya
aprendido la conexin correcta o-p. La lucha se refleja en la alternancia de las respuestas hasta el momento en que p se hace dominante, y
despus en las numerosas recadas en la respuesta m.
En resumen, escribi Hull al final de este anlisis, en el proceso
aparece un gran elemento de ensayo y error, pero no en el sentido deliberado o consciente en el que frecuentemente se entiende esta expresin (Hull, 1920, pg. 83). Los ensayos y errores son consecuencia de
la distinta la fuerza de las conexiones asociativas establecidas en el
aprendizaje.
Como habr podido apreciarse, la explicacin de Hull tiene muchos
puntos comunes con la de Thorndike. La actividad de los elementos
prepotentes, los valores de atencin determinados por las tendencias
asociativas, e incluso los smbolos y valores cuantitativos de la demostracin, reflejan el impacto de su teora asociacionista de los procesos
superiores del pensamiento.

2. COORDENADAS FUNCIONALISTAS
Sin embargo, Thorndike no fue la nica fuente de inspiracin de la
tesis, ni tampoco la ms primitiva, ya que, como acabamos de ver, sus
primeras explicaciones del ensayo y error siguieron las huellas de
Pillsbury y otros introspeccionistas.
En la bibliografa hay omisiones notables como, por ejemplo, la de
las obras de John B. Watson (1878-1948), el fundador del conductismo25.
25. La bibliografa contiene 17 ttulos, entre los que figuran los libros Principios de Psicologa (James, 1890); Elements of Physiological Psychology (Ladd y Woodworth, 1911);
Elements of General Method (McMurry, 1903); Psychology of Thinking (Miller, 1909); The
Psychology of Reasoning (Pillsbury, 1910); The Mind of the Child (Preyer, 1901); The
Abstraction (Queyrat, 1895); The Evolution of General Ideas (Ribot, 1899a); The Groundwork of Psychology (Stout, 1903); Educational Psychology (Thorndike, 1913-14); An
Introduction to the Theory of Mental and Social Measurements (Thorndike, 1913c);
Inductive versus deductive Methods of Teaching (Winch, 1913). Los artculos mencionados son los de S.C. Fisher (1916), A. Grnbaum, (1908), C.L. Hull (1917), T.V. Moore
(1910) y H. Ruger (1910).

90

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Hull no hace ninguna referencia al manifiesto conductista (Watson,


1913a), ni tampoco al libro en el que propuso la teora del pensamiento como habla subvocal (Watson, 1914). Esta omisin todava es ms
significativa si se tiene en cuenta que, siendo estudiante en Michigan,
Shepard le habl elogiosamente de los experimentos animales de
Watson26. En los Libros de Ideas hay constancia de que conoca sus principales escritos, pero la concisin y brevedad de las notas de lectura
parecen indicar que no le impresionaron mucho27.
La bibliografa tampoco contiene ninguna referencia a Titchener,
quien acababa de publicar sus Lecciones sobre la Psicologa Experimental de los Procesos del Pensamiento (Titchener, 1909a)28. Los Libros de
Ideas ofrecen algunas notas sobre este libro y otros escritos suyos, pero
Hull no los mencion porque el enfoque prctico de la tesis doctoral
era difcil de conciliar con el punto de vista estructuralista29.
En la tesis doctoral hay muchas nociones de la psicologa tradicional. As, por ejemplo, se nos dice que los conceptos estn en la mente
del sujeto30 y que la dificultad de pensar racionalmente de los enfermos mentales es debida al gran papel que desempea el inconsciente
en la mente anormal (Hull, 1920, pg. 67). Adems, Hull estudi el
papel de la atencin en el experimento sobre la eficacia de desarrollar
conceptos a partir de una serie de casos concretos cuando la atencin
es atrada in situ al elemento comn (1920, pg. 50).
26. John F. Shepard coincidi con Watson en Chicago durante el curso 1902-03 y tuvo
una alta estima de sus experimentos animales (Hull,1952a, pg. 153).
27. En las reflexiones al leer Behavior de Watson de principios de 1916 (I.B. I, pgs.
54 ss.), Hull afirma que los animales podran aprender cosas superiores a su capacidad
si se utilizase el mtodo adecuado. Adems, parece estar de acuerdo con su explicacin
de la eliminacin de los movimientos intiles (I.B. I, pg. 67-68).
28. Para la controversia del Pensamiento sin Imgenes, vese el volumen primero de
Historia de la Psicologa (Gondra, 1997, pgs. 182-192).
29. En febrero de 1915, Hull rechaz los argumentos de Titchener (1909b) contra la
teora del retrato compuesto porque sugieren una intencin consciente que es incompatible con el mecanicismo (CONCEPTS I, pg. 3 ss.).
30. Segn Hull: El concepto (en la mente del sujeto) no debe ser nunca una meta, sino
un instrumento para reaccionar con xito frente a experiencias concretas... Esto se logra
haciendo que su mente se concentre en el problema de perfeccionar al mximo la reaccin (Hull,1920, pg. 15).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

91

El nfasis en la utilidad prctica de los conceptos era tpicamente


funcionalista, aunque la dependencia de las obras de Miller (1909) y
Thorndike (1913b) le colocan dentro de las tendencias ms objetivistas
de esta escuela psicolgica. Como acabamos de ver, Hull se inspira en el captulo del aprendizaje analtico de la Psicologa Educativa de
Thorndike (1913b). Pero Thorndike, a su vez, bebe sus fuentes de inspiracin en los Principios de James (1890) y, ms en concreto, en los
captulos de la discriminacin, asociacin de ideas y razonamiento31.

La influencia de William James


La influencia de James es ms importante de lo que a primera vista pudieran indicar las escasas referencias de la tesis doctoral a su
obra32. Porque en unas largas reflexiones sobre la solucin de problemas, escritas durante el ltimo trimestre de 1915, Hull reconoci que
la idea clave que le llev a estudiar la formacin de conceptos con los
caracteres del diccionario chino se la brind el padre de la psicologa
norteamericana.
En unas notas del primer Libro de Ideas sobre el papel de la introspeccin en la psicologa del razonamiento, Hull reflexion sobre sus
experimentos de la tesis doctoral y lo que ms le sorprendi fue la lentitud del pensamiento a la hora de encontrar la solucin. En un primer
momento pens que esto poda deberse a falta de inteligencia, pero
despus vio que se trataba de un fenmeno universal. As, por ejemplo,
la teora de la evolucin tard siglos en aparecer, a pesar de su carcter lgico y natural.
31. Thorndike sigue casi literalmente la doctrina jamesiana de las leyes de la abstraccin. (Vase Thorndike, 1913b, pg. 38).
32. La nica referencia a los Principios (James,1890) est en una nota de pie de pgina en la que se dice que la tcnica del radical comn ignora el hecho obvio de que un
mismo objeto puede concebirse de muchos modos distintos y exigir reacciones diferentes en las distintas circunstancias. Slo sera precisa una ligera modificacin de la tcnica para medir su influencia... la cual presumiblemente es importante (Hull, 1920, 13
nota 1). A continuacin se cita el texto en el que James afirma que todos los modos de
concebir un hecho concreto... son igualmente verdaderos. No hay ninguna propiedad
ABSOLUTAMENTE esencial a ninguna cosa (1890, II, pg. 333).

92

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En lo que respecta a la tcnica de la tesis, Hull encontr dos estadios en su desarrollo: uno estrictamente apririco, y otro prctico o
experiencial, que le llev al mtodo empleado en sus experimentos.
Veamos cmo describe el primero:
La fase a priori surgi del principio de William James segn el
cual la percepcin de semejanzas es la esencia de la facultad o poder
de razonar, y probablemente de la inteligencia. Esto llev naturalmente al uso del material sin sentido con un elemento comn (I.B.I,
pgs. 18-19).

En cuanto al segundo, el momento crucial para la tcnica vino despus de tropezar durante mucho tiempo con una dificultad prctica.
Hull le haba dado muchas vueltas al problema de cmo evitar que los
sujetos conociesen de antemano el nombre del concepto que deban
aprender y todos los intentos de solucin haban resultado fallidos. Un
da en que uno de ellos qued totalmente bloqueado, repentinamente
vino a su mente la idea de poner en el tambor un caso del concepto y
hacer que el experimentador pronuncie el nombre, eliminando la ventaja resultante del conocimiento del carcter que iba a seleccionar
(I.B.I, pg. 19). Tras esta intuicin, ocurrida al ao de comenzar los
experimentos, no tuvo que introducir ninguna modificacin sustancial
en el mtodo.
En consecuencia, concluy Hull, la solucin llega por ensayo y
error, y la inteligencia consiste en reconocerla como tal33. Esta era la
vieja teora del aprendizaje asociativo y coincida en la prctica con lo
que decan los Principios sobre la resolucin de problemas (James,
1890, I, pgs. 585-586), como ya indicamos anteriormente.
Volviendo a la idea germinal de la tesis, en el captulo de la discriminacin y comparacin, William James se apoy en el testimonio
de Alexander Bain (1818-1903) y otros filsofos asociacionistas para
33. La moraleja, segn Hull, es que frecuentemente... uno yerra en la solucin y, una
vez que se aproxima a ella por ensayo y error, la inteligencia se manifiesta principalmente en la habilidad de reconocerla crticamente despus de haberla visto.
Aparentemente es la vieja historia del aprendizaje por ensayo y error que ha sido explicada, entre otros, por John. S. Mill. a) Una imaginacin frtil para inventar hiptesis. b)
Y una facultad crtica para evaluarlas (I.B.I, pg. 21).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

93

decir que la percepcin de semejanzas es la caracterstica principal


del genio34. Dicho con sus propias palabras:
Queda en pie el hecho crudo de que algunas personas son mucho
ms sensibles a las semejanzas que otras y mucho ms prestas a sealar
en qu consisten. Son los ingeniosos, los poetas, los inventores, los
hombres de ciencia, los genios prcticos. Un talento innato para percibir analogas es considerado por el profesor Bain y por otros antes y
despus de l, como el hecho principal en el genio de cualquier clase
(James, 1890, I, pgs. 529-530).

La percepcin de semejanzas estaba ntimamente relacionada con


la discriminacin, o percepcin de diferencias, ya que las nicas diferencias que podemos percibir son las que se dan entre los individuos
de un mismo gnero.

Discriminacin y abstraccin
Segn James, la discriminacin o separacin de las partes de un
compuesto es obra de la atencin voluntaria, que se queda con las
impresiones sensoriales ms relevantes y omite las restantes. Ahora
bien, para poder atender a una impresin sensorial es preciso haberla
experimentado antes por separado, pues de lo contrario lo nico que
veramos sera una totalidad global e indiferenciada.
La discriminacin sensorial es ms fcil cuando las sensaciones se
suceden unas a otras de un modo inmediato, porque precisamente es
el choque generado por su trnsito el que da origen al sentimiento de
relacin por el que conocemos las diferencias35.
Las discriminaciones intelectuales obedecen a los mismos principios que las discriminaciones sensoriales. Para fijar la atencin en un
objeto del pensamiento es preciso tener un conocimiento directo del
34. David Leary (1992) cree que este nfasis de James en la percepcin de semejanzas
hunde sus races en su sensibilidad artstica.
35. El conocimiento de las diferencias y semejanzas vena dado por un estado de conciencia especial, el sentimiento de relacin, que aleteaba en la periferia o franja de la
conciencia (James, 1890, I, pg. 245).

94

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

mismo. Todos sabemos por experiencia que la bsqueda de un libro en


la biblioteca es mucho ms fcil cuando conocemos el color y forma
de su encuadernacin.
En el mundo real, los elementos rara vez se presentan aislados, sino
que lo hacen mezclados con otros elementos en los distintos compuestos. Pues bien, la discriminacin de estos elementos que no tienen
una existencia autnoma e independiente es lo que designamos con el
nombre de abstraccin.
Segn James, los cambios operados en los compuestos pueden ser
de dos clases:
a) Fluctuaciones de Fuerza. Supongamos que el compuesto abcd se
presenta unas veces como Abcd y otras como abcd o abcD. Al comparar Abcd y abcd, sentimos que A es ms fuerte, mientras que en la pareja abcd - abcD la diferencia est a favor de D. Estas diferencias nos permiten abstraer cualidades como las de vino seco o vino dulce, por
citar un ejemplo.
b) Concomitantes Variables. Segn esta ley, Lo que ahora se asocia
con una cosa y ahora con otra, tiende a disociarse de ambas y a convertirse en un objeto de contemplacin abstracta por la mente (James,
1890, I, pg. 506).
La presencia del elemento a en los compuestos aefg y ahik, junto a
los elementos efg en el primer caso y junto a hik en el segundo, posibilita su consideracin como un objeto independiente. James desconoca las verdaderas razones de esta separacin del elemento comn,
pero crea que la mayora de las abstracciones realizadas por el ser
humano se deban a este principio de los comcomitantes variables36.
Se habr observado que los compuestos aefg y ahik son idnticos
en el elemento a y distintos en los dems, lo cual hace que sean
semejantes, dado que la semejanza consiste precisamente en la iden36. James no est de acuerdo con la explicacin de la disociacin por concomitantes
variables en funcin de la frecuencia, tal y como dice Spencer. Porque, en su opinin,
los estmulos que ms llaman la atencin son precisamente los menos frecuentes. Al
parecer, los procesos nerviosos de los dems elementos se neutralizan o inhiben y slo
queda el proceso nervioso del elemento comn.

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

95

tidad parcial y solo se da entre los compuestos37. Como escribi


James en los Principios:
Dos cosas compuestas son similares cuando ambas comparten por
igual alguna cualidad o grupo de cualidades, aunque respecto a otras
cualidades no tengan nada en comn. La luna es similar a un mechero de gas y tambin a un baln de ftbol; pero un mechero de gas y
un baln de futbol no son similares entre s... La semejanza, en los
compuestos, es identidad parcial (James, 1890, I, pg. 579).

James volvi a tratar de la semejanza en el captulo de la asociacin


de ideas, donde la consider como un caso especial de la contigidad.
Al parecer, las diferencias entre ambas eran cuantitativas y tenan que
ver con el nmero y persistencia de las excitaciones nerviosas que
intervienen en el proceso. Pero despus, en el captulo del razonamiento, dio a entender que la diferencia no era cuantitativa, sino cualitativa, por cuanto que la asociacin por semejanza marcaba la diferencia entre el pensamiento humano y el pensamiento animal.
Contigidad y semejanza
La rpida sucesin de las imgenes del pensamiento, sus saltos
caprichosos de un objeto a otro, y la sbita aparicin de la solucin
despus de haber luchado con el problema durante mucho tiempo,
haba despertado la curiosidad de los filsofos desde tiempos inmemoriales. Como escribi James:
Por qu gastamos aos enteros intentado resolver cierto problema cientfico o prctico, pero en vano, porque el pensamiento se niega a evocar la solucin deseada? Y, por qu, un da cualquiera, caminando por la calle con la atencin a kilmetros de distancia de esa
bsqueda, la respuesta viene a nuestras mentes tan descuidadamente
como si nunca hubiera sido buscada, sugerida, posiblemente, por las
flores del sombrero de la seora enfrente de nosotros? (James, 1890,
I, pg. 552).
37. Esta definicin fue traducida por Thorndike al lenguaje objetivo del estmulo y respuesta en su Psicologa Educativa (Thorndike, 1913b, pg. 48).

96

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Estos giros espontneos del pensamiento son debidos a la asociacin de ideas, un proceso totalmente mecnico que depende de las
condiciones que gobiernan el funcionamiento del cerebro. Desde esta
perspectiva fisiolgica, James defini a la asociacin como el resultado de la confluencia de las vas nerviosas y afirm que la nica ley elemental era la contigidad. Tal y como escribi: cuando dos procesos
cerebrales elementales han operado conjuntamente o en sucesin inmediata, la ocurrencia de uno tender a propagar su excitacin al otro
(James, 1890, I, pg. 566).
Sin embargo, la ley fundamental admita tres modalidades:
1. Reintegracin Imparcial o Recuerdo Total38. James design a la
asociacin con el trmino reintegracin del filsofo William
Hamilton (1788-1856), y le aadi el calificativo de imparcial para
indicar que comporta el recuerdo de todas las experiencias sin omitir
ninguna. Es tpica del pelmazo de turno que narra un incidente con
todo lujo de detalles, por nimios e irrelevantes que sean, pero es muy
poco frecuente, ya que la atencin voluntaria selecciona los recuerdos
relevantes y omite los irrelevantes.
2. Asociacin Ordinaria o Mixta. La seleccin de los recuerdos se realiza en funcin del inters de sus contenidos. Por esta razn, la mayora
de las asociaciones comporta una mezcla de contigidad e inters que
da como resultado un pensamiento errtico que va saltando de una idea
a otra sin un claro hilo conductor. As, la visin del reloj evoc en James
el recuerdo de una resolucin del Senado Norteamericano sobre los
billetes de banco. Analizando esta asociacin, encontr que el reloj le
sugiri la imagen del hombre que arregl la sonera que tanto le molestaba; la imagen del hombre le trajo el recuerdo de la joyera donde le vio
por ltima vez; la joyera evoc los gemelos de oro que compr en ella;
los gemelos, el valor del oro y su cada en el mercado, etc.
El nmero de vas nerviosas que intervienen en el proceso es sensiblemente inferior debido a la omisin de muchos objetos del pensamiento.
38. La reintegracin imparcial, segn James, coincide con la asociacin compuesta de
Alexander Bain (James, 1890, II, pg. 659).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

97

3. Asociacin por Semejanza. El objeto de la atencin no es una imagen como en el caso anterior, sino una cualidad abstracta. Dicho con
palabras de James, la agencia selectiva de la atencin interesada...
acenta una porcin tan pequea del pensamiento transiente que ya
no es la imagen de una cosa concreta, sino slo una cualidad o propiedad abstracta (James, 1890,I, pg. 568).
Los procesos nerviosos de la caracterstica abstrada son ms finos
que los de la imagen debido a su pequeez, pero se mantienen activos
durante ms tiempo. Por ejemplo, cuando decimos que el rojo tiene
matices masculinos, el color rojo tiene una cualidad, la cualidad de
ser fuerte, que est relacionada con la masculinidad. Segn James,
el tracto nervioso de fuerte invoca la imagen masculino despus
de que los dems elementos se han desvanecido. El menor nmero de
vas implicadas y la mayor duracin de la excitacin nerviosa establecen la diferencia entre ambas asociaciones. De ah la conclusin de
James:
Vemos que la diferencia entre las tres clases de asociacin se reduce a una simple diferencia en la cantidad de esa porcin del tracto nervioso soportando la travesa que es operativa en la invocacin del
pensamiento que viene. Pero el modus operandi de esta parte activa
es el mismo, sea grande o pequea. En todos los casos las unidades
que constituyen el objeto entrante se despiertan porque en otro
tiempo sus tractos nerviosos fueron excitados en continuidad con
los del objeto saliente o su parte operativa (James, 1890, I, pg.
581).

Las vas nerviosas del primer pensamiento activan las del segundo
lo mismo que en la contigidad, pero el nmero de vas es sensiblemente inferior y las excitaciones son mucho ms prolongadas39.

39. James desconoca la razn por la que los procesos cerebrales de la semejanza son
tan dbiles y duran tanto tiempo. Ello era debido a las condiciones mecnicas y tambin a una reaccin dinmica de la forma de la conciencia sobre su contenido (James,
1890, I, pg. 581).

98

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Pensamiento voluntario y razonamiento


Esta teora era difcil de conciliar con la del captulo del razonamiento, donde las diferencias entre la contigidad y la semejanza parecan mucho ms profundas.
Segn James, el razonamiento es un pensamiento creativo, a diferencia del pensamiento asociativo que slo es reproductivo y memorstico. Adems, opera con conceptos generales que no tienen una existencia real, y esta caracterstica lo diferencia del pensamiento voluntario que media en la resolucin de problemas y depende de la accin
conjunta de la asociacin de ideas y la voluntad.
Cuando intentamos resolver un problema concreto, generalmente
tenemos una meta u objetivo claro, pero no disponemos de los medios
para conseguirlo. Deseamos algo, por ejemplo, un automvil, pero
carecemos de dinero para comprarlo.
Desde una perspectiva fisiolgica, la meta o propsito es lo mismo
que la actividad persistente de las vas cerebrales. Dicho con palabras
de James:
Fisiolgicamente considerado, tenemos que suponer que un propsito significa la actividad persistente de ciertos procesos cerebrales
bastante definidos durante el curso de nuestros pensamientos.
Nuestras cogitaciones poco habituales no son puros ensueos... sino
que aletean en torno a un inters o tema central... Este inters es servido por los tractos cerebrales persistentemente activos que hemos
supuesto (James, 1890, I, pg. 583).

En este caso, el pensamiento comporta una mezcla de inters y asociacin, lo mismo que la asociacin mixta, de modo que el inters ejerce una accin selectiva sobre determinadas partes del objeto. Pues bien,
afirm James, algunos intereses adquieren la forma de la imagen de
algo deseado, ya sea un acto o una posesin. Cuando no estn a nuestro alcance, la bsqueda de los medios se convierte en una meta deseada conscientemente. Tenemos una imagen borrosa de lo que queremos,
aunque su naturaleza exacta se nos escapa, e iniciamos el proceso de
bsqueda.
La bsqueda de la solucin es un proceso anlogo al recuerdo de un
nombre olvidado, como dijimos anteriormente. Cuando intentamos

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

99

recordar algo familiar, por ejemplo, un pensamiento de la semana


pasada, nuestra mente se llena de asociaciones. Recordamos el lugar
donde tuvimos ese pensamiento y el tema con el que estaba relacionado. Repasamos los detalles, los cuales dan origen a nuevas lneas asociativas que conducen a conjeturas provisionales. Retenemos algunas
con el mismo sentimiento de caliente que tienen los nios cuando
juegan a adivinar palabras. La atencin voluntaria acumula estas asociaciones hasta que finalmente ellas disparan el tracto nervioso del
pensamiento en cuestin.
La nica diferencia con el recuerdo es que no hemos tenido una
experiencia directa del medio conducente a la solucin. Pero el alivio
que sentimos cuando la imagen vaga se transforma en una idea consciente es el mismo que cuando recordamos el nombre que tenemos en
la punta de la lengua.
En lo que respecta al razonamiento abstracto, ste comporta dos
operaciones: la conceptuacin o extraccin del atributo esencial de un
hecho emprico, y la atribucin a ste de una propiedad del atributo
que no es visible en la experiencia. Supongamos que una persona examina una tela y decide no comprarla porque cree que enseguida perder el color. Si le pedimos una explicacin, lo ms probable es que se
apoye en la experiencia de otras telas similares. En cambio, el cientfico dir que tiene un tinte inestable. Ha singularizado el atributo tinte y le aplica al tejido la propiedad de inestable.
La abstraccin del atributo esencial es difcil para el comn de los
mortales, excepto para las personas dotadas de una gran capacidad
para la asociacin por semejanza. Para comprender esto ser preciso recordar lo que dijimos de las discriminaciones sensoriales, que se
ven facilitadas cuando las impresiones se suceden en el campo visual.
De la misma manera, la abstraccin del atributo esencial es ms fcil
cuando el sujeto dispone de una lista de casos anlogos en los que
est presente el atributo esencial. Esto es precisamente lo que hace
el cientfico cuando acumula datos con los mtodos de la Lgica de
Mill (1843). Ahora bien, como estas listas son muy fciles para las
personas capacitadas para la asociacin por semejanza, James concluy que:

100

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Nuestra ayuda principal para observar esos caracteres especiales


de los fenmenos que, una vez posedos y nombrados, se utilizan
como razones, nombres de clases, esencias o trminos medios, es la
asociacin por semejanza. Sin ella, sera imposible el procedimiento
deliberado del cientfico: l no podra coleccionar casos anlogos.
Pero opera sin deliberacin en las mentes ms dotadas, recogiendo
espontneamente los casos anlogos, uniendo en un instante lo que en
la naturaleza se mantiene separado... y, de este modo, permitiendo
una percepcin de puntos idnticos en circunstancias diversas, cosa
que las mentes gobernadas totalmente por la ley de la contigidad no
podran comenzar a conseguir (James, 1890, II, pg. 347).

Slo la mente genial de un Darwin pudo descubrir la similitud entre


la lucha por el alimento en las ciudades y la lucha por la supervivencia
en la evolucin de las especies. En cambio, el animal no puede asociar
por semejanza porque es totalmente incapaz de prestar atencin a las
cualidades abstractas. Ahora bien, dado el abismo que separa al pensamiento humano del animal, en buena lgica habra que concluir que
la diferencia entre la contigidad y la semejanza no es cuantitativa,
como haba dicho en el captulo de la asociacin de ideas, sino cualitativa y fundamental.

3. CONCLUSIN:

LA BASE FSICA DE LA SEMEJANZA

Hull fue consciente de esta contradiccin de James, a juzgar por las


referencias de los Libros de Ideas, y le dio muchas vueltas al problema
de la semejanza40. En la tesis se propuso estudiar el proceso por el que
la mente detecta la semejanza entre unos caracteres chinos que tienen
un radical comn. Al repetirse en todos los casos, dicho radical brinda
la identidad parcial que los hace semejantes. Dicho con trminos de la
psicologa del aprendizaje, es el elemento comn del transfer o generalizacin (Thorndike y Woodworth, 1901).
40. Como escribi a propsito de la contigidad y semejanza: Si no son distintas,
cmo puede separarlas? Si James piensa que son esencialmente lo mismo, por qu las
mentes ms elevadas tienen tasas ms altas de semejanza? Seguir esto (REASONING,
pg. 63).

LA FORMACIN DE CONCEPTOS

101

Ahora bien, qu ocurre cuando el elemento idntico no es una imagen sensorial, sino una cualidad abstracta? James haba recurrido a la
actividad persistente de los tractos nerviosos, dando a entender que la
base fsica de la semejanza no estaba en los estmulos, sino en unos
movimientos del cerebro que obedecan a las leyes del mundo fsico.
Los experimentos del insight (Khler, 1925) planteaban la misma
cuestin. Cmo es posible transferir lo aprendido a una situacin nueva, totalmente distinta de las experimentadas anteriormente? Como
tendremos ocasin de comprobar, Hull tambin busc el ncleo de la
identidad dentro del organismo, pero en lugar de recurrir al lenguaje
neurofisiolgico, que para James representaba al lenguaje de la ciencia,
explic la inteligencia con unos mecanismos asociativos que, en ltimo
trmino, remitan a los estmulos propioceptivos de las respuestas ejecutadas por el organismo.

Reflexiones en medio
de la praxis

Durante los primeros aos de la dcada de 1920, Hull dedic poco


tiempo a la investigacin del pensamiento debido a su inmersin en la
praxis y tambin, por qu no decirlo, a su decepcin por la poca atencin que recibieron los experimentos de la tesis doctoral de los conceptos1.
La dedicacin a la praxis le vena impuesta por sus compromisos
docentes en la Universidad de Wisconsin. El Curso de los Tests y
Medidas Mentales le llev a la psicometra, y fruto de sus trabajos en
este campo fue el manual de los Tests de aptitudes (Hull, 1928a). Por
otra parte, el curso de Psicologa Mdica despert su inters por la
psicologa clnica y le sirvi de trampoln para los experimentos que
reuni en el libro Hipnosis y Sugestionabilidad (Hull, 1933c).
Junto a estos trabajos importantes habra que mencionar otro experimento menor sobre los efectos del tabaco (Hull, 1924a), en el que
1. Ernest R. Hilgard recuerda que Hull me habl de su abatimiento cuando nadie la
cit (la tesis doctoral)... Quiz desanimado por la recepcin dispensada a su intento de
mezclar teora y experimentacin, emplo los aos siguientes en un nmero de experimentos menores antes de dedicarse a los tests de aptitudes (1987, pg. 200).

104

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

tambin se patentiza su inters por aplicar el mtodo cientfico a todas


las esferas de la actividad humana.
Esta inmersin en la praxis no signific la renuncia total a los planes sobre el pensamiento. As, por ejemplo, en abril de 1920, Hull
expres el deseo de continuar investigando nuevos aspectos de los
conceptos (I.B. III, pg. 134); y dos aos despus, en febrero de 1922,
plane unos experimentos que pensaba publicar con el ttulo de
Estudios sobre el razonamiento y aprendizaje analtico o Tercera
serie de estudios de Wisconsin sobre aspectos cuantitativos de los procesos del razonamiento (I.B. IV, pg. 32)2.
Consolidada su posicin acadmica con el nombramiento de profesor agregado y director de laboratorio en 1922, Hull se vio ms libre
para dedicarse a la obra magna3. A partir de este momento, los Libros
de Ideas volvieron a poblarse de introspecciones sobre los problemas
que le planteaban los experimentos, las cuales aparecen junto a los
numerosos clculos estadsticos y diseos de aparatos. Nuevamente
intent buscar la explicacin del pensamiento dentro de s mismo y,
una vez ms, lo nico que encontr fue su exasperante lentitud.
Estas introspecciones, junto con unas reflexiones del ao 1916
sobre el problema mente-cuerpo, son las principales novedades tericas de este perodo de inmersin en la praxis que se prolong hasta
comienzos del ao 1924. Pero antes de examinarlas con ms detalle,
repasaremos sus principales contribuciones a la psicometra y a la psicologa clnica con vistas a conocer el contexto en el que surgieron.

1. INVESTIGACIONES APLICADAS
Influido por el ambiente prctico de Wisconsin, Hull explor campos tan distintos como el desarrollo infantil (Hull y Hull, 1919), la grafologa (Hull y Montgomery, 1919) y el test de asociaciones libres de
2. El primer ttulo alude al aprendizaje analtico de Thorndike. Sin embargo, Hull
prefiere estudios cuantitativos sobre los procesos del pensamiento.
3. Vase Clark L.Hull en The National Cyclopaedia of American Biography (vol. 41,
New York: James T. White ed., 1956).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

105

Jung (Hull y Lugoff, 1921), por no citar ms que unos ejemplos4. Pero
su trabajo ms interesante es el de los efectos psicolgicos del tabaco
(Hull, 1924a), realizado por encargo de Michael V. OShea (1866-1932),
profesor del Departamento de Educacin y presidente de la Comisin
encargada de dictaminar la influencia del tabaco en la actividad intelectual de las personas.

1.1. EL TABACO Y LAS FUNCIONES MENTALES


En mayo de 1919, Hull construy una pipa placebo dotada de un
sistema de calefaccin elctrica que calentaba el aire que circulaba
por ella. Tras superar las primeras pruebas realizadas con tres estudiantes, en el verano le fue concedida la subvencin del Comit
Americano para el Estudio de los Problemas del Tabaco con la que
realiz los experimentos, que se prolongaron hasta finales de 1921 o
principios de 1922.
Con la diligencia y minuciosidad que le caracterizaban, Hull trabaj con una muestra de 18 universitarios del sexo masculino, la mitad
fumadores habituales y la otra mitad no fumadores. Su tarea consista
en fumar con los ojos vendados durante 25 minutos, ya sea de una pipa
autntica, ya de la pipa placebo construida por Hull, y despus someterse a las pruebas pertinentes para medir sus efectos.
Para las funciones ms simples se utilizaron los registros del pulso
y temblores de manos y brazos, tests de tiempos de reaccin, fatiga
muscular y una prueba consistente en sealar todas las letras A dispersas en un montn de letras.
La evaluacin de las funciones mentales complejas se realiz con
tests de lectura de palabras, memoria de pares de asociados del tipo
figuras geomtricas - slabas sin sentido, sumas aritmticas, memoria de dgitos y memoria de larga duracin.
4. El trabajo de la grafologa pretenda verificar si las lneas ascendentes indican
ambicin, pero los resultados fueron negativos (Hull y Montgomery, 1919). En lo que
respecta al test de asociacin, Hull vio que el indicador de complejo ms fiable era la
repeticin; la perseveracin y el alargamiento del tiempo de reaccin no lo eran tanto
(Hull y Lugoff, 1921).

106

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La nica prueba que dio resultados significativos fue la de sumas


aritmticas, donde los fumadores mostraron un incremento del 5.21%
y los no fumadores un descenso del 2.77%. En las restantes, las diferencias fueron casi imperceptibles. Los tests de lectura y memoria de
corta duracin sealaban una ligera mejora, mientras que los de
memoria de dgitos y memoria de larga duracin mostraban un leve
empeoramiento.
Las funciones mentales simples tampoco se vieron significativamente
afectadas, si exceptuamos las pulsaciones y temblores de manos que fueron ms pronunciados despus de fumar, aunque en un grado mnimo5.
A la vista de unos resultados tan parcos, Hull se mostr cauto en las
conclusiones. Tal y como escribi: Conviene recordar que, estrictamente hablando, estas formulaciones slo son vlidas para la primera
hora y media despus de fumar. Las generalizaciones a partir de ellas
deben hacerse con extremada cautela (Hull, 1924a, pg. 145).
Es posible que los resultados no respondiesen a las expectativas de
los detractores del tabaco, pero los experimentos le brindaron a Hull
una excelente atalaya para observar in vivo los efectos de la sugestin. Porque algunos estudiantes no pudieron dar crdito a lo que oan
cuando se les dijo que haban estado inhalando aire caliente, y otros
mostraron el deseo de hacerse fumadores despus de sentir el placer
de la pipa placebo.

1.2. TESTS DE APTITUDES


Como vimos en el primer captulo, los intereses psicomtricos de
Hull hunden sus races en sus aos de estudiante en Michigan, en los
que recibi la influencia del movimiento eugensico. Los tests de inteligencia eran un instrumento de primer orden para detectar la debilidad mental e impedir su propagacin. De ah que la medicin de la
inteligencia con la tcnica de los caracteres chinos figurase entre sus
primeros proyectos de investigacin.
5. Los registros del pulso y de los temblores musculares eran parecidos a los encontrados en otros estudios de la poca (Hull, 1924a, pgs. 53, 58).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

107

Cuando Jastrow le ofreci el curso de los Tests y Medidas Mentales,


Hull lo acept con sumo agrado. En la Autobiografa dice que ello fue
debido a su inters por la manipulacin matemtica de los resultados, pero, a juzgar por otros escritos, tambin le atraan los principios de la medida mental. Como deca esta idea sobre el aprendizaje del ao 1926, los detalles concretos de la construccin de tests
no me dicen casi nada, pero s los principios y mtodos (I.B. IX,
pg. 176).
Impulsado por el deseo de unir teora y experimentacin en el
estudio de las aptitudes, Hull public artculos sobre la correlacin
parcial (1921), las puntuaciones de los tests (1922a), la correlacin
de Pearson (1922b) y los problemas planteados por la ecuacin de
regresin (1923a).
Adems dise una Batera Universal para evaluar las posibilidades
de una persona en cada una de las profesiones ms relevantes. La eleccin de carrera es tan crucial para el joven que debera realizarse con
un conocimiento exhaustivo de sus aptitudes para las distintas profesiones. Como escribi en el artculo Produccin conjunta de equipos
de tests:
La posibilidad de predecir la aptitud vocacional de un joven en una
o dos profesiones puede servir muy bien a los propsitos de un posible empresario, pero no a los del joven que busca una vocacin para
su vida. Lo que ste desea es conocer cul de las profesiones existentes en la actualidad se acomoda mejor a sus cualidades. Lo cual slo
puede decirse cuando de alguna manera se han conocido sus aptitudes para cada una de ellas (Hull, 1923b, pg. 405).

La Batera Universal de Tests era el instrumento idneo para una


meta tan ambiciosa como sta.

La batera universal
Mientras redactaba el artculo que acabamos de citar, hacia finales de 1922 o comienzos de 1923, Hull proyect construir una batera con todos los tests de aptitudes cuya eficacia estuviera slida-

108

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

mente demostrada6. Como el proyecto era complicado, pens que lo


mejor sera venderlo a la oficina de investigacin de algn sistema
importante de escuelas municipales, como el de Grand Rapid, Michigan
(I.B. VI, pg. 103).
Unos meses despus, el 5 de agosto de 1923, plane un libro que,
segn escribi, estuviese ms o menos relacionado con la orientacin
vocacional, todo para inaugurar una nueva poca en el movimiento de
los tests mentales (I.B.VI, pg. 101).
Hull era consciente de que los resultados de los tests no deben interpretarse maquinalmente, dado el nmero de variables que intervienen
en la eleccin de carrera. Segn escribi en los Libros de Ideas:
Por supuesto que en absoluto se sigue que, al hacer las predicciones,
deba elegirse la profesin en la que se obtenga la puntuacin ms alta.
Uno podra puntuar 9.6 en artesana y 8.5 en ingeniera o leyes. Como
es obvio, ser ms ventajoso que estudie una carrera universitaria, aunque est mejor dotado para un trabajo repetitivo. De donde se sigue que
el consejero vocacional no debera limitarse a echar una ojeada a la tarjeta de prediccin o estimacin, y recomendar una o dos profesiones en
las que tenga mejores puntuaciones. El orientador deber leer el cuestionario rellenado por el sujeto y sostener una conversacin con l. Una
vez evaluada la personalidad, y con la tarjeta de prediccin delante de
l, debera darle un consejo general (I.B. VI, pgs. 131-132).

El nmero de pruebas de la Batera Universal no sera demasiado


elevado, porque solo pensaba incluir en ella a las que no se solapasen,
y stas eran poco numerosas a la vista de las correlaciones existentes
entre los tests ms conocidos.
Las ventajas prcticas del proyecto eran impresionantes, sobre todo
en lo que respecta a ahorro de tiempo y trabajo. Suponiendo que el
nmero de profesiones fuese 40 50, y que la aplicacin de cada test
requiriese una o dos horas, seran precisas unas 100 horas de trabajo
por persona. En cambio, como indic Hull al final de uno de sus artculos:
6. En una fecha indeterminada, entre diciembre de 1922 y marzo de 1923, Hull dice
que mientras escriba el artculo sobre la produccin conjunta de equipos de tests me
vino la proposicin de un equipo universal de tests. (I.B.IV, pg. 238).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

109

Si... dispusiramos de una batera ms o menos universal que...


pudiese aplicarse a grupos de 25 50 sujetos, la orientacin vocacional fcilmente sera lo suficientemente econmica como para hacerse
universal. El mtodo implicara la multiplicacin de varias ecuaciones
de regresin, cada una de las cuales ponderara de modo distinto al
mismo equipo de tests, en funcin de los requisitos mentales exigidos
para triunfar en cada profesin. De esta forma slo habra que administrar y corregir un grupo nico de tests. Y finalmente habra un aparato automtico de clculo... que resolvera las ecuaciones de regresin.
Despus de perforar los datos del sujeto, los pondramos en la mquina y ella nos dara toda la serie de predicciones, registradas en las
unidades de una escala uniforme que permita su comparacin. Por
supuesto, todo esto es muy utpico. Pero sin una revolucin metodolgica como la que proponemos es difcil que la orientacin vocacional cientfica se convierta en una realidad prctica para las masas
(Hull, 1923b, pgs. 405-406).

Al igual que en la tesis doctoral, Hull buscaba una renovacin metodolgica con vistas a conseguir que la orientacin profesional fuese
una especialidad rigurosamente cientfica.

La mquina de correlaciones
La Batera Universal requera el clculo de muchas correlaciones,
con el consiguiente gasto de tiempo y energa. Para facilitar la tarea,
Hull construy una mquina de correlaciones en el verano de 1923 y
despus, en diciembre de ese mismo ao, la mostr en la convencin
anual de la APA celebrada en la Universidad de Wisconsin.
En la reunin del ao siguiente, celebrada en Nueva York, los asistentes pudieron contemplar con asombro una nueva versin de la
mquina preparada para hacer predicciones sobre el rendimiento
futuro de un joven en cuarenta profesiones diferentes. Bastaba con
introducir en una cinta perforada los datos del sujeto y las ecuaciones,
para que el aparato calculase automticamente las ecuaciones de regresin mltiple y escribiese los resultados en otra cinta.

110

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Financiada por el Consejo Nacional de Investigacin gracias a los


buenos oficios de Robert M. Yerkes (1876-1956), Hull la dio a conocer
en varios artculos (Hull, 1925a, 1925b) que llamaron poderosamente
la atencin de los psiclogos.
La orientacin vocacional despert muchas expectativas en Hull,
como lo indica esta nota del 14 de marzo de 1925:
Parece claro que en las posibilidades de mi esquema para la orientacin vocacional tengo la oportunidad de mi vida, si es que quiero
aprovecharla.
Todava el tiempo no est maduro, pero lo estar cuando el esquema venga a la existencia.
En el caso de la mquina de correlaciones, algunos pusieron en
duda la posibilidad de construirla para ejecutar la tarea deseada.
Ahora funciona mejor de lo esperado... Del mismo modo tiene que
funcionar el esquema de orientacin vocacional, aun cuando es tan
revolucionario que la mayora creer que es demasiado bueno como
para ser verdad (I.B.VIII, pgs. 175-176).

Un programa tan ambicioso como ste requera la colaboracin de


una empresa especializada, pero Hull dudaba en recabar la ayuda de
otros porque ello le brindara menos fama y dinero que si lo hiciese por
cuenta propia. En julio de 1924, trat de las posibles fuentes de financiacin con Guy M. Whipple (1876-1941), una de las primeras autoridades en los tests mentales.
Adems plane un anlisis estadstico de los tests de aptitudes
escolares y profesionales, para lo cual pens en reunir las pruebas
de inteligencia general, aptitud para el trabajo de oficina, aptitudes
mecnicas, talento musical, dibujos, carpintera, etc., y aplicarlas a
una muestra representativa de sujetos. Hull realiz un estudio preliminar sobre las habilidades requeridas por las distintas profesiones,
pero no parece que fuese ms lejos en este proyecto7.
7. A principios de julio de 1925, Hull observa que en Madison parece haber pocas
oportunidades de hacer un trabajo verdaderamente grande de orientacin vocacional.
El lugar ms indicado parece ser la ciudad de Nueva York, donde pueden encontrarse
grandes cantidades de trabajadores (I.B. VIII, pg. 200).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

111

El Bureau estadstico
En julio de 1925, Hull registr en los Libros de Ideas los planes para
una oficina especializada en el clculo de correlaciones a gran escala.
Tal y como escribi:
Cuanto ms lo pienso, ms me convenzo de que debera organizar
una oficina regular de correlaciones. Parece haber una gran demanda
de este trabajo y en una magnitud que dara bastante dinero.
Otra cosa que parece favorable es el hecho de que en la agricultura y en la economa se estn realizando muchas investigaciones correlacionales subvencionadas por el Gobierno de Washington. Dado que
ellos son los que encargan el trabajo, es natural que deseen realizarlo
en el sitio ms barato (I.B. VIII, pg. 209).

La oficina estadstica iba a ser el embrin de un centro especializado en la seleccin de talentos humanos8. Hull la present en el artculo
Tests psicolgicos y diferenciacin de las aptitudes vocacionales con
un entusiasmo parecido al de sus trabajos estudiantiles, al menos en lo
que respecta a su fe en las posibilidades de la ciencia. Segn escribi:
Nuestro tiempo es una poca de logros cientficos extraordinarios.
Hasta el presente, la mayora de las maravillas cientficas han pertenecido al campo de la fsica, qumica y matemticas. Sin embargo,
muchos piensan que estamos en vsperas de una transformacin igualmente profunda derivada de los descubrimientos cientficos sobre el
elemento humano. Por consiguiente, no tengo ninguna duda en hacer
el pronstico de que en unos pocos aos tendremos una orientacin
profesional cientfica que se acercar a ese ideal un tanto utpico que
acabo de mencionar. Entonces ya no ser preciso que tenga que confiar en el ciego azar el joven que se enfrenta a la tarea de elegir un trabajo para toda la vida. Quedar reducida al mnimo la posibilidad de
elegir una profesin en la que sea un tercio o la mitad de eficaz que en
otra que pudiese haber elegido (Hull, 1926, pgs. 33-34).
8. El 15 julio de 1925, anot los siguientes nombres: Bureau Americano de Correlaciones, Bureau Nacional de Correlaciones, Servicio Americano de Correlaciones,
Servicio Nacional de Correlaciones y Servicio Estadstico Nacional (I.B. VIII, pg. 217).
Si tena xito, escribi Hull, la oficina sera un paso para elaborar media docena de ecuaciones de regresin e iniciar un bureau de orientacin vocacional (I.B. VIII, pg. 218).

112

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El da en que la Batera Universal se hiciese realidad, la mquina de


correlaciones se encargara de evaluar las aptitudes diferenciales y el
rendimiento en cada una de las profesiones. Tal y como continuaba Hull:
El joven podr tomar la tarjeta de la mquina y ver en ella la lista de potencialidades. Dentro de los lmites pronsticos del sistema
de tests, podr decir en qu lneas de actividad ser probablemente
dbil y, por consiguiente, debern evitarse. Tambin podr ver en qu
lneas posee una fuerza especial. Tras estudiar las profesiones ms
prometedoras a la luz de sus intereses, gustos y oportunidades, elegir el trabajo de su vida con un grado de inteligencia desconocido y
difcilmente soado en la actualidad.
Esto parecer un cuento de hadas extravagante a quienes no hayan
seguido los ltimos avances de los tests psicolgicos. Pero les aseguro
que la mayora de mis afirmaciones se basan en hechos fidedignos.
Prueba tangible de ello es la mquina para la prediccin automtica
de la aptitud... Esta mquina ha sido construida bajo mi direccin en
la Universidad de Wisconsin con un coste aproximado de 3.000 dlares (Hull, 1926, pg. 34).

A pesar del optimismo que reflejan estas lneas, el inters de Hull


por la orientacin profesional comenz a declinar cuando comprob
la falta de validez y fiabilidad de los tests de aptitudes9. En el libro Tests
de Aptitudes (Hull, 1928a) trat de los principios de la medida mental
y de los mtodos para el diagnstico de las aptitudes diferenciales. En
marcado contraste con sus trabajos escolares de Michigan, evit el trmino inteligencia por sus connotaciones mentalistas, y utiliz el trmino ms neutro de aptitud acadmica. Tal y como indic al comienzo del libro:
Entre los especialistas de los tests se da la tendencia cada vez ms
acusada a pensar que los llamados tests de inteligencia general son
en realidad tests de aptitud acadmica; es decir, una clase de promedio general de las aptitudes requeridas para el aprendizaje de las distintas materias escolares (Hull, 1928a, pg. 19).
9. Como confiesa en la Autobiografa, la investigacin que me llev a publicar los
Tests de Aptitudes me dej con una idea pesimista sobre el futuro de los tests y por eso
dej definitivamente el campo (Hull, 1952a, pg. 151).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

113

En su opinin, la nocin de aptitud acadmica, definida operativamente como el promedio de las puntuaciones en los tests de inteligencia, era la causa principal del progreso espectacular de los tests de
aptitudes en los aos recientes10.
En julio de 1929, Hull accedi a colaborar en un proyecto de investigacin eugensica dirigido por Thorndike desde el Instituto de Investigacin Educativa del Teachers College. Pero lo hizo un tanto a
regaadientes y sin entusiasmo, porque el tema haba dejado de interesarle11.
Unos meses despus, en septiembre de 1929, la Batera Universal
figura entre sus proyectos para la nueva etapa del Instituto de Relaciones Humanas (DIARY, pgs. 5-6), pero probablemente ello fue debido a las presiones de las autoridades acadmicas. Porque en aquellos
momentos lo que ms le interesaba eran los experimentos de la hipnosis y, por otra parte, la teora del aprendizaje comenzaba a abrirse
camino en su horizonte intelectual.
La Batera Universal no revolucion la orientacin profesional y,
con el paso del tiempo, se convirti en una pesada carga para Hull, a
pesar de que la mquina de correlaciones y los escritos psicomtricos
le ganaron una merecida fama de cientfico riguroso. Aunque en ms
de una ocasin lament el tiempo perdido en los tests, ellos fueron su
principal credencial para el Instituto de Relaciones Humanas de la
Universidad de Yale y su ingreso en este prestigioso centro fue decisivo para la difusin de su obra terica posterior.

1.3. HIPNOTISMO Y SUGESTIN


En junio de 1927, cuando daba los ltimos retoques a Tests de
Aptitudes, la preocupacin principal de Hull era escribir un volumen
sobre la hipnosis, aprovechando el material experimental ms reciente,
algo parecido a lo que hizo Cannon con las emociones (I.B. X, pg. 2).
10. Para la nocin de inteligencia en Hull, vase el artculo de Nadine Weidman sobre
su controversia con Lashley (1994, pgs. 172-178).
11. Vanse las notas del 16 de julio de 1929 sobre un plan para gastar $20.000 anuales
durante 5 aos en un proyecto de investigacin eugensica (I.B. XI, pgs. 58-74).

114

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El nuevo libro era el fruto de muchos aos de trabajo clnico y experimental. Como se recordar, el inters de Hull por los fenmenos de
sugestin colectiva se remonta a su adolescencia, cuando frecuent las
reuniones de la secta de los Santos. Posteriormente, las graves enfermedades que sufri le brindaron la oportunidad de experimentar en carne
propia el poder curativo de la sugestin, por lo que no es de extraar que
sta ocupase un lugar prominente en el curso de Psicologa Mdica12.
Por ltimo, la prctica de la terapia hipntica le permiti observar in
vivo el poder transformador de las ideas.
Dado que la hipnosis haba estado en manos de investigadores poco
rigurosos, Hull alberg muy pronto la idea de abrirla a los dominios de la
ciencia. Como escribi el 19 de noviembre de 1916 en los Libros de Ideas:
Los resultados obtenidos el otro da por Childs y Deskamp con la
balanza de presin de Whipple parecen sugerir un mtodo perfectamente posible de demostrar y medir la cantidad de sugestionabilidad.
No sera posible someter a los sujetos a un entrenamiento sistemtico mediante un aparato especial, de modo que diera sistemticamente un indicio, aunque justo por encima del umbral? Comenzar con
pesos muy superiores al umbral con vistas a establecer la conexin
entre el indicio y la reaccin, lo mismo que en el reflejo condicionado
secundario. Entonces taponarle los odos y ver la cosa, o anestesiar la
mano y despus mirar (I.B. II, pg. 55).

Hull deseaba introducir el mtodo cientfico en un campo que despertaba muchas suspicacias entre los psiclogos, entre otras razones
porque los espiritistas haban sido los primeros en realizar experimentos sobre la hipnosis.

Una sesin espiritista


El movimiento espiritista moderno, surgido en los albores de la
Guerra Civil norteamericana, se extendi rpidamente por Europa y
despert el inters de algunos cientficos. En 1882, el mismo ao en
12. Como deca la Autobiografa, entre las innovaciones que introduje en el curso estaba el tema de la sugestin, hipntica y de otro tipo, la cual crea que operaba a gran
escala en la prctica mdica (Hull, 1952a, pgs. 151-152).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

115

que Jean Martin Charcot (1825-1893) ley en la Academia de Ciencias


Francesa la memoria sobre los estados nerviosos de la hipnosis, un
grupo de intelectuales ingleses fund en Londres la Sociedad de Investigacin Psquica con el propsito de estudiar los trances espiritistas, la
hipnosis y dems estados alterados de conciencia. Entre sus fundadores estaba Edmund Gurney (1847-1888), autor de los primeros experimentos sobre el hipnotismo (Gurney, 1884a, 1884b, 1885) y amigo de
William James, a quien convenci para que se afiliase como miembro de la Sociedad13.
Los psiclogos de la siguiente generacin mostraron una abierta
hostilidad hacia los investigadores psquicos, entre otras razones, porque los fraudes de los Mdiums ponan en peligro el buen nombre de
la nueva disciplina14. De ah el inters de Jastrow, director del laboratorio de Wisconsin, por desenmascarar sus trucos y mentiras.
Influido por este clima general, el 10 de febrero de 1917, Hull acudi a una sesin espiritista y tom buena nota de lo que presenciaron
sus ojos. Cuando le preguntaron con qu difuntos deseaba comunicarse, escribi el nombre de su madre Florence Trask Hull y el de su abuelo James Trask, que todava pertenecan al mundo de los vivos. La
trampa dio resultado, como puede apreciarse en esta nota:
Mrs. Mosher se puso de pie en la puerta doble y dijo: Ahora voy a
ponerme en estado de nimo receptivo y ver qu es lo que me dicen
los espritus, o algo similar. Inmediatamente comenz a recibir mensajes. Enseguida exclam: Oigo el nombre de Florence Hall, o Hull,
o Jolt, u otro como el de ese caballero que est ah, mirando y apuntando hacia m. Yo dije: Hull?. S, respondi. Es una influencia
materna, o algo as. A continuacin vino una breve alocucin, como
una especie de saludo sin especial significacin. Luego dijo: Veo tambin la letra J y la letra T justo a travs de su frente No es un abue13. James fue Presidente de la Soc. de Investigacin Psquica durante los aos 189396. Para sus relaciones con el espiritismo vase Gondra (2000, 2001).
14. Los espiritistas se haban apropiado de los principales trminos psicolgicos
(Coon, 1992). Para el espiritismo, vase Psychologys Occult Doubles (Leahey y Leahey,
1983), Spiritism and Psychology (Flournoy, 1911), The Challenge of Psychical Research
(Murphy, 1961) y el artculo de Alvarado sobre la Sociedad de Investigacin Psquica
(2002).

116

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

lo?. Respond afirmativamente y trat de aparentar que estaba profundamente impresionado. Ella sonri complaciente y con aire de
superioridad, e inmediatamente continu y le dio un mensaje a Thayer
(I.B. II, pgs. 118-119).

Tras estos prembulos, los Mdiums entraron en la habitacin y las


puertas se cerraron a cal y canto. El hombre se sent en una silla llena
de almohadones y la mujer permaneci de pie a su lado con una trompeta en las manos. La habitacin qued a oscuras y el Mdium comenz a emitir sonidos guturales, pero dej de hacerlo cuando vio que las
rendijas de la puerta dejaban entrar la luz de la cocina. Una vez solucionado el problema, la trompeta cay bruscamente al suelo y un tal
Murphy tom posesin del Mdium y comenz a hablar a travs de
l. Segn continuaba el relato de Hull:
Se mencionaron varias personas y stas conversaron con sus amigos. La madre del nio tonto se puso histrica y llor. Finalmente la
mujer dijo: Hay un espritu que quiere entrar, - James - James James... Momentos despus volvi a musitar, y ella, o el mdium, dijo:
James Task o Sak o algo as. Pregunt: Eres t abuelo?. l respondi: S. Entonces la voz continu hablndome de sus esfuerzos
por entrar, toda la tarde haba estado a mi lado ayudndome y cuidndome. Yo le interrump para preguntarle si all estaba mi madre.
l dijo: s, aqu mismo. A continuacin, la voz se transform, me llam su nio e hijo imitando una voz de mujer, y me dijo que haba estado cuidando de m todos estos aos, que se encontraba muy bien y que
seguira as mientras yo me portase bien. Le interrump para preguntarle: Est Wayne contigo? Ella me respondi sin vacilar: s Wayne
est aqu estamos todos juntos, o algo por el estilo. Nuevamente le
interrump para decir: puede venir Wayne? Pero la voz se esfum
rpidamente y dijo: la cuerda se est rompiendo, concluyendo con
estas palabras (I.B. II, pgs. 122-123).

Al final hubo un pequeo altercado entre el amigo que le acompaaba y uno de los ayudantes del Mdium, quien le exigi con malos
modales el pago de los honorarios. A pesar de ello, Hull qued plenamente satisfecho, porque, como escribi, la sesin result tan cruda
como haba imaginado. La idea de llamar a cuatro personas vivas

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

117

como si estuviesen muertas! Pero mereci la pena pagar ese dinero y


adems me regalaron un libro! (I.B. II, pg. 126)15.
Con vistas a detectar in situ los engaos de los Mdiums, Hull plane un pequeo dictfono de bolsillo y proyect una poderosa luz
ultravioleta invisible para el ojo humano que permita sacar fotografas (I.B. II, pg. 174).
El espiritismo ocup un lugar importante en el curso de Psicologa
Mdica del ao 1917, porque, segn escribi: los universitarios desean
una consideracin clara y detallada de los problemas de psicologa popular transfer del pensamiento, lectura del carcter a travs de la
cara, cabeza y escritura, etc., cmo mejorar la memoria, cmo fortalecer la voluntad, curacin por la fe, sugestin e hipnosis, evidencia de
la inmortalidad (espiritismo), etc. (I.B. II, pg. 175).
Exceptuados los temas introductorios, que trataban de los mtodos
para establecer la verdad, la teora del muestreo y la correlacin matemtica, el resto del programa responda a estas premisas. En l se
incluan la grafologa y fisiognmica, la frenologa, la voluntad, cmo
mejorar la memoria, la influencia social, la hipnosis, la curacin por la
fe, la autosugestin y los fenmenos de levitacin, lectura del pensamiento, telepata y trances de los Mdiums16.
Lo mismo poda decirse del programa de prcticas, como lo indica
la siguiente lista elaborada por Hull:
Buscar alguna evidencia experimental en la literatura y, cuando sea
posible, pedir la colaboracin de un profesional de ese campo, tal, por
ejemplo, como un clnico y un lector de manos profesional, etc. Emplear
un estengrafo y registrar lo dicho por m y por el adivino de la fortuna.
Entregar al estengrafo una entrada para que asista y tome nota
de las palabras del Mdium.
Ir a un sanador de la Ciencia Cristiana, pedirle que cure mi pierna y tomar nota del proceso. Quiz pagar diez visitas. Merece la pena
gastar diez dlares (I.B. II, pgs. 175- 176).
15. El Mdium se llamaba Burroughs y su compaera Mosher. Burroughs le regal un
libro a Hull, quien le pidi una dedicatoria (I.B.II, 116-126).
16. Para el programa del curso 1917-18, vase el Esquema provisional del curso de
psicologa mdica (I.B. II, pgs. 177-179).

118

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Aunque su inters principal era poner al descubierto los fraudes de


Mdiums, sin embargo, los trances espiritistas evidenciaban una de las
caractersticas del ser humano que ms le intrigaba, a saber, la credulidad y el sometimiento a las personas investidas de autoridad. Esta
obediencia tambin era patente en la hipnosis y en los fenmenos de
sugestin vigil relacionados con ella.

Primeros proyectos sobre la hipnosis


Hull aprendi a hipnotizar en la Universidad de Wisconsin en unas
circunstancias de las que ha dejado constancia en su Autobiografa.
Segn su testimonio:
Yo nunca haba visto a una persona hipnotizada, aunque le haba
pedido al profesor Jastrow una demostracin de la tcnica. Un estudiante de medicina me haba dado un cristal hipntico que le enviaron por correo desde Inglaterra; pero fue incapaz de hipnotizar con el
cristal. Una noche vino a mi casa un estudiante afligido por una fobia
maligna y me pidi que le hipnotizara para salvarle la vida. Saqu el
cristal e intent hipnotizarle, tal y como describan los libros la tcnica hipntica. Y, para sorpresa ma, el hombre entr inmediatamente
en un profundo trance (Hull, 1952a, pg. 152).

En los cuadernos de la hipnosis del ao 1922 encontramos referencias al tratamiento de las neurosis con una terapia mixta en la que Hull
combinaba las sugestiones hipnticas con el anlisis de los sueos17.
Pero adems la hipnosis era un instrumento privilegiado para investigar los estratos ms profundos de la personalidad humana.
El primer proyecto experimental data del 20 de marzo de 1919 y
versa sobre la relacin entre la escritura automtica y la hipnosis18.
17. Las Notas sobre los Experimentos de Hipnosis: Seminario Hipntico, Volumen I comienzan en julio de 1922 con la terapia de un estudiante que padeca una disociacin
de la personalidad de origen histrico (HYPNOSIS 1, pgs. 1-16).
18. En marzo de 1919, Hull escribi: El otro da Miss McWrougton me dijo que, a sugerencia ma, haba logrado... la escritura automtica... Est muy interesada y dispuesta a
ser sujeto de los experimentos. De m depende fijar y concluir un experimento antes de
su marcha a mediados de junio. A. Si consiente en ser hipnotizada, puedo realizar uno

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

119

Unos meses despus, el 26 de julio de ese ao, Hull propuso los siguientes temas de investigacin:
1. Es acumulativa la sugestin posthipntica? Cul es su curva?
2. La sugestin (de dormir) facilita la ejecucin de otras sugestiones?
3. Experimento sobre la curva de la disminucin de la sugestionabilidad con el tiempo, es decir, curva del olvido de la sugestin
posthipntica.
4. Cunto ms sugestionable es una persona que opera bajo
sugestin posthipntica?
5. Al parecer, las personas conservan la hipnosis durante algn
tiempo, unos minutos despus de salir del arrobamiento. Cul
es la curva de este descenso?
6. Cul ser la medida prctica de la hipnosis? Posiblemente la de
algunas ilusiones como las del tamao, peso u otra similar como
la temperatura, etc.
Este podra ser un tema interesante para la tesis de un mdico
si dispusiramos de sujetos (I.B. III, pgs. 66-67).
El 6 de agosto de 1919, Hull registr un experimento del reflejo
condicionado subconsciente, consistente en establecer un reflejo condicionado a la estimulacin tctil en un sujeto hipnotizado. Al parecer,
una colaboradora suya lo consigui con dos personas19, por lo que en
noviembre de 1919 escribi que este experimento parece estar en la
lnea de lo que podramos llamar brillante en el sentido de los experimentos de la accin ideo-motora de Jastrow, por sus consecuencias de
largo alcance, tanto para la actividad mental normal como para la
sobre la relacin entre ambos modos de atacar el subconsciente. B. Posiblemente emplear el mtodo de la libre asociacin. Tambin quiz el Kent-Rosanoff. C. Quiz intentar
demostrar mi teora de que una personalidad controla la mano mientras que la ms propia controla la voz que la conciencia es verbal (I.B. III, pgs. 40-41).
19. El 6 de agosto de 1919, Hull seala que el experimento de Childs y Deskamp sugiere que el golpecito del peso de presin de Whipple puede substituir a los pesos diferenciales. Miss Netherwood acaba de verificarlo con dos sujetos en una sola tarde. Esto
podra ser una buena investigacin para una tesis (I.B. III, pg. 73). Otras notas de
1916 (I.B.II, pg. 55) indican que consigui reflejos condicionados tctiles en los sujetos hipnticos.

120

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

patolgica (I.B.III, pg. 99). Pero como los resultados admitan varias
interpretaciones distintas, Hull concluy que nos encontramos ante
un principio que es desconocido, o que opera de un modo desconocido (I.B. III, pgs. 126-127).
Como habr podido verse, en una poca tan temprana como 1919,
Hull ya abrigaba la idea de investigar la hipnosis con la ayuda del
mtodo experimental.

Programa experimental
Tras un parntesis de tres aos, Hull volvi a considerar estos experimentos. Como escribi a finales de junio de 1922: Es de suma
importancia elaborar la relacin entre la hipnosis y el reflejo condicionado de un modo experimental y con mtodos cuantitativos... De
hecho, es un pequeo escndalo que conozcamos tan poco de este
poderoso tratamiento mental (I.B.IV, pg. 118).
Otros temas de investigacin podan ser la curva del olvido de las
sugestiones posthipnticas, los efectos de la distribucin de la prctica y la medida de la fuerza de las sugestiones a travs de las pulsaciones y latido cardaco20.
El 24 de julio de 1922, Hull intent modificar los latidos cardacos
de un estudiante con problemas de personalidad mltiple dndole las
rdenes de ms despacio y ms aprisa. Como la primera fue ms
eficaz que la segunda, pens en utilizar la hipnosis para reducir la tasa
del latido cardaco21.
El programa experimental propiamente dicho comenz el curso
1922-23 con un trabajo de hipnoanlisis con pacientes hebefrnicos
que le fue asignado a un estudiante de nombre Ludden (STUD. RES.,
1922-23, pg. 74).
20. Hull escribi en junio de 1922: El da pasado... se me ocurri que la velocidad del
corazn poda ser un ndice excelente. La idea consiste en vincular mediante sugestin
la idea de que late ms deprisa frente a un estmulo arbitrario y raro. Entonces, el incremento de la tasa cardaca al presentar ese estmulo ser una medida de la fuerza (I.B.
IV, pg. 120).
21. Segn esta nota del 26 de julio de 1922,la sugestin es bastante eficaz para detener el pulso, pero no para acelerarlo (HYPNOSIS I, pg. 12).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

121

Por esa misma poca, Hull consider la posibilidad de medir la


fuerza de las sugestiones con el reflejo palpebral. Segn escribi en
esta nota del 9 de marzo de 1923:
La noche pasada se me ocurri antes de acostarme que la inhibicin del reflejo palpebral mediante la sugestin, y en particular la
sugestin posthipntica, podra brindarme un mtodo para medir el
aumento y la disminucin en la fuerza de la sugestin en las distintas condiciones, algo que he buscado durante algn tiempo (HYPNOSIS I, pg. 36).

Adems plane un experimento para ver si los reflejos defensivos al


choque elctrico de los sujetos hipnticos son ms resistentes a la
extincin que los de los normales22. El 16 de marzo realiz un primer
intento, al parecer sin xito, pero al da siguiente obtuvo resultados
positivos. Tal y como escribi: parece que la sugestin tuvo un efecto
bastante marcado, aunque con una cantidad considerable de fatiga
(HYPNOSIS I, pg. 59).
En septiembre de 1923, Hull organiz un seminario sobre la hipnosis en el que utiliz el libro Hipnotismo: historia, prctica y teora
(Bramwell, 1913). Entre los participantes estaba Milton H. Erikson
(1901-1980), el padre de la terapia hipntica que lleva su nombre,
quien se atribuy el mrito de haber despertado el inters de Hull por
la hipnosis23. Esta afirmacin parece un tanto exagerada a la luz de
los datos precedentes, aunque s es cierto que ese ao se produjo un
aumento notable en el nmero de investigaciones hipnticas24.
Hull present los primeros resultados del programa en la reunin
anual de la APA de diciembre de 1926 (Hull, 1927c). Dos aos despus,
en un artculo dirigido al gran pblico, escribi lo siguiente:
22. El reflejo palpebral ocupa muchas pginas, pero no parece que Hull lo utilizase en
los experimentos (HYPNOSIS I, pgs. 39-45).
23. El tema asignado a Milton H. Erikson fue la ceguera, sordera y anestesia hipnticas, en relacin con los reflejos, tanto normales como condicionados (STUD. RES.
1923-24, pg. 88). En lo que respecta al testimonio de Erikson, vase Triplet (1982, pgs.
23-24) y Hilgard,(1987, pgs. 296-298).
24. Los experimentos hipnticos no se hicieron dominantes hasta 1927, como lo indican las notas sobre los trabajos de los estudiantes (STUD. RES. 1927-28).

122

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

A pesar de la errtica y poco cientfica historia del hipnotismo, hay


razones para esperar un decidido cambio a mejor en el futuro prximo. La excesiva preocupacin por las aplicaciones clnicas y prcticas
del hipnotismo, tan tpica en el curso de su historia, ha descendido en
la actualidad a proporciones moderadas. Esto debe ser considerado
como una feliz circunstancia para su desarrollo como ciencia experimental y, en ltimo termino, tambin para su aplicacin ms eficaz.
Adems, el rpido desarrollo de la psicologa como ciencia experimental ha puesto a disposicin de los investigadores de la hipnosis un
nmero grande de mtodos y artificios experimentales... Por ltimo,
hay razones para creer que acaba de iniciarse una especie de renacimiento en la investigacin hipntica... Quiz no sea inconcebible el da
en que el hipnotismo... llegue a ocupar una envidiable posicin cientfica (Hull, 1929a, pgs. 161-162).

Hull elabor largas listas de experimentos sobre la sugestin vigil


(Hull, 1929c) y sobre la hipnosis (Hull, 1930b, 1931a), casi todos basados en el condicionamiento pavloviano25, con la esperanza de que ellos
le abriran las puertas de la fama. Como escribi en septiembre de
1929 en su diario:
Busco deliberadamente un lugar en la historia de la ciencia. Confo
tener algn xito. La hipnosis ha estado en una situacin terrorfica
durante cerca de 150 aos, al menos en lo que a ciencia respecta. Difcilmente puedo equivocarme en la creencia de que mis experimentos significan un gran avance en relacin con el pasado (DIARY, pgs. 2-3).

Sin embargo, en lugar de abrirle las puertas de la fama, los experimentos fueron una fuente de conflictos despus de su traslado al
Instituto de Relaciones Humanas de Yale.
Problemas con el departamento de medicina
En febrero de 1930, Hull recibi la orden de no reclutar ms sujetos para los experimentos con el pretexto de las quejas de los padres
de algunos estudiantes. Como la verdadera razn de la prohibicin
no eran las protestas de las familias sino la oposicin del departa25. Las listas de Hull incluyen 142 experimentos sobre la hipnosis.

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

123

mento de medicina, convoc a los mdicos a una reunin en la que,


despus de explicarles la naturaleza de los experimentos, les pidi
su opinin al respecto.
La mayora se mostr claramente contraria debido a los peligros de
la hipnosis para la salud de los estudiantes. Tras una prolongada discusin, finalmente se lleg a una solucin de compromiso. Hull estaba autorizado para concluir los experimentos ya iniciados, siempre y
cuando excluyese a los sujetos ms jvenes y a los ms propensos a las
neurosis26.
Al parecer, un estudiante haba denunciado a la Universidad ante
los tribunales por el dao que le haba causado la hipnosis. Adems,
uno de los experimentos pretenda determinar los efectos del alcohol
sobre la sugestin, para lo cual los sujetos tuvieron que ingerir bebidas
alcohlicas sin su consentimiento, algo que a todas luces era contrario
a la tica profesional. Por esta razn, escribi Hull, el experimento
tuvo que ser concluido en su fase exploratoria debido a circunstancias
que escapan al control del autor (1933c, pgs. 98-99).
Ante estas dificultades, agravadas por los rumores del suicidio de
uno de los participantes, Hull decidi poner punto final al programa.
Los ltimos experimentos los realiz Everett F. Patten en la Universidad de Miami, donde no era tan acusado el miedo supersticioso a la
hipnosis (Hull, 1952a, pg. 152).
El 30 de marzo de 1930, una vez terminado el artculo sobre el aparato de las sugestiones verbales (Hull, Krueger y Williams, 1930), Hull
se despidi de la hipnosis con las siguientes palabras: ser una especie de recuerdo de los aos que trabajamos juntos. Esto se ha apagado (DIARY, pg. 130). Y tres aos despus, en enero de 1933, cuando
conclua el libro de la hipnosis, se prometi a s mismo no escribir
nunca ms una lnea, ni participar activamente en otros experimentos.
Estoy harto del tema (I.B.XIII, pg. 171).
El hartazgo se explica porque la hipnosis haba puesto en peligro su
crdito cientfico ante los mdicos. Pero en lo ms profundo de su ser
senta un orgullo legtimo porque crea haber marcado un hito en la
historia del hipnotismo. Como escribi en esta nota de junio de 1933:
26. Vase el diario de Hull, 26 de febrero de 1930 (Hull, 1962, pg. 832).

124

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Creo que ha merecido la pena desde el punto de vista del progreso de la ciencia. Creo que es una contribucin importante que
puede iniciar una nueva etapa histrica en esta clase de experimentacin y que ser muy ledo y citado quiz durante un siglo. En todo
caso, es probable que sea ledo mucho despus de que haya cado
en el olvido la obra de los que en Yale han puesto obstculos al trabajo experimental que lo fundamenta. Pero incluso en el caso de
que esto se convierta en realidad, el precio que he tenido que pagar
es demasiado alto y difcilmente volvera a hacerlo nuevamente
(I.B. XIV, pgs. 4-5).

El libro se convirti muy pronto en un clsico de la hipnosis experimental (Hilgard, 1987, pg. 296) y dio legitimidad a estos estudios.
Pero los experimentos fueron tan exhaustivos que dejaron agotado el
campo y sus colaboradores se vieron forzados a buscar otras reas de
trabajo ms frtiles.
Naturaleza de la hipnosis
En Hipnosis y Sugestionabilidad, Hull insisti en los aspectos metodolgicos y dej en segundo plano a las tcnicas hipnticas movido por
el deseo de darle un fundamento cientfico a la hipnosis. Como escribi en el prefacio, esta estrategia:
No era debida a ningn menosprecio de la ciencia aplicada, sino a
la creencia de que, a la larga, la aplicacin saldr favorecida con el
desarrollo proporcional de la ciencia pura. De acuerdo con ello,
hemos dado un nfasis especial a la metodologa de la experimentacin controlada, en la que tanto fallaron las investigaciones hipnticas del pasado (Hull, 1933c, pg. ix).

Tras una introduccin histrica que vena a repetir las ideas del
artculo Hipnotismo desde una perspectiva cientfica (Hull, 1929a)27,
Hull comenz por las sugestiones ms elementales y describi el fenmeno de la lectura del pensamiento con un ejemplo grfico que todos
los lectores podan comprender.
27. El relato de Hull se inspira en Bramwell (1913) y Pierre Janet (1925).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

125

En cierta ocasin, orden a una estudiante que escondiese un anillo y le pidi que concentrase su atencin en el lugar donde lo haba
puesto. Apretando firmemente su mano, sigui el curso de sus movimientos hasta que finalmente encontr el anillo ante la sorpresa de
todos los presentes. He aqu un ejemplo de accin ideo-motora o
accin generada por las ideas del movimiento. Segn continuaba Hull:
El movimiento ejecutado inconscientemente por la joven, gracias al cual pude localizar el objeto escondido, frecuentemente ha
sido llamado accin ideo-motora. Adems de ser la explicacin
natural de muchos fenmenos popularmente considerados como
ms o menos ocultos... la accin ideo-motora es de una importancia capital para comprender los fenmenos hipnticos (Hull, 1933c,
pg. 24).

La nocin de accin ideo-motora haba sido propuesta por los


tratadistas clsicos de la hipnosis para explicar el sometimiento a las
rdenes del hipnotizador. Cuando la idea del movimiento sugerida por
ste se apodera de la mente del sujeto, tiende inmediatamente a producir sus efectos motrices en virtud de su propio dinamismo. As, si
pensamos fijamente en la idea de doblar el dedo ndice, veremos que
ste comienza a inclinarse en respuesta a nuestro pensar en l. Lo nico que se requiere es que la idea no tropiece con la oposicin de otras
ideas contrarias.
Tras esta toma de posicin en favor de la accin ideo-motora,
Hull pas revista a los principales fenmenos hipnticos, tales como la
imitacin, la recuperacin de recuerdos perdidos, la amnesia posthipntica, el rapport, la catalepsia, la anestesia, etc. En su opinin, todos
eran el resultado de las sugestiones del hipnotizador y no pertenecan
a la esencia de la hipnosis, entre otras razones, porque tambin se presentaban en la sugestin despierta.
Los sujetos hipnticos pueden recordar hechos remotos de la infancia (Stalnaker, Riddle, 1932), pero ello no se debe a un descenso del
umbral de la memoria, sino a que el sueo impide las interferencias
contrarias al recuerdo. Prueba de ello es la dificultad de algunos para
recordar las experiencias ms recientes (Huse, 1930).

126

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Hull demostr que la amnesia posthipntica no es tan grande como


se piensa con un experimento con pares de asociados del tipo smbolo - slaba sin sentido. Los sujetos mostraron un ahorro del 50% en el
reaprendizaje (Strickler, 1929) y las curvas del olvido se parecan a las
de los sujetos normales. Por otra parte, los reflejos condicionados
adquiridos en el trance no desaparecen despus de salir de l (Scott,
1930).
La catalepsia tampoco es exclusiva del trance, dado que tambin se
presenta en la sugestin vigil, y el rapport es una anestesia selectiva
inducida por el hipnotizador.
Las facultades sensoriales y motrices de los sujetos hipnticos tampoco eran tan extraordinarias. La posicin horizontal del brazo y los
temblores musculares son parecidos a los de los sujetos normales
(Williams, 1930) y lo mismo puede decirse de la resistencia a la fatiga
(Williams, 1929), que tambin es inducida por las sugestiones del hipnotizador.
Por ltimo, la anestesia o insensibilidad de las personas hipnotizadas no es completa, porque sus registros del pulso y respuesta dermogalvnica indican una cierta actividad frente a los estmulos dolorosos
(Sears, 1932).
En lo que respecta a la explicacin de la hipnosis, Hull mostr una
cierta cautela porque todava era poco lo que se conoca de la psicologa de la motivacin. Pero no tuvo ningn reparo en descartar las teoras la disociacin de la personalidad y del sueo, propuestas por Janet
y Freud la primera, y Pavlov la segunda.
La identificacin de la hipnosis con el sueo se remonta al Marqus
de Puysgur (1751-1825), quien a finales del siglo XVIII descubri un
estado de sueo lcido que no tena nada que ver con las crisis convulsivas provocadas por su maestro Franz Anton Mesmer (1734-1815),
el padre del magnetismo animal. En dicho estado, los sujetos muestran
una gran clarividencia y son capaces de diagnosticar con precisin y
exactitud su propia condicin y la de las dems personas.
Ivan P. Pavlov (1849-1936) atribuy la hipnosis a un estado de inhibicin cortical anlogo al sueo. La palabra del hipnotizador es un
estmulo montono que genera un foco de inhibicin que, al irradiar-

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

127

se por los hemisferios cerebrales, deja al sujeto sumido en un estado


de somnolencia. La nica diferencia con el sueo natural es que la
inhibicin no es completa, dado que se mantiene activo el islote de
excitacin creado por la palabra del hipnotizador.
La teora tropezaba con los experimentos de los reflejos condicionados en sujetos hipnotizados (Bass, 1931), cosa que era imposible de
conseguir en el sueo natural. Adems, dichos sujetos resuelven problemas y realizan operaciones aritmticas que son imposibles en el
estado de sueo natural.
La teora de la disociacin fue propuesta por Janet (1899) despus
de observar los sorprendentes cambios de personalidad de ciertas
pacientes en el curso de la hipnosis. Al parecer, el trance sacaba a la
superficie las personalidades que haban quedado ocultas en el inconsciente.
Sin embargo, los resultados de los experimentos en los que se ejecutan dos tareas al mismo tiempo, una por la personalidad consciente y otra por la inconsciente, eran contrarios a la teora, porque son
peores que los obtenidos cuando se ejecutan por separado ambas
tareas (Messerschmidt, 1927). Adems, la disociacin no es total, entre
otras razones, porque la inhibicin reactiva adquirida en el trance se
mantiene algn tiempo despus de salir de l (Mitchell, 1932).
A la vista de estos datos, la teora ms plausible era aquella que
identificaba a la hipnosis con la sugestin, defendida por Hippolyte
Bernheim (1840-1919) y la Escuela de Nancy28. Al parecer, el sujeto
pone en prctica las ideas, sensaciones o imgenes que le son sugeridas por el hipnotizador debido a que se encuentra en un estado de
excitabilidad ideo-motora en el que las ideas fcilmente se transforman en actos.
28. Para un anlisis de la obra hipntica de Hull, vase Gondra (2005). Segn Hull, la
hipnosis es una condicin de hipersugestionabilidad (hiptesis que se remonta a
Bernstein). (Carta a S. Switzer del 9 de noviembre de 1931. Archivos de la Historia
de la Psicologa Americana. Universidad de Akron (Ohio). Switzer Papers.) Hippolyte
Bernheim (1840-1919) dijo que la sugestionabilidad es un estado excitabilidad ideomotora en el que las ideas se transforman en actos. Vase A History of Hypnotism
(Gauld, 1992), Hypnosis, Will and Memory, A Psycho-Legal History (Laurence y Perry,
1988) y El Descubrimiento del Inconsciente (Ellenberger, 1970).

128

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Hull insisti en que no existe una diferencia esencial entre el estado hipntico y la conciencia normal, dado que en la hipnosis no puede producirse ningn fenmeno que no aparezca ms dbilmente en la
condicin despierta normal mediante sugestiones (Hull, 1933c, pg.
391). Las diferencias entre ambos estados de conciencia son puramente cuantitativas.
En la hipnosis, la sugestionabilidad del sujeto experimenta un notable incremento a consecuencia de la intervencin del hipnotizador. Si
no hay incremento, o ste es muy pequeo, no puede hablarse de hipnosis, a pesar de que el sujeto parezca dormir con los ojos cerrados. En
cambio, si obedece con prontitud a las rdenes del hipnotizador, entonces puede decirse que ha entrado en un estado de trance hipntico.
Hull desconoca la verdadera causa de este aumento de la excitabilidad. Algunos experimentos parecan indicar que era un producto colateral de las respuestas positivas al hipnotizador, algo parecido a la transferencia del aprendizaje (Hull y Huse 1930; Williams, 1930; Jenness,
1933). Pero como en la sugestin despierta no se observaba este fenmeno, prefiri esperar hasta disponer de un mayor nmero de datos
empricos.

La accin ideo-motora, fenmeno del hbito


Lo que s era evidente es la relacin de la hipnosis con el aprendizaje, algo que ya haba sido observado por Bernheim. Porque los experimentos mostraban el fenmeno de la habituacin (Krueger, 1931;
Patten, Switzer y Hull, 1932) y, por otra parte, los nios que no han
aprendido a hablar son menos sugestionables que los que poseen hbitos lingsticos (Messerschmidt, 1927).
Al parecer, la palabra es un estmulo verbal que evoca las respuestas asociadas a ella en la experiencia previa. Si alguien se nos cruza en
el camino y le decimos por favor, djame pasar, lo ms probable es
que se retire a un lado, porque esta respuesta es la habitual para ese
estmulo verbal. Por otra parte, la relajacin y la concentracin en la
idea de dormir neutralizan las ideas contrarias y de esta manera potencian los efectos de la palabra.

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

129

La fuerza de las ideas contrarias era patente en un experimento con


esquizofrnicos negativistas, en el que se decan a s mismos atrs,
atrs cuando reciban la orden de inclinar el cuerpo hacia adelante
(Williams, 1932). Pues bien, descartadas todas las fuentes de oposicin, el sujeto queda a merced de los estmulos verbales del hipnotizador. Al principio, le resulta difcil inhibir las ideas contrarias, pero despus la inhibicin se convierte en una rutina gracias a la prctica,
como lo indica la somnolencia de algunos sujetos al trmino de los
experimentos de sugestin despierta (Baumgartner, 1931; Hull, Patten
y Switzer, 1933).
Al final del libro, en el apartado titulado Accin ideo-motora como
efecto del hbito, Hull volvi a insistir en la hiptesis de la accin
ideo-motora. Tal y como escribi:
En las pginas precedentes hemos mostrado con detalle cmo los
hechos concretos de la psicologa normal confirman esta hiptesis. La
estimulacin continua de las palabras asociadas a un acto particular
provoca este acto, ya procedan del propio sujeto, ya de otra persona.
Quiz la evidencia ms crtica en favor de la accin ideo-motora es el
hecho (p.44) de que el sujeto que observa una accin tiende a ejecutarla de un modo automtico.
La presente hiptesis reconoce plenamente el papel desempeado
por la accin ideo-motora en el campo de la hipnosis y sugestionabilidad (Hull, 1933c, pg. 398).

La accin ideo-motora haba sido criticada por Thorndike, Watson


y otros psiclogos de la poca29. A pesar de ello, Hull se mantuvo firme
en la idea de que es un hecho emprico indiscutible, debido probablemente a la influencia de William James, quien le haba dado un gran
relieve en su explicacin de los actos voluntarios. Al menos esto es lo
que parece desprenderse de los Planes Esquemticos para un Libro de
Hipnosis del ao 1928 en los que se dice que:
29. Vase el discurso presidencial a la APA (Thorndike, 1913d). Watson se aprovech
de las crticas de Thorndike en el manifiesto, pero posteriormente se mostr menos
beligerante (Watson, 1930, pg. 296).

130

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

W. James se sirvi de la accin ideo-motora como principio bsico


en su explicacin de la voluntad. Parece como si en la pgina precedente yo hubiese llegado casi a la misma conclusin (HYPNOSIS II,
pgs. 35-36).

James atribuy la paternidad de la accin ideo-motora al fisilogo


William B. Carpenter (1813-1885), quien la emple para explicar la
obediencia a las rdenes del hipnotizador y otros fenmenos anormales como el monoidesmo o el pndulo mgico30. Dando un paso ms
y sacndola de la patologa, James la erigi en el prototipo de acto
voluntario: La verdad es que no son ninguna curiosidad, escribi, sino
el proceso normal desprovisto de disfraz (James, 1890, II, pg. 522).
El acto de voluntad propiamente dicho consista en fijar la atencin en
la idea o imagen de un movimiento. Una vez hecho esto, la idea generaba automticamente el movimiento, siempre y cuando no se interfiriesen otras ideas contrarias31.
La prctica de la hipnosis le haba brindado a Hull la oportunidad
de ver con sus propios ojos el poder dinmico de las ideas. Un estmulo tan dbil como la palabra montona del hipnotizador se convierte
en un poderoso instigador de la accin debido a sus conexiones
con los estratos ms profundos de la motivacin. De ah su sintona
con William James.
Cuando escribi el libro de la hipnosis, Hull acababa de explicar la
ideas de meta con la nocin de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta. Dicho brevemente, las ideas de meta eran unos actos de
estmulo puro cuya nica funcin era generar los estmulos que dirigen la conducta del animal hacia una meta especfica. Pues bien, estos
actos productores de estmulos tenan una ntima relacin con los
actos ideo-motores, como tendremos ocasin de comprobar en los
captulos finales del libro. De ah que, como afirma Triplet, el concepto de la accin ideo-motora es el que vincula a la investigacin hipntica de Hull con su teora de la conducta (Triplet, 1982, pg. 27).
30. James atribuy la accin ideo-motora a William B. Carpenter (1813-1885), quien
denomin reflejos cerebrales a los actos involuntarios que siguen a la idea del movimiento (Carpenter, 1875, pg. 279). Sin embargo, lo ms probable es que la conociese a
travs de los escritos de Charles Renouvier (Myers, 1986, pg. 201). Para la accin ideomotora, vase Prinz (1987).
31. Para una explicacin de la voluntad en James, vase Woodward (1984).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

131

Si a la experiencia del poder impulsor de las ideas le aadimos


el hecho de que los experimentos hipnticos despertaron el inters de
Hull por los reflejos condicionados, tendremos que convenir que no
significaron una total prdida de tiempo, como en ms de una ocasin
lament. A lo sumo fueron una rmora para sus proyectos cognitivos,
que durante este perodo quedaron reducidos a la mnima expresin.

2. REFLEXIONES E INTROSPECCIONES
El perodo de inmersin en la praxis coincide con las disputas que
siguieron al surgimiento de las distintas teoras y escuelas de psicologa. Hull mantuvo una actitud distante debido a su polarizacin en las
cuestiones metodolgicas, y se limit a sealar las ventajas e inconvenientes de los distintos ismos que competan entre s, tales como el
funcionalismo, el estructuralismo o el conductismo. Pero no pudo sustraerse a este clima general de crisis que reinaba en la psicologa32.
El problema de la conciencia
Al comenzar la dcada de los 20, la conciencia pas a ocupar el
centro de las discusiones psicolgicas. Watson haba prescindido de
ella aprovechando la crisis desencadenada por el artculo de James
sobre la conciencia (James, 1904)33. Pero esta omisin fue objeto de
32. Vase las Notas sobre el curso de psicologa experimental (EXP.COURSE,
1919). El programa se basa Fundamentals of Psychology de Pillsbury (1916) y la bibliografa incluye a Pillsbury (1908, 1910), Titchener (1909), Ebbinghaus (1913), Baldwin
(1913), Thorndike (1913), Seashore (1919), y Miller (1911), junto con Cannon (1915),
Sherrington (1906) y Herrick (1910).
33. La crisis la inici James con su crtica a la conciencia como entidad metafsica
(1904). Ese mismo ao, Cattell (1904) defiende una psicologa prctica y Spearman
(1904) propone la psicologa correlacional. Al ao siguiente, W. McDougall define a la
psicologa como ciencia positiva de la conducta de las criaturas vivas (McDougall,
1905, pg. 1) y esta definicin es utilizada por Thorndike (1911), Pillsbury (1911) y Max
Meyer (1911). En 1912, Raymond Dodge (1912) y Knight Dunlap (1912) critican la
introspeccin. Eliott Frost (1912) critica la conciencia y R. McDougall cuestiona su
valor para la psicopatologa, zoopsicologa, tests etc. (McDougall,1912). En la Reunin
de la APA, Angell (1913) reconoci la magnitud de la crisis.

132

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

muchas crticas, sobre todo despus de que Watson extendi el conductismo a la psicologa humana en el libro Psicologa desde el punto de vista del conductista (1919)34. Una psicologa que omite algo tan
fundamental como los propsitos, planes e intenciones no es digna
de tal nombre.
Esta objecin, aireada por William McDougall en un debate con
Watson en el club psicolgico de Washington (Watson y McDougall,
1928) y en sus numerosos escritos (McDougall, 1923a, 1923b), represent un serio problema para el conductismo.
Los primeros conductistas intentaron salir al paso de las crticas
definiendo a la conciencia en trminos compatibles con la psicologa del estmulo y la respuesta, aunque en realidad los primeros en
intentarlo fueron los filsofos neorrealistas Ralph B. Perry (18761957) y Edwin B. Holt (1873-1946), herederos del empirismo radical
de James35. Holt identific a la conciencia con los actos que hacen
referencia a los objetos, en contraposicin a los reflejos fisiolgicos que dependen del estmulo inmediato (Holt, 1914, 1915a, 1915b).
Perry, por su parte, defini al propsito en trminos de persistencia
conductual, y despus lo identific con el aprendizaje (Perry, 1917,
1918, 1921)36.
Uno de los primeros conductistas, Albert P. Weiss (1879-1931),
identific a la conciencia con el habla subvocal, pero propuso una
explicacin biosocial del lenguaje ms elaborada que la de Watson
(Weiss, 1917,1918, 1919a, 1919b). Karl S. Lashley (1890-1958), por su
parte, busc una definicin neurofisiolgica (Lashley, 1923), mientras
que Walter Hunter (1889-1954) vincul a la conciencia con las con34. Segn Franz Samelson (1981), aunque el objetivismo de Watson suscit simpata,
la idea de una psicologa sin conciencia fue rechazada por el establishment. Entre sus
crticos figuran Mary W. Calkins (1913), Boyd Bode (1914), E.B.Titchener (1914) y E.L.
Thorndike (1915). Vanse a este respecto los artculos de J. Pratt (1922) y H. Warren
(1921,1922).
35. Para una introduccin al neorrealismo, vase el libro de Smith (1986).
36. Habra que aadir las definiciones de los filsofos Henry H. Bawden (n.1871) y
Edgar A. Singer (1873-1954). El primero identifica a la conciencia con las respuestas
que controlan el ambiente (Bawden, 1910), y el segundo cree que la conciencia puede
leerse en la conducta (Singer, 1911, 1924).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

133

ductas simblicas que median entre el estmulo y la respuesta (Hunter,


1924a, 1924b)37.
En la reunin anual de la APA del ao 1923, celebrada en Wisconsin,
el tema estrella de la sesin de psicologa general fue la conciencia.
Hull envi al Psychological Bulletin el siguiente resumen de la misma:
El programa A fue particularmente vivo, con los conductistas y sus
crticos ocupando el centro de la escena. P. T. Young comenz con
unas crticas indirectas al conductismo. Dijo que sus limitaciones
impedan el tratamiento de muchos problemas psicolgicos interesantes e importantes. Sugiri un punto de vista bastante parecido al
de Avenarius. W.S. Hunter sigui con una discusin conductista de la
naturaleza de la conciencia. Insisti en que era una relacin irreversible entre la respuesta lingstica y el proceso sensorial, y esperaba que
fuese estudiada experimentalmente desde ese ngulo. A. P. Weiss ley
un trabajo con una vigorosa posicin conductista y mecanicista en el
que apunt a una cierta equivalencia biosocial de la conducta humana. Le sigui Curt Rosenow con una vehemente comunicacin en la
que combati lo que en su opinin eran unas ideas mecanicistas extremas de Lashley, tal y como acababan de ser publicadas. Lashley le dio
una respuesta breve pero tcnica, parte de la cual pudo escapar a la
comprensin de la audiencia. El programa concluy con una brillante comunicacin de R.S. Woodworth en la que present su posicin
personal frente al conductismo. Pareca favorable a sus aspectos prcticos y positivos, pero insisti en que el objeto de la psicologa era
mucho ms amplio que el del conductismo (Hull, 1924b, pg. 126).

Los prrafos precedentes resumen perfectamente la situacin de la


psicologa norteamericana en el momento de la aparicin de las escuelas neoconductistas38. La disciplina tena ante s el difcil reto de incluir
a la conciencia dentro de los dominios de la psicologa objetiva del estmulo y respuesta para explicar los procesos del pensamiento.
37. Para los primeros conductistas, vase La Psicologa de la Conducta (Quintana, 1985).
Para Hunter y Lashley, vanse Cofer (1991) y Bruce (1991). Para Weiss, vase la introduccin de Robert H. Wozniak (Wozniak, 1994).
38. Edwin R. Guthrie (1886-1959) es el primero en proponer un conductismo compatible con la conciencia en el libro General Psychology (Smith y Guthrie, 1921). Para los
primeros aos de Guthrie, vase Clark (2005).

134

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Epifenomenismo
En unas reflexiones de 1916 sobre el problema mente-cuerpo39,
Hull se mostr decididamente a favor del epifenomenismo de Thomas
Huxley (1825-1895). Ello significa que la conciencia es un fenmeno
marginal que no influye en la conducta, lo mismo que la sonera de un
reloj no afecta al funcionamiento de su maquinaria. Generada por la
misma actividad nerviosa que produce los movimientos corpreos, su
funcionamiento depende de las fuerzas fsico-qumicas que regulan la
actividad del cerebro. Para esta teora, escribi William McDougall,
todo elemento del contenido de la conciencia de un organismo tiene
como causa un cambio fsico o qumico del cerebro inmediatamente
anterior... y lo que llamamos proceso psquico es simplemente la aparicin sucesiva y momentnea de nuevos elementos en la corriente
de la conciencia generados por el proceso cerebral correspondiente
(McDougall, 1911, pg. 127).
Hull se mostr contrario al dualismo interaccionista porque la pretendida influencia de la mente sobre los movimientos del cuerpo era
incompatible con el principio de la conservacin de la energa. Como
indic en 1916, en esta discusin del seminario mente-cuerpo:
En todos los casos en que ha sido posible obtener medidas comparativamente precisas de los estados de energa, se ha cumplido o
verificado la expectativa de que la energa ganada por un cuerpo ha
sido recibida de otro cuerpo. Si se concede esto, entonces existe una
gran presuncin contraria a la posibilidad de encontrar lo contrario
en algn caso nuevo, mientras no haya evidencia experimental que lo
demuestre (I.B.II, pgs. 79-80).
39. En 1916, Hull rechaz el teleologismo de Taylor (1903)(I.B.II, pgs. 20-21; 42) y critic a McDougall (1911) por negar la evolucin de la conciencia (I.B. II, pgs. 48-49). La
conciencia no es un instrumento adaptativo porque los bilogos estn abandonando la
nocin de que todas las cosas tienen que ser teleolgicas (I.B.II, pg. 49). La teora
jamesiana de que la conciencia tiene la funcin de corregir los errores del mecanismo
automtico es insostenible porque la conciencia puede averiarse, como en la enfermedad mental, y adems las mquinas realizan acciones muy complejas (I.B.II, pg. 50).
En el Seminario Mente-Cuerpo (I.B.II, pgs. 74-90) se muestra partidario del epifenomenismo y en las notas de clase escribe: preferir la teora del autmata (EXP. COURSE,
1919, s.p).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

135

Los propsitos conscientes no pueden ser la causa del acto voluntario porque el movimiento depende nica y exclusivamente de la actividad del sistema nervioso. Tal y como continuaba el texto anterior:
Desde una perspectiva causal, esto parece verdad en la superficie,
es decir, que el acto vino despus de la intencin.
Sin embargo, se precisa algo ms para decir que se trata de una
verdadera causa. En primer lugar, la experiencia inmediata de la causalidad es algo muy grosero. Uno siente que la intencin fue la causa
inmediata del acto. De hecho, puede verse fcilmente la falsedad de
esto cuando se considera que la causa ms inmediata fue la corriente
nerviosa, ya que, si sta es cortada, entonces el acto no sigue a la
intencin. Estrictamente hablando, la causa est la oxidacin del tejido dentro del msculo (I.B. II, pgs. 80-81).

Por otra parte, la interaccin mente-cuerpo no es necesaria, porque, segn la teora del paralelismo psicofsico defendida por los funcionalistas, los procesos mentales y los procesos corpreos siguen cursos paralelos sin influirse mutuamente.

Conciencia y lenguaje
Hull identific a la conciencia con el lenguaje casi desde el comienzo, como lo delata esta idea de 1919 sobre un experimento de escritura automtica con el que pretenda demostrar que una personalidad
controla la mano mientras que la otra, la ms propia, controla la voz
la conciencia es verbal (I.B. III, pg. 41).
Al parecer, los enfermos histricos son vctimas del conflicto entre
las tendencias instintivas y las lingsticas. Dicho con palabras de Hull:
Desde hace algn tiempo he abrigado la sospecha de que la conciencia puede consistir en incipientes tendencias lingsticas, si no
totalmente, s al menos en parte. Ahora bien, el lenguaje es en gran parte social. Por lo que, en caso de conflicto entre un instinto y un ideal
social, las cosas ms relacionadas con el instinto quedarn sumergidas,
mientras que las orientadas a lo social lenguaje y, por tanto, a la conciencia, permanecern en la conciencia (I.B. III, pgs. 50-51).

136

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La idea del dinamismo del lenguaje era difcil de conciliar con la


teora de la accin ideo-motora, dado que sta supone que la palabra
desencadena el acto en virtud de sus conexiones con la motivacin40. Por
esta razn, Hull evit estas reflexiones durante algn tiempo, pero retorn a ellas despus de conocer la Psicologa de las Neurosis Funcionales
de Hollingworth (1920).
El psiclogo clnico de la Universidad de Columbia, Harry L.
Hollingworth (1880-1956), recogi en este libro sus experiencias con
las neurosis de guerra de los soldados de la I Guerra Mundial. En el
origen de las mismas siempre haba un acontecimiento traumtico,
por ejemplo, la explosin de una bomba en el frente, cuyos efectos
patgenos se asociaban a los dems estmulos relacionados con ella,
como los fusiles, cascos, uniformes, trincheras, etc.
Hollingworth habl de reintegracin que, como se recordar, es
el trmino con el que el Hamilton design a la asociacin de ideas, y la
defini como el proceso por el que una parte de un estmulo complejo evoca la reaccin total anteriormente evocada por el estmulo en
cuanto totalidad (1920, pg. 19). Aunque prcticamente era lo mismo
que el condicionamiento, sin embargo, las neurosis de guerra no cumplan el requisito de repeticin, ya que eran causadas por una sola
experiencia traumtica. Por esta razn, y porque no desaparecan con
los procedimientos habituales de extincin, Hollingworth habl de
reintegracin en lugar de condicionamiento.
El libro dej huella en Hull, que tambin utiliz el trmino reintegracin en sus artculos tericos. Adems de sugerirle un experimento
sobre el papel de la emocin en la formacin de conceptos, le hizo reflexionar sobre la naturaleza de los hbitos simblicos, como tendremos
ocasin de analizar ms detenidamente en los captulos finales del libro41.
40. En 1919, Hull se pregunta por la causa de la disociacin histrica y, a continuacin,
escribe: Esta pregunta es muy real y difcil. Pero todava es ms importante otra pregunta
previa: Por qu lo lingstico y consciente produce la accin? Un mecanismo tiene que
ser la accin ideo-motora, pero sta parece sugerir algo ms que un mero impulso lingstico, lo que parece limitar la teora lingstica de la conciencia (I.B. III, pgs. 51- 52).
41. Leyendo el libro de Hollingworth (P 55) sobre neurosis funcionales..., se me ocurre que podra explotar esto a nivel emocional o afectivo en mi experimento de los conceptos, administrando un choque elctrico relativamente fuerte en ciertas partes del

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

137

Introspecciones sobre el razonamiento


En febrero de 1922, en unas Reflexiones sobre el Razonamiento42
(I.B. IV, pg. 23), Hull se propuso investigar el razonamiento inductivo
con la tcnica de los caracteres chinos y tomar buena nota de las introspecciones de los sujetos. Porque, como escribi, me parece que los anlisis introspectivos de los actos prcticos de la razn son especialmente
aptos para constituir una serie de actos de razn (I.B.IV, pg. 26).
A continuacin, su atencin se centr en el captulo del razonamiento de los Principios (James, 1890) y se pregunt por el mecanismo
que nos lleva a responder al atributo esencial del hecho emprico y omitir los restantes. Entonces record una experiencia reciente en la que
buscaba el telfono de un estudiante en el catlogo de la universidad y
lo nico que encontr fue su direccin postal. Segn su testimonio:
Al cabo de uno o dos minutos busqu nuevamente la direccin,
mir la lnea y vi el telfono! Sorprendido volv a mirar y, para mi sorpresa, encontr el nombre de otro estudiante. Muy excitado, investigu y vi que me haba equivocado de lnea, aunque ambos residan en
el mismo lugar. Entonces pens, deben tener el mismo nmero de
telfono. As que llam al nmero del otro y habl con mi alumno.
Ahora bien, la parte de la situacin a la que reaccion fue el nmero
telefnico del otro... La parte que determin este pensamiento fue la
ausencia del nmero y mi necesidad de llamarle (I.B. IV, pgs. 28-29).

Acto seguido, Hull pens en la tcnica de los caracteres chinos y


en su utilidad para el estudio del razonamiento. Tal y como escribi,
debido a su flexibilidad cabe la posibilidad de llegar a una especie de
mtodo universal de investigar los procesos intelectuales, ya que inclucuerpo capaces de responder reflejamente cuando aparezcan ciertos elementos comunes en los caracteres... Esto... abre un campo nuevo de actividades y posibilidades. Es
la pieza de insight ms importante que he tenido desde que lo comenc hace 6 aos
(I.B.III, pgs. 158-158) Sin embargo, no parece que Hull realizase estos experimentos.
42. Las etapas del razonamiento son: 1. Establecimiento de asociaciones simples. 2.
Anlisis inductivo o visin de las partes. 3. Eliminacin de las conexiones falsas y substitucin por las correctas. 4. Tendencia a acumular repeticiones de las mismas asociaciones. 5. Habilidad de descomponer una situacin nueva cuando hay una dificultad. 6.
Facilidad de establecer vnculos entre de dos segmentos ms o menos grandes (I.B.IV,
pg. 23).

138

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ye a muchos de los factores esenciales (o accidentales) de los procesos


intelectuales complejos (I.B. IV, pgs. 29-30).
Por esas mismas fechas, volvi a considerar la percepcin de semejanzas a raz de la lectura de una monografa de Peterson sobre los
procesos del pensamiento en la resolucin de problemas (1920). Su
autor, Joseph Peterson (1875-1935), un funcionalista formado en la
Universidad de Chicago, seal que cuando tropiezan con una situacin parecida a la del aprendizaje original, los sujetos reaccionan de
un modo casi automtico. En cambio, frente a situaciones nuevas, inician una bsqueda ms o menos larga, ya que la novedad dificulta la
percepcin de las semejanzas.
En este contexto, Hull record una experiencia reciente, relacionada el clculo de las correlaciones. Despus de consignar por escrito un
nuevo mtodo de sumar y restar que acababa de encontrar, hacia las 2
3 de la madrugada se pregunt qu pasara si inverta las correlaciones y sbitamente vio que las lecturas tenan que ser idnticas. Este
insight no pudo ser el resultado de las premisas de la demostracin
del da anterior, porque entonces, escribi, estos vnculos tendran
que haber operado retroactivamente o en sentido inverso al del aprendizaje originario (I. B. IV, pgs. 42- 43).
Las introspecciones se hicieron ms frecuentes con el paso del
tiempo. Veamos, por ejemplo, lo que escribi a propsito de algo tan
trivial como la cada al suelo del cinturn de su esposa en esta nota del
29 de octubre de 1922:
Hoy por la maana, cuando iba a coger mi camisa del colgador del
cuarto de bao, cay al suelo un pequeo cinturn negro de Ruth que
estaba colgado de la hebilla. Tambin cay otro objeto metlico que
rod hasta la parte trasera del desage... Inmediatamente pens que
sera algo relacionado con el cinturn. Una mirada a la hebilla me
indic que estaba all. Rechac la idea y volv a colgar el cinturn.
Cuando realizaba esta operacin, observ que el colgador de latn no
estaba en su sitio...
Inmediatamente hice la siguiente inferencia: tiene que ser el colgador y mi imaginacin vio el colgador de latn rodando por detrs
del bao...

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

139

Acto seguido pens: se trata de un caso esplndido de razonamiento, debo consignarlo por escrito
Ahora bien, esta experiencia era muy simple desde el punto de vista introspectivo. Vino casi tan repentinamente como un fogonazo.
Pero ello no significa que no tuviese una causa. El problema est en
formular una hiptesis que explique el acto en trminos asociativos.
En primer lugar, dicho razonamiento, a diferencia de otro cuando
contemplaba una puesta de sol, es la explicacin o respuesta a una
necesidad ma y, adems, es ms prctico. Yo no buscaba... la respuesta, sino que sta se present en el instante mismo en que aparecieron los datos...
Fue evocada por el hecho de encontrar un vaco donde esperaba
ver el pequeo colgador de latn. Este hecho trajo al punto la asociacin del colgador rodando por el suelo de baldosas (I. B. IV, pgs.
186-188).

La asociacin por semejanza todava era ms clara en los problemas tcnicos que le planteaban los experimentos. Como deca otra
nota del verano de 1919:
Cuando dise la pipa experimental, necesitaba ajustar firmemente una cpsula dentro de la pipa, de modo que no entrara nada
de aire entre las dos. Al considerar este problema, entre otras cosas,
se me ocurri la idea de resolverlo con el principio de los anillos de
los cilindros de expansin, comunes en los motores de gasolina.
Esto es un ejemplo de asociacin por semejanza.
Aqu, como tantas otras veces, el problema del pensamiento, en
cuanto distinto del razonamiento lgico, no consiste en pintar mentalmente la conclusin despus de introducir las premisas, sino en
meter dentro de la mente las dos situaciones funcionalmente relacionadas. El problema era cmo impedir que el aire pasase por la
obstruccin de un tubo una pipa para propsitos experimentales
por la que van a darme 250 dlares. La construccin deba ser de
madera y estar llena de... Pero la parte esencial fue abstrada de este
cmulo de detalles irrelevantes y la mente pudo saltar a la resolucin de un problema anlogo del motor de gasolina (I.B. III, pgs.
59-60).

140

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La analoga del motor de explosin le ayud a construir la pipa placebo. Ahora bien Cmo pudo unir mentalmente dos objetos tan distintos? Cul es el vnculo de la unin entre la pipa y el motor? La asociacin por semejanza segua siendo un enigma, sobre todo en los
casos en los que no era fcil encontrar un elemento fsico comn a dos
objetos tan dispares.
La sombra del conductismo
El termino conductista no aparece en los Libros de Ideas hasta
el ao 1922, con ocasin de la lectura del libro de Cannon sobre las
emociones (1915). En concreto, el captulo que trata de los efectos de
la adrenalina le sugiri la posibilidad de realizar unos experimentos
de condicionamiento de las glndulas adrenales. A continuacin,
escribi:
Al parecer, la afinidad entre el conductismo y el freudismo radica
en el rechazo de la introspeccin, al menos en lo que respecta a los
motivos de los neurticos y, ms o menos, de todas las personas. Pero
ciertamente Freud introspecciona mucho (I.B. IV, pg. 184).

A finales de ao, Hull pens en investigar los reflejos condicionales de las glndulas de secrecin interna con vistas a establecer su
relacin con las neurosis. Esta nocin, escribi, podra ser el punto
de partida para algn conductista con una facilidad qumica (I.B.
IV, pg. 189).
Como podr apreciarse, el conductismo en el que estaba pensando
no era el conductismo de Watson. Una de las cosas que llama ms la
atencin en sus Libros de Ideas es la poca atencin que conceden al fundador del conductismo. As, en una de las primeras referencias al texto
de psicologa animal (Watson, 1914), tras indicar que Watson slo admite las leyes de la frecuencia y recencia, Hull escribi lo siguiente:
Leyendo la discusin de Watson sobre cmo se graban los hbitos,
una vez ms me ha impresionado la idea de que es posible encontrar
una explicacin perfectamente adecuada de los movimientos aleatorios basada en el hecho de que sera una casualidad que se produjesen
siempre, dado que son innecesarios. Ahora bien, si slo se producen

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

141

durante parte del tiempo, irn hundindose gradualmente debajo de


las cosas ocurridas durante todo el tiempo.
Sin embargo, es indudable que todo el problema, o buena parte de
l, sigue siendo cmo se produce ese hundimiento (I.B. I, pg. 68).

Al rechazar la Ley del Efecto, Watson quedaba incapacitado para explicar cmo se establecen las conexiones estmulo-respuesta. Por otra
parte, su dogmatismo y el fanatismo de sus seguidores incomodaban
mucho a Hull, como puede verse en este texto de su Autobiografa:
Personalmente, me senta incmodo con muchas de las pretensiones dogmticas de Watson, a pesar de mi tendencia a simpatizar con
sus ideas sobre la inutilidad de la introspeccin y el valor general de
la objetividad. A este respecto, todava recuerdo el ardor semifantico
con que muchos jvenes, incluidos algunos estudiantes... ignorantes,
adoptaron la causa watsoniana con frases como el conductismo ha
hecho la contribucin psicolgica ms importante de la historia. Esta
actitud provoc reacciones contrarias igualmente violentas en otros
estudiantes. El celo de ambos bandos se transform en un fanatismo
ms propio de la religin que de la ciencia (Hull, 1952a, pg. 153).

Hull tambin lament la poca sensibilidad de Watson hacia la


teora. Como escribi en esta nota de 1928: algunos cientficos como
Watson no parecen tener la capacidad suficiente como para aislarse de
lo concreto y moverse con agilidad en lo abstracto (I.B. X, pg. 90).
En su opinin, Watson no era ms que un propagandista desprovisto
de base terica que se haba limitado a difundir en Norteamrica los
mtodos de Bechterev y otros extranjeros43.
Esta imagen negativa del fundador del conductismo se repite en la
correspondencia privada de Hull. Veamos, por ejemplo, lo que escribe
en esta carta de 1931 a Norman R. F. Maier:
43. Segn las notas sobre la lectura del captulo XXI de Bechterev, 232 ss. de 1934:
La gran dificultad de este captulo... es su excesiva generalidad y vaguedad a la hora
de unir las teoras con los hechos... Su tesis probablemente es cierta, pero no parece
haber pensado en los detalles. En esto, por supuesto, es como Watson, quien parece
haber tomado directamente de l todo su sistema y tambin su prctica (mtodo).
Watson fue esencialmente un propagandista y divulgador de mtodos extranjeros
(I.B.XV, pg. 120).

142

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Por todos los informes que me han llegado, Watson es una persona bastante vigorosa y original, pero por desgracia desprovista casi
totalmente de sutileza intelectual. Su imaginacin era tan pobre que
no fue capaz de concebir ningn otro mecanismo estmulo-respuesta
fuera del simple encadenamiento de reacciones. Opt por este mecanismo y afirm dogmticamente que no haba otros procesos de naturaleza ms compleja. Probablemente esto no fue perjudicial en los primeros das... pero, a la larga, tendi a fijar una especie de ingenuidad
dogmtica que los americanos aceptaron con naturalidad. El resultado fue que los psiclogos, en particular los dedicados a la psicologa
animal, se limitaron a meter a las ratas en el laberinto y dibujar unas
curvas del aprendizaje que carecan totalmente de inters despus de
trazar las dos primeras44.

Las exageraciones de los ltimos escritos de Watson tuvieron que


herir la sensibilidad de Hull, sobre todo despus de que el positivismo
lgico del Crculo de Viena haba desplazado al positivismo clsico
en la teora de la ciencia45.
A este respecto es significativo que Hipnosis y sugestionabilidad
(Hull 1933c) no tenga ninguna referencia al texto de psicologa de
Watson (1919), siendo as que su explicacin de la hipnosis es muy
parecida a la suya46. Por los Libros de Ideas sabemos que Hull consult este libro en marzo de 1923 y que lo nico que sac de l fue la idea
de un test de accin repentina y unas notas sobre la discriminacin
de significados (I.B. V, pg. 2)47. Quiz en aquellos momentos la teora
de la hipnosis no ocupase el centro de su atencin, pero despus, cuando tuvo que explicarla, pas por alto todo cuanto haba dicho Watson
sobre el poder de la palabra en cuanto estmulo.
44. Carta de Hull a Maier, 24 de enero de 1931. The Maier Papers. Archives of the
History of the American Psychology, University of Akron, (Ohio).
45. Watson, por su parte, elogi el artculo del aprendizaje de Hull (1930a) en su libro
El Conductismo (Watson, 1930, pg. 206, nota 1). La acusacin de dogmatismo que le
hizo Hull no parece justificada, a la vista de su nfasis en la provisionalidad de su teora del aprendizaje.
46. Vase el texto de psicologa humana (Watson, 1919, pgs. 333-336).
47. La idea para el test de accin repentina se la sugiri la observacin de Watson de que
los sujetos sugestionables responden rpidamente a los estmulos verbales (Watson,1919,
pg. 334).

REFLEXIONES EN MEDIO DE LA PRAXIS

143

Hull volvi a utilizar el trmino conductista en marzo o abril de


1923 a propsito de un posible libro de psicologa mdica. Tal y como
escribi: mapear el libro segn las lneas generales de mis clases,
aunque probablemente introduciendo ms el punto de vista del conductismo, un poco a la manera de Woodworth (1918). Utilizar Ruger
(1910), White (1911), Kempf (1918), etc. (HYPNOSIS I, pg. 72).
A juzgar por los autores mencionados, pareca estar pensando en
una psicologa dinmica parecida a la de Robert S. Woodworth (18691962), el psiclogo que introdujo la nocin de Impulso en el funcionalismo, en la que tambin era clara la influencia de algunos psiquiatras
prximos al psicoanlisis como Edward J. Kempf (1885-1971) y
William A. White (1870-1937).
Sin embargo, la presencia cada vez ms frecuente del trmino conductismo pareca indicar el inicio de una maniobra de aproximacin
a la psicologa de la conducta.

Razonamiento, gestalt
y conductismo

En febrero de 1924, Hull instituy el seminario de la psicologa del


razonamiento con el doble objetivo de realizar un estudio crtico de
las principales teoras del razonamiento con vistas a seleccionar los
problemas susceptibles de estudio experimental y formular hiptesis
conductistas sobre los problemas del razonamiento (REASONING,
pg. 1).
El trmino conductista tena el mismo sentido de aos anteriores, tal y como lo indica la eleccin de dos textos tan convencionales
como las Psicologas del Razonamiento de Pillsbury (1910) y Rignano
(1923). Parece como si, antes de romper con la psicologa tradicional,
realizase un ltimo esfuerzo por encontrar en ella la explicacin del
pensamiento.
Al ao siguiente, Hull organiz otro seminario sobre el conductismo.
Concebido como una primera aproximacin a las distintas teoras
conductistas, el seminario marc un punto de inflexin en su evolucin intelectual, porque fue entonces cuando decidi adoptar el punto de vista conductista en su explicacin de los procesos mentales
superiores.

146

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En esta decisin jugaron un papel importante las crticas de los psiclogos de la Gestalt a la teora de la asociacin, como puede verse en
esta nota del ao 1926:
Nuestro problema es construir una teora conductista del razonamiento. Desde otra perspectiva, intentar responder a la pretensin gestaltista de que la asociacin no puede explicar ninguna inferencia.
Elaborar desde una perspectiva conductista el principio asociativo que
est en la base del razonamiento y de las inferencias (REASONING,
pg. 76).

La Psicologa de la Gestalt haba irrumpido con fuerza en los Estados Unidos despus de traducirse al ingls los libros Bases de la
Evolucin psquica (Koffka, 1924) y Experimentos sobre la Inteligencia
de los Chimpancs (Khler, 1925)1.
El libro de Khler puso contra las cuerdas a las teoras clsicas del
aprendizaje al sealar el abismo que media entre las conductas inteligentes de los monos y los ensayos y errores de las ratas en el laberinto. El aprendizaje no poda consistir en el establecimiento gradual de
conexiones estmulo-respuesta, entre otras razones, porque la solucin
apareca de un modo sbito y repentino y, una vez encontrada, los animales no repetan nunca los mismos movimientos en los distintos
ensayos. Las conductas inteligentes del insight caan fuera de las
Leyes del Ejercicio y del Efecto.
Aun reconociendo que estas crticas tenan un fondo de verdad,
Hull rechaz los presupuestos antimecanicistas en que se fundaban y
se propuso explicar el insight con una nueva teora conductista ms
sofisticada que la de Watson.
En este captulo seguiremos su trayectoria durante estos dos aos
cruciales para su neoconductismo. Comenzaremos por el seminario
del razonamiento del ao 1924, para analizar despus sus reacciones
frente a los libros de Koffka y Khler y concluir con el primer seminario sobre el conductismo.
1. Para la Escuela Gestaltista, vase Gestalt Psychology in German Culture, 1890-1967
(Ash,1995). Para sus contribuciones psicolgicas, vase el trabajo de Caparrs, Gabucio,
Anguera, y Gimnez (1989).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

147

1. EL SEMINARIO DEL RAZONAMIENTO


Los cuadernos de Hull contienen las notas de tres seminarios sobre
el razonamiento2. El primero de ellos, realizado durante el primer trimestre de 1924, pretenda estudiar las teoras psicolgicas clsicas. El
segundo, de fecha incierta, trat de las relaciones entre la psicologa y
la teora lgica. El tercero, celebrado en 1926, se propona establecer
las bases de una teora neoconductista del razonamiento. Para nosotros el ms interesante es el primero, entre otras razones, porque sus
notas son las que nos ofrecen ms informacin y adems representan
el final de su militancia en las filas del funcionalismo.

La Psicologa del Razonamiento de Rignano


Como dijimos hace un momento, el objetivo principal de Hull era
buscar hiptesis de investigacin para futuros experimentos sobre el
razonamiento.
Segn sus proyectos iniciales, el texto fundamental sera la Psicologa del Razonamiento de Pillsbury (1910) y las primeras sesiones se
dedicaran a las teoras de James y Thorndike. A continuacin se analizaran los escritos de Dewey (1903, 1910), Woodworth (1921), Irving
E. Miller (1909), Bertrand Russell (1921) y John B. Watson (1919),
para concluir con los textos de lgica de John S. Mill (1875), Bernard
Bosanquet (1895), Francis H. Bradley (1922) y James M. Baldwin
(1906-11).
Pero estos proyectos no se cumplieron, al menos en su totalidad,
porque la Psicologa del Razonamiento de Rignano (1923) desplaz
muy pronto al texto de Pillsbury, convirtindose en el hilo conductor de este seminario y de los que le siguieron durante los aos siguientes3.
2. Las Notas de seminario de la psicologa del razonamiento dedican 33 pginas al
seminario de 1924. A continacin vienen las del seminario de 1929 y en la pgina 76
comienzan las de otro seminario que concluy el 4 de mayo de 1926.
3. Hull design al seminario de 1929 con el nombre de seminario de Rignano debido a su inters por el libro de Rignano (1923).

148

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Eusebio Rignano (1870-1930) era un filsofo italiano interesado


por las cuestiones cientficas y por la biologa4. Influido por John S.
Mill (1806-1873) y los empiristas britnicos, insisti en la observacin
y el experimento, pero sin descuidar la teora. Al igual que Wundt y
otros filsofos de su tiempo, crea que sta era necesaria para unificar
los datos procedentes de las distintas disciplinas cientficas.
En sus escritos biolgicos busc una posicin intermedia entre el
vitalismo y el mecanicismo, en la que era clara la influencia del Lamarckismo. Los seres vivos son propositivos, en el sentido de ser buscadores de metas, pero esta propiedad interna hunde sus races en el mundo externo, dado que procede de la transformacin de la energa fsica
en una energa nerviosa que se acumula en el organismo y produce
cambios en la sustancia germinal5.
La funcin bsica de la sustancia viva es la memoria gentica o cualidad mnemnica, como la llam Rignano6. Al parecer, la energa nerviosa puede reactivarse de la misma manera que las huellas de las sensaciones almacenadas en la memoria, porque todas las formas de irritabilidad son sustancialmente idnticas, como deca el fisilogo francs Claude Bernard (1813-1878). En consecuencia, los fenmenos de
la especializacin celular, transmisin de los caracteres adquiridos y
desarrollo ontogentico son manifestaciones de la misma energa que
opera en la memoria y el pensamiento.
El razonamiento comporta muchas operaciones, como atender,
reflexionar, imaginar, abstraer, etc. que, segn Rignano, podan redu4. Eugenio Rignano naci en Livorno el 31 de mayo de 1870. Graduado en el Instituto
Tcnico de esa ciudad, estudi matemticas en Pisa e ingeniera en el Instituto Politcnico de Turn. En 1907 fund la revista Scientia, de la que fue director durante el perodo 1915-30. Para una introduccin, vanse los trabajos de Gabrielle Sava (1998) y Sergio
Cesare Masin (1980).
5. Segn Rignano, el desarrollo es controlado por la substancia germinal, en la que se
acumulan las corrientes nerviosas generadas por los cambios ambientales de la misma
manera que la electricidad en una batera, y esta acumulacin explica la herencia de las
caractersticas adquiridas.
6. Rignano toma de Ewald Hering (1834-1918) el trmino propiedad mnmonica
(Hering, 1870). Adems fue influido por Richard Semon (1859-1918), seguidor de
Ernest H. Haeckel (1834-1919).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

149

cirse a dos funciones bsicas: las tendencias afectivas y las imgenes


de la memoria. Las tendencias afectivas guardan cierto parecido con
los impulsos de Cannon que, como se recordar, obedecen al principio
del equilibrio homeosttico. As, el hambre tiene la funcin de mantener la condicin nutritiva precisa para que el organismo pueda ejecutar sus operaciones.
Las tendencias afectivas proceden en ltimo trmino del impulso
bsico de la vida, denominado propiedad mnemnica, que sufre un
proceso de diferenciacin a medida que el organismo realiza las transformaciones precisas para adaptarse a los cambios medioambientales.
Ellas le orientan hacia metas especficas, aunque los movimientos
resultantes son imprevisibles porque la misma meta puede alcanzarse
por muchas vas distintas.
En el razonamiento operan dos tendencias afectivas, una que
busca la satisfaccin inmediata y otra que intenta demorar la descarga hasta unas circunstancias ms propicias. La primera brinda
las imgenes y explica la unidad del pensamiento, mientras que la
segunda intenta adaptarlo a la realidad en funcin de las experiencias precedentes.
Siguiendo a Ernst Mach (1838-1916), uno de los padres del positivismo moderno, Rignano defini al razonamiento como un Gedankenexperiment, es decir, una sucesin de experimentos con las imgenes
mentales que llevan al mismo estado de conciencia al que se llegara
manipulando los objetos fsicos.
El razonamiento tena una finalidad eminentemente prctica, a
saber, resolver los problemas de la vida diaria. Para ilustrarlo, Rignano
propuso el caso de una aldeana a la que dio 12 francos para que le
hiciese unas compras. Cuando regres a casa, ella le dijo que haba
gastado 7 francos y l le pidi los 5 que sobraban. La mujer puso las
monedas sobre la mesa, separ 12 francos y se los entreg dicindole:
ahora dame 7. Mientras que Rignano haba operado con imgenes
mentales, ella hizo lo mismo con los objetos del mundo fsico.
Estas descripciones, llenas de vida y frescura, impresionaron a Hull,
como lo indica este comentario a los primeros captulos del libro:

150

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En la primera parte desarrolla una teora de la atencin en la


que describe correctamente un estado real, pero que difcilmente ser
designada con el nombre de atencin por los psiclogos... Es un buen
material para el razonamiento, pero difcilmente lo que generalmente
llamamos atencin.
Su explicacin del razonamiento parece una explicacin del movimiento deductivo. Es totalmente cualitativa y de muy fcil lectura.
Sospecho que admitira una buena defensa la tesis de que en el
razonamiento la pauta estimular es tal que siempre contiene un primer aspecto que tiende a iniciar una accin y otro segundo que tiende a despertar la accin contraria.
Pero despus vienen los casos en los que el propsito exige una
accin y, sin embargo, la situacin es tan nueva que no hay ningn
impulso a una accin particular (REASONING, pgs. 15-16).

El nfasis de Rignano en las tendencias impulsivas caa en terreno


abonado, ya que la prctica de la hipnosis le haba enseado a Hull la
ntima relacin existente entre el pensamiento y la motivacin. Por
otra parte, su nfasis en la utilidad adaptativa de la vida mental era
tpicamente funcionalista, dado que William James haba dicho que la
direccin del pensamiento dependa de la atencin voluntaria y sta, a
su vez, estaba al servicio de los intereses biolgicos de la supervivencia7. De ah la sintona de Hull con el libro de Rignano.
Descendiendo ms a lo concreto, su lectura le ayud a perfilar tres
nociones importantes:
1. El propsito. Despus de leer a Rignano, Hull comprendi que
no poda explicar el razonamiento a espaldas de los impulsos biolgicos del organismo. Tal y como escribi:
Cuanto ms lo pienso, ms me persuado de que probablemente el
propsito es el ncleo, y ciertamente un elemento imprescindible, de
toda teora del pensamiento o de la accin persistente que dure ms de
unos segundos. Muy probablemente, la razn por la que los psiclogos
modernos lo han tenido tan olvidado es que 1) lo han dado por supuesto sin formularlo ni reconocerlo expresamente, y 2) han estudiado unas
conductas tan fragmentarias que la tarea o Aufgabe subsista fcilmente y fue tcitamente entendida (REASONING, pgs. 18-19).
7. Vase Principios de Psicologa (James, 1890, II, pgs. 344-345).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

151

El propsito explica la persistencia en la bsqueda de la solucin y


limita los ensayos y errores a las conductas que tuvieron xito en ocasiones anteriores. Como escribi Hull:
El propsito limita el ensayo y error a unos pocos smbolos.
Cuando el problema se extiende directamente de uno a otro vnculo,
no existe ensayo y error. El mecanismo del propsito es eficaz. Pero,
al parecer, cuando hay una o varias conexiones intermedias, entonces
debe intervenir el ensayo y error para encajar los bloques, sirviendo el
propsito para mantener activo el proceso hasta la consecucin del
xito (REASONING, pgs. 19-20).

Por otra parte, el propsito explica el acortamiento de los hbitos


del pensamiento, que en este punto se comportan como los hbitos
del laberinto. As, a propsito del clculo aritmtico8, Hull crey oportuno llamar la atencin sobre la semejanza entre la eliminacin de una
va ciega en el laberinto y la de los detalles experimentales que median
entre el estmulo originario y la culminacin final (REASONING,
pg. 30).
2. Reacciones a las propias reacciones. Unas consideraciones de
Rignano sobre el papel del placer y el dolor en el desarrollo de los conceptos evocaron el siguiente comentario de Hull:
Creo que la indicacin de Rignano de que podemos reaccionar
a las cosas de acuerdo con los resultados producidos por ellas,
puede esclarecer el problema que me preocupa desde hace algn
tiempo, a saber, cmo puede responder el organismo a la relacin,
en cuanto distinta de las partes sensoriales de la situacin percibida.
Pero quiz sea mucho ms productiva la posibilidad de que reaccionemos a nuestras reacciones previas. Probablemente ste es el
secreto del razonamiento. Puede ser tambin el secreto del cortocircuitamiento (REASONING, pg. 16).

8. El cortocircuitamiento aparece a propsito del razonamiento mtemtico (REASONING, pgs. 30-32). La aritmtica de contar con los dedos cede el sitio a las tablas
de sumar y multiplicar debido al acortamiento de los smbolos.

152

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El conocimiento de las relaciones tena mucho que ver con la asociacin por semejanza porque, al fin y al cabo, sta era una clase especial de relacin. Pues bien, la posibilidad de reaccionar a las reacciones previas abra las puertas al mecanismo con el que posteriormente explic la semejanza entre estmulos que slo tenan en comn el
hecho de evocar la misma respuesta. Adems anticipaba la nocin de
acto de estmulo puro, cuya nica funcin era suministrar estmulos
al organismo (Hull, 1930c), ya que en este caso las reacciones previas
servan de estmulo a los actos que venan a continuacin.
3. Hbitos Generales. Hull desarroll esta nocin mientras lea el
captulo de Rignano sobre la intuicin y la deduccin. Tal y como
escribi:
Me ha llamado la atencin la posibilidad de que el principio de la
generalizacin de las pautas estimulares pueda ir ascendiendo progresivamente a niveles superiores. Ejemplo de tendencia estmulorespuesta muy general es la tendencia a ser cauto cuando se est
operando con pautas estimulares fragmentarias o parciales.
Otras tendencias de esta clase son (1) el hbito de verificar hiptesis y 2) llevar las cosas hasta el lmite (P 128); 3) situaciones mejor
afrontadas mediante ensayo y error o por reductio ad absurdum
(REASONING, pg. 28).

Los hbitos de proceder con cautela, verificar hiptesis, o argumentar por reduccin al absurdo, eran generales en el sentido de que
podan utilizarse en muchas situaciones concretas. Adems, como la
generalidad admita distintos grados, poda pensarse en una organizacin jerrquica de los hbitos, la nocin que Hull desarroll en el
artculo de las jerarquas de familias de hbitos (Hull, 1934a).
Crticas al introspeccionismo
Las alabanzas al libro de Rignano iban acompaadas de muchas
consideraciones crticas. Por ejemplo, las nociones no superaban el
estadio de la observacin cualitativa y, por esta razn, era preciso definirlas operativamente antes de llevarlas al laboratorio. Esto era especialmente vlido para la percepcin de semejanzas, como lo indica este

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

153

comentario al captulo en el que Rignano trat de la capacidad para


percibir analogas:
Aqu hay un gran desafo fundamental. Debo concentrarme en ello
y elaborar el mecanismo asociativo pertinente. Me parece que es la
esencia de la razn y que Rignano lo abandona. Khler insiste en que la
asociacin no puede hacerlo y prcticamente lo abandona. Pero no puede ser obra del azar, ya que el simple azar no lograra nada, dado el
nmero enorme de combinaciones posibles. Probablemente la verdad
es que el propsito (afectividad de Rignano) sirve de alguna manera
fisiolgica para limitar grandemente los ensayos.
Pero entonces siempre hay tres pasos con prdida del eslabn
intermedio. Como mis teoras no parecen haberlo tocado hasta ahora,
debo examinarlo ms despacio (REASONING, pgs. 24-25).

Una vez ms, Hull volva al problema de la semejanza. Mientras no


se delinease el mecanismo de la deteccin de semejanzas entre objetos
distintos desde un punto de vista fsico, sera muy difcil, por no decir
que imposible, ofrecer una explicacin coherente del razonamiento.
Para concluir, su posicin frente a la psicologa tradicional del pensamiento se resume en este comentario suyo al libro de Irving E. Miller
(1909), escrito el 11 de febrero de 1924:
Esta tarde he ledo el libro de Miller sobre la psicologa del razonamiento. Encuentro muchas cosas verdaderas, especialmente en sus
crticas a la debilidad del enfoque lgico. Pero mi objecin principal
es que no seala los mecanismos asociativos de los distintos hechos.
Habla de hiptesis, pero cul es el mecanismo del surgimiento de la
hiptesis? (REASONING, pg. 3).

Hull estaba convencido de que la explicacin del razonamiento


tena que basarse en la teora de la asociacin. El libro de Rignano le
ayud a perfilar algunas nociones interesantes como la del propsito
que dirige el curso de las asociaciones, la respuesta a las reacciones
precedentes y los hbitos generales. Pero, descontento con su vaguedad conceptual, decidi explorar las posibilidades del conductismo,
que en aquellos momentos era el blanco principal de las crticas gestaltistas.

154

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

2. EL IMPACTO DE LA GESTALT
Michael Sokal, en el artculo Los psiclogos de la Gestalt en la
Amrica conductista (1984), ha sealado que el nmero de norteamericanos que se dejaron influir por la Teora de la Gestalt es ms
numeroso de lo que ordinariamente se piensa. Entre ellos deberamos
incluir a Hull, cuya teora de la conducta no podra comprenderse en
todo su valor sin las crticas al asociacionismo clsico de los psiclogos gestaltistas.
Como es bien sabido, la Escuela de la Gestalt naci en Alemania
con un artculo de Max Wertheimer (1879-1943) sobre el movimiento estroboscpico (Wertheimer, 1912b), en el que demostr la incapacidad del asociacionismo para explicar la impresin de movimiento generada por dos luces que se encienden y apagan intermitentemente9. El fenmeno fi, como lo denomin Wertheimer, era
un dato primario de experiencia resultante de la interaccin dinmica entre las configuraciones estimulares y los campos de fuerzas
cerebrales.
La primera presentacin al pblico norteamericano la hizo Kurt
Koffka (1886-1941) despus de la primera Guerra Mundial, en un artculo del Psychological Bulletin en el que puso un nfasis especial en
la percepcin (Koffka, 1922)10. Poco despus, durante el curso 1924-25,
Koffka recorri las principales universidades norteamericanas y, al
ao siguiente, Wolfgang Khler (1887-1967) pas un semestre en la
Universidad Clark, dando clases sobre el insight de los monos11.
9. En realidad, el primer artculo de la escuela gestaltista fue Conceptos numricos
de los pueblos primitivos (Wertheimer, 1912a). Para la biografa del fundador de la
Gestalt, vase el libro de D. Brett King y Michael Wertheimer (2005) y el artculo de este
ltimo (Wertheimer, 1980).
10. Robert M. Ogden (1877- 1959) habl de la Gestalt en la reunin de la APA de 1922;
Gordon W. Allport escribi un artculo (Allport,1924) y Harry Helson (1898-1977) le
dedic su tesis doctoral (Helson, 1925, 1926).
11. Koffka fue profesor visitante de Cornell durante el curso 1924-25 (Sokal, 1984, pg.
1247). Despus de pasar en Wisconsin el curso 1926-27, se estableci en el Smith
College de Northampton, Mass. Para una biografa de Koffka, vase el libro de Molly
Harrower(1983). Para la estancia de Khler en la Universidad Clark, vase el artculo de
W. A. Koelsch (1990, pg. 160).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

155

El movimiento gestaltista se haba fraguado en el Instituto de


Berln en el seno de la oposicin a Wilhelm Wundt (1832-1920), el
padre de la psicologa experimental. Sus fundadores estudiaron con
Carl Stumpf (1848-1936), un discpulo de Franz Brentano (18381927) conocido por su aversin al experimentalismo indiscriminado
de Wundt. En una ciencia joven como la psicologa, la tarea ms
urgente no era la experimentacin, sino la formulacin de hiptesis
basadas en la observacin. Los experimentos vendran despus, una
vez reunido el nmero suficiente de hiptesis susceptibles de verificacin experimental.
En Alemania, los gestaltistas lanzaron el grueso de su artillera contra el mtodo de la introspeccin sistemtica que destruye la experiencia al descomponerla en tomos o sensaciones inertes. Ella era la principal culpable de la esterilidad de la psicologa acadmica y de su alejamiento de la vida real.
Como ha sealado Mitchel G. Ash (1980), Wertheimer tuvo que
hacer frente a la campaa de los filsofos contra los psiclogos que les
estaban arrebatando las principales ctedras universitarias12. Su respuesta a este desafo fue una nueva teora psicolgica capaz de explicar las experiencias humanas reivindicadas por los filsofos sin por
ello renunciar a la ciencia13. Pero esto requera una drstica reformulacin de los principios y mtodos de la ciencia conforme al nuevo
modelo de la fsica cuntica (Khler, 1920). El universo no era el mecanismo inerte de Newton, sino un campo dinmico de fuerzas en continua interaccin que estaba presidido por una tendencia general al
equilibrio, orden y estabilidad.
En el Nuevo Mundo, donde la introspeccin haba sido borrada
del mapa por el conductismo, los Gestaltistas dirigieron sus crticas
contra esta escuela y, ms en particular, contra la neurofisiologa en
la que se sustentaba. La reactologa de msculos y glndulas de
12. Wilhelm Dilthey (1833-1911) polemiz con Ebbinghaus (Caparrs, 1986, pgs. 177205). En 1913, los filsofos protestaron contra la concesin de las ctedras de filosofa
a los psiclogos (Ash, 1980, pgs. 406-407).
13. Para las metas de Wertheimer, vase Kofkka (1935, pgs. 18-21).

156

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Watson era incapaz de explicar la percepcin, el aprendizaje y la solucin de problemas14.


Estas crticas, expuestas por Koffka en la Universidad de Wisconsin
en presencia de Hull, fueron el catalizador del proceso que le llev a
una nueva teora de la conducta15.
Koffka en Wisconsin
Segn refiere en su Autobiografa, Hull quiso estudiar con Koffka,
pero no pudo hacerlo porque le fue denegada la beca para viajar a
Alemania. Entonces intent llevarle a Wisconsin y le consigui una
plaza de profesor visitante durante el curso 1926-192716. Una lectura
superficial de sus escritos autobiogrficos podra dar la impresin de
que fue entonces cuando decidi hacerse conductista despus de or
una conferencia de Koffka. Pero en realidad la conferencia tuvo lugar
a principios del ao 1925, como lo indica esta nota en la que se dice
que la sesin sptima del seminario del conductismo fue suspendida
para or explicar la teora de la Gestalt al profesor Koffka (BEHAVIORISM, I, pg. 40). Como el seminario comenz inmediatamente
despus de las vacaciones de Navidad, la conferencia tuvo que haberse celebrado a finales de febrero de ese ao17.
Hull no aclar nunca las verdaderas razones de su inters por la
Teora de la Gestalt, limitndose a decir que habl largo y tendido de
14. Segn Asch, Este cambio ya era visible en los primeros artculos de los tericos de
la Gestalt publicados en ingls, en los que las cuestiones empricas y metodolgicas de
la percepcin tuvieron ms relieve que las de cosmovisin (Asch, 1985, pg. 327).
15. En las Notas sobre un libro sobre psicologa del aprendizaje, de mayo de 1934,
Hull dice que Koffka estuvo en Wisconsin har unos 7 u 8 aos (Hull, 1962, pg. 854).
16. Vase la Autobiografa de Hull(1952a, pg. 154).
17. El texto no tiene fecha. Como el seminario se celebraba los lunes, la conferencia de
Koffka tuvo que tener lugar el 16 el 23 de febrero de 1925. Segn Gengerelli, la gran
preocupacin de Hull en aquellos momentos era la teora psicolgica; deseaba crear
una estructura terica que no recurriera a ninguna facultad ni entidad mentalista para
explicar la conducta. En sus aspiraciones era un conductista 200%, pero crea que el
conductismo de entonces no afrontaba los problemas que deban solucionarse los de
la motivacin y del propsito (Gengerelli,1976, pg. 685).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

157

ella con Joseph A. Gengerelli (1905-2000), estudiante de Wisconsin y


afn a las posiciones del grupo de Berln18.
Aunque Koffka tena un fondo de razn en sus crticas, el apasionamiento del que hizo gala produjo el efecto contrario al deseado. En
lugar de ganarle para la Gestalt, le convenci de que Watson no haba
ido lo suficientemente lejos en la defensa de sus posiciones. Por esta
razn, escribi en su Autobiografa: En lugar de convertirme a la
Gestalttheorie, el resultado fue una tarda conversin a una especie de
neoconductismo un conductismo dedicado especialmente a la determinacin de las leyes de la conducta y su sistematizacin deductiva
(Hull, 1952a, pg. 154).
En otro documento ms antiguo, una carta a Norman R. F. Maier
del ao 1931, Hull fue ms explcito en el reconocimiento de su deuda
hacia la escuela gestaltista. Segn escribi:
El movimiento de la Gestalt ha influido mucho en m. En mi opinin, sus crticas al conductismo ingenuo han sido su principal contribucin... las cuales fueron un estmulo para algunos al menos para
m y nos llevaron a reexaminar la situacin. Tras un ao de contactos con Koffka, llegu a la conclusin de que todas sus crticas al conductismo ingenuo eran prcticamente vlidas; pero en lugar de aceptar su opinin de que eran una demostracin de la insuficiencia permanente y estril del punto de vista general, sus crticas me animaron
a tomar la decisin de intentar una sofisticada psicologa del estmulo-respuesta, capaz de resolver estos problemas siempre y cuando se
le brindase una oportunidad19.

Paradjicamente, las crticas de Koffka le llevaron a intentar un


nuevo conductismo en el que tuvieran cabida los procesos superiores
del pensamiento. Veamos ahora sus reacciones frente a los libros de K.
Koffka (1924) y W. Khler (1925).
18. Hull escribe que no mucho despus de que el movimiento conductista barriese el
pas, vino de Alemania el movimiento de la Gestalt... Yo mantuve largas conversaciones
sobre estas cuestiones con un estudiante joven y brillante llamado Joseph Gengerelli
(Hull, 1952a, pag. 154)
19. Carta de Hull a Maier, 24.1.1931. The Maier Papers, Box M49. Archives of the
History of the American Psychology, University of Akron, (Ohio).

158

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El Desarrollo de la Mente
Los comentarios al libro de Koffka (1924) contienen algunos datos
interesantes en medio de su concisin. Desde una perspectiva negativa, Hull lament su olvido de cuestiones tan fundamentales como el
origen de las Gestalten perceptivas y sus relaciones con la conducta, o
el aprendizaje por ensayo y error20.
Sin embargo, su nfasis en las configuraciones estimulares planteaba problemas interesantes, como la explicacin de los instintos, la
influencia de las caractersticas abstractas, y los planes o propsitos.
Dicho con sus propias palabras:
En la vertiente positiva, el libro ha servido para llamar la atencin
sobre los defectos de la vieja psicologa, especialmente del asociacionismo, y la importancia concedida a la pauta o configuracin estimular ha suscitado la cuestin bsica de una explicacin mecanicista de:
1. Las tendencias algo indefinidas a la accin que ordinariamente
se consideran instintivas.
2. Cmo las sutiles caractersticas abstractas de las situaciones o
pautas pueden evocar todo tipo de respuestas.
3. Cmo puede tener cabida en una teora conductista el propsito o plan y, en tal caso, cmo puede operar a modo de factor selectivo, por ejemplo, en el aprendizaje por ensayo y error (BEHAVIORISM
I, pg. 83).

En lo que respecta al propsito, Hull pens que se trataba de una


presteza o disposicin a la accin que, en ltimo trmino, remita a un
proceso de facilitacin nerviosa21. Pero, viendo que esto era demasiado
vago, centr su atencin en las configuraciones gestlticas, que le merecieron el siguiente comentario:
20. Vase BEHAVIORISM I (pg. 82).
21. Segn las notas de Hull: La base ms simple para el mecanismo del propsito debera ser la facilitacin. Un estmulo como el dolor, o el hambre, inicia acciones de locomocin incansables, digamos. Tomemos el hambre en el laberinto. Qu tiene una galera o
va ciega para movilizar un mecanismo evitativo o inhibidor? Parece como si todo mecanismo adecuado o inteligible tuviera que constituirse a base de unidades... es decir, habra
que descomponer el sistema nervioso en secciones o, al menos, en semi-unidades capaces de operar una y otra vez la una sobre la otra. En el caso anterior, podra concebirse
un mecanismo de la disposicin o propsito, es decir, controlando la disposicin o direccin de la facilitacin y, por otra parte, llevndola a cabo (BEHAVIORISM I, pg. 84).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

159

Me parece que si el conductismo pusiese tanto nfasis en el principio de la pauta estimular como en el de la pauta de accin eliminara la principal objecin de la psicologa de la Gestalt y reunira las
ventajas de ambos sistemas.
Por tanto, y de acuerdo con esto, si los conductistas consiguen formular una hiptesis ms completa y elaborada que logre vincular a la
pauta estimular y a la pauta de accin (sistema de conexiones), harn
una gran contribucin a la psicologa y fortalecern enormemente su
posicin (BEHAVIORISM I, pgs. 85-86).

Aunque hablaba en tercera persona, sin identificarse plenamente


con el conductismo, pareca estar pensando en una psicologa objetiva
de la conducta ms atenta a las Gestalten o pautas estimulares. El paso
siguiente sera definir al propsito como un componente ms de la
pauta estimular, cosa que hizo cuando conoci el libro de Khler sobre
la inteligencia de los monos (1925).
La inteligencia de los monos
Como dijimos anteriormente, los experimentos de Khler en la Isla
de Tenerife pusieron contra las cuerdas a las teoras clsicas del aprendizaje. La conducta de los monos segua un curso rectilneo muy distinto a los zig-zags del ensayo y error, por lo que denotaba una cierta
inteligencia. Como escribi Khler: Mientras sus esfuerzos se dirigen
al objetivo, todos los estadios distinguibles de su conducta (como los
seres humanos en situaciones similares) parecen intentos completos
de solucin, ninguno de los cuales se presenta como resultado de unas
partes ordenadas accidentalmente (Khler, 1925, pg. 191).
El aprendizaje se caracterizaba por su naturaleza sbita y repentina, en contraste con el ensayo y error que era gradual y poda mejorar
con la prctica22. Por otra parte, como los animales no repetan nunca
22. Segn Khler, los gatos no escapan de las situaciones de confinamiento moviendo
pestillos o tirando de cuerdas. Los ensayos y errores son el producto de una situacin
experimental en la que no pueden ver el mecanismo de apertura de las cajas (Khler,
1925, pgs. 2-4). El insight se caracteriza porque es instantneo y no depende de la
repeticin. De ah que los asociacionistas tengan que derivar estrictamente del principio de la asociacin la captacin de una relacin entre dos cosas material, interna, (ms
universalmente: la captacin de la estructura de la situacin) (Khler, 1925, pg. 219).

160

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

los mismos movimientos, careca de sentido preguntarse cul era la


respuesta que haban aprendido. Lo que verdaderamente aprendan
eran las relaciones de campo entre los componentes de la situacin.
El libro de Khler impresion a Hull, como lo indica esta nota del 9
de mayo de 1925: Es una esplndida muestra de trabajo. En particular
me gustaron sus crticas a la teora de la asociacin. Vi que incidan
especialmente en el mecanismo del propsito (BEHAVIORISM I, s.p.).
El experimento consistente en coger el palo largo situado fuera de
la jaula con otro ms corto para emplearlo como instrumento para
alcanzar el pltano, le hizo ver la inadecuacin de su definicin anterior del propsito. Cmo es posible que un instrumento secundario se
transforme en una meta de conducta?
Tratando de encontrar una respuesta a esta pregunta, Hull pens en
las punzadas del hambre y stas le llevaron a definir el propsito
como un estmulo interno que poda condicionarse a las respuestas de
una serie conductual de la misma manera que los dems componentes
de la pauta estimular. Tal y como escribi:
Resulta totalmente claro que mi consideracin anterior del propsito era algo simplista. Khler suscita agudamente este problema
cuando considera el pensamiento propositivo. La pregunta es la siguiente: Qu mecanismo asociativo puede explicar el hecho de que
un proyecto secundario pueda ser introducido como medio para conseguir un objetivo primario?
En primer lugar, est muy claro que la pauta estimular es conjuntamente lo externo unido a lo interno (hambre). En circunstancias
simples, esta combinacin bajar el umbral de las sinapsis, que enviarn impulsos a los grupos de msculos, y estos producirn movimientos coordinados de prensin y llevarn el pltano a la boca, con
la ingestin del alimento (BEHAVIORISM I, s.p.)23.

El estmulo del impulso, junto con los estmulos externos, imprime una direccin a la conducta del mono en una situacin nueva en la
que no le sirven los hbitos adquiridos previamente.
23. En el volumen I del Seminario del Conductismo slo estn numeradas las 100 primeras pginas. El texto viene a continuacin de unas notas sobre los escritos de Lashley
(1923), Wheeler (1923) y Watson (1916b).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

161

En el caso ms sencillo, cuando un obstculo bloquea el camino


directo a la meta, lo ms probable es que se detenga unos instantes para
exponer sus rganos sensoriales a algn elemento de la pauta estimular que hasta entonces no haba advertido. Si este estmulo elicita la respuesta adecuada, el problema desaparece y cesan los tanteos.
En los problemas ms difciles, el animal no ha visto nunca juntos
a los componentes de la pauta estimular. Supongamos que una pantalla se interpone en su camino. Sus respuestas son controladas por el
impulso del hambre que le impele a buscar comida y por los estmulos
de la pantalla, que dirigen su brazo hacia al agujero por el que puede
alcanzar la fruta.
Una situacin ms complicada es la ya conocida en la que el animal
intenta en vano arrastrar la fruta con el palo corto y despus lo utiliza
para coger el palo largo situado fuera de la jaula y de esta manera conseguir el pltano. Al parecer, primero establece la asociacin palo corto-fruta y despus la transfiere al palo largo en virtud de la semejanza
entre ambas respuestas de coger. Dicho con sus propias palabras:
El propsito coger el palo ya interpuesto delante del propsito
fruta se transfiere al palo largo en virtud de la identidad o semejanza de la reaccin ya establecida entre palo y pltano. El animal inteligente reacciona a la parte de la situacin, mientras que el animal estpido no. (BEHAVIORISM I, s.p)

Aunque la terminologa es imprecisa, dado que propsito parece


referirse a la disposicin o presteza a coger, la identidad parcial de las
respuestas hace que las situaciones sean semejantes, a pesar de no
tener externamente nada en comn. Como esta identidad parcial contiene la clave de la solucin del problema, Hull la relacion inmediatamente con la inteligencia. Al parecer, el animal inteligente detecta la
similitud de los estmulos propioceptivos, lo que significa que es capaz
de responder a componentes muy pequeos de la situacin.
A continuacin, su atencin se centr en los hbitos generales, una
de las nociones ms difciles para la teora del aprendizaje, y los compar con una llave inglesa universal capaz de ajustarse a tuercas de
muchos tamaos distintos. Como deca esta nota del seminario del
conductismo:

162

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La accin sufre modificaciones cuando tropieza con obstculos y


stas se basan en unidades complejas previamente establecidas entre
las reacciones y una parte de la situacin (la analoga es la de una llave inglesa universal con una gran variedad de asideros que pueden
ajustarse a todas clases de tuercas y tornillos!) (BEHAVIORISM I, s.p.).

En suma, la lectura del libro de Khler le ayud a perfilar dos


mecanismos del pensamiento:
1. El propsito como estmulo. Rignano haba insistido en el papel
de los propsitos en el razonamiento, cosa que Hull acept de buen
grado. Pero el libro de Khler le ayud a definirlos como un componente ms de la pauta estimular. Dicho con sus propias palabras: La
cosa sera ms sencilla si pudiera asumirse que la disposicin, el hambre, por ejemplo,... forma parte de la pauta estimular. De hecho, parece probable que ocurra algo as (BEHAVIORISM I, s.p.).
El estmulo del hambre, en su calidad de estmulo, jugaba un papel
importante en la formacin de los hbitos generales de bsqueda de
comida, como veremos enseguida.
2. La generalizacin basada en la similitud de respuestas. Los estmulos propioceptivos explicaban las conductas inteligentes del insight.
As, los estmulos del coger la fruta con la mano y con el palo son idnticos, al menos parcialmente, y esta identidad explica la generalizacin
o transfer. Aunque Hull habla de propsitos, en realidad se est refiriendo a las respuestas que se transfieren de una situacin a otra.
Las conductas inteligentes son el resultado de un proceso de generalizacin mediado por los estmulos propioceptivos de las respuestas.
El elemento comn del transfer no est en el mundo externo, sino dentro del organismo, en las respuestas que emite frente a las situaciones
problemticas.

3. SEMINARIOS SOBRE EL CONDUCTISMO


Hull dedic dos cuadernos a estos seminarios. El primero contiene
las notas del seminario que comienza en enero de 1925 y concluye en
mayo de ese ao, junto con los comentarios a los libros de Koffka y
Khler analizados en el apartado anterior. El segundo cuaderno, fecha-

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

163

do en abril de 1927, contiene las notas de lectura del libro Una Base
Terica de la Conducta Humana (Weiss, 1925), junto con otras notas
tituladas sistema de psicologa mecanicista que no incluy en los
Libros de Ideas debido a problemas de falta de espacio24.
El seminario de 1925
Como indicamos anteriormente, el seminario pretenda ser un
estudio crtico de las principales teoras conductistas con vistas a
encontrar ideas para una explicacin de los procesos superiores del
pensamiento. Dicho con palabras de Hull:
Hacer un examen crtico y constructivo de las distintas hiptesis
conductistas... La parte constructiva intentar una explicacin conductista de aquellos campos que todava no han sido explorados por
los conductistas... En cierto sentido ser un intento de traducir detalladamente a trminos conductistas la antigua psicologa para ver
cmo funciona (BEHAVIORISM I, pg. 1).

Las sesiones del seminario se organizaron en torno a dos textos


fundamentales: la Psicologa desde el Punto de Vista de un Conductista
(Watson, 1919) y el libro Conductismo y Psicologa (Roback, 1923). El
primero representaba al conductismo clsico, mientras que el segundo
era un fiel exponente de la oposicin ms radical a todo lo que sonase
a conductismo25. La eleccin del libro de Abraham A. Roback (18901965) vena dictada por el deseo de estudiar con cierta imparcialidad
las ventajas e inconvenientes de la psicologa de la conducta. Pero sus
prejuicios y falta de objetividad muy pronto movilizaron a Hull en
favor de las posiciones de Watson.
24. Al comienzo del Libro de Ideas X, en junio de 1926, Hull escribe que durante los
ltimos meses olvid comprar un libro, y las notas... han sido colocadas en mi libro de
notas sobre el conductismo (I.B.X, pg. 1).
25. Abraham Aaron Roback (1895-1965), psiclogo polaco de origen judo, se doctor en
Harvard (1917). Profesor de las Universidades de Pittsburgo, Harvard, Clark, y Emerson
College de Boston, dedic el libro a E.B. Titchener y W. McDougall, los dos pilares de la
psicologa anglo-americana (Roback, 1923, pg. 5). Autor de numerosos libros, incluida
una History of American Psychology (1952), el ms conocido fue The Psychology of Character (1928). Para la biografa de Roback, vese Allport (1965) y Winston (1998).

164

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En temario del seminario inclua las nociones tradicionales de conciencia, introspeccin, sensacin, imgenes, atencin, voluntad, propsitos, creencias, inteligencia, etc.26 Sorprendido por lo atpico de esta mezcla, Hull escribi: me llama la atencin que todo esto es una especie de
conductismo analtico. Quiz le parezca una novedad al simple conductista. El se imagina ms dinmico y funcional (BEHAVIORISM I, pg. 5).
El seminario tuvo trece sesiones, o quiz catorce, ya que las notas
no son del todo claras. Las seis primeras tomaron el texto de Watson
(1919) como punto de referencia, y la sptima vers sobre las aportaciones de los primeros conductistas. En la segunda parte del seminario, Hull sigui el libro de Roback (1925) y estudi la teora de las emociones James-Lange y sus relaciones con el conductismo, la tica, la
religin, los tests, el condicionamiento y otros temas afines.
La idea de un conductismo compatible con la conciencia se manifiesta con claridad en esta respuesta a la pregunta de si la negacin de
la conciencia pertenece a la esencia del conductismo:
Me inclino a pensar que s... Pero cuanto ms lo considero, mayor
es mi inclinacin a pensar que un conductismo verdaderamente adecuado tendra que afrontar y explicar conductualmente todos los conceptos, procesos, etc. de la vieja psicologa, entre los que debe estar el
fenmeno de la conciencia. Si es posible demostrar que tienen conciencia ciertas clases de impulsos (o las acciones correspondientes), que
otros como los cinestsicos, vestibulares, etc. tienen conciencia muy
dbil, mientras que otros como la secrecin y procesos autonmicos
carecen de ella. Aqu tambin puede entrar la actividad subconsciente (como el doble pensamiento inducido por el trance, en el que el
sujeto resuelve dos problemas distintos al mismo tiempo), aunque
probablemente en un sentido distinto (BEHAVIORISM I, pgs. 6-7).
26. Temario del seminario: El conductismo. Relacin mente- cuerpo. Explicacin conductista de la sensacin. Imaginera. Discriminacin. Mtodo analtico y William
James. Atencin. Conciencia. Voluntad. Conductismo y propsito. Libertad de eleccin.
Conductismo y responsabilidad, castigo. Planes o intenciones. Problema del fingimiento y mentira. Relacin mdico-paciente e introspeccin. Creencia. Inteligencia. Deseo.
Emocin: teora James-Lange. Instintos y reflejos. Hbito y personalidad. Accin
ideo-motora. Actividad subconsciente, sugestin. Las notas hacen referencia a Koffka
(1924), Khler (1925), Watson (1913; 1916b; 1924), Roback (1923), Lashley (1923),
Wheeler (1923) y Weiss (1925). Vase BEHAVIORISM I, pgs. 3-5).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

165

Hull pensaba que la conciencia tena pleno derecho a figurar en los


libros de psicologa, siempre y cuando fuese definida objetivamente. De
ah sus esfuerzos por traducirla al lenguaje del estmulo y la respuesta.

Conciencia e introspeccin
Al igual que en otras ocasiones, Hull identific a la conciencia con
el lenguaje, de modo que, segn l, eran conscientes los procesos que
tienen una conexin orgnica (nerviosa) con el lenguaje (BEHAVIORISM I, pg. 7). Pero tambin podan serlo aquellos estmulos que evocan la respuesta de todo el organismo, como deca W. Kempf en Las
funciones autonmicas y la personalidad (1918)27. Para este autor,
segn Hull, la conciencia es la reaccin del cuerpo en cuanto totalidad a la actividad especial o sensorial de una o varias partes del mismo (BEHAVIORISM I, pg. 8). La diferencia entre la conciencia y la
inconsciencia sera la misma que la que existe entre el todo y la parte.
Dicho con sus propias palabras: Son conscientes los estmulos que
requieren la reaccin de la totalidad del organismo, mientras que
aquellos que slo requieren la reaccin de una de sus partes no son
conscientes. Esto coincide con el espritu general del conductismo
(BEHAVIORISM I, pg. 8).
Ahora bien, ciertos reflejos comportan movimientos de todo el cuerpo y, sin embargo, no son conscientes28. Quiz ello sea debido a que los
movimientos son muy simples, pero los movimientos de la escritura
automtica realizan operaciones tan complejas como sumar, restar, multiplicar y dividir y, sin embargo, son inconscientes. Ocurre lo mismo que
cuando estamos absortos en el trabajo y no caemos en la cuenta de lo
que sucede a nuestro alrededor, aunque con una diferencia importante,
porque la personalidad inconsciente ejecuta perfectamente los movimientos de la escritura automtica. Tal y como continuaba Hull:
27. En el prefacio de The Autonomic Functions and Personality, Kempf (1918) se muestra deudor de Darwin, Sherrington, William James, Freud, Cannon, Bechterev y Watson.
28. Hull record el principio de la inervacin recproca de Charles S. Sherrington
(1856-1952), segn el cual cada reflejo parece exigir, o al menos implicar, a la otra parte del cuerpo (BEHAVIORISM I, pg. 8).

166

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En el caso de la doble multiplicacin, siendo ambas igualmente eficaces, el problema no es tan simple. Parece como si la que decidiera fuese la parte del lenguaje, siendo inconsciente la parte de la mano.
Idea
Posiblemente cada parte puede introspeccionar para s misma, es
decir, la voz puede introspeccionar para su parte y la mano para la
suya. Esto cuadrara en el supuesto de que hubiera una disociacin
corprea y quedaran relativamente separadas las partes de la mano y
del lenguaje. Pero Por qu en estos casos especiales faltan las conexiones normales entre ambos? (BEHAVIORISM I, pgs. 11-12).

Acto seguido, Hull se pregunt por qu el sujeto hipntico no tiene


conciencia de las imgenes del movimiento, y ello le hizo pensar en la
atencin. Segn escribi: El foco de la atencin debera ser aquella
pauta de accin que 1) se est ejecutando con ms vigor 2) se ha
extendido ms por el cuerpo (BEHAVIORISM I, pg. 13).
Si esto es as, cmo discriminar la diferencia mnima entre dos
pesos? La respuesta era prcticamente la misma que la de la tesis doctoral: la atencin selecciona el estmulo y el aprendizaje lo vincula a la
palabra ms pesado29.
Ahora bien, cuando se compara una experiencia presente con otra
ocurrida en el pasado debera salir favorecida la primera, cosa que no
siempre ocurre. Con palabras de Hull: Considerado superficialmente,
podra pensarse que si se compara un levantamiento presente con la imagen o pauta de accin atenuada de un levantamiento pasado, el primero
tendra que parecer necesariamente ms grande, puesto que el segundo,
es decir, el recordado, es ms dbil o menos intenso. Y sin embargo,
sabemos que esto no es verdad (BEHAVIORISM I, pgs. 16-17)30.
29. Textualmente: Cmo podemos afirmar (conductualmente) la diferencia mnima
perceptible entre dos pesos?... Tendra que haber una pauta distinta para 12 gramos y
para 14 gramos. Qu puede ser eso y cmo se trasmite la diferencia a la pauta posterior que introspectivamente parece ms pesada? Y qu es lo que conduce a la reaccin
vocal? (BEHAVIORISM I, pg. 14).
30. A continuacin, Hull relacion a la conciencia con los estados de tensin orgnica
de Kempf (1918). Tal y como escribi: Cuando se aprende un hbito o habilidad, todo
el cuerpo coopera, en el sentido de que todas las partes estn prestas a colaborar en la
consecucin de la meta... La conciencia cesa cuando desaparecen esos movimientos o
tensiones excesivas (BEHAVIORISM I, pg. 87).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

167

La autoconciencia, o conciencia de uno mismo, parece relacionarse con las reacciones defensivas, porque, segn Hull, si una luz es
demasiado brillante, el cuerpo se concentrar en la proteccin del ojo
y nos haremos autoconscientes, i.e. del ojo o del dolor del ojo (BEHAVIORISM I, pg. 87).
La introspeccin es la respuesta a los propios movimientos oculares, porque stos son ms pronunciados cuando examinamos
nuestros estados mentales. Esta idea se le ocurri a Hull en las siguientes circunstancias31:
Mientras descansaba en la cama esta maana... tuve lo que parece
ser un fogonazo de insight sobre la naturaleza de la introspeccin
segn la hiptesis conductista.
Tomemos el caso de la convergencia ocular en el experimento del
punto y el estereoscopio. Cuando la totalidad del cuerpo reacciona a
los puntos, entonces stos parecen estar ah fuera, es decir, tenemos
una percepcin espacial. Pero cuando la pauta de accin corprea se
orienta al menos en parte hacia los ojos (o msculos oculares), entonces puede decirse que estamos introspeccionando.
En el ejemplo anterior, cuando reaccionamos a los puntos somos
conscientes sin ms. En cambio, cuando reaccionamos a nuestros ojos,
al menos en parte, entonces estamos introspeccionando, es decir, somos
conscientes de nosotros mismos (BEHAVIORISM I, pg. 91).

Las imgenes son la reproduccin implcita de los movimientos


realizados con los objetos. Pero, qu decir del pensamiento sin imgenes? Segn Hull, el pensamiento sin imgenes sera tan difcil de
explicar en esta teora como en la antigua. Es una paradoja que el conductista tenga tanta necesidad de la imagen como el psiclogo clsico
(BEHAVIORISM I, pg. 92).
El 22 de abril de 1925, Hull defini al propsito como una predisposicin a la accin parecida a la de la hipnosis, o a la de un reloj despertador programado para sonar a una hora determinada. Si el reloj
dispusiera de receptores internos, podra tener conciencia del mecanismo, siempre y cuando se diese el estmulo adecuado, que en este
caso sera una pregunta.
31. La nota lleva la fecha del 12 de abril de 1925.

168

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En lo que respecta al significado, el conductismo lo identifica con


las respuestas evocadas por la palabra32. Como escribi Hull:
La explicacin conductista convencional del significado (de los
estmulos) es la reaccin resultante. Por ejemplo, para el soldado la
orden atencin significa que la accin viene a continuacin... Si el
organismo se encuentra en un estado en el que no emite ninguna respuesta, el estmulo carecer de significado. Esto puede darse en un
caso de sueo o cuando el organismo est ocupado con un estmuloreaccin, es decir, en la atencin (BEHAVIORISM I, pg. 96).

Roback no crea posible que una conducta del presente pudiese


representar a otra ocurrida en el pasado. Pero la objecin tambin
vala para la psicologa tradicional, que supone que los hechos pretritos son representados por los procesos nerviosos que operan en el presente. Hull analiz la nocin conductista de pasado con vistas a
resolver la dificultad, pero no parece que encontrase nada importante
a juzgar por las notas del seminario33.
Por esta misma poca, cay en sus manos el artculo Interpretacin
conductista de la conciencia (Lashley, 1923), en el que se define a la
introspeccin en funcin de las respuestas a los estmulos del movimiento. La definicin le mereci el calificativo de esplndida (BEHAVIORISM I, pg. 100). Raymond H. Wheeler (1923), por su parte, haba
identificado a la conciencia con la descarga nerviosa previa a la conducta. Pero estas definiciones dejaron de interesarle cuando vio que los experimentos de Khler cuestionaban la neurofisiologa atomista de la poca.
32. Titchener (1914) critic el olvido de los significados por parte de Watson, a lo que
ste respondi que el significado es un problema filosfico, y el psiclogo se limita a
observar las conductas instigadas por la palabra.
33. Segn Hull: Tomemos un caso de memoria verbal, por ejemplo, un experimento
ordinario de laboratorio. El estmulo genera una repuesta inmediata. Esto es el recuerdo. La asociacin puede explicarlo y, en consecuencia, no hay problema. El problema
est en cmo atribuir un pasado a unas pautas y novedad a otras... Parece como si interviniera un concepto de pasado. ste sera una suerte de pauta generalizada de accin...
Posiblemente opera una especie de disposicin o condicin del sistema neuromuscular... Quiz un buen modo de analizarla sera considerar los intervalos de corta duracin
y comparar el propsito o disposicin futura con la memoria o disposicin pasada...
Cmo puede esta disposicin ser accesible a la introspeccin?... Quiz por el uso de la
palabra (BEHAVIORISM I, pgs. 98-99).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

169

Pros y contras del conductismo


Hull encontr muchas cosas positivas en la teora conductista de
Watson, a pesar de sus reticencias iniciales hacia su persona34. As,
por ejemplo, las crticas de Roback a la idea del hombre mquina le
merecieron el siguiente comentario35:
Exactamente, qu quiere decir Roback cuando afirma que el
autmata terico no comprendi la importancia o trascendencia de
una sola de sus acciones?
Nota: importancia parece significar aqu que el autmata no era
capaz de decir cul era la razn de sus actos ni cul era aquel que
deseaba realizar. Lo primero mira hacia atrs y es memoria y lo
segundo mira al futuro y es propsito o meta. El propsito recordado,
en cuanto relacionado con la causa o estmulo, puede entrar en la
memoria. El mecanismo capaz de explicar o llenar esa pretendida falta es que el mecanismo del lenguaje, digamos, responder a ciertas
disposiciones del sistema neuromuscular siempre que sea desencadenado por algn estmulo como una pregunta. Entonces emitir una
serie de respuestas que corresponden a, o que significan lo dejado por
aquello que fue, o por la disposicin que produce la accin si no se ve
perturbada. Pregunta: Cules son los puntos bsicos del mecanismo
que asegura esa correspondencia? (BEHAVIORISM I, pgs. 47-48).

El conductismo abra nuevas perspectivas al estudio de los procesos


mentales. Como escribi a propsito de la memoria, ofrece la esperanza de una explicacin ms prometedora que la de la antigua psicologa,
dado que sta me parece totalmente estril (BEHAVIORISM I, pg. 97).
Por otra parte, sus limitaciones tericas no eran tan grandes si se
las compara con las de la psicologa tradicional. Es cierto que la expli34. Las notas sobre la persona de Watson dicen lo siguiente: Hablado de sus comienzos en Chicago, luego en Hopkins, algunos detalles ntimos de su divorcio, venta de las
cartas a los peridicos, fotografas de las mismas y venta posterior a la prensa de Nueva
York. Conexin de Watson con J.Walter Thompson Co. Sueldo inicial $8.000. Luego
$24.000... Mencionada discusin entre Watson y McDougall, en la que le acus de debilidad religiosa y los jueces dieron veredicto favorable a McDougall, mientras que los
estudiantes se lo dieron a Watson (BEHAVIORISM I, pg. 25).
35. Segn Roback, si los actos no son libres, carece de sentido castigar de modo diferente a los dbiles mentales y a los normales. Respuesta de Hull: probablemente el
dbil no caera en la cuenta del significado del castigo y por eso no tendra efectos
disuasorios (BEHAVIORISM I, pg. 52).

170

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

cacin del aprendizaje dada por Watson deja mucho que desear; pero,
se pregunt Hull, cunto mejor es la teora de las ideas o del
insight? Cmo es posible que una idea inmaterial pueda causar una
accin material? Violacin de la ley de la conservacin de la energa
(BEHAVIORISM I, pg. 69).
Hull le reconoci a Watson algunas intuiciones vlidas. As, el 9 de
mayo de 1925 examin su artculo Conducta y enfermedad mental
(Watson, 1916b), en el que propuso una interpretacin conductista de
la teora freudiana de las neurosis36. Su primera impresin no pudo ser
ms positiva, como lo indica este comentario:
Watson intenta traducir los conceptos freudianos a:
1) Hbitos infantiles que persisten en la edad adulta.
2) El cambio de afecto, comn en la literatura freudiana, es concebido como reflejo condicionado emocional.
Watson pone de relieve el papel de los mecanismos del lenguaje en
el informe verbal de los pacientes y en el experimento de la libre asociacin. Watson insiste en la duplicacin de los actos por las palabras,
lo cual es bastante sugestivo y convincente.
Me parece que las crticas de Roback a este artculo son bastante
poco limpias, en especial en lo que respecta a la introspeccin (BEHAVIORISM. I, s.p.).

El punto en el que Hull se mostr ms en desacuerdo con Watson


fue el relativo a la naturaleza del pensamiento. No vea cmo las imgenes podan ser simples reproducciones de los movimientos realizados con los objetos, porque en la experiencia introspectiva no las vea
como tales. Tal y como escribi:
Watson sostiene que si su teora de la conducta implcita es verdadera, entonces (al parecer) el pensamiento estara al mismo nivel
que ciertas acciones manifiestas o explcitas como el andar. La diferencia es notable al menos en un aspecto. Las respuestas implcitas
de las imgenes del color o de la percepcin de la profundidad no
son percibidas en absoluto como movimientos, sino como algo totalmente distinto (BEHAVIORISM I, pg. 77).
36. Para la interpretacin watsoniana de la teora de las neurosis de Freud, vase
Gondra (1985) y Rilling (2000).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

171

Las imgenes del pensamiento tenan que ser de una naturaleza


distinta a los dems movimientos corpreos.
Discrepancias con Weiss
Los desacuerdos de Hull con el conductismo clsico se manifiestan
con ms claridad en sus comentarios al libro Una Base Terica de la
Conducta Humana (Weiss, 1925), que cay en sus manos justo cuando
estaba a punto de concluir el seminario37.
Albert Paul Weiss (1879-1931) fue ms radical que Watson en lo que
respecta a reduccionismo fisiolgico, probablemente debido a la influencia de Max Meyer (1873-1967), profesor suyo en la Universidad de
Missouri. Meyer fue uno de los primeros en definir a la psicologa como
ciencia de la conducta (Meyer, 1911), pero lo hizo desde una perspectiva
neurofisiolgica, dado que pensaba que las leyes fundamentales del comportamiento haba que buscarlas en la fisiologa del sistema nervioso38.
Influido por Meyer, Weiss insisti en que la conciencia era un fenmeno biosocial, resultante de la accin conjunta del sistema nervioso
y del lenguaje recibido de la sociedad39.
En los primeros captulos del libro, Weiss habl de un solipsismo conductista (1925, pg. 56) apoyndose en el argumento de que
el conocimiento del estmulo depende totalmente de la respuesta
evocada por l, dado que todas las discriminaciones son de naturaleza sensorio-motora40.
En opinin de Hull, este solipsismo representa una vuelta al subjetivismo del filsofo George Berkeley (1685-1753). Si al mundo subjetivo le quitamos su base de sustentacin en la realidad externa, enton37. Hull conoci A Theoretical Basis of Human Behavior (Weiss, 1925) en mayo de
1925, y lo utiliz en los seminarios de los aos siguientes (I.B. IX, pgs. 25-26; I.B. IX,
pgs. 235-236 y BEHAVIORISM II).
38. Para la obra de Max Meyer, vanse los artculos de Erwin A. Esper en la bibliografa del final del libro (1966, 1967).
39. Para el conductismo de Weiss, vase la autorizada introduccin de Robert H.
Wozniak (1994, pgs. v-xxii).
40. Segn Weiss, Solipsismo es simplemente un reconocimiento del hecho de que
toda discriminacin es sensorio-motora... Para el conductista, solipsismo es un trmino
para designar el hecho de que el individuo no hace otra cosa sino reaccionar (Weiss,
1925, pgs. 56-57).

172

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ces quedara reducido a la nada. Como deca esta nota importante


sobre solipsismo conductista:
El psiclogo observa el estmulo y la respuesta del sujeto. Ambos
son igualmente reales y objetivos para l. Posteriormente ve que un
sujeto responde de la misma manera cuando no hay objeto. A continuacin generaliza que todo lo que un hombre conoce del estmulo es
su respuesta. Entonces: todo lo que conozco del mundo es mi respuesta. Quiz no haya ningn mundo y lo nico que exista sea mi respuesta. De ah el solipsismo. Pero esto va contra la asuncin original
de objetividad. As, esta subjetividad exige la objetividad para poder
ser demostrada. Si se niega la objetividad inicial entonces cae tambin
la subjetividad deducida de ella. De hecho, todo lo que podra concluirse es que quiz ocasionalmente mis respuestas carezcan de estmulo objetivo (BEHAVIORISM I, s.p.)41

Junto a esta discrepancia filosfica fundamental, Hull disinti con


Weiss en cuatro puntos importantes:
1. Naturaleza del Estmulo. Weiss propuso una definicin fsica del
estmulo, tal y como era definido en fisiologa. Segn poda leerse en
esta nota sobre la teora conductista de la naturaleza de un estmulo:
Weiss afirma que la onda snica es un estmulo. Que significa esto?
En primer lugar, no s como pueden conocerse las distintas partes de
una pauta estimular cuando lo nico que de ellas se conoce es una respuesta unitaria. En las respuestas tiene que haber ciertas partes especficas de cada campo estimular. Tienen que ser ellas las que den cualidad
a las sensaciones (I.B. IX, pg. 235).

Hull pareca ms prximo a la definicin molar de Tolman, quien


acababa de criticar la definicin de Watson por considerarla demasiado fisiolgica o molecular (Tolman, 1922).
2. Control Interno. Al tratar del control de la conducta, Weiss puso el
acento en los estmulos externos y se olvid de los estmulos internos del
organismo. Esta omisin mereci el siguiente comentario de Hull:
Cul es el nico modo de controlar la conducta segn Weiss?
(La estimulacin)
41. El texto viene a continuacin de una nota del 9 de mayo de 1925.

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

173

Nota: creo que pasa por alto la posibilidad de que el mecanismo


cuya existencia reconoce como probable pueda con toda probabilidad
tener una potencia especial para controlar la accin. Esto suscita la
cuestin de si la accin es controlada En qu sentido? En el de una
nave organizada? Un navo con un hombre en el timn, controlando?
Una nave con una brjula giroscpica elctrica? Entonces, el control
no es en buena parte una cuestin de responder a influencias internas, en cuanto distintas de las externas?
Las influencias conscientes, tienen que ser, como parece obvio,
alguna forma de actividad especialmente poderosa para determinar a
la conducta?
Probablemente los procesos simblicos son los ms poderosos,
pero por qu son tan prepotentes? (I.B. IX, pgs. 243- 244).

La compleja red de estmulos internos a disposicin del organismo


le permiten a ste controlar la conducta desde dentro, con relativa
independencia de la estimulacin externa.
3. Pensamiento Creativo. La creatividad no poda reducirse a una
simple combinacin aleatoria de hbitos, porque entonces el proceso
se alargara hasta el infinito, dado el elevado nmero de combinaciones posibles. De ah la pregunta: cul es el mecanismo asociativo que
evoca esas unidades del hbito en una asociacin correcta? (BEHAVIORISM II, s.p.).
Hull no crea necesario recurrir a un proceso especial del cortex,
porque los procesos cognitivos podan explicarse perfectamente con
los procesos sensorio-motrices de la periferia. Pero este periferalismo
conductista no era una excusa para evitar la cuestin de la direccin
interna del pensamiento? En su opinin, el psiclogo debera plantearse las siguientes preguntas:
1. Cul es el mecanismo asociativo del proceso de reduccin o
fragmentacin (del hbito)?
2. Cul es el mecanismo asociativo por el que esos fragmentos se evocan en una serie ordenada?
3. Cmo esos hbitos viejos pueden activar la novedad?...
4. Cmo una ausencia puede servir de estmulo continuo? (BEHAVIORISM II, s.p.)

174

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La respuesta a estas preguntas era fundamental para explicar el


pensamiento creativo.
4. Las Conductas Implcitas del Pensamiento. Hull vea difcil que
fuesen simples reproducciones de los movimientos con los objetos
porque las unidades de los hbitos simblicos eran extraordinariamente flexibles y daban origen a multitud de combinaciones nuevas.
Tal y como escribi:
Me parece que Weiss se equivoca y hace un anlisis demasiado
simplista de la conducta implcita... Mi idea es que la conducta implcita es el resultado de una combinacin enorme de ciclos conductuales originarios, de la abstraccin o aislamiento de unidades del hbito muy fluidas y flexibles que pueden combinarse (de algn modo) en
una serie ordenada, aun cuando antes no hayan operado nunca en esa
combinacin; aqu parece que estoy en total desacuerdo con Weiss
(BEHAVIORISM II, s.p.).

La flexibilidad de los hbitos simblicos explicaba la riqueza y


variedad de las imgenes mentales.
Sin embargo, no puede decirse que todo fuese negativo en el libro
de Weiss, entre otras razones, porque ste le ofreci a Hull una explicacin coherente de la previsin del futuro. Segn Weiss, las series
implcitas del pensamiento son ms rpidas que las del mundo externo y, por esta razn, terminan antes de que aparezcan los ltimos estmulos de las series mundanas. De ah la posibilidad de anticipar unos
acontecimientos que todava estn por llegar42. Esta fue la explicacin
de la previsin del artculo de las ideas de meta (Hull, 1931b), a pesar
de que no encontramos en l ninguna referencia al libro de Weiss.
42. Segn Weiss: Prever una accin solo significa que una serie anloga de reacciones
ha ocupado una posicin particular en una serie de conductas pasadas. Si en un
momento dado ocurre implcitamente una reaccin de esa serie, ir seguida de los efectos implcitos de toda la serie original. Esa parte que todava no se ha repetido abiertamente ser repetida implcitamente y esto es lo que significa prever la conducta futura
(1925, pg. 356). Comentario de Hull: Creo firmemente que el sujeto puede prever las
consecuencias de la accin antes de ejecutarla. Lo consigue gracias a una serie de respuestas simblicas que marchan rpidamente y anteceden (o pueden anteceder) a la
reaccin manifiesta (BEHAVIORISM II, s.p.).

RAZONAMIENTO, GESTALT Y CONDUCTISMO

175

Conclusin
Los aos 1924 y 1925 fueron cruciales para Hull. El seminario del
razonamiento le confirm en la idea de que la explicacin de este proceso no poda hacerse a espaldas de los impulsos biolgicos del organismo. Pero la vaguedad conceptual de Rignano (1923), y de la psicologa introspeccionista en general, haca muy difcil, por no decir que
imposible, su traduccin al lenguaje objetivo de la ciencia.
En el seminario del conductismo del ao 1925, Hull tom conciencia de la superioridad del enfoque de Watson en esta cuestin fundamental. Al trmino del mismo, estaba dispuesto a intentar un conductismo ms atento a las variables internas del organismo. El propsito,
definido como estmulo del impulso, la generalizacin basada en la
similitud de respuestas, y la combinacin de las unidades del hbito
bajo la direccin del propsito, representaban un primer paso en esta
direccin. Por eso, a finales de 1925, se hizo la siguiente pregunta:
Cul ser el nombre idneo para una psicologa del estmulo y respuesta rigurosa, que rechace las entidades no fsicas y explique todos
los procesos en trminos del E-R, desde las alucinaciones e imgenes
hasta el insight razonado, el propsito y la voluntad? (BEHAVIORISM
I, pg. 67).

Aunque todava no dio una respuesta clara a esta pregunta, Hull


estaba convencido de que la nueva teora debera seguir las huellas de
Hobbes un materialista, Comte, Cattell, James en sus ltimos escritos
filosficos, los Realistas - Woodbury, Burt y Santayana, los Neorrealistas,
Perry, E. Holt... el Pragmatismo - Dewey (BEHAVIORISM I, pg. 66).
Cuando escriba estas lneas, comenzaba a saborear el xito de la
mquina de correlaciones, un aparato que ejecutaba unas operaciones
aritmticas que hasta entonces haban sido patrimonio de la mente
humana. No sera posible disear una mquina similar, capaz de emitir juicios y razonar inteligentemente? Para un mecanicista como l, la
idea de un robot psquico no era algo descabellado, sino una posibilidad
con muchos visos de realidad. Como veremos en el captulo siguiente,
ella le sirvi de gua cuando intent unir los mecanismos del pensamiento en lo que sera el embrin de su teora de la mente humana.

Un sistema de psicologa
mecanicista

Al concluir el ao 1925, Hull era un valor en alza dentro de la psicologa. Su posicin acadmica en Wisconsin se haba consolidado con
el nombramiento de profesor y la mquina de correlaciones le haba
ganado un merecido prestigio entre sus compaeros de profesin. En
su nimo lata el deseo de derrotar a los gestaltistas en su propio terreno con una explicacin ms coherente del insight, basada nicamente en los principios de la asociacin estmulo-respuesta. De ah
que su proyecto principal para el ao 1926 fuese la elaboracin de un
sistema consistente de psicologa mecanicista (I.B.X, pg. 1).
Cmo explicar la conducta inteligente de los monos de Khler en
unas situaciones completamente nuevas? La semejanza no poda estar
en los estmulos externos, que eran totalmente distintos a los experimentados anteriormente, por lo que haba que buscarla dentro del
organismo. En los problemas de uso de palos, la solucin la brindaban
los estmulos de las respuestas de coger el palo y coger la fruta, que
eran parcialmente idnticos; pero esta solucin no era vlida para los
problemas de construccin de instrumentos en los que haba que unir
dos hbitos aprendidos por separado. Cul era el mecanismo de esta
sntesis o unin de hbitos?

178

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Hull intent responder a estas preguntas en 1926 con una serie de


mecanismos asociativos y, al ao siguiente, esboz una nueva teora
conductista de la ciencia basada en el mtodo deductivo. De modo
que, al finalizar 1927, tena lo fundamental de su respuesta a los gestaltistas: una explicacin cientfica del insight que reuna la doble
condicin de ser asociacionista y, al mismo tiempo, sistemtica o
deductiva.

1. PRIMEROS MECANISMOS DEL PENSAMIENTO


En el Libro de Ideas IX hay una nota sobre el conductismo de Weiss
en la que Hull expresa por primera vez la idea de las jerarquas de pautas de accin en relacin con el conocimiento1. Tal y como deca la
nota:
Al parecer, el organismo aprende... que las reacciones de una clase
deben ir seguidas por reacciones de otras ciertas clases (llamadas reales o verdaderas), mientras que las reacciones que siguen a otros tipos
de reacciones no van seguidas por ninguna reaccin particular (caso de
imgenes)... Todo parece como si el gran secreto del conocimiento de
los mecanismos mentales fuese una cuestin de jerarquas de pautas
de accin dentro del organismo (I.B.IX, pg. 26).

Los movimientos internos del pensamiento pueden ir seguidos de


reacciones que representan simblicamente a la realidad, o pueden no
ir seguidos de ellas, como ocurre en la imaginacin o fantasa. Pero el
conocimiento humano siempre comporta la presencia de unas jerarquas de pautas de accin dentro del organismo2.
Por esas mismas fechas, Hull le aadi una nueva caracterstica al
estmulo del impulso, a saber, la de ser persistente. Como escribi en
esta nota:
1. El texto aparece a continuacin de otro sobre el problema del idealismo subjetivo
o conductismo subjetivo de Berkeley (I.B. IX, pg. 25). Aunque no est fechado, tuvo
que ser escrito en febrero de 1926.
2. Smith relaciona la nocin de las jerarquas con la aficin de Hull a la lgica deductiva, porque sta se caracteriza por la forma jerrquica (Smith, 1986, pg. 159).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

179

Cuanto ms estudio el razonamiento, tanto ms me persuado de la


importancia de la cuestin del propsito, sea cual sea su fisiologa. La
cosa es que dirige los procesos asociativos. Sin l no habra ninguna
accin persistente.
Uno de los tipos de propsito ms obvios es el hambre. Esto significa que hay un estmulo persistente operando dentro del organismo
(I.B.IX, pg. 38).

Las contracciones del estmago coinciden en el tiempo con las respuestas que llevan al alimento debido a su persistencia, y esta contigidad temporal hace que se asocien a ellas.
Acto seguido, Hull explic la abstraccin conceptual con el mecanismo de la respuesta condicionada a varios estmulos distintos. En la
deduccin de este principio se vali por primera vez uno de esos diagramas de las secuencias del hbito que despus utilizara profusamente en sus artculos tericos.
Como la neurofisiologa de la poca no poda explicar la equivalencia funcional de dichos estmulos, Hull concluy que la vinculacin de los procesos del aprendizaje a cualesquiera neuronas individuales puede y debe descartarse definitivamente (I.B.IX, pg. 74). La
posibilidad de evocar la misma respuesta con tantos estmulos diferentes cuestionaba el dogma de las conexiones puntuales entre los centros nerviosos sensoriales y motores.
A continuacin, Hull realiz unos experimentos informales con su
hijo, un nio de corta edad, que pretendan ser una rplica de los experimentos de Khler. En el curso de los mismos, tuvo la oportunidad de
observar in vivo el despliegue ordenado de las distintas organizaciones del hbito.
En una fecha prxima al verano de 1926, Hull volvi a reflexionar
sobre la naturaleza del pensamiento y, al concluir ese ao, encontr el
mecanismo del adelantamiento de las respuestas de meta con el que
explic los cortes de los hbitos simblicos del pensamiento y las conductas propositivas orientadas hacia metas especficas.

180

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El propsito como estmulo persistente


Rignano haba insistido en la naturaleza propositiva del pensamiento. Por otra parte, el propsito fue el arma principal esgrimida por
William McDougall (1871-1938) contra la psicologa conductista, a la
que acus de convertir al ser humano en un robot mecnico a merced
de la estimulacin externa, sobre todo despus del rechazo de los instintos por parte de Watson3.
Hull estaba convencido de que el propsito jugaba un papel fundamental en la direccin del pensamiento. Como vimos anteriormente,
en un primer momento lo explic en funcin de unas disposiciones
fisiolgicas. Despus de leer La Mentalidad de los Monos (Khler, 1925)
lo concibi como un componente ms de la pauta estimular y ahora,
dando un paso ms, lo defini como un estmulo persistente que se
mantiene activo durante la ejecucin de las respuestas que terminan
con l. Al ocurrir al mismo tiempo que las respuestas, se asocia a ellas
en virtud del principio de la reintegracin y despus tiende a movilizarlas con independencia de la situacin externa. Est donde est, el
animal iniciar las conductas de bsqueda del alimento siempre que
sienta en su estmago las punzadas del hambre4.
Como es bien sabido, esta nocin hunde sus races en la obra del
fisilogo Walter B. Cannon (1871-1941), cuyo libro de las emociones
tanto impresion a Hull5. Sus investigaciones sobre los impulsos del
hambre y la sed (Cannon 1911, 1912, 1915) indicaban la presencia de
unos estmulos locales, como las contracciones del estmago en el primer caso, o la sequedad de boca en el segundo, que acompaaban al
estado de necesidad fisiolgica. La teora de la estimulacin local del
impulso, confirmada por los experimentos de Anton J. Carlson (1912,
1916), brindaba una explicacin de la motivacin humana en funcin
de las necesidades fisiolgicas ms bsicas del organismo6.
3. Tolman (1925) tambin define al propsito en trminos de persistencia, pero los
Libros de Ideas de esta poca no contienen ninguna referencia a l.
4. El estmulo persistente del impulso guarda cierto parecido con el propsito de
W. James, quien lo defini como la actividad persistente de ciertos procesos cerebrales
bastante definidos a lo largo del curso total del pensamiento (James, 1890, I, pg. 583).
5. Para la obra de Walter Cannon, vase el libro de Benison y Barger (1987).
6. Vase Psychology in America (Hilgard, 1987, pgs. 355-358).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

181

La primera referencia al hecho de la asociacin entre el estmulo


del impulso y las respuestas del hbito la encontramos en esta nota de
los Libros de Ideas:
Al parecer, este estmulo solo impele a actos ms o menos aleatorios. Cuando stos llevan a situaciones que elicitan respuestas consumatorias, entonces se establecern respuestas condicionadas y con
ellas el aprendizaje o hbito.
Cuando el hambre forma parte de la pauta estimular y los movimientos aleatorios han expuesto el rgano sensorial (ojo) a una parte especfica de la pauta estimular, esta combinacin inducir inmediatamente la respuesta de comer porque lo ha hecho anteriormente,
aun cuando las dems circunstancias sean muy distintas. Es un caso
de reintegracin (I.B. IX, pgs. 38-39).

Los movimientos de bsqueda de comida movilizados por el impulso son relativamente independientes de la situacin en la que se
encuentre el animal y, por esta razn, pertenecen a la categora de
hbitos generales. Dicho con otras palabras, las unidades establecidas
inicialmente por ensayo y error se unen para formar grupos de hbitos generales bajo la direccin del estmulo del impulso, que en este
caso es el hambre. Pero el mecanismo tambin opera en la formacin
de otros hbitos como el de sortear obstculos o manipular objetos de
toda clase. Dicho con palabras de Hull:
Cuando llegamos a un camino empinado, ya sea de tierra, roca o
hielo... procuramos rodearlo... Reaccionamos a aquellas partes de la
situacin que son similares a las que encontramos en nuestras mltiples experiencias de aprender a andar.
De modo anlogo, en las mltiples experiencias de manipular
objetos diferentes, en las que una tensin especfica es parte ms o
menos continua de la pauta... pasaremos por alto la forma particular
del objeto (a no ser de que sta pertenezca a la pauta dinmica)(I.B.
IX, pgs. 41- 42).

Los experimentos de Khler mostraban con claridad el despliegue


ordenado de estos hbitos generales. Cuando un obstculo le impide al animal alcanzar el alimento con la mano, ste recurre a otros

182

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

hbitos alternativos y lo hace de un modo ordenado de acuerdo con la


fuerza de las tendencias asociativas de los distintos hbitos. Por ejemplo, si el pltano cuelga del techo, el mono intentar cogerlo con un
palo corto. Si no lo consigue, movilizar el hbito de subirse a la caja,
que es el siguiente de la serie. Si ste tambin falla, el animal subir a
la caja y alcanzar el pltano con el palo. Este despliegue ordenado de
hbitos equivalentes, que despus recibira el nombre de jerarqua de
familias de hbitos, explicaba la continuidad de las conductas inteligentes del insight.
Sin embargo, los impulsos del hambre y la sed no parecen jugar un
papel relevante en el pensamiento conceptual, por lo que se hace preciso encontrar un nuevo mecanismo que lo explique.

La respuesta comn a varios estmulos


Supongamos que condicionamos la misma respuesta a varios estmulos que no tienen nada en comn desde un punto de vista objetivo. Entonces tendramos la situacin representada en la figura 5.1,
en la que las tendencias asociativas de los estmulos S, S1, S2, S3, S4,
etc. convergen en la produccin de la respuesta R. Si todos los estmulos evocan la misma respuesta, entonces todos ellos producirn el
mismo estmulo propioceptivo (sr) generado por ella, y dicho estmulo interno se convierte en el ncleo de identidad parcial que explica su semejanza.
Fig. 5.1.
Respuesta comn a varios estmulos (I.B. IX, 55)

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

183

Supongamos ahora que condicionamos el estmulo propioceptivo


sr a la respuesta Rx, que es la primera de una serie que termina en una
reaccin defensiva de evitacin o de huida7. En virtud de este condicionamiento, todos los estmulos (S, S1, S2, S3, etc.) habrn adquirido
la capacidad de evocar la reaccin defensiva sin necesidad de una
prctica previa. Como escribi Hull:
El punto es que todas esas cosas, que pueden ser profundamente
desemejantes desde un punto de vista sensorial, sin embargo, gracias
a las cosas que vienen detrs o estn fsicamente asociadas con ellas,
son capaces de establecer reflejos condicionados (o al menos respuestas asociadas)... Y dicha respuesta, una vez asociada a una variedad de
situaciones, por una afortunada combinacin de circunstancias puede
condicionarse a una jerarqua de reacciones. Entonces, en virtud de la
conjuncin en esta respuesta comn de los estmulos ms diversos,
todos pueden evocar automticamente la respuesta afortunada RX
(I. B. IX, pg. 55).

Consciente de la importancia del hallazgo, en una nota un poco


posterior, escribi que es posible que este principio marque el
comienzo de una nueva poca si puede ser desarrollado en una obra
sistemtica (I. B. IX, pg. 56). Hull pens que el libro podra titularse psicologa de las jerarquas asociativas, pero como estas palabras parecan difciles de entender para el pblico en general, continu escribiendo, era preciso buscar una palabra reclamo tan clara
como conductismo, Gestalt o configuracin. A pesar del absurdo lgico que supone, en la prctica tiene una importancia extraordinaria
(I. B. IX, pg. 57).
Hull acababa de encontrar la explicacin de la abstraccin conceptual. Cuando el pensamiento singulariza una cualidad que no tiene
una existencia independiente, su contrapartida fsica est dentro del
7. La respuesta comn, segn Hull, puede ser implcita, estar totalmente oculta y
carecer de importancia en s misma. Pero su presencia es suficiente para movilizar una
serie de reacciones combinadas y organizadas que pueden resultar satisfactorias quiz
por ensayo y error (I.B.IX, pgs. 55-56).

184

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

organismo. Los estmulos S, S1, S2, S3 y S4 son completamente distintos y no tienen ningn elemento comn, pero todos evocan en el
organismo el mismo estmulo propioceptivo (sr) y este estmulo interno es el ncleo de identidad que explica su semejanza. Todos ellos son
idnticos en el elemento sr.

La mquina pensante
El 1 de marzo de 1926, Hull se propuso ordenar los principios descubiertos hasta entonces en una mini-teora y para ello emple el procedimiento heurstico de imaginar una mquina psquica que fuese
capaz de pensar. Tal y como escribi:
ltimamente me ha llamado la atencin muchas veces el hecho de
que el organismo humano es una de las mquinas ms extraordinarias y, sin embargo, una mquina. Y ms de una vez me ha impresionado, al menos en lo que respecta a los procesos del pensamiento,
que sera posible construir una mquina capaz de realizar todas las
funciones esenciales del cuerpo... Y como la mejor manera de analizar los requisitos bsicos del pensamiento quiz sea pensar en los
puntos esenciales de este mecanismo... puedo desarrollar esta idea
haciendo unas suposiciones lo ms frugales posibles y de tal naturaleza que pueda alcanzarse un conocimiento probable sobre su veracidad. Cuando tenga que hacer una suposicin nueva, ella versar sobre
alguna accin nueva del sistema nervioso... Este ser el comienzo de
toda clase de investigaciones encaminadas a verificar las diversas
hiptesis. De hecho, es probable que todo se reduzca a una frmula
matemtica, y no es inconcebible que pueda construirse un autmata
a imagen del sistema nervioso, capaz de aprender y adquirir de la
experiencia un grado de inteligencia considerable en contacto con el
medio ambiente (I.B.IX, pgs. 59-60).

La idea de una mquina pensante probablemente tena algo que ver


con el artculo de Lashley sobre la conciencia (1923), en el que se
hablaba de una mquina consciente basada en los principios del

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

185

reflejo condicionado8. Pero dejando a un lado este paralelismo, Hull


comenz por el mecanismo de la recepcin de estmulos y lo imagin
distribuido desigualmente por las distintas partes del aparato, de
modo que las respuestas ntidas solo se diesen en puntos muy concretos. Los movimientos son aleatorios y no cesan hasta que la situacin
es satisfactoria.
Las distintas partes de la mquina gozan de una cierta autonoma,
pero se hallan sometidas a diversas jerarquas de control que no
dependen directamente del sistema nervioso central. Como escribi
Hull: Es evidente que en el cuerpo este control no tiene que estar en
alguna parte superior del sistema nervioso, sino que puede originarse
en cualquier otra parte del cuerpo y, por un proceso de condicionamiento, controlar a una determinada parte, aunque presumiblemente
gracias a la mediacin de las partes superiores del sistema nervioso
que sirven de puente o elemento mediador (I.B. IX, pg. 62)9.
Los movimientos se seleccionan de acuerdo con las leyes del efecto
y del ejercicio, y esta seleccin les da una consistencia y organizacin
superiores a las del simple azar.
La mquina puede realizar abstracciones sensoriales, respondiendo
a ciertas partes de las pautas estimulares con la respuesta con la que
en ocasiones anteriores respondi a la totalidad. Con palabras de Hull,
dispone de clases de reacciones frente a situaciones que tienen semejanza sensorial (I.B. IX, pg. 63). Adems, el mecanismo de la respuesta comn le permite realizar abstracciones de orden superior. Tal
y como continuaba el texto:
8. Lashley imagin una mquina capaz de ejecutar todas las actividades neuromusculares y glandulares del hombre; una mquina construida sobre los principios del
reflejo, cuyas partes son capaces de sumacin, facilitacin e inhibicin de la actividad,
y capaz de reaccionar a las fuerzas mecnicas... de modo que responda a la estimulacin externa y a sus propias actividades (Lashley 1923, pgs. 330-331). Las respuestas
tienen una organizacin jerrquica, de modo que unas veces responden las partes y
otras veces lo hace la totalidad. Su paralelismo con la mquina de Hull es evidente, aunque ste no cita a Lashley.
9. El periferalismo de Hull coincide con el de Watson, para quien el crtex no es ms
que un rgano de conexin entre las corrientes entrantes y las que salen hacia los msculos.

186

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El caso siguiente sera aquel en que situaciones totalmente distintas


desde un punto de vista sensorial van seguidas de estmulos o respuestas similares, como, por ejemplo, una cosa que produce dolor de estmago, etc. Esta identidad de respuesta aprendida servira para unir a la
mayor variedad de cosas sensorialmente diferentes en la produccin de
reacciones idnticas (I.B. IX, pg. 63).

Hull concluy este su primer esbozo de una teora sistemtica de la


mente humana con unas consideraciones sobre las coordinaciones
musculares. Cualquier pauta estimular puede evocar una combinacin
de respuestas extraordinariamente compleja, y su ms leve cambio
puede dar origen a una amplia gama de gradaciones cuantitativas en
la intensidad de las respuestas. De ah la importancia del principio de
las jerarquas del hbito:
Cuanto ms estudio la materia, ms me impresiona la probable
importancia de un principio muy fluido y universal de las jerarquas
del hbito o jerarquas estmulo- respuesta (I.B.IX, pg. 65)

Hull record los experimentos de Khler, en los que los animales


responden de un modo ordenado de acuerdo con la fuerza de las tendencias asociativas. Las unidades estmulo-respuesta se establecen por
ensayo y error, pero despus van combinndose bajo la direccin del
mismo principio general, y estas combinaciones ordenadas explican el
insight.
El 8 de marzo de 1926, propuso una nueva ley molar de asociacin
nerviosa con vistas a explicar las equivalencias estimulares y salir al
paso de las crticas gestaltistas10. Supongamos que a un sujeto le enseamos a decir sigma cuando un objeto incide en la parte derecha de
su retina. Si posteriormente lo ve en la parte izquierda, dar la misma
respuesta a pesar de los cambios de la imagen visual. En consecuencia, escribi:
10. Khler rechaz el paralelismo perfecto entre la percepcin y la sensacin (Khler,
1913). Koffka observ que los gatos de Thorndike emplean distintas respuestas para abrir
la jaula (Koffka,1924, pg. 160) y se apoy en el testimonio de Leonard T. Hobhouse y las
crticas de Stout (Koffka, 1924, pg. 366, nota 143). En los Estados Unidos, los gestaltistas criticaron la teora de las conexiones nerviosas puntuales. Karl Lashley, por su parte,
empleara argumentos parecidos contra la teora de Pavlov (Lashley, 1930, 1933).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

187

Parece obvio que la teora de la asociacin entre las neuronas ms


simples no puede explicar las equivalencias de la pauta reactiva cuando la respuesta puede ser evocada por un grupo de neuronas no usadas antes (I. B. IX, pg. 73).

El aprendizaje no depende de la accin de las neuronas individuales. El sistema nervioso opera como una cerradura especial que responde a la relacin existente entre las muescas, en lugar de responder
al tamao de las mismas11.
Acto seguido, Hull repiti los experimentos de Khler con su hijo
de apenas dos aos de edad.

Experimentos de resolucin de problemas


En el Noveno Libro de Ideas hay constancia de dos experimentos
informales realizados a fines del primer semestre de 1926.
El primer experimento planteaba el problema de sacar una golosina
encerrada en un recipiente de cristal. La respuesta inicial del nio fue
intentar meter la mano por el orificio del recipiente, pero no lo consigui
porque era demasiado estrecho. Entonces cogi una aguja larga, pinch
la golosina y trat de sacarla al exterior. Pero como no caba por el agujero, la troce con la aguja y fue sacando los trozos de uno en uno.
En el segundo experimento, la tarea consista en coger un caballito
que estaba dentro del habitculo protegido donde sola jugar el nio.
Nuevamente intent la va directa, consistente en meter la mano por
los barrotes de la barandilla; despus intent saltar por encima de ella,
cosa que Hull no se lo permiti. Tras unos momentos de vacilacin, el nio vio un palo en el suelo, lo tom, arrastr el caballito hasta la barandilla y lo cogi con sus manos.
11. Segn Hull: debe descartarse definitivamente la vinculacin de los procesos del
aprendizaje a las neuronas individuales...Una vez ms, la analoga es la cerradura de
combinacin. El estmulo es la llave. Lo que mueve el pestillo, es decir, lo que produce
la respuesta, es la relacin entre las muescas de la llave y no su posicin absoluta.
Conocemos la naturaleza de las unidades estimulares, es decir, las muescas de la llave.
Al parecer hay fibras nerviosas separadas, o al menos rganos terminales separados.
Combinando factores cualitativos y cuantitativos puede construirse una cerradura que
funcione (I.B.IX, pgs. 74-76).

188

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Para complicar el problema, Hull escondi el palo en el cuarto


de bao, pero el nio lo encontr con relativa facilidad. A continuacin, puso los hierros de la chimenea en lugar del palo. El cambio desconcert inicialmente al nio, pero cuando los vio en el mismo lugar del palo no tuvo ninguna dificultad en utilizarlos inteligentemente. Al parecer, la relacin espacial entre el instrumento y
la meta era fundamental para el insight, tal y como haba sealado Khler.
El nio utiliz tambin otros instrumentos, tales como una vela o
un eje cilndrico, siempre y cuando los viese orientados en la direccin
del juguete.
Este pequeo experimento le confirm a Hull en dos cosas. La primera tena que ver con lo inadecuado de la nocin de que en el aprendizaje intervienen necesariamente neuronas especficas (al menos en
la terminacin receptora), e.g. en el aprendizaje de meras pautas relacionales (I.B.IX, pg. 92).
La segunda era la nocin de las unidades del hbito con distintos
niveles de complejidad y especializacin (I.B.IX, pg. 92). Su hijo dispona de una organizacin jerrquica de hbitos. Primero se moviliz
el hbito de coger el objeto con la mano, con el consiguiente fracaso.
Hasta entonces no haba utilizado el hbito de manipular palos para
acercar objetos distantes, pero despus de aprenderlo por ensayo y
error, ste entr a formar parte de la familia de hbitos equivalentes.
La dificultad estaba en encontrar la familia adecuada, pero una vez
encontrada, sus miembros iban sucedindose ordenadamente de acuerdo con la fuerza de las tendencias asociativas.
En consecuencia, el ensayo y error no era tan catico como pretendan algunos. Primero se movilizan los hbitos ms fuertes y directos
de la jerarqua, y luego los ms dbiles e indirectos. El aprendizaje
consiste en la adquisicin de estas jerarquas de respuestas equivalentes, ms que en el establecimiento de conexiones puntuales estmulorespuesta. Como haba observado Koffka en su libro del desarrollo
infantil (1924), los gatos de Thorndike unas veces abrieron la jaula con
los dientes y otras con la mandbula.

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

189

Por otra parte, su hijo no slo utiliz inteligentemente los instrumentos, sino que adems fue capaz de buscarlos cuando no los encontraba en el lugar habitual. Cmo es posible que un instrumento secundario pueda transformarse en una meta de conducta?
No encontrando una respuesta convincente a esta pregunta, Hull
reconoci la necesidad de elaborar el mecanismo de este trnsito del
uso del bastn a la bsqueda del mismo (I.B. IX, pg. 98). Pero el
hecho de llamar familia a los hbitos equivalentes supona un avance importante. Organizados jerrquicamente, los hbitos equivalentes
anticipaban la nocin de las jerarquas de familias de hbitos (Hull,
1934a).
En unas reflexiones posteriores sobre el pensamiento, Hull seal
que los continuos cambios operados en las situaciones y en las respuestas introducan un factor de complejidad en las organizaciones
del hbito. As, por ejemplo, cuando tropieza con un obstculo, el animal da un rodeo que le aparta temporalmente de la meta, y ste va
seguido por otros rodeos que todava complican ms la situacin12.
Tras estas consideraciones, volvi a preguntarse por el papel del impulso en el pensamiento, donde las motivaciones fisiolgicas no parecen
importantes. Supongamos que le pedimos a alguien que realice un trabajo para nosotros, cul es el estmulo de sus actos? Una actitud o
disposicin implantada por una palabra autoritativa? En tal caso,
cul es el mecanismo por el que las conexiones se establecen de un
modo tan rpido? La teora psicolgica debera dar una respuesta
satisfactoria a estas preguntas.
12. En sus reflexiones sobre los mecanismos del pensamiento, Hull escribe que en los
problemas de rodeos: La pauta estimular, a excepcin de ciertos estmulos todava no
organizados en una Gestalt, tiende a producir una reaccin consumatoria inmediata y
organizada. Pero los elementos adicionales de la misma tienden a producir al mismo
tiempo una accin totalmente distinta, previa a la respuesta consumatoria. En este caso,
el rodeo... conduce a una pauta estimular nueva que, a su vez, genera una reaccin que
despus produce la pauta estimular desencadenante de la serie de hbitos conocida que
termina en una reaccin consumatoria que elimina el estmulo motivante y pone punto final a la serie. La desaparicin del estmulo... elimina un competidor de la competicin por la va comn final. Ello significa que el organismo comenzar a responder a la
pauta estimular que le siga en fuerza (I.B. IX, pgs. 104-105).

190

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los actos simblicos del pensamiento


En una nota de febrero de 1926, Hull escribi lo siguiente a propsito de los hbitos simblicos del pensamiento:
En la conducta, al parecer, una cosa simboliza a otra cuando puede
evocar la misma reaccin. Y, al parecer, se hace capaz de ello en virtud
del principio del reflejo condicionado compuesto que opera de una forma conocida como reintegracin por Hollingworth (I.B. IX, pg. 47).

La palabra casa representa a la casa porque evoca las mismas respuestas que ella. Pero las palabras no eran los nicos smbolos del pensamiento, porque la funcin de evocar respuestas tambin poda ser
desempeada por otros movimientos distintos a los del lenguaje.
Como escribi Hull:
Las reacciones corpreas las explcitas... probablemente son muy
difusas y extensas. Ahora bien, es muy posible que una pauta compleja de accin no sea capaz de estimular con precisin a otra pauta compleja. Sin embargo, sabemos que las acciones, los hbitos simples, se
suceden en series invariables. Estos actos relativamente simples, evocadores de respuestas similares, pero ms simples y certeros que la
compleja pauta de accin originaria, quiz sean muy tiles para el
pensamiento (I.B.IX, 48).

La naturaleza exacta de dichos actos, ya sea larngea, muscular o


glandular, tiene poca importancia en comparacin con su funcin de
producir las respuestas requeridas por la situacin. Tal y como continuaba la nota de Hull:
Si una accin (originariamente) irrelevante puede adquirir la
capacidad de evocar la reaccin equivalente... este poder puede ser
adquirido tambin por otras muchas cosas, de modo que si una forma estuviese fuera de servicio podra intervenir alguna de las otras.
Quiz por esta razn sea ms o menos accidental qu smbolos
concretos se desarrollan en el organismo, de modo que unos tendrn
un grupo y otros tendrn otro (I.B.IX, 49-50).

Hull sospech que estos actos tan simples hundan sus races en los
movimientos realizados anteriormente con los objetos fsicos, pero
tuvo que poner punto final a estas reflexiones porque no supo explicar

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

191

el mecanismo de esta transformacin13. Aunque todava tardara algn


tiempo en descubrir la nocin de acto de estmulo puro (Hull, 1930c),
parece evidente que estas reflexiones del ao 1926 contienen lo esencial de la misma. Los smbolos del pensamiento ms primitivos y originales no son los movimientos del habla subvocal, sino unos actos
ms simples e idiosincrsicos cuya nica funcin es suministrar al
organismo los estmulos que necesita para ejecutar la respuesta que le
conducir a la solucin14.

Adelantamiento de las respuestas de meta


Durante el verano de 1926, Hull le dio muchas vueltas al acortamiento de los hbitos del pensamiento, sobre todo despus de reflexionar sobre el ejemplo de la aldeana del libro de Rignano que puso las
monedas sobre la mesa para contarlas con sus propias manos15. El acortamiento poda ser obra de las asociaciones remotas de Ebbinghaus
que, como se recordar, afectaban a todos los miembros de las listas de
slabas sin sentido, incluidos los situados al comienzo de las mismas.
Tal y como escribi:
La idea es que, como demostr Ebbinghaus, las conexiones se
adelantan hasta el comienzo o, al menos, hasta cierta distancia. Ahora
bien, supongamos que los nmeros representen a los segmentos de
una serie S-R, entonces S1 no slo se vincular a R1, sino tambin a
R2, R3, R4, R5, etc.
13. La dificultad de explicar la gnesis de los actos simblicos no le impidi volver a
esta cuestin en unas reflexiones sobre la accin represora de los hbitos lingsticos
(I.B. X, pg. 185 ss).
14. En junio de 1927, en una lista con los puntos esenciales del sistema, Hull habla de
la posibilidad de que ciertas unidades musculares substituyan a otros actos en la evocacin de la respuesta de meta y, a continuacin, escribe que los smbolos no deberan
reducirse nicamente a palabras (I.B.X, pg. 20).
15. La aldeana recibi 12 francos de Rignano y gast 7. Cuando ste le dijo que le deba
5 francos, la mujer puso 12 monedas sobre la mesa, quit las 7 que haba gastado y comprob que quedaban 5. Rignano crea que ambas operaciones eran sustancialmente idnticas, con la diferencia de que una era mental y la otra material. Hull coment: Si construyo un sistema coherente de psicologa del estmulo y respuesta, ste deber hacerse por
medio de algn simbolismo coherente y tendr que ser cuantificado (I.B.IX, pg. 133).

192

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Ello significa que no slo hay reintegracin espacial (que es la que


Hollingworth parece tener presente) sino tambin temporal (probablemente en virtud del mismo mecanismo), de la misma manera que
los gestaltistas han insistido en la posibilidad de una pauta estimular
temporal.
Supongamos la serie de actos originarios
S1 R1 S2 R2 S3 R3 S4 R4 etc.
Supongamos que R4 es la meta final y R3 un movimiento irrelevante, como marchar por una va ciega. Ahora bien, la pauta estimular de R4 ser S1, S2, S3 y S4. Por consiguiente, en cuanto aparezca
S1, estar presta la inervacin de R4.
Esto puede demostrarse con el hecho de que, en el laberinto, las
ratas anticipan los giros antes de llegar al lugar donde estaba el estmulo externo (I.B. IX, pgs. 135-136).

El hecho mismo del adelantamiento no llam especialmente la


atencin de Hull, porque en aquellos momentos su centro de atencin
estaba en el paralelismo entre la eliminacin de los errores del laberinto y los rodeos inteligentes de los monos. Como escribi casi a continuacin:
No me sorprendera que la ley del efecto, que opera cuando el animal choca contra una va ciega o tiene que invertir la direccin de la
marcha cuando se aproxima al final de la misma, fuese la operacin
de una unidad bastante general del hbito. As tendramos una pieza
del mecanismo inteligente elemental (I.B. IX, pgs. 137-138).

Sin embargo, el 4 de noviembre de ese mismo ao comprendi


que la eliminacin de los errores poda ser obra del mecanismo
propositivo... combinado con una tendencia general del hbito a ir
all en el tiempo ms breve y con el mnimo gasto de energa (I.B.
IX, pg. 167)16. Dado que las ltimas respuestas se condicionan al
16. A continuacin, Hull proyecta un experimento de aprendizaje del laberinto con
ratas, el primero de los libros de ideas. El experimento consista en poner una puerta
en el camino frente a la primera va. Cerrarla invariablemente la primera vez que la rata
marcha por ella. Entonces tendr que entrar en la va ciega. Pero al salir encontrar la
puerta abierta y el suelo de la galera iluminado... Esto para introducir un cambio claro en el aspecto general de la pauta estimular cuando sale. El problema es ver si el animal acorta gradualmente sus excursiones por la va ciega aun cuando entre en ella el
100% del tiempo (I.B. IX, pgs. 171- 172).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

193

estmulo del impulso con ms fuerza que las intermedias, tendern


a desplazar a stas, con el consiguiente acortamiento del hbito.
En el laberinto, estos adelantamientos son impedidos por el mecanismo reintegrativo temporal17. Pero en el pensamiento, donde los
estmulos externos brillan por su ausencia, los acortamientos tienen
que ser mucho ms pronunciados. Como escribi Hull:
En el caso del pensamiento, donde no hay ningn control objetivo
que impida la abreviacin del proceso, podra esperarse... un salto
sbito y directo desde comienzo hasta el final o meta, con ninguno o
muy pocos de los actos intermedios empleados en ir a ella.
Por tanto, cabra esperar que, al no estar en conflicto real (i.e. al
no encontrar estmulos externos que provoquen respuestas negativas), dichos actos se inicien muy prematuramente. Por ejemplo, un animal hambriento, al ser colocado en el comienzo del laberinto (i.e. despus de algn entrenamiento), no slo comenzar la carrera, sino que
adems mostrar diminutos movimientos de boca parecidos a los de la
comida, y un flujo de saliva (I.B. IX, pgs. 174-175).

Los diminutos movimientos de boca del texto que acabamos de


citar son el primer precedente de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, el constructo con el que Hull explic los propsitos
y las ideas de meta (1931b).
A continuacin, y a modo de resumen, Hull distingui tres componentes de la pauta estimular:
1. El visceral o, lo que es lo mismo, el estmulo del impulso que se condiciona a la respuesta de meta. Cuanto ms fuerte sea el impulso,
tanto mayor ser la tendencia a evocar dicha respuesta y, por consiguiente, mayor el nmero de respuestas intermedias eliminadas.
2. El componente propioceptivo de las respuestas, que sirve para
unir los distintos eslabones de la cadena del hbito.
3. El componente externo que impide el adelantamiento de las respuestas de meta.
17. Como deca esta idea sobre teora del aprendizaje: En la marcha por el laberinto, el mecanismo reintegrativo temporal (dejado a s mismo) siempre tender a contraer, es decir, acortar y abreviar el segmento de conducta todo lo que permita la situacin
fsica (externa). En el laberinto, los lmites los pone la ruta ms corta. Siempre se dar
una tendencia a que la reintegracin temporal evoque prematuramente las respuestas...
As la rata comenzar el giro un poco antes de llegar a la esquina (I.B. IX, pg. 173).

194

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Consciente de la importancia de estos hallazgos, Hull escribi:


todo esto debera elaborarse en un sistema nico y publicarse en un
artculo o serie de artculos tcnicos. Despus debera publicarse en un
libro a la manera de Weiss. Sistemas enteros se han construido sobre
una base ms pequea (I.B.IX, pg. 179). Como podr apreciarse, la
idea de la obra magna sobre los procesos mentales superiores
comenzaba a cobrar fuerza en su pensamiento.

Primeras deducciones cuantitativas


En las notas que acabamos de mencionar, Hull hizo algunas predicciones sobre la conducta, como, por ejemplo, que las vas falsas ms
prximas a la meta seran las primeras en eliminarse debido a la proximidad del refuerzo.
Poco despus, el 18 de noviembre de 1926, recordando una conversacin con Gengerelli sobre los acortamientos del hbito, pens que,
en el aprendizaje aversivo, la reaccin evitativa tendra que desplazar
a las reacciones intermedias debido a la fuerza de sus conexiones. A
continuacin, segn su testimonio:
Hice algo que sent debera hacerse al trabajar en este sistema
Introduje valores cuantitativos en las conexiones y les d expresin
simblica!. Funcion muy bien. Parece extrao lo mucho que nos cuesta transformarlo en accin. El principio de utilizar nmeros para desarrollar un sistema deductivo estaba perfectamente claro en mi mente
desde hace meses! (I.B. IX, pgs. 181-182)

Fig. 5.2.
Valores de las Tendencias Asociativas (I.B. IX, 182)

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

195

En la figura 5.2 reproducimos el dibujo con las tendencias asociativas de las respuestas en el punto X del laberinto despus de que la
rata ha recibido un choque elctrico en el punto T. Cmo es posible
que las conexiones de X con el punto T sean ms fuertes que con el
punto L, a pesar de hallarse ste ms cerca? Cmo se explica el desplazamiento de L por T?
Hull razon que las tendencias desencadenadas por el choque tenan que ser ms dbiles a medida que aumenta la distancia, por lo que
su fuerza en los distintos puntos del laberinto tendra que ser 16, 8, 4,
2 y 1. En consecuencia, las conexiones de T tendrn en el punto X una
fuerza de 15 (8 + 4 + 2 + 1), mientras que las de L tendrn una fuerza
de 7 (4+ 2+ 1) y, por esta razn, las respuestas del punto L sern desplazadas por la reaccin evitativa.
Hull pens a continuacin en los actos voluntarios, un tema prohibido para los conductistas18. La tradicin de Watson, escribi,
negar la existencia de estas cosas y las rechazar como inexistentes.
Lo cual es tan vicioso como contentarse con una solucin falsa. Ambas
posiciones impiden la investigacin (I. B. IX, pg. 185).
Siguiendo las huellas de James, quien dio mucha importancia al
conflicto en su explicacin de la voluntad, Hull elabor una lista de los
conflictos que deberan incluirse en esta seccin, pero no sigui adelante debido a la complejidad del tema19.
18. Segn Watson: los psiclogos especulativos han introducido muchos tecnicismos
y conceptos metafsicos innecesarios, como propsito, meta, etc. La psicologa no se
ocupa de estas distinciones (1917a, pgs. 339-340).
19. Para Hull, el esfuerzo voluntario supone un conflicto entre los estmulos simblicos y la estimulacin externa. Por ejemplo, trabajamos pesar del calor, la tortura, la fatiga, etc. (I.B. IX, pg. 186). La fuerza de los hbitos simblicos es visible en la hipnosis
y en la psicopatologa, donde los escrpulos morales pueden aniquilar a los impulsos.
Los hbitos simblicos son similares a los mecanismos autorreguladores que detienen
el flujo de energa cuando se traspasan los lmites de seguridad. Por ejemplo, el alchlico evita el contacto con el vino. Tambin pueden tomarse medidas protectoras, como
Ulises cuando se at al mstil y llen los odos de cera (Odisea P 185-186)... La cuerda
y la cera se convirtieron en parte del organismo (gestalt?) lo mismo que los guijarros o
seales utilizados como ayudas para pensar. As, en general, se utiliza una herramienta
como extensin del organismo (I.B.IX, pgs. 189-191). Los sentimientos de esfuerzo
son las tensiones generadas por los actos contrarios al deseo (I.B. IX, pgs. 191- 192).
La indecisin es el conflicto entre tendencias que tienen la misma fuerza y la volicin es
el conflicto entre la tendencia a ejecutar un acto y la tendencia contraria.

196

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

2. MECANICISMO Y PRAGMATISMO
En febrero de 1927, Hull comenz a prepararse para la obra magna con el estudio de la percepcin, sensacin e imaginacin y dej
para despus los procesos del razonamiento y del juicio20.
En junio de ese ao, defini a la atencin como la seleccin de un
estmulo con vistas a la ejecucin de una respuesta21 y, a continuacin,
revis los criterios objetivos de conciencia propuestos por los distintos
autores22. Pero las principales contribuciones del ao 1927 fueron los
modelos mecnicos del aprendizaje y la teora conductista de la ciencia.

Modelos mecnicos del aprendizaje


A finales de febrero de 1927, Hull dise una mquina capaz de
aprender de la experiencia con la intencin de demostrar que los movimientos espontneos tambin son posibles en los objetos fsicos. Como
escribi en su cuaderno de notas:
Constantemente viene a mi mente la idea de que tengo que elaborar una demostracin matemtica, grfica y simblica de las posibilidades de una accin espontnea controlada desde dentro.
Y si esto puede demostrarse simblicamente, entonces podra construirse una mquina que le diera cuerpo...
20. Vanse las Cosas a realizar en el desarrollo de mi sistema mecanicista de febrero
de 1927 (I.B.IX, pgs. 207-213).
21. La atencin es el ajuste de los rganos sensoriales para reaccionar mejor en la
recepcin del estmulo (I.B.X., pg. 10). El foco y margen de la atencin remiten a
nuestra habilidad para relatar o informar de los distintos grados de claridad, las distintas partes de la pauta estimular... Quiz el foco represente donde la reaccin era
muy vigorosa y el margen donde era relativamente dbil (I.B X, pg. 10). La atencin
selectiva consiste en la seleccin de la pauta estimular a la que responder. La atencin
voluntaria es en gran parte cuestin de la influencia de una pauta estimular antecedente que revolotea y persiste en el presente (I. B. X, pg. 10). Tambin puede ser una
disposicin a la accin expresada en en tiempo de reaccin, como seal H. Woodrow
(1883-1974) en su monografa (1914).
22. Vase la nota ideas sobre una visin mecanicista de la conciencia (BEHAVIORISM II, pgs. 1-3). Los criterios de conciencia para Hull son los siguientes: lenguaje,
representacin simblica, movimientos de la musculatura estriada, movimientos del
cerebro, formacin e interrupciones del hbito, etc.

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

197

A modo de crudo ejemplo mecnico, el giroscopio puede servir


para dirigir una nave o un avin. El perro mecnico de Hammons marchara hacia la luz e ira detrs de luz. Un barco podra ser dirigido
automticamente por una brjula. Creo posible demostrarlo (I.B.IX,
pg. 213).

La mquina del aprendizaje estaba diseada para responder a estmulos luminosos, auditivos, tctiles, gaseosos y magnticos. Adems
dispona de un mecanismo de seleccin de respuestas y una memoria
de corta duracin para retenerlas durante algn tiempo. La energa la
suministraba una batera elctrica y unos sacos llenos de aire, que equivalan a los impulsos del hambre y sexo, respectivamente23. Los procesos del pensamiento eran realizados por unas pequeas unidades estmulo-respuesta sometidas a una continua interaccin. Por ltimo, unos
botones incrustados en los cuatro costados activaban el mecanismo del
cambio de direccin cuando el robot tropezaba con un obstculo.
Hull imagin el aparato al comienzo de un laberinto con las bateras
cargadas. Cuando la bolsa se queda sin aire, inicia los movimientos de
acercamiento a una bomba de aire situada en una galera iluminada
con una luz azul. Una vez llenado el depsito de aire, los movimientos se condicionan a la luz azul, de modo que en lo sucesivo correr hacia dicha luz siempre que tenga una carencia de aire.
La mquina no se hizo realidad porque Hull no fue capaz de disear el mecanismo encargado de las asociaciones estmulo-respuesta24.
Pero s construy otra mquina ms simple para simular el condicionamiento clsico que present en mayo de 1929 en la reunin de la
23. Hull describe el mecanismo motivacional de la mquina en los siguientes trminos:
Para aprender un laberinto podra tener un saco de goma colocado de tal modo que (A)
cuando est desinflado tienda a generar actividad locomotora hacia adelante, o (B) haga
lo mismo cuando inflado. Ambos podran utilizarse como mecanismo selector. La meta
podra ser algn artilugio que haga inflarse al saco (comida) o desinflarse (gratificacin). El receptor que lleve a la gratificacin podra ser una luz roja (I.B. IX, pg. 217).
24. Cmo podra cumplirse esta reintegracin? Organizando el mecanismo de
modo que la luz azul lo dirija hacia ella?... Hacer que la luz azul desencadene una
pequea actividad interna? Nota: resulta que, de hecho, esta situacin es una proposicin distinta... En realidad es el problema de un estmulo irrelevante que adquiere la
capacidad de controlar la direccin de la locomocin que antes no tena (I.B.IX, pgs.
221-222). No parece que Hull diese respuesta a estos interrogantes.

198

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Sociedad Psicolgica del Midwest, celebrada en Urbana, Illinois (Hull


y Baerstein, 1929; Baerstein y Hull, 1931)25.
En su opinin, estos aparatos mecnicos estaban destinados a dar
el golpe de gracia al idealismo. Como escribi en uno de los artculos
de la mquina del reflejo condicionado:
Creemos que la fabricacin y estudio de modelos como el que acabamos de construir contribuir a que la ciencia de la conducta adaptativa compleja de los mamferos se libere del misticismo que le ha perseguido desde siempre (Krueger y Hull, 1931, pg. 267).

Al igual que la ciencia cognitiva de finales del siglo XX, Hull crea
que los sistemas materiales construidos por el ser humano podran
explicar el funcionamiento de la mente. Pero como todava no se conocan los ordenadores electrnicos, con sus potentes mecanismos de
feed-back, tuvo que contentarse con simular los procesos ms simples
del aprendizaje con unos aparatos electromecnicos muy primitivos.
Naturaleza de la teora
Las notas sobre la Teora conductista de la naturaleza de la teora
contienen las lneas maestras de una filosofa de la ciencia que Hull
calific de pragmatismo determinista (I.B.IX, pg. 196)26. Pragmatismo, porque considera a los constructos cientficos como instrumentos
tiles para resolver los problemas derivados del ajuste al medio ambiente, y determinista, por cuanto que defiende el principio de la causacin universal de los actos humanos27.
25. Para la mquina del reflejo condicionado, vase el artculo de Gabriel Ruiz,
Natividad Snchez, y Luis Gonzalo de la Casa: Imitaciones de la vida: una aproximacin
histrica a la construccin de mquinas capaces de aprender (2000). Hull dise otra
mquina que simulaba el aprendizaje del laberinto con lpiz (I. B. IX, pgs. 231-235).
26. Las notas no estn fechadas, pero tuvieron que ser escritas a comienzos del ao
1927 (I.B.IX, pgs. 195- 204).
27. El pragmatismo americano surge a comienzos de los aos 1870, a raz de las reuniones del grupo de jvenes metafsicos de Boston liderado por Charles S. Peirce (18391914). Inicialmente es un mtodo para esclarecer el significado de las proposiciones
(Peirce, 1878), pero despus William James lo aplica a la tica y metafsica. Para el pragmatismo, vase el libro de Menand (2001). Para una exposicin ms detallada, vanse
Wiener (1949) y Thayer (1989). Para el pragmatismo de Peirce, vense los artculos de
Marta Morgade Salgado (2002,2003,2005).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

199

Hull era consciente de la impopularidad de la epistemologa entre los


psiclogos y, ms en particular, entre los conductistas, debido a su falta
de inters por la teora28. Pero la teora era ms necesaria que nunca en
aquellos momentos de crisis de la psicologa y, para tener algn valor,
tena que apoyarse en una slida base de sustentacin filosfica.
Las primeras reflexiones sobre la ciencia se remontan al seminario
conductista de 1925, en el que Hull defini a la teora cientfica como una
serie de hbitos implcitos que conducen a la misma meta que los hbitos explcitos29. Segn escribi en las notas del seminario, las frmulas
son estmulos simblicos que sirven para unir a los hbitos fragmentarios; las descripciones son artificios que evocan las mismas respuestas
que los objetos descritos por ellas, y las explicaciones son, literalmente,
una estimulacin simblica que controla a una serie de unidades del
hbito de modo que establece un puente por el que las personas pueden
pasar internamente de una observacin a otra (BEHAVIORISM I, s.p.).
Las Notas sobre la naturaleza de la teora comienzan con la solemne declaracin de que las teoras son hbitos simblicos:
Durante muchos das me he visto asaltado por la importancia profunda del hecho de que las ideas y las teoras no son otra cosa que hbitos principalmente actividades simblicas del hbito. Ello significa que
toda la ciencia, todas las leyes naturales, todos los procesos matemticos, en el fondo, no son ms que hbitos simblicos (I.B.IX, pg. 195).

La teora lgica y la teora matemtica son hbitos paralelos a los


del mundo que se expresan con smbolos grficos para que puedan servir de estmulo a otras personas. El clculo aritmtico consiste en combinaciones de estmulos y respuestas que unas veces se realizan internamente y otras se ponen por escrito en una hoja de papel.
Hull estaba totalmente convencido de que el mtodo deductivo es
una fuente legtima de conocimientos nuevos, no slo en filosofa, sino
tambin en ciencia. La combinacin de los hbitos simblicos del pen28. Segn Hull: quiz no haya habido tericos ms ingenuos en sus intentos de construir un sistema que los que buscan en los principios del estmulo-respuesta la principal explicacin de aquellas formas de conducta ordinariamente llamadas mentales
(Hull, 1930a, pg. 242).
29. Las primeras notas sobre la teora cientfica aparecen en unas preguntas sobre
Weiss, escritas en mayo o junio de 1925 (BEHAVIORISM I, s.p.).

200

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

samiento genera conocimientos nuevos, de la misma manera que la


interaccin de las unidades del hbito crea conductas nuevas en el
laberinto. Tal y como escribi: los hbitos generan otros hbitos, sta
es una caracterstica nica del organismo humano (I. B. IX, pg. 196).
En cierto modo, todos los hbitos son inteligentes porque todos
ellos comportan un grado mayor o menor de selectividad30.
Hull defini a la verdad como la confluencia de varios hbitos en la
misma respuesta de meta31. La definicin tena la ventaja de permitir
una consideracin objetiva de la verificacin emprica, algo fundamental para el cientfico. Por esta razn, escribi, si elaboro a fondo
mi teora de la naturaleza de la verdad, podr resolver las muchas
paradojas presentes en todo tipo de teoras y llegar a un sistema de
teorizar ms eficaz (I. B. IX, pg. 196).
El 16 de febrero de 1927, Hull tom como modelo de teora a las
frmulas matemticas con vistas a poner de manifiesto sus conexiones
con la accin. Segn escribi:
En el fondo, la teora es una simple regla. Por ejemplo, tomemos la
frmula para el clculo de la hipotenusa de un rectngulo... Tambin
podra decirse que para calcular la hipotenusa de un tringulo recto tienen que calcular la raz cuadrada de la suma de los cuadrados de los
otros dos lados (I.B.IX, pgs. 198-199).

As, la frmula del rea del tringulo une a los hbitos de elevar al
cuadrado, sumar, extraer races, etc., y de este modo permite llegar al
mismo resultado al que se llegara realizando la accin fsica de medirlo con un metro. Esta capacidad de unir experiencias fragmentarias
hace que los hbitos simblicos del pensamiento sean especialmente
tiles en aquellas situaciones en que no son observables todos los componentes de la realidad.
30. A propsito de los artculos de Helson (1925, 1926), Hull escribe el 6 de marzo de
1927: En primer lugar, el comienzo de todo lo suministra la vida refleja e instintiva, y
probablemente no hay ninguna actividad totalmente no inteligente. Luego viene el proceso de aprendizaje o condicionamiento... aqu interviene el principio de frecuencia. Pero
luego viene el aprendizaje por ensayo y error donde hay que seleccionar. Cul es la base
de los tanteos? Claramente, esto puede explicarse sobre la base de la induccin incompleta (I.B. IX, pgs. 227-230).
31. Hull no propone una definicin clara de la verdad, probablemente debido a su falta de formacin filosfica. Vase Smith (1986, pgs. 238-242).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

201

La verificabilidad emprica es un requisito que todo enunciado


cientfico debe cumplir. El ideal es que coincida con los hechos empricos y que, si no lo hace, sufra todas las modificaciones precisas hasta llegar a la plena coincidencia. Pero si ello no fuese posible, entonces
habra que recurrir al criterio pragmtico y considerar verdaderos a
todos aquellos enunciados que llenen los vacos de la experiencia y nos
permitan transitar por ella.
Volviendo al tema de la convergencia, Hull compar a la verdad cientfica con el punto geomtrico resultante de la interseccin de dos lneas:
Me impresiona que lo que mantiene en su lugar a estos hbitos
simblicos (o lingsticos?) es anlogo al hecho de la localizacin
del punto por la interseccin de dos lneas conocidas. Pero en el caso
de esas unidades del hbito que constituyen la verdad cientfica, el
punto est localizado por la interseccin de innumerables lneas.
Para ser verdadero no slo tiene que valer para esas dos lneas, sino
para todas. Caso: ter, energa, electrn, molcula, vitamina (I.B. IX,
pgs. 201-202).

Los hbitos simblicos deben llevar a la misma respuesta de meta


que los hbitos de observacin. Cuanto mayor sea el nmero de series
coincidentes, tanto mayores sern las probabilidades de encontrar la
verdad.
Dado que las nociones cientficas son construcciones intelectuales,
escribi Hull, la verdad es inventada, es decir, la verdad terica o abstracta (I. B. IX, pg. 202). Pero estas invenciones dan origen a predicciones que s pueden verificarse en la experiencia. Precisamente aqu est
la diferencia principal entre los enunciados cientficos y los filosficos.
Siempre que ello sea posible, las hiptesis cientficas deberan expresarse mediante frmulas o ecuaciones matemticas. Esta idea le impresion a Hull, porque, como escribi, cuanto ms pienso en ella, la veo
ms en consonancia con mi teora de que es posible construir un sistema de teora psicolgica sobre una base matemtica (I.B.IX, pg. 203).
La teora psicolgica ms adecuada es aquella que utiliza unidades
muy simples, une los enunciados mediante frmulas matemticas y
hace predicciones que puedan verificarse en la experiencia. Dicho con
palabras de Hull:

202

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La teora ms exacta es aquella que posee a) el conjunto ms simple


de unidades de hbito y b) el conjunto ms completo de frmulas grficas que las coordinan, y la prueba de la misma es con cunta exactitud puede rellenar los vacos. Esto corresponde a lo que se ha llamado
prediccin y ha sido reconocido desde hace mucho como el criterio
de la verdad cientfica (I.B.IX, pg. 203).

Descendiendo al campo concreto de la psicologa, Hull crea que la


teora conductista es superior a la gestaltista porque utiliza unidades
ms simples y abarca a un mayor nmero de fenmenos. Tal y como
escribi: Cuanto ms simples sean las unidades, tanto mayor ser el
nmero de lneas que pueden trazarse y ms variados los fenmenos
que debern vincularse. Por esta razn, el conductismo parece ms profundo en sus metas que la psicologa de la Gestalt (I.B. IX, pg. 204).
La idea de construir un sistema matemtico de psicologa se vio
fortalecida por la lectura de Psicologa del otro (Meyer, 1921), como
puede apreciarse en esta nota de Hull32:
Una cosa que apruebo totalmente: l ha reducido su teora a un
sistema matemtico. Una segunda idea suya, que tal y como est parece totalmente ineficaz pero es muy sugestiva, es la idea de las jerarquas que montan unas sobre otras posiblemente hasta 50 pisos. Me
parece que este mecanismo podra ayudarme a elaborar mi teora de
los hbitos de orden superior (I.B. IX, pg. 225).

Pareca llegado el momento de intentar una teora sistemtica de


los procesos superiores del pensamiento.

La Obra Magna del pensamiento


Mientras realizaba estas reflexiones sobre la ciencia, Hull vio que
su teora hunda sus races en la filosofa empirista de David Hume
(1711-1776). Segn su propio testimonio:
32. La nota no est fechada. Aparece en el Libro de Ideas IX antes de las crticas de
Harry Helson (I.B.IX, pg. 227). Psychology of the Other-one (Meyer, 1921) desarrolla la
psicologa objetiva iniciada en el libro sobre las leyes de la conducta humana (Meyer,
1911).

UN SISTEMA DE PSICOLOGA MECANICISTA

203

Acaba de impresionarme la idea de que, en realidad, la teora pragmtica de la teora conductista sobre la teora se remonta a Hume.
Despus de todo, una buena parte del conductismo moderno se halla
implcita en Hume y una considerable cantidad tambin explcita,
probablemente mucho ms de lo que de ordinario se supone (I.B.X,
pg. 5).

En consecuencia, se propuso leer el Tratado de la Naturaleza Humana


(Hume, 1739/1911) en la primera oportunidad que se le presentase33.
Tras las vacaciones del verano, Hull volvi a intentar la va de la
neurofisiologa, pero con poca fortuna, al parecer34. Ms importancia
parece que tuvo el proyecto de publicar una serie de artculos para
reunirlos despus en una obra magna destinada a dejar huella en la
posteridad. Como escribi a finales de ao, el libro podra llevar los
siguientes ttulos:
Psicologa de los procesos del pensamiento, psicologa de los procesos del pensar, mecanismos del pensamiento, mecanismos de la
mente, mecanismos mentales, mecanismos de la vida mental y psicologa desde el punto de vista de un mecanicista (I.B. IX, pg.67).

Como habr podido apreciarse, todos los ttulos hacen referencia a


los procesos superiores del pensamiento. En aquellos momentos, la
mxima aspiracin de Hull era construir una teora de la mente inspirada en el empirismo radical de David Hume y en la tradicin pragmatista de William James y John Dewey.

33. Hull concluye estas reflexiones con la Lista de fenmenos clasificados bajo la atencin (I.B. X, pg. 10) y los Puntos prominentes de mi sistema desarrollados hasta ahora, puestos ms o menos al azar (I.B. X, pgs. 11-27). Esta ltima lista, escrita a comienzos de septiembre, tena 47 apartados.
34. Durante el ltimo trimestre de 1927, Hull retorn a la fisiologa, como lo indican
sus comentarios a Charles J. Herrick (1868-1960) y Sir Charles S.Sherrington (18561952). Adems, pens que un test interesante de mi teora de las unidades del hbito
podra realizarse xon experimentos de extirpacin con ratas como los de Lashley (I.B.
XI, pg. 35).

Del pensamiento al aprendizaje

Hull dio a conocer los principales mecanismos asociativos en unos


artculos que public en la Psychological Review durante la primera
mitad de la dcada de 1930 (Hull, 1930c, 1931b, 1934a y 1935a). Pero
estos trabajos no fueron el ncleo de la obra magna sobre el pensamiento, porque, con el paso del tiempo, sus intereses fueron derivando hacia la teora sistemtica del aprendizaje.
El cambio fue gradual y progresivo. Como se recordar, en la tesis
doctoral, Hull explic la conceptuacin con la teora del ensayo y
error de Thorndike. Pero su preocupacin principal no era el aprendizaje, sino los procesos superiores del juicio y del razonamiento, los
cuales fueron la meta ltima de sus numerosos proyectos sobre la
obra magna.
Las cosas comenzaron a cambiar en enero de 1928, cuando, despus de leer los Reflejos Condicionados (Pavlov, 1927), Hull escribi su
primer artculo terico sobre el reflejo condicional (1929d)1 y, en contra de lo programado anteriormente, lo antepuso al artculo del conocimiento (1930c).
1. El artculo del reflejo condicional lleg a la Psychological Review el 20 de abril de
1929 y fue publicado en el ltimo nmero de ese ao.

206

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En septiembre de 1929, la Universidad de Yale fue la sede del IX


Congreso Internacional de Psicologa, el primero celebrado en los Estados Unidos despus de una larga y accidentada espera2. Hull aprovech
este acontecimiento, que cont con la presencia de Pavlov, Kurt Lewin y
los gestaltistas de Berln, para presentar unas deducciones sobre el ensayo y error que despus publicara con el ttulo de Aprendizaje simple
por ensayo y error: un estudio de teora psicolgica (Hull 1930a)3.
El aplauso casi unnime con que fueron recibidos estos artculos contrasta con la oposicin despertada por sus proyectos cognitivos. En el
verano de 1928, cuando expuso la idea de una psicologa conductista de
los procesos mentales a un grupo de profesores de Chicago, los comentarios no pudieron ser ms irnicos. Dos aos despus, los psiclogos de
la Universidad de Harvard se mostraron totalmente contrarios a la filosofa materialista en la que se basaba su teora del conocimiento.
En 1931, Hull comenz sus experimentos con ratas y esta circunstancia le hizo prestar ms atencin a los problemas del aprendizaje del
laberinto. Al ao siguiente, Tolman inici su campaa contra los tericos del reflejo condicionado (Tolman 1932), y sus crticas a Hull
(Tolman, 1934) le obligaron a ste a salir en defensa de sus posiciones.
La victoria sobre su principal adversario en un debate celebrado en
Nueva York en septiembre de 1934, durante la reunin anual de la
APA, fue decisiva para una persona tan sensible al poder como Hull. La
va ms rpida para acceder al liderazgo de la psicologa no era el pensamiento, sino la teora del aprendizaje. Y, a partir de este momento,
ella se convirti en el centro de la obra magna.
Los factores que precipitaron el cambio fueron numerosos, como
habr podido apreciarse. En primer lugar, habra que mencionar el
clima intelectual de la poca, ms favorable para el aprendizaje que
para los procesos cognitivos. Tras la visita de Pavlov a los Estados
Unidos y la traduccin al ingls de sus principales obras, se plante el
2. El Congreso Internacional de 1913 no pudo celebrarse en los Estados Unidos como
estaba programado (Evans, Scott, 1978). Para el Congreso de 1929, vase Woodworth
(1930) y Samelson (1992).
3. En una nota mayo de 1947, Hull dice que la primera explicacin del ensayo y error
la hizo en el Congreso de Yale (I.B. XXV, pg. 162).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

207

problema de la relacin entre el reflejo condicionado y el aprendizaje


instrumental. Se trata de dos aprendizajes distintos o de un nico proceso? Cmo conciliar ambos aprendizajes con el insight gestaltista?
De ah que el aprendizaje pasase a ocupar el centro de las discusiones
de los aos siguientes, desplazando al problema de la conciencia.
En segundo lugar, el positivismo lgico del Crculo de Viena trajo
un cambio de actitud frente a la teora. Tras la visita de sus lderes a
los Estados Unidos a comienzos de los aos 30, los psiclogos comprendieron que los constructos tericos eran necesarios para explicar
sus experimentos4.
En tercer lugar, la incorporacin de Hull al Instituto de Relaciones
Humanas de la Universidad de Yale en septiembre de 1929 le brind
una excelente plataforma para la difusin de sus ideas. En 1935 accedi a su direccin Mark May (1891-1977), un psiclogo interesado por
la unificacin de las ciencias sociales y de la conducta, que vio con
buenos ojos sus intentos de unir las teoras de Thorndike y Pavlov en
un sistema formal. Con el apoyo de May, Hull se rode de un grupo de
jvenes investigadores que convirtieron al Instituto en el centro ms
dinmico de la psicologa norteamericana de la poca5.
En cuarto lugar, la teora de Pavlov explicaba los complejos fenmenos del condicionamiento con unos principios muy simples y elementales. No sera posible incorporar dichos principios a una teora
general del aprendizaje?
La admiracin de Hull por la obra de Pavlov contrastaba con su
decepcin frente a los escritos de los filsofos cuando los estudi con
vistas a una nueva teora del conocimiento. Todos ellos sin excepcin
tomaban como punto de partida a la experiencia subjetiva, algo incomprensible para un objetivista como l, para quien la subjetividad era el
mayor obstculo para el progreso en el conocimiento. De ah la deci4. Para el positivismo lgico, vase el libro de Smith (1986).
5. Para el papel de Hull en el Instituto, vase Mark May (1950). Para una visin ms
crtica, vase Jill G. Morawski (1986). Seymour B. Sarason cree que el seminario de
1936 jug un papel muy importante en la psicologa americana posterior a la Segunda
Guerra Mundial (Sarason, 1988, pg. 129).

208

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

sin de invertir el esquema de los filsofos y comenzar por los procesos ms elementales del aprendizaje, dejando para despus la explicacin de los procesos complejos del pensamiento.
Dedicaremos este captulo al perodo 1928-1930, que coincide con
los ltimos aos de Wisconsin y el primer curso del Instituto de
Relaciones Humanas de Yale. La primera seccin tratar de los planes
de 1928 para la obra magna, las reflexiones sobre los smbolos del
pensamiento, el impacto de Pavlov, el artculo del reflejo condicionado
y las discusiones con los psiclogos de Chicago. En la seccin segunda, examinaremos su teora del conocimiento y las discusiones de
Harvard, para concluir con una breve resea de los artculos tericos
de este perodo.

1. EL FINAL DE LA ETAPA DE WISCONSIN


El razonamiento segua siendo prioritario en los planes de Hull
para el ao 1928. Durante el primer trimestre pensaba concentrarse en
los experimentos de la hipnosis, para despus, en el segundo semestre,
trabajar en la obra magna, lo que supona, entre otras cosas:
Perfeccionar mi anlisis terico de los mecanismos asociativos de
los procesos del pensamiento y completar el manuscrito en septiembre de mi quincuagsimo primer ao, es decir, septiembre de 1934.
Esto supondr una tremenda cantidad de lectura, pensamiento profundo, duro afrontamiento de hechos y posibilidades nuevas, y una
exposicin clara y convincente de hechos y principios extremadamente complejos y poco conocidos o reconocidos (I.B. X, pgs. 68-69).

Hull tena prisa por comenzar la obra magna porque deseaba disponer del mayor tiempo posible para una empresa cuyas dificultades
no se le ocultaban. Pero, no estando seguro de cmo iba a ser recibida,
decidi esperar unos meses hasta conocer la opinin de los psiclogos
de Chicago con ocasin de un curso de verano en esa Universidad.
Antes de iniciar la obra ms importante de su vida quera asegurarse de
que no tropezara con obstculos insalvables.

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

209

En enero de 1928, Hull incluy al estmulo persistente del propsito en los diagramas del hbito6 y volvi a considerar el adelantamiento de las respuestas de meta en funcin de la inhibicin retroactiva generada por las ltimas respuestas de una serie conductual, la
cual debilita a las intermedias, sobre todo si el impulso es muy fuerte.
Como escribi a finales de ese mes:
A primera vista, uno de los procesos, que se ha demostrado objetivamente ms prometedor para explicar esto, fcilmente podra ser el
de la inhibicin retroactiva. Esta tendra que afectar a todos los actos
que preceden al ltimo, pero los pocos actos finales deberan tener
una ventaja progresiva (I.B.X, pg. 134)7.

Las tendencias asociativas de las repuestas pierden fuerza a medida


que stas se alejan de la meta debido a la inhibicin retroactiva8.
Aunque todava no utiliz el trmino gradiente de meta, Hull haba
formulado lo esencial de este principio. La fuerza de las respuestas est
relacionada directamente con la proximidad temporal del refuerzo.

Filosofa del conductismo


Por esa misma poca, Hull conoci las crticas de Morton Prince al
conductismo (Prince, 1926a), y estudi El Concepto de Conciencia (Holt,
1914) y Psicologa: Hechos y Principios (Hollingworth, 1928)9.
6. Hull en enero de 1928: Muchas veces he pensado que el propsito debe tener un
sitio en toda representacin diagramtica completa de los procesos del aprendizaje...
Con vistas a esta discusin debera asumir (al menos) un estmulo constante (interno)o
con una fuente en...el cuerpo (I.B. X, pg. 80).
7. Vese tambin la nota papel del deseo (craving) propositivo en el acortamiento del
aprendizaje (I.B.X, pg. 121).
8. La inhibicin retroactiva explica la ley del efecto: parece que... Lashley y J.
Peterson piensan que es un misterio que pueda ocurrir algo capaz de reforzar un acto
de aprendizaje despus de ocurrido. De hecho, sabemos que despus del acto pueden
acontecer cosas que lo debiliten. Esto es la inhibicin retroactiva (I. B. X, pg. 148).
9. Hull tambin reflexion sobre el experimento de Peterson (1920), quien utiliz un
juego popular consistente en coger antes que el experimentador un mximo de dos
fichas en cada turno, venciendo quien coja la ltima. Si hay 14 fichas, el sujeto debe
coger 2 en la primera ronda y despus hacer que el total sea siempre 3. Hull escribi a

210

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Morton Prince10 critic al conductismo por su rechazo de las causas


intrapsquicas en uno de los captulos de Psicologas de 1925 (Prince,
1926a). En su opinin, las conductas altruistas no pueden explicarse
sin los sentimientos de compasin que nos impulsan a dar limosna a
un pobre. Esta afirmacin le hizo reflexionar a Hull sobre las causas
conceptuales, una cuestin fundamental para toda psicologa que se
precie de tal. Segn escribi:
Todo esto quiere decir que el verdadero conductismo es tan radical
y de tan largo alcance, tan consistente consigo mismo, que probablemente sera imposible dar una explicacin coherente de l, incluso en
cuanto psicologa... sin una epistemologa bsica o, lo que es lo mismo,
sin una teora sobre la naturaleza de la teora.
Este es uno de los casos en que la cosa misma que es objeto de controversia se halla implicada en la prueba (I.B. X, pg. 75).

Convencido de las implicaciones filosficas del conductismo, Hull


pens en escribir unos artculos sobre el mecanicismo, la responsabilidad moral, el propsito y la voluntad, en los que quedase bien clara su
teora de la ciencia11. En este punto coincida con B.F. Skinner (1904propsito de la induccin y deduccin: Una diferencia parece ser que, en el movimiento deductivo, un hbito tiende a evocar a otro de la serie, siendo los hbitos unidos final
con final, mientras que, en la induccin, los hbitos parecen una especie de superposicin, posiblemente un proceso fisiolgico parecido a la foto compuesta de Galton. Otra
posibilidad es que la induccin equivalga a una especie de pauta estimular compleja que
finalmente evoca la reaccin simblica de... no puede ganar con mltiplos de 3 (I.B.X,
pgs. 217-218).
10. El conocido psiquiatra de Boston, Morton Prince (1854-1929), fue influido por las
teoras de la disociacin de la personalidad de Charcot y Janet. Para una visin de su
obra, vase Casey (1945) y White (1992).
11. Temas de los artculos: Mecanicismo. Conductismo y responsabilidad moral...
2: Propsito, concebido como un tipo de mecanismo. 3: Insight concebido como un tipo
de mecanismo... 4: Voluntad y deseo concebidos como mecanismo. Mecanismos volitivos. 5: Explicacin concebida como mecanismo conductista. 6: Esquema de una epistemologa conductista. 7: Pragmatismo conductista... 8: Introspeccin concebida como
mecanismo. 9: Una explicacin mecanicista del significado. 10: Una explicacin conductista de la representacin. 11: Conductismo e hiptesis de la constancia. 12: Verdad
y error desde el punto de vista mecanicista... 13: Mecanismos asociados en aprendizaje
serial. 14: Reflejo condicionado versus aprendizaje por ensayo y error. 15: La falacia
conceptual-perceptual en la crtica al conductismo (I.B.X, pgs. 76-78).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

211

1990) quien, como se recordar, dijo que el conductismo no es la ciencia de la conducta humana: es la filosofa de esa ciencia (Skinner, 1974,
pg. 3). Las cuestiones filosficas fundamentales no podan ser despachadas a la ligera.
El libro Concepto de Conciencia (Holt, 1914) le hizo reflexionar a
Hull sobre la necesidad lgica. Dado que la lgica es el conjunto de
hbitos simblicos implantados por los estmulos fsicos en el organismo, la necesidad lgica se identifica con las leyes del aprendizaje.
Edwin B. Holt (1873-1946) defendi la neutralidad de la lgica apoyndose en la doctrina jamesiana de la experiencia pura, una experiencia sensorial muy primitiva que era neutra, en el sentido de no ser
material ni tampoco espiritual. Los calificativos de materia y espritu eran el producto del anlisis intelectual realizado a posteriori.
La idea de la neutralidad de la lgica le gust a Hull porque le permita aplicar las leyes de la lgica a las mquinas. Tal y como escribi:
El proceso lgico de la multiplicacin compleja puede darse totalmente en un organismo humano, en cuyo caso puede ser experienciado, al menos en gran parte. Pero tambin puede darse en una mquina automtica de clculo exactamente con los mismos resultados, en
cuyo caso podra decirse que el proceso no tena nada de mental
(I.B.X, pg. 85).

Sin embargo, la idea de la neutralidad ontolgica era incompatible


con su filosofa materialista y, por esta razn, prescindi de ella y se
qued nicamente con la neutralidad epistemolgica. Como escribi:
Probablemente todo esto significa que la lgica no es tanto neutra
cuanto indiferente (I.B. X, pg. 86). Y si la lgica es indiferente, entonces poda utilizarla en psicologa sin incurrir en la metafsica12.
El libro de Harry L. Hollingworth, Psicologa, Hechos y Principios
(1928), le hizo reflexionar a Hull sobre la naturaleza de los hbitos
simblicos del pensamiento.
12. Segn Hull, Holt... dice que el dilema vale para los que pretenden convertirlo todo
en materia. Es un argumento slido, pero sospecho que puedo darle una respuesta adecuada. Estoy completamente seguro de que todas las clases de accin, incluidas las formas superiores de... pensamiento inteligente... pueden abordarse desde una perspectiva
materialista y mecanicista (I.B. X, pgs. 84-85).

212

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Naturaleza de los smbolos


Como se recordar, en febrero de 1926, Hull haba visto que los smbolos ms importantes no eran los estmulos, sino los actos generadores
de estmulos. Por esta razn, la nocin de simbolismo del libro de
Hollingworth (1928) mereci sus ms encendidas crticas. En el captulo de los experimentos no sistemticos de reintegracin, Hollingworth
mencion el caso de los espantapjaros, unos estmulos cuya funcin
principal es hacer que los pjaros no se acerquen a los sembrados.
Esta concepcin del simbolismo contrastaba con la ofrecida por
Floyd L. Allport en su Psicologa Social (1924), quien haba dado mucho
ms relieve a las respuestas. Supongamos que una persona se ve atrapada en un edificio en llamas y, en lugar de iniciar precipitadamente la
huida, se detiene unos momentos a pensar en las posibles vas de salida. Segn Allport, estas cadenas de respuestas verbales implcitas:
Son materiales particularmente adecuados para los smbolos.
Reaccionando con el smbolo escalera, nuestro hombre es capaz de
movilizar los procesos nerviosos que representan a los hbitos establecidos, bien por la experiencia, bien por la informacin sobre escaleras en esas condiciones. Puede recordar que la escalera estaba llena
de humo y llamas. Su actitud (respuesta) en esta situacin es claramente contraria al impulso de huir por la escalera. Bloqueada esta
salida (por el pensamiento) sigue con una serie aleatoria de respuestas simblicas que representan a las distintas vas de huida posibles
(ascensor, escalera de incendios, mantas) hasta encontrar una... que
vaya seguida por la accin y el problema se resuelve (Allport, 1924,
pgs. 55-56)

Los movimientos implcitos del pensamiento tenan la funcin de


llenar los vacos de la experiencia. Como escribi Hull:
El simbolismo es una especie de serie alternativa de hbitos ms
cortos para llenar el vaco de una situacin persistente en la que la
pauta estimular en cuanto totalidad es ms o menos nueva, y la accin
manifiesta no se evoca fcilmente, es decir, inmediatamente. Por eso
hay una demora durante la cual se desarrolla la serie simblica (I.B.
X, pgs. 165-166).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

213

Ahora bien, cmo explicar el bloqueo de la huida inmediata por


los hbitos simblicos del pensamiento? Quiz fuese debido a las tendencias inhibitorias desencadenadas por el incendio, pero entonces,
cmo puede una accin implcita ocupar el lugar de un acto explcito?
El principio de la reintegracin slo explica la sustitucin de un estmulo por otro, no la sustitucin de respuestas.
Hull vio que las series de movimientos implcitos de Allport guardaban un cierto parecido con los actos ideo-motores, en los que tambin se daba una ntima unin entre los smbolos del pensamiento y el
movimiento. En el cuaderno de la hipnosis del ao 1928 hay una nota
en la que se dice que los actos realizados en el trance hipntico estn
controlados por los estmulos simblicos del hipnotizador, mientras
que los actos voluntarios dependen de los estmulos del propio sujeto.
A continuacin, Hull defini a las ideas como los estmulos generados
por los actos ideo-motores:
Por idea se entiende una actividad simblica equivalente a la
accin, probablemente en el sentido de servir de estmulo evocador de
las mismas actividades que podran ser evocadas por la cosa simbolizada (HYPNOSIS II, pg. 36).

Acto seguido, Hull pens que los estmulos condicionados tambin


eran simblicos en el sentido de sustituir al estmulo incondicionado.
Una calavera con dos huesos cruzados anuncia una situacin de peligro, lo mismo que la palabra peligro. Ahora bien, se pregunt, son
smbolos o seales? cul es la diferencia entre ambos?
La diferencia principal est en que los smbolos generan cadenas de
hbitos implcitos, cosa que no hacen las seales. Pero como todava
quedaban muchos puntos oscuros, Hull dej este problema para una
consideracin ms detenida13.
En otra nota sobre la naturaleza de la hipnosis y sugestin
reconoci que el problema del simbolismo era ms complicado de lo
que pensaba, porque en la sugestin despierta los sujetos responden
13. Hull escribi: Decimos que me sugiri tal y tal, etc. Quiz podra ser si entendemos que esto significa que da origen una cadena de hbitos simblicos. Esto necesita
ms examen (HYPNOSIS, II, pg. 39).

214

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

a los estmulos visuales del modelo, lo que parece indicar que no


todos los smbolos son verbales14.
En el curso de estas reflexiones, intuy otra idea importante, a
saber, que los smbolos del pensamiento pueden ser al mismo tiempo
estmulos y respuestas. Tal y como escribi:
Acaba de impresionarme a este respecto que un smbolo pleno no
es simplemente un estmulo que ocupa el lugar de otro (como en el
caso del reflejo condicionado), sino que, en cierto modo, es ambas
cosas, un estmulo y una respuesta que ocupan el lugar de otro estmulo y respuesta diferentes (HYPNOSIS II, pg. 95).

Esta fue la nocin principal del artculo conocimiento y propsito


como mecanismos del hbito (Hull, 1930c). Los smbolos del pensamiento ms significativos no son los del habla subvocal, sino los actos
de estmulo puro, unos movimientos cuya nica funcin es la de
suministrar estmulos. Por ejemplo, la accin de contar con los dedos
brinda los estmulos de la respuesta verbal correspondiente15.
Los estmulos generados por estos actos son el equivalente conductista de las ideas: la idea es una actividad simblica que equivale a un
acto, probablemente en el sentido de operar a modo de estmulo que
elicita las mismas actividades que podra hacer la cosa simbolizada...
En relacin con esto es interesante observar que James emple la
accin ideo-motora como principio bsico para explicar la voluntad,
yo he llegado casi al mismo punto en la pgina 36 (HYPNOSIS, II,
pgs. 35-37). Como puede apreciarse, los actos ideo-motores de la hipnosis son el equivalente conductista de las ideas.
14. Influido por Janet (1925, pg. 238), Hull escribe: La sugestin consiste en la realizacin ms o menos completa del acto simbolizado por el estmulo. En la heterosugestin, lo peculiar del acto es que el estmulo simblico no procede del sistema de hbitos
del sujeto. En la autosugestin, en cambio, se origina... como una respuesta breve e inadecuada a un estmulo externo no simblico. En el sistema de Cou tenemos una manipulacin voluntaria de los aspectos ms gruesos del mecanismo simblico que en buena medida inhibe los procesos simblicos... (HYPNOSIS II, pgs. 92-93).
15. Con palabras de Hull: Otra distincin obvia es cuando el organismo utiliza objetos,
actos, etc., como cuentas, dedos, etc. que le sirven de estmulo para contar, que son ms
convenientes que los objetos (por ejemplo, el ganado) por ellos representados, y pueden
servir como substitutos para ciertos propsitos limitados (HYPNOSIS II, pg. 95).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

215

Sin embargo, Hull segua sin poder explicar el origen de estos actos
a partir de los movimientos externos con los objetos, por lo que concluy estas reflexiones con un quiz sea preciso dejar el concepto algo
prematuro de simblico y volver al de pensamiento o serie interna de
smbolos (HYPNOSIS II, pg. 96).

El impacto de Pavlov
A finales de enero o comienzos de febrero de 1928, Hull registr las
primeras impresiones sobre la lectura de los Reflejos Condicionados
(Pavlov, 1927)16.
Su inters por la obra de Pavlov vena de antiguo, como vimos en el
captulo tercero. Se remonta al ao 1919, en el que acarici la idea de
estudiar los reflejos condicionales de los sujetos hipnticos. Tres aos
despus, en 1922, la lectura del libro de Cannon sobre las emociones
(1915) le sugiri unos experimentos de condicionamiento glandular y,
a finales de ese ao, plane estudiar la relacin entre estos experimentos y las neurosis. Adems, le orden a un estudiante que investigara las
diferencias individuales en el reflejo defensivo frente al choque elctrico (STUD. RES. 1923-24, pg. 68)17. Si a esto le aadimos el hecho de
emplear el condicionamiento para medir la fuerza de las sugestiones
hipnticas, tendremos que convenir que los experimentos de Pavlov le
abrieron las puertas del estudio experimental de la hipnosis.
A principios de 1928, cuando ley los Reflejos Condicionados, Hull
estaba interesado por las diferencias entre el condicionamiento clsico y el aprendizaje instrumental18.
16. Vase el Libro de Ideas X (pags. 185 ss).
17. En unas notas sobre experimentacin infantil, Hull toma como referencia The
normal mind de Burnham (1924) para unos experimentos parecidos a los de Florence
Mateer (1918). A continuacin escribe Muchas de estas preguntas han sido elaboradas
por la escuela de Pavlov. Habra que buscarlas y anotar las soluciones en el nuevo volumen sobre el mecanismo mental (I.B. X, pg. 106).
18. Vase esta nota del 15 de enero de 1928: En el reflejo condicionado simple no hay
ensayo y error. Al parecer, ste se produce cuando el estmulo evoca muchas reacciones
alternativas. Se trata simplemente de una seleccin positiva (y negativa) entre muchos
actos ya condicionados (I.B. X, pg. 73).

216

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La primera impresin que le produjo el libro fue extraordinaria,


como lo indican los numerosos calificativos de nocin interesante o
experimento brillante dispersos en las notas de lectura. De ah que,
como seala Hilgard, siempre que se refera a l en la conversacin lo
designaba con el ttulo de el gran libro (1987, pg. 297)19.
Pero estos elogios no estaban exentos de crticas. Por ejemplo, la
afirmacin de que los analizadores corticales son ms precisos que los
receptores sensoriales le mereci el comentario de Pavlov es un dualista y slo un conductista metodolgico (I.B. X, pg. 195). El nfasis
pavloviano en la actividad de los hemisferios cerebrales era difcil de
conciliar con el periferalismo de Hull.
La influencia del libro Pavlov fue doble: por una parte, le brind a
Hull una fuente inagotable de experimentos para sus investigaciones y,
por otra, contribuy a su teora sistemtica con algunas nociones
importantes20. Con respecto a lo primero, veamos este comentario al
captulo XIX de Reflejos Condicionados:
Estoy totalmente convencido de que, si se confirma nuestro descubrimiento de que es muy fcil establecer el reflejo condicionado en el
trance hipntico, entonces habr que disear un amplio programa de
investigacin para elaborar todas las cosas realizadas por Pavlov (y
sugeridas por una lectura atenta de su obra).
Dentro de unos das, cuando concluya la lectura del libro, tendr
que revisarlo y escribir... todos los experimentos del reflejo condicionado humano que se me ocurran o se me sugieran como equivalentes
a los de Pavlov. Creo que fcilmente podra escribir cerca de 50 experimentos (I.B. XI, pgs. 7-8).

Las listas de experimentos hipnticos (Hull, 1929b, 1930b, 1931a) y


los experimentos de sus discpulos sobre los reflejos condicionales dan
testimonio de ello.
En lo que respecta a lo segundo, el libro de Pavlov cay en manos
de Hull en el momento mismo en que comenzaba a elaborar su teora
19. Por ejemplo, la explicacin pavloviana del condicionamiento, segn la cual el centro visual debe activarse antes que el salival para no ser bloqueado por la excitacin de
ste (Pavlov,1927, pag. 37), le parece una nocin interesante, digna de una seria consideracin (I.B.X, pg. 185).
20. Para la influencia de Pavlov en Hull, vase Gondra (1991).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

217

sistemtica. Probablemente la nocin pavloviana que ms le impresion fue la inhibicin, concebida como una fuerza de signo negativo
que se opone a la excitacin e impide su expansin por el cortex21. Tal
y como escribi:
Este asunto de la naturaleza dinmica de la adaptacin negativa
puede resultar muy importante para el desarrollo de una teora del
aprendizaje. Debo intentar vincularlo a mi teora de la reintegracin
temporal. Puede que sea el nico elemento que faltaba en una situacin que ha sido precaria durante mucho tiempo (I.B. X, pg. 189).

De las clases de inhibicin sealadas por Pavlov, las ms interesantes para Hull fueron la inhibicin condicionada y la inhibicin de demora. Como es bien sabido, la primera ocurre cuando el estmulo condicionado se presenta junto a un estmulo neutro en condiciones de no
refuerzo. Por ejemplo, el perro condicionado a salivar frente a una
determinada luz dejar de hacerlo si sta aparece en compaa de un
estmulo neutro como el alcanfor, a pesar de que la luz conserva su
poder reforzador cuando se presenta en solitario. Segn Pavlov, ello es
debido a la fusin de las corrientes nerviosas procedentes de los receptores sensoriales, que transforma a la luz con el alcanfor en un estmulo distinto de la luz sin el alcanfor.
Para Hull, estas fusiones nerviosas contenan la clave de las Gestalten
perceptivas, como puede verse en esta nota:
Este hecho de A) la fusin temporal y B) la fusin espacial (en la
piel) parece ser de enorme importancia...
Tengo algo as como una oscura impresin de que puede relacionarse con la intuicin, muy frecuente cuando me enfrentaba con la
Psicologa de la Gestalt, de que el paso de una pauta a otra se realizaba sobre la base de umbrales o subumbrales (I.B. X, pgs. 190-191).

Las nuevas propiedades de las gestalten perceptivas son el producto de la interaccin de las corrientes nerviosas que llegan al cortex,
como tendremos ocasin de ver ms detalladamente en los captulos
finales del libro22.
21. Pavlov concibe al sistema nervioso como una red continua, sin vacos sinpticos,
por la que circulan las corrientes inhibitorias y excitatorias (Gray, 1979, pgs. 83-102).
22. Vase Principios de Conducta (Hull, 1943a, pgs. 47-49).

218

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La inhibicin de demora es consecuencia de la lucha entre la excitacin y la inhibicin. Como se recordar, en el condicionamiento de
huella la salivacin puede retrasarse varios minutos alargando el intervalo entre el estmulo condicional y el estmulo incondicional. Ello es
debido, segn Pavlov, a que el estmulo condicional crea un foco de
inhibicin que paraliza el reflejo salival. Impresionado por esta hiptesis, escribi:
Esta cuestin de la tendencia positiva latente que no es operativa
porque hay una tendencia inhibitoria contraria me parece extraordinariamente sugestiva y quiz sea la cosa ms importante revelada por
las investigaciones de Pavlov.
Debera reflexionar mucho sobre sus implicaciones para la conducta humana... Me aventuro a profetizar que, dentro de uno o dos
aos, alguna persona emprendedora escribir un libro o una serie de
artculos, explotando los resultados contenidos en esta obra (I.B.X,
pgs. 191-192).

La excitacin y la inhibicin, junto con los fenmenos de la extincin y recuperacin espontnea, ofreca una dinmica de cargas y contracargas ms sofisticada que la brindada por las tendencias positivas
y negativas de Thorndike.
Con vistas a explicar la inhibicin demorada, Hull pens en un
gradiente de generalizacin anlogo al de los resonadores de sonidos.
Al parecer, la fuerza del proceso inhibidor desciende a medida que
aumenta el tiempo transcurrido desde la presentacin del estmulo
condicional23.
Todava bajo la impresin del libro de Pavlov, Hull trat en su primer artculo terico de la utilidad adaptativa del reflejo condicionado
(Hull, 1929d).

23. El trmino gradiente aparece a propsito de la generalizacin estimular


(Hollingworth,1928, pg. 59). Segn Hull: Este principio del gradiente en el sentido en que un diapasn activo activa a otro pasivo con una fuerza que disminuye a
medida que aumenta la diferencia en la tasa pendular de ambos, debera darnos un
ejemplo sugestivo para elaborar el influjo de los gradientes estimulares (I.B. X,
pg. 169).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

219

Reflejo condicionado y ajuste medioambiental


Como lo indica el ttulo de Una interpretacin funcional del reflejo
condicionado, el artculo estudia las funciones adaptativas del reflejo
pavloviano. En opinin de Hull, los reflejos positivos y negativos representan dos fases o momentos de un nico proceso adaptativo. Los reflejos positivos equivalen a una primera fase de aproximacin al objeto,
mientras que los negativos corresponden a una etapa ulterior de consolidacin y correccin de errores. Dicho con sus mismas palabras:
Funcionalmente considerada, la fase primaria o excitadora de un
reflejo condicionado parece ser un ensayo provisional o una primera
aproximacin del proceso adaptativo, mientras que la secundaria es el
aspecto selectivo, correctivo o que asegura la precisin. De modo que,
operando conjuntamente, estas dos fases del reflejo condicionado se
revelan como un mecanismo automtico de ensayo-y-error que media,
ciega pero bellamente, en el ajuste del organismo a un medio ambiente
complejo (Hull, 1929d, pg. 498).

La idea funcionalista del ajuste medioambiental le sirvi a Hull


para explicar los principales fenmenos del condicionamiento, tales
como la extincin, inhibicin condicionada, inhibicin diferencial e
inhibicin de demora.
Tal y como escribi, la extincin es una tendencia muy potente a
reprimir las tendencias excitadoras (1929d, pg. 501). Su funcin principal es compensar el carcter indiscriminado de las tendencias asociativas, que tienden a vincularse a todos los estmulos, sean o no relevantes.
La inhibicin condicionada facilita la respuesta a las configuraciones estimulares, que suelen pasar desapercibidas al comienzo del experimento pavloviano24. Adems tiene la funcin de bloquear las respuestas, incluidas las ms fuertes y poderosas.
La inhibicin diferencial corrige los excesos de la generalizacin
estimular, que lleva a responder a muchos estmulos irrelevantes.
Por ltimo, la inhibicin de demora impide el adelantamiento de la
respuesta condicionada cuando ste es perjudicial para la economa
24. La dificultad de establecer reflejos inhibitorios a las pautas temporales (Pavlov,
1927, pgs. 146-147) explica la dificultad de los perros para percibir las configuraciones.

220

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

biolgica. Los adelantamientos permiten una gran rapidez de movimientos25, pero pueden poner en peligro la vida del animal en las situaciones de peligro o cuando la huida es difcil, por no decir que imposible. En tales situaciones la inhibicin detiene la accin durante algn
tiempo, el tiempo preciso para que se desvanezca el peligro o pueda
encontrarse otra va de escape alternativa.

La discusin de Chicago
En julio de 1928, aprovechando el curso de verano sobre los tests de
aptitudes, Hull habl de sus proyectos de un conductismo cognitivo
a los psiclogos de la Universidad de Chicago. La reunin se celebr en
el domicilio de A. W. Kornhauser, profesor ayudante de psicologa, y
cont con la presencia de Louis L. Thurstone (1887-1955), director del
departamento y uno de los principales representantes de la tcnica del
anlisis factorial en los Estados Unidos26.
El resultado no pudo ser ms decepcionante, como lo indica esta
nota general del 14 de julio:
Thurstone observ que, puesto que yo me propona explicar
todos los procesos conocidos, poda escribir una buena psicologa de
remiendos, insertando las palabras estmulo- respuesta aqu y all,
ms o menos al azar, lo que (pareca dar a entender) arruinara un
libro que de lo contrario habra sido bueno (I.B.X, pgs. 225-26).

Otro de los presentes le recomend que buscase una fuente de inspiracin ms segura, dadas las limitaciones de la psicologa del estmulo y respuesta.
Su primera reaccin fue escribir una lista de los procesos que deban ser explicados, desde la percepcin hasta la accin voluntaria y el
25. Segn Hull, el adelantamiento del reflejo est ntimamente vinculado al cortocircuitamiento que es una parte tan esencial de las formas ms complejas de aprendizaje. Por tal entendemos la tendencia de una reaccin... a adelantarse hasta el comienzo
de una serie de conductas aprendidas, de modo que avance sobre los segmentos intiles e irrelevantes (y de esta forma los elimine) (Hull, 1929d, pgs. 507-508).
26. Para la vida de Louis L. Thurstone, vase el trabajo de Lyle V. Jones en el libro
Pioneers of Psychology (Jones, 1998).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

221

razonamiento (I.B.X, pgs. 227-229), y redactar unas Notas sobre un


artculo con una explicacin conductista de la conciencia27. Las crticas de los adversarios eran una fuente de inspiracin para Hull, como
lo reconoci con las siguientes palabras: lo mejor es leer y reaccionar
crticamente a las crticas del conductismo. Mis reacciones negativas
son mejores que las positivas (Hull 1962, pg. 824).
Sin embargo, consideradas las cosas con ms calma, crey oportuno un cambio de estrategia. En lugar de perder el tiempo con unas
explicaciones que no parecan convencer a nadie, ira a la raz del problema, a la filosofa idealista de sus oponentes, y tratara de rebatirla
con argumentos slidos. Pero una empresa de tal envergadura requera mucho estudio y reflexin, por lo que decidi esperar hasta concluir las investigaciones en curso y disponer de ms tiempo para ello.
El ao acadmico 1928-29, el ltimo de Wisconsin, se caracteriz
por los experimentos hipnticos (Hull, 1929a, 1929c, 1930c) y las
mquinas del aprendizaje del captulo anterior. Adems, y a juzgar por
las notas del Seminario sobre Rignano (REASONING, pg. 36), Hull
intent dar un nuevo impulso a la psicologa del razonamiento, aunque parece que con pocos resultados prcticos28.

2. EL PRIMER AO DE YALE
En septiembre de 1929, Hull se incorpor al Instituto de Relaciones
Humanas de Yale en calidad de profesor investigador, libre de carga
docente. Contratado por su calidad de experto en los tests de aptitudes,
27. Segn dicha nota: Slo somos conscientes de aquellos estmulos que (1) evocan en
nosotros reacciones que (2) son A) manifiestamente verbales (orales) o B) pueden servir de estmulos evocadores de esas reacciones abiertamente orales (I. B. X, pg. 231).
A la pregunta de si las respuestas verbales son desencadenadas por el estmulo o por las
reacciones somticas generadas por l, Hull responde que en la percepcin son evocadas por el estmulo y en la conducta habitual por el estmulo y la respuesta. En cambio,
en el pensamiento, se condicionan a una especie de repeticin del proceso verbal que
interviene en el pensamiento (I.B. X, pg. 234).
28. Las notas del Seminario sobre Rignano de marzo 1929 contienen 12 sesiones, de
las que cuatro (sesiones sexta, sptima, octava y novena) tratan del razonamiento y asociacin de ideas en los Principios de James.

222

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

dedic la mayor parte del tiempo a los experimentos de la hipnosis y


esto le trajo muchos problemas, como vimos en el captulo tercero.
Adems, Hull envi a la Psychological Review los artculos del aprendizaje por ensayo y error (1930a) y del conocimiento (1930c), y comenz los borradores de los de las ideas de meta y las jerarquas de familias de hbitos (Hull, 1931b, 1934a). Por ltimo, en marzo de 1930, inici los preparativos para la nueva teora materialista del conocimiento que pensaba formular y despus, en el verano, pudo comprobar su
impopularidad entre los psiclogos y filsofos de la Universidad de
Harvard.
Proyectos para el Instituto
El Instituto de Relaciones Humanas de la Universidad de Yale acababa de ser creado por el Rector James R. Angell con dos objetivos fundamentales: investigar los problemas sociales ms acuciantes y contribuir a la formacin de especialistas en el campo de las relaciones
humanas29.
La investigacin de los problemas que ms preocupaban a la sociedad era importante para las lites progresistas que vean en la ciencia
un instrumento de control social. Por no citar ms que unos pocos
ejemplos, el consumo de drogas, la delincuencia juvenil o los accidentes de trfico, podan solucionarse con la ayuda de un equipo de expertos en sociologa, psicologa, psiquiatra, antropologa, derecho, etc.
Por otra parte, los consejeros matrimoniales y los profesionales que
ejercan funciones de mediacin en los conflictos interpersonales sentan la necesidad de una buena formacin psicolgica para ayudar ms
eficazmente a sus clientes.
El Instituto abri sus puertas en un edificio de nueva planta construido con la ayuda de la Fundacin Rockefeller y cont con la colaboracin de los departamentos de psiquiatra, medicina, derecho, sociologa, psicologa y antropologa. Entre los psiclogos, adems de Hull,
29. En el informe del curso acadmico 1928-1929, el Rector Angell seala dos objetivos
para el Instituto: a) investigar los problemas de la naturaleza humana y el orden social;
b) contribuir a la formacin de expertos en relaciones humanas (Angell, 1930, pg. 5).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

223

figuraban Raymond Dodge (1871-1942), del laboratorio de psicologa


experimental, Arnold L. Gessell (1880-1961), director de la clnica de
desarrollo infantil, Robert M. Yerkes (1876-1956), responsable del programa de los Army Tests de la Primera Guerra Mundial, y Mark May
(1891- 1977), quien en 1935 asumi la direccin del Instituto.
El 16 de septiembre de 1929, una vez trasladado a su nuevo destino, Hull consign por escrito sus planes para el Instituto. El primer
lugar lo ocupaban la Batera Universal de Tests y los experimentos de
la hipnosis, como es natural30. Pero el proyecto ms querido para l
segua siendo la obra magna del pensamiento, sobre todo despus
de que su tesis doctoral haba sido incluida en el texto de psicologa de
Dashiell (1928). Animado por esta feliz circunstancia, escribi:
La tercera divisin del trabajo me parece que decididamente tiene
mxima importancia y, ciertamente, es con mucho la ms atractiva
para m, aunque fcilmente puede ocurrir que, al final, resulte ms
importante alguna parte de mi trabajo que yo valoro menos. Pero uno
debe limitarse a caminar con la mejor luz a su alcance, sin dejarse
paralizar por las dudas propias o el escepticismo ajeno.
Esta tercera parte comienza con mi inters primitivo por los procesos mentales superiores, el cual se plasm en una mquina lgica
mientras estaba en Michigan, y despus en mi tesis doctoral sobre la
evolucin de los conceptos. Este trabajo, que al principio no atrajo
prcticamente ninguna atencin, despus de aproximadamente diez
aos encontr por fin un lugar prominente en el texto elemental de
Dashiell. Esto fue muy gratificante. Hay razones para creer que, poco
a poco, est siendo conocido (DIARY, pgs. 6-7).

El reconocimiento de Dashiell, que en cierto modo compensaba el efecto negativo de las crticas de Chicago, fue un estmulo
poderoso para una empresa cuya trascendencia no se le ocultaba.
Porque, como escribi, estos problemas son los ms importantes
y, al mismo tiempo, los ms profundos afrontados por el hombre
(DIARY, pg. 8).
30. Hull esperaba desarrollar la Batera Universal en el Instituto. En lo que respecta a
la hipnosis, dudaba entre comenzar el libro o esperar a disponer de los resultados experimentales. Debido a su mala salud, decidi comenzarlo y dejar abiertos los captulos de
los experimentos (Hull, 1962, pg. 827).

224

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Mecanicismo y materialismo
La psicologa del razonamiento se subordinaba a una meta de
ms largo alcance, a saber, la formulacin de una teora del conocimiento materialista que tuviese en cuenta los avances de la ciencia
moderna.
Hull vea al ser humano como una mquina ms de las muchas
que haba diseado. La explicacin de cmo un sistema material
puede meter dentro de s a los dems sistemas del universo era una
empresa arriesgada y poda concluir con un estrepitoso fracaso, pero
esto no le preocupaba porque lo nico que deseaba era encontrar la
verdad. Ms preocupantes le parecan las crticas contra su persona,
que indudablemente seran numerosas, aunque ellas no representaban nada en comparacin con los beneficios que se seguiran de la
empresa. Tal y como escribi:
Estoy seguro de me criticarn y dirn, como mnimo, que estoy
chiflado... Quiz sea la reductio ad absurdum definitiva de una psicologa mecanicista. Si sucede esto, perfecto. Pero incluso entonces puede llevar al desarrollo de mquinas psquicas con un orden de automaticidad totalmente nuevo y diferente, de modo que la ingeniera de
las mquinas automticas experimente una revolucin semejante a la
introduccin de la mquina de vapor y la electricidad... Indudablemente tropezar con las burlas, crticas y posiblemente la oposicin
las personas conservadoras y poco imaginativas. Pero ello no ser ms
que un incidente. Tengo que ser intrpido y luchar con valenta e independencia (DIARY, pgs. 10-11).

En marzo de 1930, despus de presentar en Nueva York la mquina del reflejo condicionado, Hull patent la idea de las mquinas psquicas y decidi abrir un pequeo museo en el Instituto. La proliferacin de estos artefactos haca aconsejable reunirlos en un local donde pudiesen ser vistos por los estudiantes y sirvieran de estmulo a los
especialistas31. Adems, el museo le permitira disear otros modelos
nuevos que vayan mostrando progresivamente las conductas ms ela31. Vase, por ejemplo, las mquinas de Stephens (1929) y Walton (1930).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

225

boradas y espontneas del tipo que hasta ahora ha sido llamado psquico (I.B. XI, pgs. 178-179).
Para no dar argumentos a sus enemigos, Hull decidi exhibir las
mquinas psquicas como un simple hobby o pasatiempo inocente.
Tal y como continuaba el texto anterior:
De todas maneras no debera tomar demasiado en serio estos
modelos, al menos delante del pblico. Dejemos que sea un Hobby.
Si resulta que da grandes resultados, estupendo. Si no los da, tambin
estupendo. En cualquier caso, el juego me brindar mucha satisfaccin. Es indudable que me acarrear una cantidad considerable de
ridculo y muchas crticas de los crculos conservadores, en particular
si lo tomo muy en serio. El mejor remedio para esta situacin es el
sentido del humor, como lo mostr en la reunin de Nueva York al
presentar estos modelos (I.B. XI, pgs. 181-182).

Hull mantuvo consistentemente esta estrategia y quienes asistieron


a las demostraciones de sus mquinas creyeron que se trataba de un
simple pasatiempo o juego intrascendente32. Pero en realidad ellas eran
la mejor demostracin de una nueva filosofa materialista que estaba
llamada a destruir el idealismo, como lo indica este texto de los Libros
de Ideas:
Si consigo formular una teora del pensamiento slidamente
apoyada en la investigacin experimental, lo que ms deseara en
este mundo es desarrollarla en una teora del conocimiento exhaustiva que fuese una especie de materialismo pragmtico. Una vez elaborada positivamente esta teora en sus puntos esenciales, procedera a demoler una buena parte del sentimentalismo aguado postulado por personas como Whitehead, Eddington, Bridgemann y otros
(DIARY, pg. 12).

El pragmatismo determinista de aos anteriores se haba transformado en un materialismo pragmtico. Hull crea que haba llega32. Smith menciona el testimonio de Alphonse Chapanis, quien presenci la demostracin de la mquina del reflejo condicionado y dice que la mquina tuvo un efecto
elctrico sobre el auditorio (Smith, 1987, pg. 358).

226

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

do el momento de explicitar las premisas filosficas que inspiraron su


actividad cientfica, entre otras razones, porque el curso de la historia
pareca marchar en esta direccin. Tal y como vea las cosas:
Tengo la sospecha profunda de que el mundo se encuentra ahora en
un comps de espera antes de dar el salto hacia un profundo materialismo. Quiz la indicacin ms fuerte de esto sea la presente situacin
de Rusia. La corriente del conductismo de este pas, y del naturalismo
en filosofa, tambin progresa en la misma direccin. Si pudiera elaborarse una base psicolgica clara y convincente para esta teora del conocimiento, ella podra tener efectos de largo alcance no slo en la historia del pensamiento, sino en el curso de la civilizacin (DIARY, pg. 12).

La obra magna debera subordinarse a esta empresa filosfica llamada a sacudir los cimientos de la civilizacin occidental. La especificacin de los mecanismos del pensamiento era un requisito imprescindible para abordar con garantas de xito el problema de la naturaleza, origen y lmites del conocimiento humano. Este materialismo
pragmtico constituye el teln de fondo de sus artculos sobre el
conocimiento.
Por lo dems, los experimentos hipnticos concluyeron bruscamente a finales del curso 1929-30, como vimos en el captulo tercero.
Los proyectos psicomtricos tampoco dieron mucho de s. Hull colabor un poco a regaadientes en la investigacin eugensica dirigida
por E.L. Thorndike desde el Instituto de Investigacin Educativa de
Columbia33. Adems, el Rector Angell le encarg el proyecto de una oficina de normas humanas para el anlisis estadstico de los grupos
sociales. Pero la oficina no se hizo nunca realidad debido a una serie
de problemas burocrticos34 y Hull se vio con las manos libres para trabajar en la hipnosis y en la obra magna. Durante este curso, elabor
dos constructos importantes de su explicacin del pensamiento, los
actos de estmulo puro y las reacciones fraccionales anticipatorias
33. En las notas de julio de 1929, Hull habla de un estudio comparativo de grupos
raciales, la herencia de la inteligencia, inmigrantes, matrimonios, etc. Pero ello est
claramente fuera de la lnea de mis intereses y obra precedente (I.B. XI, pg. 73).
34. Vase el artculo sobre Mark May escrito por W. May (1978).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

227

de meta (rG), y dej preparado el camino para las jerarquas de


familias de hbitos. Ellos fueron el principal logro terico del ao
1930, junto con el artculo del ensayo y error.

Deducciones sobre el ensayo y error


El artculo Aprendizaje simple por ensayo y error, un ensayo de teora psicolgica (Hull, 1930a) es la primera toma de posicin pblica
de Hull en favor del mtodo hipottico-deductivo. Su aportacin ms
importante no son las deducciones concretas, que l mismo reconoci
que fueron precipitadas, sino la hbil utilizacin de los principios pavlovianos en la explicacin de los fenmenos del aprendizaje instrumental35.
Los contenidos del artculo corresponden a los de una Nota sobre
teora conductista ante un grupo de discusin formado por profesores, escrita en la Universidad de Columbia a finales de julio de 1929
(I.B. XI, pgs. 75-78). En ella se dice que los principios del reflejo condicionado son vlidos para todos los aprendizajes, siempre y cuando
sean utilizados con una rigurosa metodologa deductiva36. A continuacin, Hull explica los principales fenmenos del aprendizaje por ensayo y error para demostrar que en cuanto sistema explicativo, el conductismo tiene ms posibilidades que los dems sistemas (I.B. XI,
pg. 76). Pero en la versin publicada en la Psychological Review slo
trata del ensayo y error ms simple, es decir, aquel en el que la respuesta correcta es reforzada y la incorrecta no lo es.
35. En una nota general del 30 de junio de 1930, se alude a una crtica al artculo del
reflejo condicionado en la que se dice que la reaccin exitosa no va seguida del reforzador. Probablemente slo el tiempo podr decir cun errneo es esto. Depende en cierta medida de si finalmente las leyes del reflejo condicionado, como la extincin experimental y la recuperacin espontnea, operan en la formacin del hbito (Hull, 1962,
pg. 838).
36. Textualmente: Lo que entiendo por explicacin es si, partiendo de la observacin
emprica de los reflejos condicionados, es posible, o no, derivar lgicamente hechos sobre
procesos que no pertenecen al reflejo condicionado. En la medida en que puedan derivarse unos de otros mediante un proceso lgico... podremos decir que tenemos una explicacin y un sistema... El mejor sistema... es aquel capaz de presentar un nmero mayor
de deducciones lgicas sobre fenmenos observables... De lo contrario, la escuela psicolgica sera una simple reaccin emocional y no un sistema (I.B. XI, pgs. 75-76).

228

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El artculo comienza con una defensa del mtodo deductivo como


fuente de conocimientos nuevos. Segn escribi Hull:
El proceso deductivo es una verdadera actividad generativa. Los
principios conocidos dan origen a conocimientos nuevos como resultado de una serie causal en un organismo reintegrativo superior. Segn
una hiptesis plausible, los principios son hbitos simblicos que
generan hbitos nuevos y distintos debido a su interaccin funcional
dentro del organismo que los posee. Estos hbitos constituyen el conocimiento nuevo, de modo que ste, aunque derivado de los principios
originales, no es stos principios, sino algo nuevo venido a la existencia (Hull, 1930a, pg. 242).

A continuacin, y tras criticar la ingenuidad terica de las principales escuelas psicolgicas, propone unas deducciones basadas en el
principio de la competicin intraserial, y en las nociones pavlovianas
de la excitacin, inhibicin y recuperacin espontnea.
Como lo indica la figura 6.1, el mecanismo de la competicin intraserial procede del condicionamiento del estmulo (S) a las respuestas
Rx, Ry y Rz que, por hiptesis, son incompatibles y no pueden darse al
mismo tiempo. Supongamos que sus tendencias respectivas tengan
una fuerza de 3, 2 y 1, y que la repuesta ms dbil, Rz, es la respuesta
correcta.
Fig. 6.1.
Competicin Intraserial (Hull, 1930, 245)

Cuando se encuentre con el estmulo (S), el animal emitir la respuesta Rx que, al no ir acompaada del refuerzo, sufrir un proceso de
extincin y ser sustituida por Ry. Como sta tampoco es reforzada,

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

229

ceder el sitio a Rz, que se ver fortalecida por la recompensa. Ahora


bien, con el tiempo, las respuestas Rx y Ry cobrarn nuevo vigor debido a la recuperacin espontnea y volvern a hacer acto de presencia,
lo que explica la reincidencia en los errores.
El artculo concluye con una pregunta sobre la naturaleza del
refuerzo. Aunque todava no tena ideas claras, Hull mencion la hiptesis de la disminucin del impulso como una posibilidad. Dicho con
sus propias palabras:
Todava la psicologa del aprendizaje no es lo suficientemente
conocida como para poder dar una definicin general del xito en trminos biolgicos objetivos. En el caso del hambre, el xito consiste en
comer el alimento. De ordinario el acto exitoso resulta en un cese del
estmulo persistente S1. En el hambre, generalmente se considera que
S1 son las punzadas de las paredes del tracto digestivo superior (Hull,
1930a, pg. 249).

Esta interpretacin fisiolgica contrasta con la del artculo del conocimiento (Hull, 1930c), donde el impulso es un componente ms de
la pauta estimular. Hull oscilaba entre la hiptesis de la reduccin de las
necesidades bsicas y la teora de la contigidad, para la que el impulso
es un componente persistente de la pauta estimular que se asocia a las
respuestas en virtud de la reintegracin temporal o condicionamiento.
Al final del artculo, Hull anunci una plyade de mquinas psquicas que en un futuro no muy lejano seran construidas de acuerdo con
estos principios:
Si la clase de explicacin que hemos presentado es realmente una
deduccin vlida, no sera muy difcil construir mecanismos inanimados paralelos, incluso con materiales inorgnicos, que manifiesten
autnticamente las cualidades de inteligencia, insight y propsito, y
que, al menos en esto, sean verdaderamente psquicas... No es inconcebible que las mquinas psquicas puedan jugar un papel importante en la vida de las comunidades industrializadas. En el campo psicolgico es posible que tales mecanismos resuelvan el viejo problema
de la oposicin entre la mente y la materia, demostrando en la prctica los mecanismos tpicos por los que la materia manifiesta las formas
de conducta llamada psquica (Hull, 1930a, pg. 256).

230

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Como dijimos anteriormente, de haber vivido unas dcadas ms,


Hull habra recibido con entusiasmo la teora del procesamiento de la
informacin. Porque los principios que inspiraron su obra fueron los
mismos, salvada naturalmente la distancia que separa a los modernos
ordenadores electrnicos de sus primitivos aparatos electromecnicos37.

Los artculos cognitivos


Una vez demostrada la utilidad del mtodo deductivo en la explicacin del aprendizaje instrumental, Hull procedi a redactar el artculo
del conocimiento que, como escribi a comienzos de marzo de 1930,
iba a tratar de la naturaleza, desarrollo, funcionamiento y economa
de las actividades de los hbitos simblicos (I.B. XI, pg. 129). Unos
das despus, el 15 de marzo, encontr la nocin de acto de estmulo
puro que haba estado buscando durante tanto tiempo (I.B. XI, pg.
141-142). Como se recordar, se trata de unos movimientos cuya nica funcin es generar estmulos para otras conductas. Estos actos sutiles, que al mismo tiempo son respuestas y estmulos, fueron la aportacin ms importante del artculo.
Su descubrimiento, segn Hull, fue un accidente afortunado. Sali
por s slo (por decirlo de algn modo) cuando escriba unas notas
previas a la redaccin del artculo (I.B.XI, pg. 146). Pero en realidad
fue el fruto de muchos aos de reflexin sobre el simbolismo.
El artculo Conocimiento y propsito como mecanismos del habito (Hull, 1930c) explica cmo un objeto fsico, el organismo, puede
meter al mundo externo dentro de sus dominios38. Aunque no es totalmente original, dado que se inspira en el esquema del hbito de
William James y en la teora motora de John B. Watson, Hull lo con37. Herbert A. Simon (1916-2001), uno de los padres de la ciencia cognitiva, parece
indicar que no hay diferencias sustanciales entre su posicin y la de Hull, cuando afirma que los smbolos de ste son ms limitados que los suyos porque no dispona de las
asociaciones dirigidas (Baars, 1986, pg. 372)
38. La redaccin de Conocimiento y propsito comenz en una fecha prxima al 15
de marzo de 1930 y termin el da 30 (I.B. XI, pgs. 141-156). Enviado a la Psychological
Review en junio, fue publicado a finales de ao.

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

231

sider como lo ms importante que haba escrito hasta el momento.


Segn indic en los Libros de Ideas:
Si logro dar nombres distintivos o expresin formal a estos mecanismos, probablemente ellos pasarn a la historia de la psicologa y de
la teora naturalista, en lugar de quedar absorbidos en la masa annima de erudicin sobre el tema.
Tengo el sentimiento de que esta obra es profundamente importante y probablemente no hay nada en el mundo que yo pueda hacer
que tenga un valor comparable, teniendo en cuenta el tiempo invertido en ella. Mi obra terica en estadstica me ha dado mucha fama. Mi
obra terica en este campo puede conseguir lo mismo (I.B. XI, pgs.
143-144).

Sus colaboradores se deshicieron en elogios cuando conocieron el


manuscrito, lo que le confirm en su importancia39.
En una fecha un poco posterior al 27 de marzo, Hull seal que el
prximo artculo sobre teora debera tratar de las diversas implicaciones de los estmulos equivalentes (I.B.XI, pg. 156), y dibuj los
tres mecanismos de la figura 6.240.
Fig. 6.2.
Hbitos Equivalentes (I.B. XI, 156).

39. Como escribi el 30 de marzo: estoy muy contento con el artculo. No me sorprendera que sea una de las cosas ms importantes publicadas por m en lo que respecta a influencia y longevidad (Hull, 1962, pg. 834).
40. El dibujo se inspira en otro de 1928 que, segn Hull es el primer prototipo de las
jerarquas de hbitos (Vase I.B.IX, pg. 118).

232

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El mecanismo de la seccin I es el ya conocido mecanismo convergente, formado por varios estmulos que han sido condicionados a
la misma respuesta y el de la seccin II es el de la competicin intraserial entre varias tendencias que salen del mismo estmulo y evocan
respuestas distintas e incompatibles.
El tercer mecanismo es una novedad. Est formado por la unin de
los dos anteriores y recibe el nombre de hbitos equivalentes porque
todos tienen el mismo punto de partida y conducen a la misma respuesta de meta. Fundamental para la explicacin del Insight, despus
recibi el nombre de jerarqua de familias de hbitos (Hull, 1934a).
En unas Notas sobre la monografa de Dashiell de mayo de 1930,
Hull aplic este mecanismo a los hbitos de locomocin espacial (I.B.
XI, pgs. 213-216). Como veremos en los captulos finales, la orientacin de las ratas en los laberintos multidireccionales es debida a que
el estmulo del hambre (SP) se ha condicionado a los distintos hbitos
de bsqueda de alimento que en el pasado terminaron en la misma
respuesta de meta.
Unos das despus, el 25 de mayo de 1930, Hull explic la nocin
gestaltista de la atraccin de las metas con el adelantamiento de las
respuestas de meta. En su calidad de acto de estmulo puro que trasciende las limitaciones del tiempo y del espacio, la reaccin consumatoria avanza hasta el comienzo del laberinto y dirige la conducta del
animal hacia la meta.
Hull qued impresionado con el hallazgo, como lo evidencia esta
entrada de los Libros de Ideas:
Despus de escribir observ que me encontraba en un estado de
notable excitacin especialmente visible en la respiracin mucho ms
profunda. Inmediatamente pens en el relato de Arqumedes que al
hacer su descubrimiento... corri gritando Ya lo tengo... Puede
resultar tan valioso como el descubrimiento de Arqumedes (I.B.XI,
pg. 226).

Acababa de encontrar unos actos de estmulo puro que contenan


la clave de la orientacin espacial y de la atraccin de las metas, y adems explicaban los ensueos y el pensamiento cumplidor de deseos.
Dicho con sus propias palabras:

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

233

Esto significa que he descubierto o inventado un mecanismo que


permitir que una actividad de meta atraiga activamente al organismo
de un modo totalmente naturalista. Explicar por qu el organismo
puede decir lo que va a hacer antes de alcanzar la meta... Probablemente explicar la orientacin y el aprendizaje de la orientacin. Puede
explicar los sueos diurnos y llevar a detectar la debilitacin reintegrativa que hace que ciertas formas de demencia precoz vayan al
ensueo (cumplimiento de deseos)... Puede explicar por qu el soar es
tan plenamente explcito y por qu los sueos son probablemente tan
rpidos... Este mecanismo explica probablemente la gran flexibilidad
de la accin del hbito para incorporar largas secuencias como informa Dashiell de Norman Maier (I. B. XI, pgs. 229-231).

Unos meses despus, en julio o agosto de 1930, Hull comprendi


que la funcin de dirigir la conducta hacia la meta tambin poda
desempearla una fraccin minscula de la respuesta de meta, la
reaccin fraccional anticipatoria de meta (rG).

Inviabilidad de la filosofa
Hull era consciente de la necesidad de comenzar cuanto antes los
experimentos con ratas que le suministrasen las pruebas empricas
que necesitaba para la teora. Pero, una vez concluido el artculo del
conocimiento, y animado por los nuevos descubrimientos, crey llegado el momento de enfrentarse con el problema de la naturaleza, origen
y lmites del conocimiento humano.
El da 31 de marzo de 1930 comenz a leer el Tratado de la Naturaleza Humana (Hume, 1739/1911) con la intencin de tomarlo como
modelo y fuente de inspiracin. Segn escribi:
Hume public su gran obra en 1739-40. Pasados casi 200 aos, debera ser posible algn progreso real. La psicologa conductista es claramente un descendiente directo del asociacionismo general de la escuela
inglesa. Probablemente sera posible escribir un libro con los mismos
encabezamientos y captulos, y considerar los mismos problemas, posiblemente no mencionando nunca los nombres de otros autores ms de
lo que hace Hume (I.B.XI, pg. 162).

234

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La claridad expositiva de Hume y su rigor de pensamiento haban


convertido al libro en el tratado de filosofa o psicologa que ms xito
ha tenido en todos los tiempos (I.B., pg. 163). De ah la conveniencia de
imitar su claridad, concisin y brevedad, sin sobrepasar sus 174 pginas.
Hull era optimista porque contaba con muchos factores a su favor,
entre los que seal los siguientes:
1) El hecho de que en cinco aos tendr a mi disposicin una gran
masa de material experimental sobre los procesos mentales
superiores (I.B. XI, pg. 194).
2) El estar mucho ms liberado de las perversiones escolsticas y
teolgicas del intelecto que padecen los miembros de la presente generacin (I.B. XI, pg. 194).
3) El progreso de los Estados Unidos, que incluso ahora dominan
al mundo en algunas cosas. Los efluvios intangibles de esto probablemente sern muy provechosos (I.B. XI, pg. 194).
4) El avance del naturalismo, como lo evidencia el xito del crudo
conductismo de Watson (I.B. XI, pgs. 194-195).
Su proyecto inicial era comenzar por Hume y los asociacionistas
britnicos. Despus pasara a estudiar las obras de John Locke (16321704), los griegos Demcrito y Epicuro, la Crtica de la razn pura
(Kant, 1781/1993) y, finalmente, los escritos del evolucionista Herbert
Spencer. Quera conocer los problemas que intentaron resolver estos
pensadores para abordarlos con las mayores garantas de xito41. Pero
muy pronto constat que todos ellos comenzaban por la experiencia
subjetiva. Como escribi el 16 de junio de 1930:
Cada vez que comienzo a leer a los autores de las teoras clsicas
del conocimiento inmediatamente me sorprende la subjetividad extrema de su punto de partida. As, Kant dice en la primera frase de su
introduccin a la Crtica de la Razn pura: No hay duda de que todo
nuestro conocimiento comienza con la experiencia...
41. El 16 de junio de 1930, Hull expresa el temor a no hacer ninguna contribucin importante debido a que ya tiene 46 aos de edad, pero le alivia pensar que Locke escribi
su obra principal a los 58 aos y Kant a los 57. Parece que estas reflexiones las comenz a los 42 aos (I.B. XI, pg. 190).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

235

De modo similar, Hume dice en la primera sentencia de su gran


obra: Todas las percepciones de la mente humana se resuelven en dos
clases distintas, que llamar Impresiones e Ideas (I.B.XI, pg. 197-200).

Los filsofos haban intentado superar el dogmatismo de la Escolstica con unos sistemas pretendidamente naturalistas. Pero incluso
el ms radical de todos, el materialista Thomas Hobbes (1588-1679),
escribi Hull, habla de lo mental como de una especie de materia ms
sutil o fina, de la misma manera que ciertos fsicos modernos hablan
de una forma de energa hipottica y (todava) desconocida (I.B.XI,
pgs. 201-203).
El panorama que ofreca la psicologa de la poca no era ms alentador. Los introspeccionistas seguan aferrados a la experiencia subjetiva y los objetivistas rusos se haban metido en un callejn sin salida
debido al dogmatismo del marxismo. Decepcionado, escribi:
Han fracasado los innumerables intentos de derivar una teora
satisfactoria (es decir, cientfica) del conocimiento y del pensamiento
y razn, a partir de la experiencia en cuanto tal. En lugar de ello, yo
me propongo desarrollar un sistema que comienza exactamente por el
otro extremo. Invertir todo el esquema histrico. Comenzar por la
accin hbito y de ella, es decir, del hbito, deducir todo lo dems
(incluida la experiencia consciente) (I.B.XI, pgs. 203-204).

Siguiendo las huellas de Watson, quien por razones parecidas prescindi de la conciencia, Hull decidi abandonar la explicacin del pensamiento y centrarse en el estudio la conducta. Mi estrategia, escribi, ser trabajar todo el tiempo posible en la accin en cuanto tal,
dejando a un lado los problemas del pensamiento y experiencia consciente (percepcin, atencin, etc.) (I.B. XI, pg. 206). Una vez descubiertas las unidades bsicas de la conducta, estara en condiciones de
intentar la explicacin de los procesos mentales.
Como se observar, Hull no renunci totalmente a sus proyectos
cognitivos, sobre todo despus de haber destruido la idea de que los
objetos fsicos no pueden tener experiencias conscientes, sino que prefiri comenzar el edificio por los cimientos a fin de dotarle una slida
base de sustentacin. Lo acertado de esta decisin se puso en eviden-

236

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

cia unos meses despus, cuando su teora del conocimiento fue el blanco de las crticas de los psiclogos.

Los incidentes de Harvard


En julio de 1930, Hull imparti un curso sobre los tests de aptitudes en la Escuela de Educacin de esta Universidad. Segn Frank A.
Beach (1911-1988), fue entonces cuando conoci la lgica simblica
gracias a sus contactos con Clarence I. Lewis (1883-1964) y Alfred N.
Whitehead (1861-1947), y a la lectura de los Principia Mathematica de
Whithehead y Russell (1913)42.
En los Libros de ideas no encontramos ninguna referencia a dichos contactos y s unos comentarios muy breves a los libros Principia Mathematica (Whitehead y Russell, 1913) y Mente y orden del
mundo (Lewis, 1929)43. Esta parquedad documental parece indicar
que la influencia de Whitehead fue poco importante y se limit al
uso del lenguaje de la lgica simblica en algunas formulaciones
sistemticas44.
En su historia de la psicologa norteamericana, Hilgard dice que Hull
le pregunt a Lewis cul era la razn del poco inters de los filsofos por
su tesis doctoral. La respuesta de Lewis fue que para nosotros lo ms
interesante es la posibilidad de los conceptos, no los detalles del proceso de aprendizaje de conceptos particulares (Hilgard, 1987, pg. 201).
Por esa misma poca, Hull ley los Principia de Newton (1687/1803) y
42. Vase la biografa de Hull escrita por Frank Beach (1959, pgs. 128-129).
43. Hull coincide con Whitehead en lo relativo a los constructos sobre inobservables
(I.B.XI, pg. 164). A propsito del conocimiento intuitivo de Lewis (1929), escribe: En
el captulo V... dice que el quale o experiencia cualitativa... es intuido directamente y no
puede errar... En cierto sentido es una intuicin profunda y coincide con un conductismo sofisticado. Este quale de Lewis sera el componente subjetivo de la respuesta a un
estmulo... En un sentido, todas las respuestas internas son intuicin... Pero como acto
subjetivo, y nunca instrumental, que no puede ser acto de estmulo puro, es difcil ver
cmo puede ser verdadero o falso (I.B. XII, pgs. 115-117).
44. Segn Smith, la influencia de Whitehead se limita a una maquinaria simblica
que es comprehensiva y rigurosa, autoritativa y, sin embargo, libre de controversias,
quiz neutra en el sentido requerido (1986, pg.165).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

237

qued tan impresionado por la lgica de sus deducciones que los erigi
en el modelo de teora sistemtica a imitar por los psiclogos45.
La estancia en Harvard result un tanto accidentada. El primer
encontronazo fue con Edward G. Spaulding (1873-1940), un filsofo
neorrealista de Princeton que tambin imparta un curso de verano.
Ambos concertaron una comida de trabajo en una fecha cercana al 14
de julio y segn el testimonio de Hull:
Casi de inmediato, Spaulding atac violentamente a los conductistas y se excit mucho, hablando en voz alta y llegando casi al punto de ser abusivo y descorts. Yo tambin me excit y defend vigorosamente mis ideas. Tuvo que haber sido todo un espectculo para
los que lo presenciaron. Confo en que yo no fui el causante de las
cosas ms violentas que se dijeron (I.B., XII, pg. 21).

Spaulding le espet que los hbitos eran repetitivos y ciegos, por lo


que no podan explicar la novedad del conocimiento. Hull le replic
que el hbito de multiplicar s poda generar conocimientos nuevos.
Entonces Spaulding le desafi a que le explicara cmo poda detectar
los errores de su hijo cuando deca equivocadamente 5 x 6 = 35.
Unos das despus, el 28 29 de julio, Hull expuso su teora del
conocimiento ante un grupo de profesores46. Tras criticar el idealismo
del fsico Sir Arthur Eddington (1892- 1944), autor de varios libros
sobre la naturaleza del universo47, y defender la primaca de la materia
sobre el espritu, concluy con unas frases un tanto conciliadoras:
Parece que este punto de vista dar un vigor nuevo y genuino al
estudio del hbito, con vistas a lograr un conocimiento que en el futuro nos permita una educacin verdaderamente eficaz, y ms en particular, una educacin moral. As, al final, esta teora fsica de la mente,
en lugar de atacar a la moral, salvar realmente a la civilizacin
moderna de su autodestruccin (I.B. XII, pgs. 56-57).
45. Smith dice que el descubrimiento de los Principia de Newton hacia 1930 tuvo un
gran impacto en l (Hull). Aqu tena una poderosa teora cientfica expresada en el
modo de la geometra euclideana que tanto admiraba... Los Principia se convirtieron en
una especie de Biblia para Hull (1986, pg. 178)
46. Vanse las Notas sobre el Simposio con Holmes acerca de Eddington (I.B. XII,
pg. 46).
47. Por ejemplo, The nature of physical world (1929).

238

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Esta apelacin a la moral, que recordaba a lo que haba dicho


Watson sobre el conductismo como fundamento de la futura tica
experimental (Watson, 1925, pg. 247), no parece que tranquiliz a
los presentes. Como continuaba la nota de Hull:
En conjunto, la presentacin fue un xito muy moderado. Al parecer, nadie qued convencido, aunque algunos (quiz el profesor
Spaulding o algn otro de los presentes) recibieron una nueva idea del
alcance de los fenmenos del hbito. La mayora estaba dispuesta a
aceptar que el hbito poda generar verdadera novedad. Pero no crea
adecuado llamar previsin al hecho de que R5 se adelante a S5, ni
conocimiento al paralelismo de la serie interna (I.B. XII, pg. 59).

Pero la experiencia haba merecido la pena porque haba servido


para poner ante sus ojos la fiera resistencia de la comunidad cientfica
a todo cuanto sonase a novedad.
Unos das despus, Hull tuvo noticia de que la vox populi deca
que Spaulding le haba propinado una paliza dialctica. Molesto ante
esta tergiversacin de los hechos, comprendi que sus compaeros de
profesin no estaban preparados para recibir unas ideas tan radicales
como las suyas.
La prudencia ms elemental aconsejaba evitar esta clase de discusiones que no llevaban a ninguna parte y ponan en peligro su
reputacin. De ah que, el 9 de agosto, pensase en un nuevo ttulo
para la obra magna, a saber, Compendio de psicologa fsica. El
nuevo nombre careca de las connotaciones negativas de otros
como Conductismo o Psicologa fisiolgica, y adems, segn
escribi Hull:
Tiene la ventaja filosfica de evitar ciertas tradiciones y estigmas
vinculados al trmino materia. Al menos en el presente, no suscitar
preguntas sobre la naturaleza ltima de la materia... Simplemente
dir que no hay ninguna razn para pensar que lo mental sea algo ms
que una de las muchas organizaciones especiales de lo fsico.
Ciertamente es una organizacin suprema, pero adems existen otras
muchas como la locomocin, vuelo, produccin de sonidos, produccin de luz, etc. (I.B. XII, pg. 73).

DEL PENSAMIENTO AL APRENDIZAJE

239

Las crticas haban hecho mella en l, que en lo sucesivo intent dar


la imagen de un conductista metodolgico que evita pronunciarse
sobre la naturaleza ltima de lo psquico48.

3. CONCLUSIN
A pesar de todos estos contratiempos, Hull continu su obra cognitiva. El 3 de agosto plane un artculo sobre la verdad con una posicin claramente favorable al pragmatismo conductista (I.B. XII, pg.
64) y, a continuacin, escribi unas notas sobre el propsito y el
impulso (I.B. XII, pg. 65). Adems, en un borrador sobre la dinmica del simbolismo orgnico se atrevi a llamar hermano del mundo al pensamiento. Segn escribi: cuando la serie del mundo externo forma parte del par, el miembro orgnico de la familia es el hermano del mundo! porque los miembros de una familia de hbitos son
hermanos (I.B. XII, pg. 86).
A finales de agosto, en un plan provisional para un artculo explotando rG trat de las diferencias entre el deseo orgnico y la atraccin
de las metas (I.B. XII, pg. 132). Poco despus pens en dividir el material en tres artculos: el primero sobre la bsqueda de metas y la accin
ideo-motora (Hull, 1931b); el segundo sobre las jerarquas de familias
de hbitos (Hull, 1934a) y el tercero sobre la prueba de la verdad.
A finales de ao, Hull conoci los experimentos de Norman R.F.
Maier sobre el razonamiento de las ratas (Maier, 1929) y escribi las primeras notas (I.B. XII, pgs. 168-173) del artculo dedicado al insight
(Hull, 1935a).

48. Segn el conocido texto de Marx y Hillix, Hull rechaz el conductismo metafsico
con su negacin de la conciencia, pero acept plena y entusisticamente el conductismo metodolgico (1987, pg. 317).

Rivalidad con Tolman

En la evolucin de Hull tambin influyeron los experimentos de


Edward C. Tolman, uno de los conductistas ms prximos a la Teora
de la Gestalt, quien, en el artculo una nueva frmula de conductismo
(1922), propuso una definicin molar de la conducta en la que los propsitos y las cogniciones jugaban un papel relevante.
Diez aos despus, Tolman present su conocida teora del aprendizaje del signo en Conducta Propositiva en los Animales y en el Hombre
(1932). En sus carreras por el laberinto, las ratas aprenden que las
galeras son un signo que anuncia el alimento que van a recibir en la
caja de meta.
No sabemos si debido a la influencia del libro de Tolman o a otros
factores que se nos escapan, pero lo cierto es que en los planes de Hull
para el ao 1933 encontramos una novedad importante con respecto a
la obra magna. El tema principal de la misma ya no es el pensamiento, como en aos anteriores, sino el ajuste y aprendizaje humano.
Las crticas de Tolman a la teora de Hull en un conocido manual
de psicologa comparada (Tolman, 1934a) le sirvieron a ste de pretexto para organizar un debate sobre las teoras del aprendizaje.
El debate se celebr en septiembre de 1934 durante la reunin
anual de la APA y termin con una clara victoria de Hull. Viendo que

242

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

el aprendizaje era la va ms adecuada para escalar a los primeros


puestos de la profesin, Hull decidi dedicar todos sus esfuerzos a la
teora sistemtica de la conducta. Si lograba articular una explicacin
del aprendizaje ms lgica y rigurosa que la de su adversario, tena al
alcance de la mano la posicin de preeminencia que haba buscado
con tanto empeo. De ah que los modelos formales del aprendizaje
pasaran a ocupar el centro de su actividad.

1. EL APRENDIZAJE DEL LABERINTO


Las primeras referencias de los Libros de Ideas a los experimentos
de Tolman guardan relacin con las reacciones fraccionales anticipatorias de meta (rG). En efecto, el 6 de junio de 1930, Hull pens que
ellos podan brindarle la evidencia emprica que necesitaba para este
constructo. Segn escribi:
No estoy del todo seguro, pero creo que Tolman ha realizado experimentos sobre esto. Ciertamente algunos de los realizados por l son
ms o menos de esta naturaleza, aunque no parece haber pensado en
una teora especial como la ma. Probablemente debera examinar cuidadosamente sus resultados a fin de encontrar evidencia favorable a mi
teora (I.B. XII, pg. 2).

Al parecer, el conductismo cognitivo de Tolman no era incompatible con la nueva teora de Hull.
Los experimentos de Tolman
A finales de agosto o comienzos de septiembre de 1930, Hull redact una Nota sobre el artculo de Bruce acerca de los efectos de la
eliminacin de la recompensa en la ejecucin del laberinto1. Segn
1. El artculo suscit en Hull las siguientes preguntas: 1. Por qu produce aprendizaje la adicin de una recompensa alimentaria? (Blodgett) (parece invocar la Ley del
Efecto). 2. Por qu el cambio de una recompensa deseable produce prdida temporal
de eficacia? (Elliott). 3. El hbito se rompe cuando se retira la recompensa
(Sharp). 4. El incremento del hambre hace ms eficaz la operacin del hbito del laberinto (Szymanski) (I.B. XII, pg. 137).

RIVALIDAD CON TOLMAN

243

dicha nota, los trabajos de Tolman, tomados en su conjunto, muestran conclusivamente que existe una distincin vlida entre el impulso
(drive) o deseo (craving), por un lado, y la atraccin de la meta o incentivo, por otro. Esto ser suficiente para comenzar (I.B. XII, pg. 137).
Los primeros experimentos mencionados por Bruce en su artculo
del ao 1930 son los del aprendizaje latente (Blodgett, 1929) que Tolman
esgrimi contra de la Ley del Efecto. Como se recordar, las ratas no
recompensadas parecan no haber aprendido el laberinto. Pero, en
cuanto encontraron comida en la caja de meta, sus ejecuciones alcanzaron rpidamente el nivel de las ratas recompensadas. Al parecer, en
las carreras no recompensadas haban aprendido el laberinto, pero no
pusieron en prctica lo aprendido porque no estaban motivadas para
ello. Una cosa era el aprendizaje y otra distinta la ejecucin: la Ley del
Efecto es una ley de la ejecucin, pero no del aprendizaje.
Los restantes experimentos trataban de los incentivos. As, por
ejemplo, M. H. Elliott (1928) demostr que las ratas que haban sido
recompensadas con salvado en la caja de meta respondieron ms
dbilmente cuando encontraron semillas de girasol, debido a su menor
valor de incentivo2. W.L. Sharp (1929), por su parte, observ que la
desaparicin de la recompensa traa consigo la rpida desintegracin
del hbito. El papel de la motivacin tambin era patente en los experimentos realizados unos aos antes por J.S. Szymanski (1918), en los
que las ratas hambrientas respondan con ms fuerza que las saciadas.
Bruce realiz su experimento con un laberinto de dos vas, una ms
larga que otra, que las ratas aprendieron sin dificultad. Una vez hecho
esto, las ejecuciones mostraron un descenso cuando les fue quitada la
recompensa de la caja de meta, y ste se hizo ms pronunciado despus de ser sometidas a un ayuno extra de 24 horas para incrementar
el impulso.
Hull interpret estos resultados en funcin de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta (rG), que evidentemente no estn presentes cuando no hay comida en la caja de meta. Pero los estmulos de
2. En otro experimento (Elliott,1928), las ratas son recompensadas con agua en la caja
de meta. A continuacin, les ponen comida cuando estn bajo el impulso del hambre.
La ejecucin desciende, pero pronto vuelve al nivel habitual.

244

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

las galeras tenan que haberse condicionado a las respuestas, por lo


que, en buena lgica, el hbito debera mantenerse activo. Si no lo
est, ello es debido a que la inhibicin procedente de la frustracin del
alimento hace que la accin se detenga; y lo mismo puede decirse de
los cambios de recompensa, que tambin generan frustracin3.
Entre los experimentos mencionados por Bruce haba uno sobre el
valor de recompensa de un estmulo condicionado (Williams, 1929a)
que llam la atencin de Hull. Su autora, Katherine A. Williams, les
ense a las ratas una caja de discriminacin blanco-negro y despus
les hizo correr por un laberinto no recompensado. Las ejecuciones fueron malas, como era de esperar, pero mejoraron en el momento mismo en que la caja de discriminacin fue puesta al final del laberinto,
aunque la mejora fue efmera debido a que no recibieron comida.
Segn Williams, la caja de discriminacin es un signo que anuncia
el alimento, lo mismo que la luz del experimento pavloviano anuncia
la carne, porque ambos procesos obedecen a los mismos principios.
Esta equiparacin agrad a Hull, quien haba escrito que el reflejo condicional era un mecanismo automtico de ensayo y error que media
ciega, pero bellamente, en el ajuste del organismo a un medio ambiente complejo (Hull, 1929d, pg. 498). Sin embargo, no crea necesario
recurrir a la teora del signo, porque la caja de discriminacin evoca
una rG vinculada a la satisfaccin del hambre y ello la convierte en un
reforzador secundario.
A pesar de esta discrepancia terica, Hull reconoci la importancia
del trabajo de Williams:
Cuanto ms lo considero, ms importante me parece este experimento. Parece mostrar que, para que se produzca el aprendizaje, no
es necesario que la conducta vaya seguida por una respuesta consumatoria o incluso por una reaccin con un gradiente positivo de
aprendizaje. Adems resulta totalmente paradjico que el aprendizaje
pueda marchar durante algn tiempo mientras la RC est en proceso
de extincin en el momento en cuestin. Pero es significativo que pre3. Segn Hull: La observacin de que la extincin y la frustracin de una tendencia
excitatoria producen el mismo resultado indica que la relacin entre ambas es mayor de
lo que se supona. Probablemente puedo demostrar que son idnticas (I.B. XII, pg. 140).

RIVALIDAD CON TOLMAN

245

cisamente esta es la situacin que uno encuentra en el condicionamiento secundario. Por tanto, el experimento tiende a mostrar que el condicionamiento y la formacin del hbito son idnticos (I. B., XII, pgs.
141- 142)4.

En otro artculo titulado El reflejo condicionado y la funcin de


signo, Williams (1929b) critic a los tericos del reflejo condicionado
por no tener en cuenta las diferencias entre la respuesta condicional e
incondicional. La reaccin de Hull no pudo ser ms positiva:
Cuanto ms considero la relacin entre el condicionamiento y el
aprendizaje ordinario, particularmente en los procesos del refuerzo
como aparecen en los experimentos del condicionamiento, y en los de
la recompensa en aprendizajes como el del laberinto, sospecho que
los crticos de la teora del reflejo condicionado pueden tener razn
cuando afirman que el R.C. slo puede ser un caso especial del aprendizaje en general. Segn esta hiptesis, la reaccin salival sera simplemente una rG sG. El acto final de la serie sera el acto completo
del que rG slo es una parte. As la salivacin y el movimiento de labios
seran el caso lmite de las reacciones y estmulos de meta, en cuanto
distintos del impulso (I.B. XII, pgs. 144-145).

En opinin de Hull, las diferencias entre el condicionamiento clsico y el instrumental podan resolverse con las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, dado que el reflejo salival es una pequea
fraccin de la reaccin de comer, que adems incluye la masticacin y
deglucin del alimento.
Los psiclogos contrarios a la equiparacin esgriman el argumento de que en el condicionamiento slo son reforzados los actos prximos al estmulo incondicional, mientras que en el laberinto lo son
todos. Pero el argumento pierde peso cuando se considera que las reacciones fraccionales anticipatorias de meta acompaan a todas las respuestas en ambos casos. Por esta razn, concluy Hull, las diferencias
son secundarias y dependen de la cantidad de respuestas eliminadas.
En el reflejo condicional desparecen la masticacin y la deglucin,
4. Hull dedic muchas sesiones a este experimento de Williams. Vase, por ejemplo,
MEMORANDA 1940-44 (pg. 111).

246

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

mientras que en el laberinto las reacciones intermedias son necesarias


para que el animal llegue a la comida de la caja la meta5.
El gradiente de meta
En diciembre de 1930, mientras redactaba el artculo de las ideas
de meta, Hull pens que el hambre poda satisfacerse con una gran
variedad de alimentos y estos podan conseguirse a travs de muchas
vas distintas, lo que le llev a preguntarse si en este caso el estmulo
de meta sera tan claro como en el primero. A continuacin, plane el
siguiente experimento:
Parece un buen mtodo de verificar esto haciendo que un grupo
grande de ratas aprenda muy bien 12 laberintos diferentes en 12 lugares distintos de una habitacin grande. Hacer que la recompensa sea
distinta en cada grupo de cuatro laberintos (digamos pan fro y leche
fra, semilla de girasol y pur de salvado). Despus del aprendizaje,
poner a la rata de tal modo que corra un laberinto pero nunca obtenga el alimento hasta que se niegue a correr (laberinto de girasol).
Luego intentar que corra por otro de los laberintos de girasol y compararlo con uno de los laberintos de pan. El punto es el siguiente La
tendencia a que se irradie la inhibicin al siguiente laberinto de girasol ser mayor que la tendencia a que se irradie al de pan? Mi teora
parece conducir a esta expectativa (I.B.XII, pgs. 166-167).

Este proyecto, el primero registrado en los Libros de Ideas sobre el


aprendizaje del laberinto, pareca inspirarse en los experimentos de los
colaboradores de Tolman sobre los efectos del cambio de recompensa.
5. Las notas sobre la relacin entre el laberinto y el reflejo condicionado dicen: Al
parecer la diferencia radica en esto: que en el experimento del RC hay cortocircuitamiento, condicionndose S1 a la reaccin de meta y no teniendo reforzada su propia
reaccin. Pero en el ensayo y error no hay tal cortocircuitamiento, sino que la reaccin
de meta parece fortalecer a una reaccin distinta de la establecida. Todo esto lleva a lo
que podra llamarse confluencia, es decir, la reaccin es reforzada cuando encaja con
otra masa de accin, pero es inhibida cuando no encaja... En el ensayo y error, el resultado es fijar la respuesta en su lugar, mientras que Pavlov sostiene que los resultados del
RC son anular la respuesta (I.B. XII, pgs. 211-213). Hull no qued satisfecho con esta
explicacin, ni con la de Principios de Conducta (Hull,1943a), que calific de intento no
demasiado exitoso (MEMORANDA 1940-44, pgs. 110).

RIVALIDAD CON TOLMAN

247

Hull tambin se interes por las preferencias de las ratas por las
vas ms cortas, un fenmeno que Gengerelli explic con el principio
de la mnima accin (1928,1930). En su opinin, las preferencias podan explicarse mejor con el principio del Gradiente de Meta6. Tal y
como escribi:
Esta maana temprano, mientras estaba en la cama, se me ocurri
que posiblemente el estmulo del impulso, el de la reaccin de meta,
podra explicar la adopcin de la va ms corta... mientras se corre por
el laberinto, etc. y brindar la base para el principio de accin mnima...
El principio es muy simple. En realidad es una extensin del principio
que utilic en el artculo sobre el conocimiento y propsito segn el
cual las ltimas reacciones de una serie se hacen progresivamente ms
fuertes en sus tendencias excitatorias desde SD, digamos, y posiblemente desde sG. Entonces, en la superficie, al comienzo de una serie
corta siempre habr una tendencia ms fuerte que al comienzo de una
larga, porque la meta est ms prxima (I.B.XII, pgs. 174-175).

En el artculo La hiptesis del gradiente de meta en el aprendizaje


del laberinto, Hull(1932) realiz una serie de predicciones a partir de
este principio, tales, por ejemplo, como que las ratas preferirn las
galeras ms cortas y corrern ms aprisa en las proximidades de la
caja de meta7. En su opinin, estas deducciones justifican la creencia
de que la ciencia de la conducta mamfera quiz est iniciando una
6. Segn Hull, Gengerelli se ha apartado de su tendencia a explicar las cosas con un
conductismo ms sofisticado, y se ha dirigido hacia el modo de la Gestalt (I.B.XII, pg.
188). Estos autores, junto con Tolman, seran los principales destinatarios de sus ataques a los que no aportan soluciones positivas (I.B.XII, pg. 198). En cuanto al gradiente de meta, Hull (1932, pg. 125, nota 1) lo atribuye a Margaret Washburn (18711939), y, ms en concreto, a la tercera edicin de Animal Mind (Washburn, 1926). Sin
embargo, en otro escrito (MEMORANDA 1940-44, pg. 125) lo relaciona con Psychology
of Learning (Thorndike, 1913) y en Principios de Conducta (1943a, pg. 136) dice que los
primeros experimentos fueron los de Watson (1917b). Pero la primera vez que lo menciona en los Libros de Ideas lo hace a propsito de los gradientes de generalizacin de
Hollingworth (1928).
7. La forma del gradiente es una curva positivamente acelerada, como lo indicaba el
experimento de Yoshioka (1929) sobre la discriminacin de la longitud de las galeras.
Posteriormente la sustituy por una ecuacin potencial y habl de gradiente del refuerzo en lugar de gradiente de meta (Hull, 1943a, pgs. 142-146).

248

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

nueva etapa de desarrollo sistemtico comparable casi en su totalidad


a la de las ciencias ms antiguas, exactas y plenamente sistematizadas
(Hull, 1932, pg. 43).
Hacia febrero o marzo de 1931, Hull pidi informacin a Otto
Tinklepaugh sobre el comportamiento de la rata blanca8. Dos meses despus, el 5 de mayo, anot las primeras impresiones del experimento que
public en el artculo El gradiente de locomocin de la rata en su acercamiento al alimento (Hull, 1934c). Tal y como haba pronosticado, las
ratas corran ms deprisa cuando se aproximaban a la meta, pero el
punto de mxima velocidad experimentaba un adelantamiento proporcional al nmero de ensayos, lo cual no dejaba de ser interesante9.
El 11 de mayo de 1931, Hull proyect el experimento del doble
impulso con vistas a comprobar si las ratas eran capaces de discriminar los estmulos de los impulsos del hambre y de la sed10. Para ello les
ense a girar a la derecha cuando estaban hambrientas y a la izquierda cuando tenan sed. Los resultados fueron positivos, pero poco duraderos, debido a la dificultad de la tarea (Hull, 1933a). Por otra parte,
la disminucin de la velocidad despus de los giros falsos confirmaba
la relacin entre la frustracin y la inhibicin.
8. Hilgard dice que Hull no haba empleado ratas en... Wisconsin porque le molestaban los olores vinculados a una colonia animal. Las nicas ratas que haba en Yale eran
las pocas que yo tena en las jaulas de un laboratorio educativo donde las guardaba para
propsitos docentes. Ellas estaban meticulosamente limpias y Hull las vio y oli, y dijo
que, despus de todo, sospechaba que podra trabajar con ratas. Siempre las pidi jvenes y nunca las cri en su laboratorio (Hilgard, 1987, pg. 201).
9. Los experimentos coinciden con los del reflejo condicionado de sus discpulos.
El 28 de septiembre de 1930, Hull se pregunt si ste poda convertirse en un reflejo
autntico, cosa que algunos negaban apoyndose en su mayor tiempo de latencia
(Hilgard,1931). Hull realiz un experimento con Walter C. Shipley (1903-1966), consistente en condicionar los choques elctricos al sonido de un zumbador y no encontr
diferencias significativas en dichos tiempos (I.B. XII, pgs. 155-58). El reflejo condicionado ocupa el lugar preferente de los planes del 1 de febrero de 1931 (Hull, 1962, pgs.
847-848) debido a los trabajos de sus discpulos (Scott, 1930; Garvey, 1932a, 1932b,
1933; Shipley, 1932, 1933; Bass, 1931, Switzer, 1930, 1933).
10. El experimento del doble impulso es mencionado del 11 de mayo de 1931. Hull se
propone establecer hbitos diferenciales al hambre y a la sed, haciendo ir a las ratas por
vas distintas en cada caso (I.B.XII, pgs. 228-230). En las notas de investigacin de laboratorio del 12 de mayo recoge las impresiones de los primeros das del proyecto del doble
impulso. El temperamento nervioso de las ratas sorprende a Hull (LAB.RES., pg. 151).

RIVALIDAD CON TOLMAN

249

Durante el verano de 1931, Hull imparti un curso sobre el aprendizaje en la Universidad de Pensilvania. En el trascurso del mismo,
uno de los asistentes, William M. Lepley (1906-1977), le habl del paralelismo entre las asociaciones remotas de Ebbinghaus y los reflejos de
demora pavlovianos. Segn escribi el 4 de agosto de 1931, Lepley le
dijo que las asociaciones remotas de Ebbinghaus no son ms que las
reacciones demoradas de Pavlov, con un perodo inicial de inhibicin,
seguido por una fase excitatoria (I.B. XIII, pg. 6).
Hull mostr muchas reticencias al comienzo, pero despus la hiptesis de Lepley se convirti en el postulado central de su primer modelo del aprendizaje verbal (Hull, 1935b).

2. LA CONDUCTA PROPOSITIVA

DE

TOLMAN

A comienzos de 1932, Hull conoci Conducta Propositiva en los Animales y en el Hombre (Tolman, 1932) y su primera reaccin no pudo
ser ms positiva, como lo indica este comentario:
Ayer (23 de enero de 1932) dediqu tres horas a la lectura del libro
de Tolman Conductismo Propositivo. Creo que indudablemente es una
verdadera contribucin a la psicologa. En conjunto simpatizo mucho
con su nfasis en los aspectos propositivos (I.B.XIII, pg. 94).

Esta sintona con el nfasis de Tolman en las conductas propositivas es significativa, sobre todo a la luz de los enfrentamientos posteriores entre ambos. Pero en aquellos momentos en que acababa de
descubrir las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, los propsitos e intenciones eran una de sus principales preocupaciones.
El neoconductismo de Tolman
Dos aos ms joven que Hull, Edward Chace Tolman (1886-1959)
tambin proceda de la ingeniera y lleg a la psicologa despus de
conocer los escritos de William James. Pero su verdadera vocacin no
fue el mundo las mquinas, como en el caso de Hull, sino la filosofa y
las relaciones humanas. Por esta razn, cuando termin la carrera de

250

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ingeniero electroqumico en el Instituto Tecnolgico de Massachusetts


orient sus pasos hacia el departamento de psicologa de la Universidad de Harvard11.
Tolman fue influido por los profesores Edwin B. Holt (1873-1846)
y Ralp B. Perry (1876-1957), dos discpulos de William James que lideraban el movimiento de los filsofos neorrealistas norteamericanos.
Como vimos en el captulo tercero, ellos fueron los primeros en definir
objetivamente a los propsitos y cogniciones12.
Los neorrealistas defendan la realidad del mundo frente a los filsofos idealistas y adems postulaban un conocimiento directo del mismo, sin la interposicin de copias o representaciones mentales. Ahora
bien, si stas no son necesarias, entonces tampoco lo es la mente,
entendida como el almacn donde se guardan las copias. Lo nico que
aceptaban es la funcin de conocer, entendida como la relacin entre
dos porciones de la experiencia, el sujeto conocedor y el objeto conocido (James, 1904).
De acuerdo con estas premisas, Holt (1914, 1915b) identific a la
conciencia con los actos que hacen referencia a los objetos distantes,
en contraposicin con los reflejos fisiolgicos que dependen de los
estmulos inmediatos13. Perry, por su parte, identific al propsito con
las conductas persistentes y despus con el aprendizaje o capacidad
de modificar la conducta a consecuencia de la prctica (Perry, 1917,
1918, 1921).
11. Tolman obtuvo el grado de bachiller en el M.I.T (1911) para satisfacer los deseos de
su padre. La psicologa fue para l una especie de compromiso entre sus intereses filosficos y cientficos (Tolman, 1952, pg. 323). Para una visin de su obra, vase Blanco
(1972) y Pedraja (2001).
12. Los profesores que ms influyeron en Tolman fueron, por orden de prioridad, Holt,
Perry, R.M. Yerkes y H. Mnsterberg. Vase su respuesta al cuestionario factores de
liderazgo psicolgico( The Wispe Papers, Archives of the History of American Psychology, University of Akron (Ohio), box M 699.1). En Conducta Propositiva (1932) habla de
los neorrealistas Holt (1915a) y Perry (1921a, 1921b, 1921c) y los conductistas Grace De
Laguna (1918,1919), Albert P. Weiss (1919b) y Jacob R. Kantor (1920a, 1920b, 1921a,
1921b).
13. Para Holt, la conducta es cognitiva en la medida en que deja de depender del estmulo inmediato y se pone bajo el control de los objetos distantes a los que hace referencia. La teora parece inspirarse en la intencionalidad del filsofo Francisco Brentano
(1838-1917).

RIVALIDAD CON TOLMAN

251

Tolman tambin fue influido por William McDougall (1871-1938),


uno de los ms firmes valedores de la teora de los instintos. Segn
confes en su Autobiografa (Tolman, 1952, pg. 325), su inters por las
conductas propositivas se despert a raz de la lectura de su Psicologa
Social (McDougall, 1908).
Tras doctorarse en Harvard (1915) y ensear en la Universidad
Northwestern (Illinois), Tolman march en 1918 a la Universidad de
California. All le encargaron del curso de psicologa comparada y esta
circunstancia cambi su vida, dedicndola al estudio del comportamiento de la rata blanca en el laberinto14.
En el artculo ya mencionado de 1922, Tolman propuso un conductismo molar distinto al conductismo molecular de Watson15. El
objeto de la ciencia psicolgica no es la conducta sino los actos molares, los cuales tienen propiedades distintas a las de los reflejos fisiolgicos. En primer lugar, son cognitivos en el sentido de Holt, es decir, en
el de referirse a objetos y, en segundo lugar, son propositivos o, lo que
es lo mismo, persistentes y orientados hacia metas16.
La teora del aprendizaje de Tolman estaba muy prxima a la Teora
de la Gestalt. Inicialmente dijo que las ratas aprendan la estructura del
laberinto (Tolman, 1925b), pero despus prefiri hablar de Gestaltensignos o totalidades formadas por las galeras, la caja de meta y la relacin entre ambas. El aprendizaje consiste bsicamente en la adquisi14. Segn Tolman: Cuando llegu a California... me interes por el aprendizaje por
ensayo y error... Deseaba defender a Thorndike en lo relativo a la importancia de la
motivacin frente a la pretensin watsoniana de que la frecuencia y recencia son los
determinantes del incremento gradual... de la respuesta correcta. Pero la Ley del
Efecto no me gust. Senta la necesidad de un constructo motivacional en relacin con
el cual, y solo en relacin con l, la meta (o el castigo) constitua un efecto (Tolman,
1959, pg. 95).
15. La distincin entre el conductismo molar y molecular o fisiolgico procede de
C.D. Broad (1929) y le fue sugerida a Tolman por D. C. Williams (Tolman, 1932, pg. 7,
nota 10). Para un anlisis de la definicin de Watson, vase nuestro artculo sobre el
tema (Gondra, 1991b).
16. Tolman identific inicialmente al propsito con las conductas persistentes. La rata
insiste una y otra vez en ir a la comida (Tolman, 1925b). Posteriormente lo design
con el trmino demandas (1932).

252

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

cin de la expectativa de que determinadas galeras del laberinto son


signos del alimento colocado en la caja de meta17.
Las Gestalten-signos fueron el tema principal de Conducta Propositiva en los Animales y Hombres (Tolman, 1932). Esta vez Tolman no
defini a los propsitos y cogniciones en trminos de conductas observables, sino que, influido por el positivismo lgico, los consider como
variables intermedias de la ecuacin de la conducta, iniciando con
ello la era de la teora en psicologa18. Segn escribi al comienzo del
libro:
El conductismo que vamos a presentar aqu sostendr que los procesos mentales deben ser concebidos como aspectos dinmicos, o
determinantes, de la conducta. Ellos son variables funcionales que
median en la ecuacin causal entre los estmulos ambientales y los
estados fisiolgicos o excitaciones incitantes por un lado, y la conducta manifiesta final por otro (Tolman, 1932, pg. 2).

Los procesos mentales podan considerarse como constructos lgicos similares a los tomos de la fsica, siempre y cuando se especificasen sus relaciones con las conductas observables.
Tolman defini a las cogniciones en funcin de unos experimentos
del laberinto en los que se manipul la longitud de las galeras (Carr
y Watson, 1908). Si stas eran alargadas, las ratas iniciaban los giros
antes de tiempo, mientras que si eran acortadas chocaban contra la
pared, lo que pareca indicar un conocimiento previo de las mismas.
Las expectativas de los objetos de meta eran patentes en los experimentos de Otto Tinklepaugh (1928), en los que el mono dio claros signos de decepcin cuando encontr una lechuga en lugar de los trozos
de pltano habituales.
17. Tolman conoci la Gestalt en su poca de estudiante cuando se traslad a Alemania
para estudiar alemn. Despus, en otoo de 1923, pas varios meses con Koffka (Tolman,
1952, pg. 327). Influido por los gestaltistas, sostuvo que las ratas aprendan Gestalten
discriminanda-manipulanda (Tolman, 1926), o, lo que es lo mismo, la relacin entre los
estmulos y las caractersticas manipulativas de las galeras.
18. Tolman conoci a Moritz Schlick en 1931 y dos aos despus se traslad a Viena
para colaborar con los positivistas lgicos. Pero el logicismo del crculo de Viena era
difcil de conciliar con su pragmatismo.

RIVALIDAD CON TOLMAN

253

Crticas a la teoras del aprendizaje


Al final del libro, Tolman se mostr contrario a las teoras clsicas
del aprendizaje. En particular, a la teora del reflejo condicionado le
reproch el olvido de tres hechos fundamentales:
1) La extincin experimental. El cese de la salivacin cuando la luz
no va acompaada de la carne indica que los animales slo salivan en la medida en que la luz es un signo de la comida.
2) Las diferencias entre las respuestas condicional e incondicional
(Williams, 1929b). Mientras que la primera slo comporta la
salivacin, la segunda incluye adems a la masticacin, deglucin e ingestin del alimento.
3) Las diferencias entre el condicionamiento y el aprendizaje discriminativo. Los tericos del reflejo condicionado equiparan la
salivacin con el correr por las galeras, olvidando que el laberinto tiene unas caractersticas especficas, como el color de las
paredes, que hacen que el proceso sea diferente.
En realidad, el condicionamiento es un caso especial de aprendizaje del signo. Los perros aprenden que la luz es un signo de la carne que
van a recibir y se preparan con una abundante salivacin que facilite
su deglucin e ingestin.
Tolman esgrimi contra la Ley del Efecto los experimentos del aprendizaje latente (Blodgett, 1929) y otros realizados con sujetos humanos en
los que el castigo dbil incrementa el aprendizaje en lugar de impedirlo19. Apoyado en esta evidencia, concluy con las siguientes palabras:
Nuestra crtica final a la doctrina del ensayo y error es que su nocin
fundamental de las conexiones estmulo-respuesta no se ajusta a los
hechos. Los estmulos, en cuanto tales, no evocan respuestas quieras o
no. Las conexiones estmulo-respuesta correctas no quedan grabadas
y las incorrectas desgrabadas. Ms bien, el aprendizaje consiste en el
descubrimiento o refinamiento del lugar a donde nos llevarn todas
las respuestas alternativas. Y si, en las condiciones apetito-aversin del
momento, las consecuencias de una de estas alternativas son ms
19. Los sujetos deban meter un punzn por los agujeros de acuerdo con un orden preestablecido. Otuvieron mejores resultados los que reciban un dbil choque elctrico
despus de acertar (Tolman, 1932, pgs. 344-345).

254

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

demandadas que las de las restantes o si son demandadas favorablemente y las otras contrariamente entonces el organismo tender,
despus de tal aprendizaje, a seleccionar y ejecutar la respuesta que
conduce a las consecuencias ms demandadas favorablemente
(Tolman, 1932, pg. 364).

Con ello Tolman pona en tela de juicio dos dogmas de la teora del
aprendizaje, a saber, que consiste en el establecimiento de unidades
estmulo-respuesta y depende de las leyes mecnicas del Efecto y del
Ejercicio.
Primeras reacciones de Hull
Tolman evidenciaba una peligrosa condescendencia con las tesis
holistas de la Gestalt que era totalmente inaceptable para Hull. Como
continuaba la nota de lectura citada anteriormente:
Tendr que leerlo a fondo para estar seguro, pero creo que no
podr estar de acuerdo con su escepticismo en lo tocante al enfoque
sinttico, su olvido profundo de la importancia de los resultados de los
reflejos condicionados en las formas ms complejas de aprendizaje, y
de las posibilidades de las explicaciones simblicas y deductivas de los
procesos ms complejos en trminos de los ms simples. Tolman
parece coincidir totalmente con Khler en la posibilidad de una descripcin general de la conducta en relacin con la situacin en cuanto totalidad (I.B. XIII, pg. 94).

La poca aficin de Tolman a las explicaciones deductivas y su aversin al mecanicismo eran cuestionables20, pero todava era ms rechazable su falta de rigor a la hora de teorizar. Por esta razn, escribi Hull:
Me inclino a pensar que el libro habra sido ms eficaz si Tolman se
hubiese limitado a exponer sus trabajos experimentales con una
modesta nocin de teora metodolgica. He de confesar que mi entusiasmo por los experimentos se hace ms grande cuando observo las
partes tericas de este tipo de obras (I. B. XIII, pg. 95).
20. Hull escribi de Tolman que su incapacidad para una visin mecnica del mundo... le impide ver la generacin del mismo (conocimiento), su dependencia de los
mecanismos convergente y divergente, etc. (I.B.XIII, pgs. 94-95).

RIVALIDAD CON TOLMAN

255

Esta debilidad de Tolman trabajaba en favor de Hull, sobre todo


despus del xito del artculo del gradiente de meta, que era un claro
exponente del inters de la comunidad cientfica por el mtodo deductivo. Tal y como escribi:
Las reacciones a mi artculo sobre el gradiente de meta parecen
indicar que una presentacin sistemtica razonada, semi-matemtica pero clara, de un sistema que se deriva por una especie de necesidad lgica de un nmero reducido de postulados y hechos empricos, es ms que casualmente convincente, especialmente si va acompaada de alguna deduccin ocasional de un fenmeno cuantitativo
todava no considerado ni intentado experimentalmente (I.B. XIII,
pg. 96).

En consecuencia, un sistema deductivo riguroso podra poner a la


defensiva a los anti-mecanicistas (I.B. XIII, pg. 97).
Poco despus, en octubre de 1932, Hull intent explicar los experimentos de Tolman, lo mismo que haba hecho antes con los experimentos de Khler21. Por no citar ms que un ejemplo, la fijacin de
las ratas a ciertas galeras observada por Tolman era consecuencia
directa de la fuerza de las tendencias asociativas (I.B. XIII, pg. 127).
Pero estas interpretaciones se hicieron menos frecuentes durante la
segunda mitad del ao debido al libro Hipnosis y Sugestionabilidad
(Hull, 1933c)22.

21. Vanse las notas sobre la explicacin SR de los experimentos que Tolman cita en
su libro (I.B. XIII, pg. 112).
22. Hull proyect adems, a finales de 1932, un artculo sobre le tica de los sistemas fsicos despus de una conversacin con un filsofo de nombre Hartshorne.
Probablemente se trata de Charles Hartshorne (1897-2000), discpulo de Whitehead
y partidario la metafsica tradicional (Hahn, 1991). Tal y como escribi: Estoy profundamente convencido de que la vieja filosofa idealista y todas las versiones
modernas mitigadas estn a punto de caer por su propio peso. Sin embargo, todava
no lo han hecho... Unas pocas bombas bien puestas deberan derrumbar toda la
estructura. Si no lo hago yo, ser otro quien lo haga, y bastante pronto. Estoy ms
convencido que nunca de que el sistema conductista en el que estoy trabajando tiene potencialidades de largo alcance. Debo elaborarlo con coraje y audacia (Hull,
1962, pg. 849).

256

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Problemas del ajuste humano


Los planes para el nuevo ao del 1 de enero de 1933 ofrecen un
cambio importante, como dijimos al comienzo del captulo. En lugar
del pensamiento, el tema de la obra magna iba a ser un estudio
intenso, tanto terico como experimental, de los problemas del ajuste
humano. Ello implica en primer lugar una investigacin exhaustiva de
los fenmenos del reflejo condicionado (I.B.XIII, pg. 170)23.
La mencin del reflejo condicionado est relacionada con el compromiso de escribir el captulo correspondiente del texto de Carl
Murchison (Hull, 1934b). Ms significativa es la alusin a los problemas del ajuste humano, por cuanto que revela un cambio sustancial
en la orientacin de la obra magna, que ahora iba a dividirse en cinco grandes bloques temticos:
1) Los artculos del conocimiento, ideas de meta, y jerarquas de
hbitos, con las deducciones correspondientes24.
2) Los reflejos condicionados. Segn Hull, se trataba de una
exploracin intensiva de los hechos del reflejo condicionado en
sujetos humanos normales primariamente, pero tambin con
23. En los Planes para el Nuevo Ao del 1 de enero de 1933, despus del texto mencionado, Hull constata que el libro de la hipnosis est prcticamente concluido. A continuacin escribe que mi plan original de hace cuatro aos programaba mi magnum
opus sobre los mecanismos psicolgicos para cuando cumpliese los 50 aos, es decir,
a finales de 1934, para despus volver al proyecto del test universal (I.B.XIII, pg. 172).
Tena el temor de que su colaboracin en el comit de Thorndike pudiese distraerle,
pero pensaba que sus trabajos no prosperaran debido a los problemas de la tcnica factorial. Segn vea la situacin: La principal dificultad es que no estoy preparado para
ello ni lo estar en cuatro aos, es decir, no hasta 1936. Necesitar todo este tiempo y
probablemente ms para terminar mi proyectada obra del hbito que es la verdadera
nia de mis ojos y la cosa sobre la que espero que descanse mi principal reputacin
cientfica (I.B. XIII, pgs. 172-173).
24. Las deducciones eran: A. Reintegracin parcial. B. Teora del conocimiento.
C. Sobre el propsito examen comprehensivo desde el punto de vista conductista.
D. Una tica conductista. E. Dinmica del simbolismo fsico. F. Lgica, silogismo
y teora conductista del razonamiento. G. Implicaciones de la hiptesis de Lepley.
H. Revisin del libro de Tolman, deduciendo los resultados de sus experimentos.
I. Revisin constructiva de la monografa y libro de Thorndike. J. Metodologa cientfica de los psiclogos de la Gestalt. K. Transfer del hbito sin elemento comn (I.B.
XIII, pgs. 175-176).

RIVALIDAD CON TOLMAN

257

dbiles mentales, locos, ancianos y todos los niveles de animales


como productos colaterales (I.B. XIII, pgs. 175-176).
3) Los mecanismos psquicos de la mquina del reflejo condicionado (Krueger y Hull, 1931).
4) Los hbitos. En este apartado entraban las implicaciones del
reflejo condicionado, la hiptesis de Lepley, la frustracin, el
aprendizaje superior y el experimento del doble impulso.
5) Un sistema formal del aprendizaje, cuya construccin era, segn
Hull, un proceso de crecimiento en el que entraban todos los
artculos del apartado #4 (I.B.XIII, pg. 177).
Los primeros meses de 1933 fueron difciles para Hull debido a los
problemas con el director del departamento de psicologa, Roswell P.
Angier (1874-1946), quien vea con muy malos ojos su falta de inters
por los tests de aptitudes25. Pero una vez pasada la tormenta, volvi a
recuperar el optimismo y en junio de ese ao observ complacido que
los experimentos del reflejo condicionado comenzaban a dar resultados interesantes. Por ejemplo, Walter C. Shipley (1903-1966) haba
demostrado el fenmeno de la generalizacin secundaria en el condicionamiento palpebral (Shipley, 1933)26. Sin embargo, la empresa ms
importante que llevaba entre manos era la obra magna:
La gran cosa en la que debo concentrarme durante los meses
siguientes tiene que ser el programa de investigacin de los dos aos
prximos... Una de las mejores maneras de hacer esto es trazar el
esquema de un libro sobre el tema del hbito, seleccionar la sustancia
de los diversos captulos tal y como creo que deberan escribirse y, a
continuacin, trabajar con ahnco en la realizacin de las investigaciones que llenen los espacios en blanco (I.B. XIV, pg. 8).
25. Como escribi Hull el 1 de marzo de 1933: Ayer sostuve una conversacin muy
deprimente con Angier sobre mi futura investigacin... Aparentemente quiere que
ponga punto final a toda mi prometedora obra sobre el reflejo condicionado y el
aprendizaje en general... Todo esto es terriblemente deprimente (I.B. XIII, pg. 234).
26. Hull esperaba mucho del experimento de Shipley (1933). Como escribi al final del
verano de 1933: si es elaborado, ofrecer una brillante confirmacin de la expectativa
terica. Probablemente llevar tambin a una serie de estudios brillantes sobre toda clase de transfers (I.B.XIV, pg. 31).

258

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Por esa misma poca, Hull comenz a reclutar discpulos con vistas a fundar una escuela de pensamiento. En julio de 1933, invit a
un grupo de estudiantes a su domicilio y todos convinieron en celebrar una Mesa Redonda en Chicago durante la reunin anual de la
APA de comienzos de septiembre. La Mesa cont con la asistencia de
muchos discpulos de Tolman, a los que Hull intent ganar con la
promesa de ayudas econmicas en unos tiempos tan difciles como
los que siguieron a la Depresin de 1929, y la publicacin de sus
investigaciones en la revista Journal of Neobehaviorism que pensaba
fundar27.
En la reunin de la APA, Thorndike ley una comunicacin sobre
la teora de los post-efectos de una conexin sobre ella misma
(1933) que llam la atencin de Hull. Un poco antes, en el libro Fundamentos del Aprendizaje (Thorndike, 1932), haba cuestionado los
castigos basndose en unos experimentos con pruebas de eleccin
mltiple en las que los sujetos deban encontrar la palabra inglesa
correspondiente a otra castellana. El castigo, consistente en la palabra mal, se mostr ineficaz para eliminar los errores, por lo que
Thorndike concluy que no produca en el cerebro ninguna reaccin
confirmatoria anloga, aunque de signo contrario, a la satisfaccin
generada por la recompensa.
27. Hull le escribe a Lepley 31 de julio de 1933 que muchos jvenes de distintas
partes del pas se estn entusiasmando con los experimentos rigurosos... Un grupo
nos reunimos la otra tarde en mi casa antes de ir de vacaciones y tomamos la decisin de volver a reunirnos en la reunin de la APA de Chicago... Estoy convencido de
que este enfoque tiene grandes potencialidades para el desarrollo de la psicologa
experimental y terica. Adems, los jvenes como Ud., Gengerelli, Spragg, Ruch,
Spence, Miller y Switzer, son quienes lo llevarn a cabo. No tiene utilidad hablar con
los viejos. Y la batalla ha de librarse en el laboratorio, ms que en la retrica de las
palabras (Archives of the history of the American Psychology, University of Akron,
Ohio. Harris Record, Box M 103). Segn David Krech, Hull habl a un grupo de 50
estudiantes de la crisis econmica y de las ayudas que les conseguira si se pasaban
a su bando. Tal y como escribi: Me qued atnito. Hull estaba intentando comprar
discpulos. En cuanto concluy la reunin busqu a Tolman y le cont indignado lo
sucedido. Tolman pens que el asunto era divertido, me tranquiliz y asegur (sin
convencerme) que probablemente habra interpretado mal el intento de Hull
(Krech, 1974,pg. 234).

RIVALIDAD CON TOLMAN

259

En una nota del 15 de septiembre de 1933, Hull record que la


extincin es fruto de la inhibicin derivada de la frustracin del acto
de comer y, a continuacin, escribi:
Esto parece un insight importante. Mientras oa la comunicacin de Thorndike en Chicago me encontraba bajo la impresin poderosa de que este principio poda ser lo suficientemente comprehensivo como para abarcar todos los fenmenos y resolver los enredos de
la vieja controversia de la Ley del Efecto (I.B. XIV, pg. 2).

Por otra parte, los efectos positivos del castigo dbil son debidos al
hecho de que dicho castigo no genera frustracin y satisface el impulso de la curiosidad28.
Kenneth Spence dice en su necrologa de Hull (Spence, 1952) que la
posicin central del principio del refuerzo en los Principios de Conducta
(Hull, 1943a) se debe a la impresin que le produjo el libro de Thorndike
(1932)29. Sin embargo, en la larga recensin que le dedic, Hull fue muy
crtico con su rechazo del castigo, a pesar de las alabanzas a su obstinado intento de aislar los factores bsicos (Hull, 1935d, pg. 807). Los
experimentos con pruebas de eleccin mltiple son poco fiables debido
a los problemas metodolgicos que comportan estas pruebas y, por otra
parte, la palabra mal no es un verdadero castigo, dado que no genera
reacciones evitativas. Adems, la apelacin a los sentimientos de satis28. Con palabras de Hull: Los experimentos tradicionales con animales utilizaron el
dolor y la recompensa como motivos. En cambio, en este experimento el motivo de instruccin se emparej con el de dolor y fue claramente dominante... El dolor pierde su
funcin habitual cuando deja de operar como motivo. En este experimento, el dolor
sirvi de indicio del xito o de confirmacin de un acto como parte del camino verdadero, mientras que la ausencia del choque siempre lleva a una frustracin (I.B.
XIV, pgs. 63-64).
29. Segn Spence: Cuando el autor entr en contacto con Hull en su seminario del
ao 1930-31... l se mova en la direccin de la contigidad porque se ajustaba perfectamente a los hechos del condicionamiento clsico. Indudablemente, una razn de esta
preferencia era que le haba impresionado el estudio de los Reflejos Condicionados de
Pavlov... Por esta razn, sus primeros artculos tericos no contienen la teora de la
reduccin del impulso... Cuando emple en ellos el trmino refuerzo lo hizo en el mismo
sentido general que Pavlov... Aparentemente, la lectura de Fundamentals of Learninig de
Thorndike (1932)... fue el factor decisivo que le llev al... principio del refuerzo (efecto)
(Spence, 1952, pg. 645).

260

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

faccin e insatisfaccin era impropia de un cientfico. En realidad, la


Ley del Efecto es un caso especial del refuerzo pavloviano30.
En una fecha prxima a octubre de 1933, Hull ley el artculo de
Kurt Lewin (1933) en el que ste responda a unas crticas de Tolman.
Su claridad conceptual mereci sus alabanzas, pero no as su teora del
campo, porque, en su opinin, olvidaba las tendencias inhibitorias de
Pavlov31. Adems estudi su famoso trabajo sobre las reacciones del
nio frente a las situaciones de conflicto (Lewin, 1931) con la intencin de derrotarle en su propio terreno (I.B. XIV, pg. 76).
Como Lewin era el ms popular de los gestaltistas, Hull pens que
si podemos demostrar su sistema, tendremos a todo el grupo (I.B.
XIV, pg. 76). La deduccin de los resultados de sus experimentos, realizada a comienzos de 1934, la public unos aos despus en el artculo La Hiptesis del gradiente de meta aplicada a algunos problemas
de las fuerzas del campo en la conducta de los nios (Hull, 1938a).
3. LA CONTROVERSIA DEL APRENDIZAJE
A juzgar por la correspondencia de Hull, el acontecimiento estelar
del ao 1934 fue su debate informal con Tolman durante la reunin
anual de la APA en la Universidad de Columbia. P laneado en respuesta a las crticas de Tolman en un conocido texto de psicologa comparada (Moss, 1934), jug un papel decisivo en su dedicacin a la teora
formal del aprendizaje.
30. Hull insiste en que la Ley del Efecto es una ley del aprendizaje y no de la motivacin: Los estados de cosas que los organismos intentan alcanzar son reforzantes no
porque evoquen esfuerzo (striving), sino que evocan esfuerzo porque en el pasado fueron agentes reforzantes, uniendo a los estmulos y respuestas (o a las familias de hbitos equivalentes de respuestas) que constituyen el esfuerzo (Hull, 1935d, 822). Unos
aos despus, en 1939, coment que Thorndike pone el carro delante de los caballos
porque insiste en la motivacin. (I.B. XX, pg. 33).
31. A propsito de Lewin, Hull escribi que sus fuerzas, tensiones, vectores, etc. no
parecen diferir en ningn aspecto particular o diferenciable de las tendencias excitatorias conductistas. l habla de tendencias excitatorias hacia metas u objetos, y tendencias hacia fuera de objetos, a las que llama negativas. En este aspecto no parece distinguirse significativamente de los asociacionistas... ingenuos. Parece que... ha perdido...
el principio tremendamente importante de la inhibicin interna con sus complejidades
de la extincin experimental, recuperacin espontnea,etc. (I.B.XIV, pgs. 74- 75).

RIVALIDAD CON TOLMAN

261

Tolman contra Hull


Tras la publicacin de Conducta Propositiva (1932), Tolman arreci
en sus ataques contra las teoras del reflejo condicionado. As, en la reunin de la APA del ao 1932 critic la doctrina de las consecuencias
defendida por los que denomin doctrinarios de la respuesta condicionada (Tolman, 1933, pg. 76). Sus intentos de explicar el ensayo y error
sin renunciar a los principios del condicionamiento le recordaban la frase evanglica sed prudentes como serpientes y sencillos como palomas.
Sus anlisis del aprendizaje discriminativo pasaban por alto las
diferencias entre la respuesta de comer y la reaccin defensiva frente
al choque elctrico, o entre las conductas de acercamiento a una galera y la evitacin de la misma despus del castigo. Como continuaba
Tolman, aunque esta frmula de la respuesta condicionada sea un poco
jesutica, digamos, realmente funciona de un modo sorprendente.
Puede aplicarse a la mayora de los problemas de la caja de discriminacin y del laberinto (1933, pg. 70).
Tras esta introduccin, que probablemente pondra nervioso a Hull
porque su nombre era mencionado expresamente en una nota de pie
de pgina, Tolman present el conocido experimento del insight de
las ratas (Tolman y Honzik, 1930a).
Como puede apreciarse en el laberinto de la figura 7.1, la rata tiene
tres rutas alternativas para ir a la caja de comida. Primero aprende la
va 1, luego la va 2 cuando se intercala una barrera en la va 1 y, finalmente, la va 3 cuando las dems estn bloqueadas.
Una vez adquiridos estos hbitos, comienza el experimento propiamente dicho con el bloqueo de la va 1 en el punto N, que se encuentra
en el segmento comn con la va 2. Cuando tropezaron con el obstculo,
las ratas volvieron al punto de partida y se dirigieron directamente a la va
3, sin intentar la va 2. Segn Tolman, esta conducta no poda explicarse
con la teora del reflejo condicionado porque los animales no haban tenido ninguna experiencia directa de la relacin entre la entrada a la va 2 y
el obstculo de la va 1. Lo que ocurre es que las ratas aprendieron la
estructura del laberinto en las carreras preliminares y despus, cuando
encontraron la barrera, infirieron que la entrada a la va 2 era un signo
del obstculo situado en el segmento comn. Por esta razn, evitaron
dicha va y corrieron directamente a la va 3, a pesar de ser la ms larga.

262

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Fig. 7.1.
Laberinto del insight (Tolman, 1933, 74)

En sus crticas del texto de psicologa comparada, Tolman (1934a)


le reconoci a Hull el mrito de explicar las conductas complejas con
otros principios distintos al de la contigidad. Pero su teora tropezaba con dos dificultades que, en su opinin, eran insoslayables:
1) El condicionamiento de la respuesta de meta a los estmulos iniciales del laberinto es imposible porque no existe ninguna contigidad temporal entre ambos, dado el tiempo transcurrido hasta que la rata llega a la caja de meta.
2) La hiptesis del gradiente de meta no es un principio del reflejo
condicionado, sino de la teora del campo. Porque, se pregunt
Tolman, cmo es posible que las respuestas ms prximas a la
meta puedan condicionarse ms fuertemente si la rata no es sensible de alguna manera a la relacin de campo que implica estar
cerca de la meta? (Tolman, 1934a, pg. 376).

Respuesta de Hull
En una larga nota de julio de 1934, titulada las crticas de Tolman
a la hiptesis del Gradiente de Meta en la Psicologa Comparada de

RIVALIDAD CON TOLMAN

263

Moss (I.B. XIV, pg. 291), Hull rest importancia a la primera objecin porque l no haba dicho nunca que los reflejos condicionales fuesen las unidades de la conducta. Estrictamente hablando, su teora no
era una teora del condicionamiento, porque, como escribi:
Esto es patente en el hecho de que me he limitado a insistir en la
hiptesis de que los principios del reflejo condicionado, es decir, los
descubiertos en los experimentos del reflejo condicionado, operan en
los procesos ms complejos y superiores, y nunca he dicho que los
reflejos sean las unidades de todas las conductas, es decir, no he puesto el nfasis en el principio del arco reflejo ni en ningn otro principio
neurolgico (I.B. XIV, pg. 291).

A pesar de ello, se prometi una mayor cautela en el uso de los trminos para evitar malentendidos y, segn sus propias palabras, se propuso examinar detenidamente la cuestin de si los principios que operan en los reflejos condicionados pueden hacerlo tambin en los procesos superiores sin necesidad de asumir... una constancia de la reaccin en cuestin (I.B. XIV, pg. 292).
La segunda objecin era ms preocupante porque afectaba a uno
de los pilares bsicos de la teora de Hull. Como seal John A. Mills,
la hiptesis del gradiente de meta era paradigmtica porque, en principio, permita a los hullianos analizar un acto complejo en sus componentes, aplicar directamente los principios del condicionamiento a
esos componentes, conectarlos entre s, y de esta manera sintetizar el
paralelo terico del acto complejo (Mills, 1998, pg. 107). Incluirle
entre los tericos del campo supona echar por tierra sus esfuerzos por
elaborar una teora ms cientfica y rigurosa que la gestaltista.
Ahora bien, Tolman evidenciaba un antropomorfismo de la peor
especie. Porque atribuir a las ratas un conocimiento espacial del laberinto es lo mismo que decir que la trayectoria parablica del proyectil implica cierto conocimiento de dnde est la tierra, junto con las
matemticas de las parbolas (I.B. XIV, pg. 293). Si no explica el
conocimiento de las relaciones espaciales por las ratas, sus crticas no
pueden sostenerse; y hasta entonces no haba ofrecido ninguna explicacin que mereciese el nombre de tal. Dicho con palabras de Hull:

264

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Ahora que lo pienso, las pretensiones de K de unas hiptesis en las


ratas, la de M del razonamiento de las ratas y las de Tolman de unas
funciones cognitivas son antropomorfismos que no explican en absoluto la naturaleza esencial de esas hiptesis, razonamiento o cognicin en cuanto tales, sino ms bien, de acuerdo con criterios supuestamente objetivos, identifican ciertas habilidades que generalmente
son consideradas como caractersticas primarias del hombre, y las
atribuyen a las ratas (I.B. XIV, pg. 294)32.

Por otra parte, como Tolman no ha realizado experimentos de control para asegurarse de que las tareas son idnticas a las humanas,
escribi Hull, el enfoque antropomrfico de las ratas no explica ninguna funcin humana, sino que lleva a una psicologa comparada
imperfecta (I.B. XIV, pg. 295).
En lo tocante a la falta de contigidad entre las primeras galeras
y la respuesta de meta, Hull record que en el condicionamiento de
huella la presentacin del estmulo incondicional se demora varios
minutos. Y si la demora es muy grande, el animal puede emitir otras
respuestas en virtud del principio de las jerarquas de familias de
hbitos.
Tras estas consideraciones, pens en escribir un artculo de respuesta a Tolman en el que cargara el acento en su antropomorfismo.
Tal y como indic en su cuaderno de notas:
Si escribo alguna clase de ataque contra Tolman, convendra criticar, breve pero concisamente, su antropomorfismo y pseudo-explicacin de los fenmenos naturales, por mucho que trate de encubrirlos
con la invencin de neologismos y otros trminos complicados (I.B.
XIV, pg. 299).

Sin embargo, unos das despus ide otra estrategia ms sutil. En


lugar de responderle por escrito, aprovechara la prxima reunin
anual de la APA para responderle de palabra en un debate pblico en
el que le pondra en evidencia ante la plana mayor de la psicologa.
32. La letra K se refiere a David Krech (1909-1977) y sus experimentos de las hiptesis de las ratas (Krechevsky, 1932). La M, a Karl F. Muenzinger (1885-1958), investigador del aprendizaje vicario (Tolman, 1932, pgs. 170-171).

RIVALIDAD CON TOLMAN

265

El Combate de Nueva York


El 10 de agosto de 1934, William Lepley le escribi a Hull una carta en la que le propona la idea de una Mesa Redonda similar a la de
Chicago del ao anterior. Esperaba que con las introducciones y otras
formalidades reducidas al mnimo, la reunin ser todava ms exitosa que la del ao pasado33.
Hull aprovech el inters de Lepley para sugerirle que se encargase
de su organizacin. Como le deca el 21 de agosto34:
Con respecto a la Mesa Redonda que mencionas debo decir que
tendra mucho gusto en participar en ella si fuese organizada. Sin
embargo, no he hecho planes para tal organizacin. Me pregunto si no
te importara emprender la tarea. Te sugiero que hables con algunas
de las posibles personas y veas si existe un deseo general de tal discusin. En caso de haberlo, sera fcil dar un paso ms e invitar a aquellas personas que pienses que contribuirn a una discusin fructfera.

Tolman debera figurar entre los invitados, como es natural, siempre y cuando hubiese regresado de su sabtico en Europa35. La reunin
podra comenzar con la lectura de dos trabajos representativos de
ambos puntos de vista y despus se pasara a la discusin, que a buen
seguro sera animada. Segn continuaba la carta de Hull:
Como Tolman se ha comprometido bastante en la cuestin,
podra ofenderse fcilmente con la clase de crticas punzantes que
algunos de los nuestros pudieran hacer a su interpretacin del experimento. He llegado a conocer que es una persona bastante sensible,
aunque extraordinariamente amable y nada vengativa. Dicho brevemente, me parece que el esquema contiene una buena carga de dina33. Carta de W. M. Lepley a C.L. Hull, 10 de agosto de 1934. D. Harris Record, Box M
103. Archiv. Hist. Amer. Psychol. University of Akron, (Ohio). Para una semblanza de
Lepley, vase Gondra (1983).
34. Carta de C.L. Hull a W.M. Lepley, 21 de agosto 1934. D. Harris Record, Box M 103.
Archiv. Hist. Amer. Psychol. University of Akron, (Ohio).
35. Tolman pas en Viena el segundo semestre de 1933-1934. All realiz un trabajo con
Egon Brunswik (1903-1955) titulado El organismo y la textura causal del medio
ambiente (Tolman y Brunswik, 1935).

266

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

mita desde el punto de vista de las personalidades que intervienen,


aunque podra salir algo realmente valioso si se rene un grupo
pequeo de personas que dominen la materia, posiblemente no ms
de media docena, y hablen seriamente desde el punto de vista de
resolver un problema difcil.

Hull pensaba ponerle a Tolman contra las cuerdas con una crtica que nadie le haba hecho hasta ese momento, a saber, la falta de
rigor lgico de su teora. Este ataque por sorpresa a la lnea de flotacin de su adversario podra tener efectos devastadores. De ah su
excitacin:
Personalmente estoy ansioso por conocer la reaccin de Tolman
cuando afronte directamente nuestra objecin principal a su sistema,
a saber, que no es una verdadera teora sino una terminologa complicada. Si no me equivoco, aun suponiendo que l est en lo cierto al
creer que su experimento refuta nuestras teoras, ste no valida ni
invalida su sistema, ya que no da pie a ninguna deduccin que pueda
someterse a prueba experimental. Creo que nadie ha publicado esta
crtica a su sistema, por lo que l no ha tenido la oportunidad de responderla por escrito. Pero si otro no lo hace, antes o despus lo har
yo mismo, y me resultar til conocer qu clase de defensa emplear.
Ello me permitir prepararme y eliminar todas las ambigedades o
errores que pudieran darle una salida airosa36.

Neal E. Miller (1909-2002) estableci los primeros contactos con


Tolman, quien acept gustoso el debate con la nica condicin de que
el nmero de participantes no fuese demasiado elevado para que no se
les escapase de las manos.
La reunin se celebr el 6 de septiembre en la Universidad de
Columbia, actuando de moderador Harvey A. Carr (1873-1954), director del laboratorio de Chicago. Unos das despus, el 27 septiembre,
Hull mostr una euforia no disimulada en otra carta a S.A. Switzer en
la que le deca que la discusin37:
36. Carta de C.L. Hull a W.M. Lepley, 21 de agosto 1934. D. Harris Record, Box M 103.
Archiv. Hist. Amer. Psychol. University of Akron, (Ohio).
37. Carta de C.L.Hull a S.A. Switzer, 27 de septiembre de 1934. Switzer Papers, Box M
96. Archiv. Hist. Amer. Psychol. University of Akron, (Ohio).

RIVALIDAD CON TOLMAN

267

Tuvo lugar el segundo da de reuniones por la tarde. El profesor


Carr fue presidente y una especie de rbitro para la pelea de gallos si
me perdonas la mezcla de metforas: fue un verdadero arreglo de
cuentas honesto hasta la bondad. Tal y como habamos esperado,
Tolman result muy franco en todo y de muy buen carcter. Tambin
Miller y yo nos esforzamos por serlo, aunque me temo que fuimos
algo ms agresivos. El resultado final... fue que se vieron plenamente
confirmadas todas nuestras sospechas sobre el antropomorfismo de
Tolman y su falta de rigor lgico. La sesin debe haber durado cerca
de tres horas.

Como podr observarse, Hull haba conseguido poner al descubierto el flanco ms dbil de Tolman ante un grupo selecto de psiclogos.
La sesin pblica de Psicologa Animal se celebr el 7 de septiembre
en medio de la expectacin despertada por la discusin del da anterior. Presidida por Leonard Carmichael (1898-1973), se inici con la
lectura de dos comunicaciones, una de Tolman y otra de Neal E. Miller.
Segn deca la carta ya mencionada de Hull a Switzer38:
Primero vino el artculo de Tolman, y ste comenz expresando su
deseo de cambiar el ttulo de que su experimento no poda explicarse
con los principios del reflejo condicionado por el de que l (Tolman)
no poda explicarlo con los principios del reflejo condicionado.
Aadi que saba que Miller iba a hacerlo en la comunicacin que
seguira a la suya. A continuacin present su comunicacin escrita y
despus vino Miller, quien hizo una exposicin brillante tras una
introduccin que conectaba acertadamente con las observaciones de
Tolman. Miller ilustr el experimento con excelentes diapositivas y, en
conjunto, hizo una presentacin extremadamente eficaz de un experimento muy bueno. A continuacin, hubo una discusin general sobre
las comunicaciones, en la que tambin intervino Thorndike. Miller
pudo manejar con vigor, pero con gran cortesa, las rplicas de nuestro grupo a las diversas objeciones que vinieron casi inmediatamente.
Tras de lo cual, Tolman tuvo dos intervenciones bastante largas y,
finalmente, yo me met en el asunto y habl tambin dos veces.

38. Carta de C.L.Hull a S.A. Switzer, 27 de septiembre de 1934.

268

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Tolman se refiri a un experimento que haba realizado con un


laberinto de dos vas elevadas que llevaban a sendas cajas de comida
ocultas tras una pantalla (Tolman, 1934b). Despus de aprender la va
ms corta, las ratas recibieron un choque en la caja donde anteriormente haban sido alimentadas. En el siguiente ensayo, la mayora eligi la va larga a pesar de haber aprendido la ms corta. Como las ratas
no pudieron ver los estmulos de las galeras cuando recibieron el choque, ni tampoco los estmulos de la caja de comida al iniciar la carrera por la va larga, Tolman concluy que en estas condiciones era totalmente imposible el condicionamiento.
La intervencin de Miller comenz con un experimento que Tolman
haba mencionado en uno de sus artculos contra el reflejo condicionado (Tolman, 1933). Una vez aprendida una caja de descriminacin, un
grupo de ratas fue puesto en el compartimento de la comida, donde recibi un choque elctrico. Devueltas al punto de partida, corrieron por la
galera como si nada hubiese ocurrido, una conducta estpida que
Tolman atribuy al exceso de entrenamiento. En cambio, el otro grupo,
al que se le permiti ir por su propio pie al lugar del choque, evit esa
galera porque la respuesta de miedo se haba condicionado a ella, tal y
como sostena la teora del reflejo condicionado39.
La conducta de estas ratas, insisti Miller, era debida al condicionamiento de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta a los estmulos de la galera, y a las consiguientes reacciones condicionadas de
dolor. Si las ratas del primer grupo no evitaron dicha galera, ello fue
porque las reacciones de meta no fueron lo suficientemente ntidas.
Para demostrarlo, present un experimento en el que el aparato de
la comida requera un brusco giro a la derecha y el de la bebida un brusco giro a la izquierda, de modo que las reacciones fraccionales anticipatorias de meta fuesen claramente diferenciadas en ambos casos.
39. Tolman (1933) atribuy el fenmeno a unas fijaciones a conductas primitivas causadas por el entrenamiento excesivo (Gilhousen, 1931). Miller no mencion el experimento de Tolman y Honzik, pero s Hull, quien escribi a Switzer en la carta mencionada en la nota anterior: En parte como resultado de este episodio, he escrito la semana
pasada un nuevo artculo terico en el que intento explicar con detalle formal el famoso
experimento de Tolman-Honzik con el laberinto del insight. Hull incluy esta explicacin en el artculo de las jerarquas (Hull,1934a), como veremos en el captulo dcimo.

RIVALIDAD CON TOLMAN

269

Un grupo de ratas aprendi a utilizar el aparato de la comida y


otro el de la bebida, A continuacin, la mitad de cada grupo fue castigada en el aparato donde recibi la recompensa, mientras que la
otra mitad lo fue en el aparato que no haban utilizado. Las ratas del
primer grupo marcharon ms lentamente debido a la generalizacin
del miedo a travs de las reacciones fraccionales anticipatorias de
meta, tal y como sostena la teora de Hull. En consecuencia, concluy Miller:
Esta conducta previsora ha sido deducida de los principios estrictos de la respuesta condicionada. Puede decirse que este anlisis ha
reducido los conceptos utilizados en la descripcin gestalt-signo de
las conductas previsoras a otros conceptos ms bsicos, susceptibles
de investigacin directa... El anlisis terico realizado con los conceptos del estmulo-respuesta tiende a ser confirmado por el hecho de
sugerir la modificacin que produjo los resultados experimentales
positivos (Miller, 1935, pgs. 291-292).

La comunicacin de Miller tuvo efectos demoledores para Tolman,


a juzgar por lo que Hull le deca a Switzer40:
El resultado de todo el asunto fue que Tolman prcticamente
admiti que l no haba intentado nunca hacer deducciones lgicas
para su sistema, pretendiendo para l poco ms de lo que le sugera
un gran nmero de experimentos interesantes. Pareca estar claramente a la defensiva, y dijo que se crea en el derecho a seguir pensando de esta manera si ello le resultaba satisfactorio y le sugera la
ejecucin de muchos experimentos interesantes. Por supuesto, yo
admit con plena libertad que sus experimentos haban sido muy ingeniosos, pero insist en la distincin entre el valor de fertilidad que
pudiera tener un simple punto de vista y el valor de verdad que debe
poseer toda teora que aspire a tener un sitio, tanto en la ciencia como
en la teora.

40. Carta de C.L.Hull a S.A. Switzer, 27 de septiembre de 1934. Switzer Papers, Box M
96. Archiv. Hist. Amer. Psychol. University of Akron, (Ohio).

270

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Por lo que parece inferirse de las cartas de Hull, el debate se sald con una clara victoria para sus colores. Su vigorosa apelacin al
rigor formal en el momento mismo en que el positivismo lgico
irrumpa en Norteamrica fue tan convincente que el director de la
coleccin de psicologa de la editorial Appleton, Richard M. Elliott
(1887-1969), le encarg un libro sobre teora psicolgica, y Edna
Heidbreder (1890-1985) le invit a dar una conferencia a los estudiantes de la Universidad de Columbia41.
Halagado por el xito, Hull decidi concentrar sus energas en la
teora sistemtica del aprendizaje. Tal y como escribi en estas notas
sobre una obra de teora psicolgica del 9 de setiembre de 1934:
He decidido dar prioridad a la obra terica y dejar la cuestin del
reflejo condicionado para un tratamiento incidental aunque posiblemente muy eficaz.
Todo lo cual es extremadamente grato porque me ahorrar la dispersin de energas, concentrndome en los problemas experimentales que tengan una conexin ms clara y crtica con mi sistema terico y, ms en concreto, en los experimentos que aporten pruebas para
la obra proyectada (Hull, 1962, pg. 857).

A partir de este momento, la teora sistemtica pas a ocupar el


centro de la obra magna. Visto el xito de sus proclamas en favor
del mtodo hipottico-deductivo, Hull se propuso construir una teora del aprendizaje que emulase a los grandes sistemas de la fsica
clsica.
41. En las notas sobre una obra sobre teora psicolgica del 9 de septiembre de 1934
poda leerse: La discusin puso en evidencia con bastante claridad que Tolman no ha
considerado nunca la posibilidad de convertir su obra en una teora tal y como yo la
entiendo. Esto se evidenci con claridad cuando dijo en pblico, y a mi en privado, que
tratara de ver qu poda hacer para deducir los resultados de sus experimentos con la
rigurosa metodologa del grupo de Yale. Pero aqu es de una importancia capital el
atractivo evidente de nuestro enfoque riguroso y su xito entre los psiclogos presentes... Uno de los resultados del mismo es una peticin de Elliott para que le conceda
los derechos de publicacin del libro sobre teora cuando lo tenga listo. Probablemente
es significativo que lo llamase magnum opus... Otro factor, al parecer trivial pero de
hecho muy influyente, fue el entusiasmo de Heidbreder y el hecho de que tanto ella
como Elliott expresaran el deseo de que les hable de ello a sus alumnos... (Hull, 1962,
pgs. 856-857).

RIVALIDAD CON TOLMAN

271

4. CONCLUSIN
La derrota de Nueva York no amilan a Tolman, quien se mantuvo
firme en sus crticas a la teora del reflejo condicionado y respondi
a las objeciones de Miller con un experimento en el que manipul el
campo visual de las ratas para controlar su percepcin de las relaciones espaciales (Honzik y Tolman, 1936).
Los animales fueron castigados con choques elctricos en la caja de
comida del laberinto. Las ratas del primer grupo podan ver la totalidad
del campo visual, mientras que las del segundo y tercer grupo slo vean una parte de l porque el resto era ocultado por una pantalla, pequea en el primer caso y grande en el segundo. Las ratas del cuarto grupo fueron privadas de la visin. El porcentaje de aciertos de los tres primeros grupos fue del 53%, 40% y 29%, respectivamente, mientras que
las que no podan ver fracasaron en todos los intentos.
Tolman confes que no haba observado ninguna rG, quiz porque
careca de la preparacin requerida para detectar unos movimientos
tan diminutos. Pero Miller no haba aportado ninguna prueba positiva
de su existencia, como debera hacer todo cientfico que se precie de
tal a fin de no incurrir en el error lgico de suponer la existencia de
algo porque no hay nada que se oponga a ello. Por otra parte, el descenso de los aciertos en funcin del tamao de las pantallas trabajaba
en contra suya, porque la estimulacin interoceptiva tena que ser ms
diferenciada en los campos de visin limitados, como ocurre cuando
caminamos en la oscuridad. En realidad, la causa de los errores haba
que buscarla en las pantallas que impedan la captacin de las relaciones espaciales. Por tanto, concluy Tolman:
A la vista de las dificultades lgicas con que se enfrenta la teora de
la respuesta condicionada, preferimos atribuir las ejecuciones exitosas
de nuestras ratas a su capacidad de percibir las relaciones espaciales y
actuar de acuerdo con esa percepcin. Adems debemos confesar
nuestra sospecha de que los procesos nerviosos subyacentes al acto
mental de percibir relaciones no son del tipo del condicionamiento
(Honzik y Tolman, 1936, pg. 318).

Como habr podido apreciarse, Tolman le pag a Hull en la misma


moneda cuestionando su rigor lgico. Los constructos de su teora, y

272

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

las hiptesis neurofisiolgicas que los sustentaban, no eran ms que


simples especulaciones carentes de fundamento emprico42.
Unos meses despus, en el discurso presidencial a la APA, Tolman
se defendi de la acusacin de antropomorfismo diciendo que la adopcin del punto de vista de las ratas era un procedimiento heurstico
con vistas a encontrar hiptesis de trabajo para los experimentos.
Dicho con sus propias palabras:
Ser antropomrfico es simplemente meter los conceptos en un
molde que nos permita derivar de nuestra experiencia humana cotidiana uno presentimientos preliminares tiles. Yo slo no podra
haber llegado a este punto de vista de aceptar el antropomorfismo
como un procedimiento heurstico perfectamente adecuado. Y ciertamente no me habra atrevido a proponer esta idea en pblico si no
hubiese sido por los consejos de otros muchos psiclogos... Pero, sea
lo que fuere, en mi obra futura pretendo progresar imaginando cmo
sera mi comportamiento si yo fuese una rata... Y, sobre la base de
tales imaginaciones, tratar de imaginar alguna suerte de regla o
ecuacin (Tolman, 1938a, pgs. 163-164).

Tolman rechaz la definicin de teora propuesta por Hull un ao


antes (1937a). La teora no es una estructura lgica de la que pueden
deducirse los hechos observables, sino el conjunto de variables intervinientes que median en la ecuacin de la conducta. Dichas variables,
continu, son constructos que nosotros, los tericos, desarrollamos
como un modo til de dividir la funcin original f1 en formas ms
manejables (Tolman, 1938a, pgs. 150-151).
Sus crticas se extendieron a los diagramas de Hull, porque saba
muy bien por experiencia propia que podan explicarlo todo43. Aunque
los mecanismos eran ingeniosos, sus explicaciones pasaban por alto
42. En 1949, Tolman insisti en que personalmente no estamos interesados... por las
nociones extremadamente hipotticas relativas a la neurologa subyaciente (Tolman y
Gleitman, 1949, pg. 818).
43. Los diagramas de Hull, son muy ingeniosos y, como lo s por experiencia propia,
pueden inventarse para explicar todo tipo de conductas, por muy lejos que parezcan
estar de un caso de condicionamiento. En consecuencia, siento un gran respeto por
ellos y, aunque los discuto, me intrigan continuamente y casi estoy dispuesto a cambiar
de opinin y aceptarlos, y tambin a Hull despus de todo (Tolman, 1938a, pg. 154).

RIVALIDAD CON TOLMAN

273

las diferencias entre los actos molares y las respuestas, por un lado, y
las situaciones y los estmulos, por otro. Si tales formulaciones S-R
han de tener fuerza, continu Tolman, debera decrsenos por qu los
objetos reales pueden reducirse a simples estmulos y las conductas
globales medios-fines a simples respuestas (1938a, pg. 155).
Los principios del condicionamiento no eran tan simples como pretende Hull, tal y como lo demostraban los experimentos del condicionamiento operante (Skinner, 1935b). Mientras no se analizasen con
ms detalle las curvas del aprendizaje, pareca arriesgado tomarlas
como punto de partida de las deducciones. Dependan de un nmero
de variables tan elevado que, en el mejor de los casos, las conclusiones
tenan que ser prematuras. Por todas estas razones, concluy Tolman,
creo que explicar la conducta del laberinto con el condicionamiento
es lo mismo que pedir al cojo que gue al ciego (1938a, pg. 156).
Los argumentos de Tolman tenan un fondo de verdad y fueron asumidos en cierta medida por Hull, como tendremos ocasin de ver en
los captulos siguientes. Pero su vigorosa apelacin a la lgica de la
ciencia en una poca en que la psicologa se vea afectada por la crisis de desunin le hizo ganar la batalla de la imagen. Tendran que
pasar muchos aos hasta que la psicologa cognitiva revalorizase los
constructos cognitivos de la teora de Tolman. Pero al final, como seal Ernest R. Hilgard (1904-2001), la experimentacin resolvi las disputas a favor de Tolman y la controversia amain cuando las estructuras cognitivas, familiares en la teora de Tolman, se hicieron ms
ampliamente aceptables (Hilgard, 1987, pg. 208).

La teora sistemtica
de la conducta

En diciembre de 1934, apenas transcurridos tres meses desde el


debate con Tolman en Nueva York, Hull present su primer modelo del
aprendizaje en la reunin de la Sociedad Americana para el Avance de
la Ciencia (Hull, 1935b).
Elegido presidente de la APA a finales de 1935, en el discurso presidencial del ao siguiente propuso un nuevo sistema de conducta
adaptativa (Hull, 1937a) que tuvo una excelente acogida, a pesar de las
crticas de algunos a la falta de datos empricos y vaguedad de sus definiciones1. Animado por el xito, Hull aprovech los seminarios del
Instituto para extender el sistema a todos los mamferos superiores,
incluido el ser humano.
En octubre de 1939, comenz la redaccin del primer volumen de
la obra magna, dedicado a los principios primarios, que public cuatro aos despus con el ttulo de Principios de Conducta (Hull, 1943a)2.
1. Por ejemplo, Donald K. Adams (1937) critic la indefinicin del estmulo, que no
se saba si era de naturaleza fsica o de naturaleza psquica, y algunos fallos lgicos de
las demostraciones. Hull (1937b) le respondi que el sistema era imperfecto y esperaba
perfeccionarlo.
2. Segn Mills, Hull comenz los Principios en la primera semana de cctubre 1939 y
los concluy el 29 de diciembre de 1942 (1998, pg. 105).

276

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El libro se convirti muy pronto en el centro de la teora moderna


del aprendizaje, aunque dejaba sin resolver cuestiones tan fundamentales como el refuerzo primario o la motivacin secundaria. Las demostraciones formales y las ecuaciones que les acompaaban daban la
impresin de que la psicologa estaba alcanzando el nivel de madurez
de otras ciencias ms desarrolladas como la fsica3.
Hull dedic los aos siguientes a la cuantificacin de las principales ecuaciones del sistema, un trabajo mprobo que prcticamente le
tuvo ocupado hasta el final de su vida. En 1948, una grave enfermedad
coronaria le oblig a reducir drsticamente la jornada de trabajo, pero,
a pesar de ello, pudo publicar la ltima revisin del sistema (Hull,
1951) y concluir el manuscrito de Un Sistema de Conducta (Hull, 1952b),
el segundo volumen de la obra magna, que fue publicado despus de
su muerte.
Dedicado a la conducta del organismo individual, el libro incluye un
captulo sobre las reacciones fraccionales anticipatorias de meta y otro
sobre el insight y la solucin de problemas, pero no trata del razonamiento porque Hull consider ms oportuno hacerlo en el captulo que
iba dedicar al lenguaje en el tercer volumen de la conducta social.
A partir de febrero de 1952, los Libros de Ideas volvieron a llenarse de
ideas sobre el pensamiento, solucin de problemas, razonamiento e ideas abstractas. Por ejemplo, en unas notas de finales de marzo sobre la
resolucin de problemas humanos elementales (I. B. XXVIII, pg. 97),
Hull se hizo eco de la monografa del gestaltista Karl Duncker (1945)
sobre la resolucin de problemas tcnicos. Y despus, el 12 de abril de
1952, esboz un primer borrador del artculo La inferencia concreta en
el hombre, que prcticamente fue lo ltimo que dej consignado en los
3. Spence dice que aproximadamente el 40% de los estudios experimentales reseados en el Journal of Experimental Psychology y el Journal of Comparative and Physiological Psychology durante la dcada 1941-1950 hacan referencia a una o ms publicaciones de Hull. Limitando la cuenta a las revistas del aprendizaje y motivacin, la cifra
ascendera al 70% (Spence, 1952, pg. 641). Segn Guttman (1977), en la dcada de
1970 las citas de Hull y Spence en el J. of Experimental Psychology se mantuvieron en el
24% para descender al 4% en la dcada siguiente. Segn Tortosa, Prez-Garrido y Civera
(1993) Hull es el segundo autor norteamericano ms citado en las revistas angloamericanas del perodo 1887-1945. Para su impacto, vase Ruja (1956). Para su influencia en
los estudiantes, vase Lubek y Apfelbaum (1987).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

277

Libros de Ideas (I.B. XXVIII, pg. 101). Porque un mes despus, el 10 de


mayo de 1952, falleci cuando estaba a punto de cumplir los 68 aos de
edad y acababa de pedir el retiro debido a su precaria salud.

1. LOS PRIMEROS SISTEMAS-MINIATURA


El primer modelo del aprendizaje llevaba el ttulo significativo de
Psicologas del aprendizaje en conflicto una va de salida (Hull,
1935b) para indicar que la solucin a la crisis de la psicologa estaba
en la construccin de sistemas deductivos parecidos a los de la fsica.

La crisis de desunin
En la dcada de los 20, la proliferacin de teoras psicolgicas hizo
que muchos hablaran de psicologas, ms que de psicologa. Tal es
el caso de Carl Murchison (1887-1961), editor de los libros Psicologas
de 1925 (Murchison, 1926) y Psicologas de 1930 (Murchison, 1930), en
los que present los distintos ismos que en aquel momento competan en la arena psicolgica, tales como el funcionalismo, el estructuralismo, el conductismo, el psicoanlisis, la Gestalt, la reflexologa, las
distintas clases de psicologas dinmicas, etc.
El hecho de la divisin no le preocupaba a Hull, porque poda ser
un signo indicativo de la vitalidad en una disciplina joven que todava
estaba dando sus primeros pasos. Ms preocupante era el sectarismo
de los partidarios de las distintas escuelas, porque indicaba que la psicologa todava no haba logrado romper las amarras que la ataban a
la metafsica.
La causa principal de la crisis no haba que buscarla en los experimentos, cuyos resultados eran aceptados prcticamente por todos,
sino en la interpretacin de los mismos, que dejaba mucho que desear
en lo que respecta a metodologa cientfica. De ah la necesidad de
combinar experimentacin y teora en un procedimiento deductivo
que, adems de ofrecer datos relevantes, permita determinar la verdad
o falsedad de los enunciados.

278

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Este fue el mtodo utilizado por Isaac Newton en los Principia


Matematica (1687/1803). Tomando como punto de partida las tres
conocidas leyes del movimiento de los cuerpos, fue deduciendo con
una lgica rigurosa los teoremas y corolarios que formul a modo de
hiptesis verificables en la experiencia. Gracias a esta verificabilidad
emprica, el sistema pudo mantenerse en vigor hasta el siglo XX, en
que fue desplazado por la teora de la relatividad de Einstein. Si los
teoremas no hubiesen sido verificables, sus partidarios todava seguiran enfrascados en discusiones interminables con los seguidores de
Einstein.
A continuacin, Hull resumi requisitos que debera reunir toda
teora psicolgica en los siguientes puntos:
1) Un conjunto de definiciones y postulados expresados en un lenguaje claro e inequvoco.
2) Unos teoremas o deducciones realizadas con el mximo rigor
lgico, especificando todos los pasos de la demostracin. Si esta
condicin no se cumple, los experimentos carecen de valor probatorio porque no pueden decir nada acerca de la verdad o falsedad de los postulados.
3) Las deducciones deben expresarse de modo que sean verificables en la experiencia. La verificabilidad emprica establece la
diferencia entre la ciencia y la filosofa, cuyas deducciones son
inverificables.
4) Un cuerpo de experimentos en apoyo de las deducciones. Si la
teora no va acompaada de experimentos, escribi Hull, careceramos de la indispensable prueba objetiva de la verdad del
sistema (Hull, 1935b, pg. 497).
Estas normas responden a una larga tradicin de prctica cientfica y por eso eran aceptadas por la mayora de los psiclogos. Pero
una cosa es aceptarlas y otra muy distinta ponerlas en prctica,
como lo indicaba el caos imperante en la teora psicolgica. Para
salir del impasse, y como prueba de que los sistemas formales no
eran una utopa en psicologa, Hull present un mini-modelo de 14

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

279

postulados y 11 teoremas en el que explic los principales fenmenos del aprendizaje verbal a partir de la hiptesis de Lepley sobre el
paralelismo entre los reflejos condicionados de huella y las asociaciones remotas.
Por citar un ejemplo, veamos cmo explica los efectos de la posicin serial, que, como se recordar, son favorables a las slabas de los
extremos de la lista, en comparacin con las intermedias.
La figura 8.1 describe las tendencias asociativas de los miembros
de una lista de slabas sin sentido. Las lneas rectas representan a las
asociaciones inmediatas y las curvas a las remotas, cuya fuerza es
indicada por los nmeros situados bajo las slabas. Como se observar, las asociaciones remotas de las slabas intermedias tienen valores ms altos. Hull los calcul con la frmula (n-1) x (N-n), donde N
es el nmero de slabas de la serie, (7), y n el nmero correspondiente a la posicin de la slaba. As, la tendencia remota de la tercera slaba, ZIT, tiene un valor 8, resultante de multiplicar n-1 (2) por
N-n (4). Ahora bien, dado que las asociaciones remotas equivalen a
los reflejos condicionados de huella, la inhibicin condicionada ser
ms fuerte en las slabas intermedias y por esta razn se olvidarn
antes.

Fig. 8.1.
Tendencias excitatorias remotas de las slabas sin sentido
(Hull, 1935b, 502)

280

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Las numerosas frmulas y clculos numricos que acompaaban


a las demostraciones daban la impresin de un sistema matemtico
muy elaborado, pero en realidad stas eran cualitativas y se basaban
en unas premisas ms que discutibles.
Hull insisti en que los contenidos de los postulados tienen poca
importancia porque en los sistemas deductivos ms puros su eleccin
suele ser arbitraria. Lo que verdaderamente cuenta son las deducciones derivadas de ellos:
La historia... ensea que las credenciales de los postulados cientficos han consistido bsicamente en lo que stos pueden hacer... Si un
conjunto de postulados es realmente malo, quien lo utilice tendr problemas antes o despus con los resultados experimentales. Por otro
lado, independientemente de lo malo que inicialmente pueda parecer,
si un grupo de postulados ofrece deducciones consistentemente vlidas sobre resultados de laboratorio, tendr que ser bueno (Hull,
1935b, pg. 511).

La seleccin de los postulados debe hacerse conforme a los criterios


de economa y consistencia interna, de modo que no se multipliquen
sin necesidad y se eviten las falacias antropomrficas. Hull rechaz
las interpretaciones del tipo si yo fuera una rata actuara de tal y tal
forma, porque lo importante no es la materialidad de las predicciones, sino su relacin lgica con los postulados. La anticipacin de
hechos empricos carece de valor si no se especifica la lgica en que se
sustenta.
Esta insistencia en el rigor lgico impresion a los psiclogos,
como lo indican estas Notas sobre la obra de teora psicolgica del 1
de enero de 1935:
En diez das he ledo dos trabajos basados esencialmente en el
material de Lepley. Uno fue ante el personal de investigacin del
Instituto, y el otro en un symposium sobre teora del aprendizaje del
A.A.A.S. en Pittsburgo. En ambos casos, la respuesta de la audiencia fue inesperadamente favorable en su conjunto mucho ms favorable que la primavera pasada cuando el mismo material fue presentado de forma ordinaria ante la rama del APA de Nueva York... La

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

281

razn aparente de este cambio est en el uso que he hecho recientemente del mtodo geomtrico formal en la derivacin de los teoremas.
A la gente le impresiona la simple apariencia externa de rigor. Este es
un factor de mucha importancia en materia de propaganda. Ciertamente tomar nota de la leccin, insistiendo en este aspecto cuando
escriba el sistema (Hull, 1962, pg. 858).

No deja de ser significativa esta alusin al valor propagandstico del


mtodo deductivo, sobre todo despus de sus crticas a los excesos
publicitarios de Watson. Pero Hull acababa de encontrar el talismn
de la fama y no estaba dispuesto a dejarlo escapar de sus manos. Como
escribi, la hiptesis de Lepley:
Podra ser una especie de punto de unin para el grupo de postulacionistas de Yale, y un desafo para los diversos grupos Gestalt
y dems obscurantistas. Ella nos dar una meta u objetivo totalmente inequvoco en lo que respecta a la naturaleza de la teora
cientfica. Y con esto en la hoja de registro... les resultar difcil a
personas como Koffka seguir diciendo que no puede construirse un
sistema terico con los principios del reflejo condicionado (Hull,
1962, pg. 858).

Ese mismo ao, Mark May asumi la direccin del Instituto de


Relaciones Humanas y ello signific un espaldarazo para los planes
tericos de Hull. Ante los pobres resultados de la orientacin prctica de aos anteriores, May decidi orientar los trabajos del Instituto
hacia la meta de la unificacin de las ciencias sociales y de la conducta4.

El seminario de Freud y Pavlov


Cuando May le pidi a Hull sugerencias para la nueva etapa del
Instituto, lo primero que se le ocurri fue el estudio interdisciplinar de
la motivacin humana. Pero esta propuesta no pareca viable porque
4. Para la aportacin de Hull al Instituto de Relaciones Humanas, vase el informe de
Mark May (1950).

282

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

la Universidad no contaba con fisilogos especializados en este campo. Otro tema interesante era la frustracin5, pero viendo el inters de
May por la unificacin de las ciencias sociales, finalmente se decidi
por la integracin de las teoras de Freud y Pavlov6.
Durante el ltimo trimestre de 1935, Hull se prepar con la lectura
de dos libros populares: las Lecciones Introductorias al Psicoanlisis
(Freud, 1922) y Estructura y Significado del Psicoanlisis (Healy, Bronner
y Bowers, 1930). Y, una vez concluidas las vacaciones de Navidad, el
22 de enero de 1936 inaugur el seminario de Freud y Pauvlov con el
doble objetivo de derivar los fenmenos y principios abarcados por el
psicoanlisis a partir de los del hbito y someter estas deducciones a
observacin o prueba experimental (SEMINARS, pg. 1).
El seminario cont con la participacin de todos los departamentos
del Instituto, incluido el de psiquiatra. Adems tuvo invitados de lujo,
como Erik H. Erikson (1902-1994) y Henry H. Murray (1893-1988),
que disertaron sobre la teora de la libido y el Test de Apercepcin
Temtica, respectivamente7.
Los temas centrales fueron la libido, las etapas del desarrollo
sexual, la lgica cientfica del psicoanlisis, la regresin y la represin.
A pesar de la buena disposicin de los participantes, la vaguedad de las
definiciones psicoanalticas haca difcil su traduccin al lenguaje
objetivo del estmulo y la respuesta y, por esta razn, los resultados
fueron poco alentadores para Hull. Como escribi Robert Sears8:
5. En las notas sobre las posibilidades de la sistematizacin o del hbito como principio integrador del IHR (I.B. XVI, pgs. 172-176) Hull considera a la frustracin y
habituacin como lo esencial de su obra.
6. Segn Hull: Lo mejor es comenzar el prximo otoo con un estudio de las implicaciones del Reflejo Condicionado en la Psicologa Freudiana y pasar despus a una
consideracin gradual del anlisis terico de los mecanismos de la habituacin subyacentes a la interpretacin freudiana de ciertos fenmenos sociales complejos (I.B. XVI,
pgs. 177-178).
7. El seminario se prolong hasta febrero de 1938, pero en la prctica concluy el 27
mayo de 1936, ya que las restantes sesiones trataron de la integracin de las ciencias
sociales. Vase Gondra (2002b).
8. Robert R. Sears (1908-1989) atribuye el inters de Hull por el psiconlisis a sus trabajos sobre la frustracin y agresin (Sears, 1936).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

283

El resultado de este esfuerzo integrador fue decepcionante. Los analistas no pudieron operativizar los conceptos psicoanalticos en el estilo
deseado por Hull ni ste pudo llegar a la slida conclusin de que los
principios del reflejo condicionado abarcaban plenamente las complejidades de las neurosis o las cualidades intangibles de los conceptos analticos bsicos (Sears, 1985, pg. 214).

A la vista de estas dificultades, Hull se centr en la teora del aprendizaje y dej la integracin de Freud y Pavlov en manos de sus colaboradores. Pero ello no le impidi escribir un artculo sobre el psicoanlisis en el que mostr un gran respeto hacia la teora freudiana (Hull,
1939c).
Uno de los miembros ms activos del seminario fue John Dollard
(1900-1980), un antroplogo social del departamento del lingista
Edward Sapir (1884-1939) que se haba psicoanalizado en Berln con
Hans Sachs (1881-1947). Dollard entabl amistad con Neal E. Miller,
quien ese ao no particip en el Seminario porque estaba en Viena para
psicoanalizarse con Heinz Hartmann (1894-1970). Fruto de la colaboracin de ambos fueron los libros Frustracin y Agresin (Dollard, Doob,
Miller, et al. 1939), Aprendizaje Social e Imitacin (Miller y Dollard, 1941)
y Personalidad y Psicoterapia (Dollard y Miller, 1950), que marcaron un
hito en la psicologa clnica norteamericana y, aunque no ofrecieron
ninguna tcnica original, prepararon el camino a las modernas terapias de la conducta9.
La conducta adaptativa
Elegido presidente de la APA en 1935, Hull consider tres temas
posibles para el discurso presidencial: la relacin entre el psicoanlisis
y el reflejo condicionado, la interpretacin conductista de los conceptos de la Psicologa de la Gestalt10 y el hbito. Este ltimo result el elegido porque, como escribi el 3 de mayo de 1936:
9. Para el papel del Instituto de Relaciones Humanas en la psicologa clnica norteamericana, vase la autobiografa de Seymour A. Sarason (Sarason, 1988).
10. A pesar de sus crticas a la Gestalt, Hull mantuvo una buena relacin con Wertheimer a quien le envi el borrador del discurso presidencial para que le diese su opinin
(King y Wertheimer, 2005, pgs. 267-270).

284

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Esta es la clase de cosa que espera de m la mayora de los psiclogos y la que puedo hacer mejor y con menos de esfuerzo...
Desde hace tiempo todos coincidimos en que el mejor modo de
poner al descubierto las debilidades de la Gestalt y dems teoras es
hacer, y hacerlo correctamente, lo que ellos deberan haber hecho si
sus ideas fueran tan cientficas y vlidas como pretenden (I.B. XVI,
pg. 283).

Hull reuni los teoremas formulados hasta la fecha, y el 4 de septiembre de 1936 los present en el discurso titulado Mente, mecanicismo y conducta adaptativa (Hull, 1937a).
El discurso comienza reconociendo la complejidad de la conducta adaptativa. Los cambios en las respuestas frente a situaciones conflictivas, la anticipacin del peligro, la bsqueda de estados orgnicos ventajosos y la capacidad de transferir lo aprendido a otras situaciones similares indican una inteligencia superior al simple ensayo y
error.
Los mentalistas explican esta inteligencia con la nocin del alma
espiritual. As, los funcionalistas creen que la conciencia es un instrumento para el ajuste individual, y el fsico Arthur S. Eddington
(1882-1944) ha sacado a la moralidad del mbito de las leyes fsicas
(Eddington, 1929).
En el extremo contrario, los mecanicistas buscan explicaciones cientficas de la conducta adaptativa. Por ejemplo, Weiss compara a las conductas propositivas con los movimientos de una gota de agua en su
marcha hacia el mar (Weiss, 1925). Aunque parecen impulsados por el
deseo de ir al ocano, en realidad obedecen a causas completamente
mecnicas.
En opinin de Hull, tanto unos como otros yerran en la metodologa. Porque Eddington no deduce la conducta moral de sus premisas
mentalistas y Weiss no establece la relacin funcional entre los propsitos y los movimientos de los electrones.
A continuacin, present a ttulo de ejemplo un sistema de 18 definiciones, 6 postulados y 13 teoremas sobre la conducta adaptativa. Los
postulados contenan los principios del refuerzo, extincin experimen-

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

285

tal y olvido de lo aprendido11. Los teoremas eran unas deducciones


sobre el ensayo y error, la organizacin serial del hbito, la generalizacin del estmulo y el adelantamiento de la respuesta de meta.
En teora, todos los postulados eran deducibles de la actividad de
los electrones, protones y neutrones, aunque todava quedaban muchos
puntos oscuros porque estbamos muy lejos del ideal de la unidad de
las ciencias. Pero cuando fuese posible incluir en un sistema unitario
a todos los enunciados de la fsica, fisiologa y psicologa, entonces
podramos unir en una cadena lgica a los actos morales ms sublimes
con el movimiento de los electrones12.
El discurso conclua con unas palabras sobre la conciencia.
Aunque no la incluy en los postulados porque no crea que tuviese
una prioridad lgica, sin embargo, la consider como una posibilidad a la espera de una demostracin cientfica13. Dicho con sus propias palabras:
No hay ninguna razn para rechazarla como postulado de un
sistema terico cientfico, siempre y cuando se ajuste claramente a
los criterios deductivos mencionados anteriormente. Si se elabora
11. Hull aludi a la Ley del Efecto en el discurso (1937a, pg. 16), pero no se pronunci sobre la naturaleza del estado de cosas reforzante.
12. Los postulados parecen fenmenos de estructuras fsicas que la mayora de los
fsicos creen que podrn deducirse como teoremas de los electrones, protones, neutrones, etc... Si esto llega a hacerse realidad, tendremos una cadena lgica desde el
electrn hasta la conducta propositiva... Desarrollos posteriores pueden extender el
sistema a la conducta racional y moral... Desgraciadamente, la fsica terica est lejos
de lograrlo y el juicio sobre su xito final debe posponerse indefinidamente (Hull,
1937a, pg. 29).
13. Hull atribuye la prioridad de la conciencia a la teologa medieval y su intento de
controlar la conducta con los premios y castigos de la otra vida. Por otra parte, la prudencia de la que hizo gala en las cuestiones filosficas se patentiza en esta carta del 22
de abril de 1935 al Dr. Jack Buel, en la que le dice a propsito del mecanicismo: aunque empleo con frecuencia el trmino, no estoy seguro de que sean necesariamente
mecanicistas los principios en los que me baso. Pero no me opondr a que Ud. los llame as. Ciertamente no insisto en que los principios explicativos tengan que ser mecanicistas, sino en que... permitan extraer conclusiones claras e inequvocas (The HullSpence Correspondence, Spence Papers, Archives of the History of the American
Psychology, Univ.of Akron).

286

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

tal sistema de un modo claro e inequvoco, entonces sera inmediata la incorporacin de la conciencia al cuerpo de la teora de la conducta. Por consiguiente, est bien clara la tarea de los que piensan
que la conciencia es un factor bsico en la conducta adaptativa y en
la accin moral. Debern emprender el largo y arduo trabajo de
derivar lgicamente un sistema cientfico. Mientras no lo hagan, el
progreso de la ciencia se ver favorecido si limitan sus pretensiones
a simples afirmaciones de deseos y esperanzas (Hull, 1937a, pgs.
30- 31).

En lugar de perderse en discusiones bizantinas sobre la naturaleza


de lo psquico, los psiclogos deberan atenerse al veredicto de los
hechos si queran liberar a la psicologa del yugo de la metafsica. La
solucin estaba en el mtodo:
Afortunadamente, el instrumento de nuestra salvacin es claro y
obvio. Como siempre, est en la aplicacin de procedimientos cientficos. La metodologa es vieja e intentada; se remonta al tiempo de
Galileo. El presente artculo es en realidad una exposicin de la aplicacin sistemtica de esta tcnica a los problemas de la conducta
adaptativa compleja. Galileo practic esta metodologa con riesgo
inminente de presin, tortura y muerte. Para que nosotros la apliquemos solo es necesario arrojar los grilletes de una tradicin muerta
(1937a, pg. 32).

Hull no quiso definirse sobre la naturaleza ltima de la conciencia


para no ser acusado de materialista, pero su compromiso con la ciencia se mantena tan firme como siempre. Ella tena la ltima palabra
en esta cuestin fundamental.

El modelo del aprendizaje memorstico


En los Planes para el Ao Nuevo del 4 de enero de 1937 Hull se
propuso escribir un libro de gran tamao sobre el Hbito (I.B. XVII,
pg. 104). Como primera medida, en el seminario del ao 1938 revis
el artculo Mente, mecanismo y conducta adaptativa (1937a) con la
esperanza de obtener un conjunto de postulados sobre la conducta

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

287

adaptativa que adopten la forma de ecuaciones susceptibles de recibir


un tratamiento matemtico exacto (SEMINARS, pg. 115)14.
Al comenzar el curso siguiente, el 2 de octubre de 1938, decidi
dividir el libro en tres pequeos Compendios que fuesen fciles de
leer para los estudiantes. El primer volumen tratara de los fundamentos, postulados y naturaleza del mtodo lgico-emprico; el segundo de la conducta social y el tercero de las perturbaciones del
hbito15.
Durante el curso 1939-40, Hull trabaj en un modelo lgico-matemtico que public con el ttulo de Teora matemtico-deductiva del
aprendizaje memorstico (Hull, Hovland et al., 1940). El modelo contena dos constructos nuevos, el potencial excitatorio (E) y el potencial inhibitorio (I), que vinieron a sustituir a las tendencias positivas
y negativas de los modelos precedentes. Como su mismo nombre lo
indica, el potencial excitatorio es la fuerza que produce la respuesta y
el potencial inhibitorio hace referencia a una fuerza de signo contrario
que se opone a la ejecucin de la respuesta16.
El modelo tuvo poco xito debido a que careca de una base emprica contrastada y adems fue escrito en el lenguaje de la lgica
14. La sesin del 14 de febrero de 1938 trat de algunos teoremas provisionales sobre
la equivalencia estimular (SEMINARS, pgs. 123-132).
15. Vanse los Planes nuevos para un libro sobre Conducta Adaptativa (Hull, 1962,
pg. 865). El ttulo de Conducta Adaptativa, en lugar de Hbito es debido a que acababa de publicarse el libro Los hbitos (Dunlap, 1932). En octubre de 1940, Hull propuso Primer of Behavior Theory (MEMORANDA 1940-44, pg. 2), pero en septiembre
de 1941 prefiri Principios de Conducta, Introduccin a la Teora de la Conducta (I.B.
XXII, pg. 74).
16. La teora matemtico-deductiva del aprendizaje verbal consta de 18 postulados y
54 teoremas. Aunque utiliza el lenguaje de la lgica simblica, Hull no sigue a
Whitehead y Russell (1913) en la descripcin del mtodo hipottico-deductivo. Sus
fuentes de inspiracin son Dewey (1938), junto con Cohen y Nagel (1934), como seala
Smith (1986, pg. 252). En lo que respecta al potencial excitatorio e inhibitorio, Hull
escribe el 21 de agosto de 1937: 1) Parece claro que el concepto bsico del aprendizaje
tiene que ser E (tendencia excitatoria) y posiblemente I (tendencia inhibitoria). 2)
Tambin, que E es un constructo simblico como el de la energa en fsica. Ello significa que solo puede determinarse indirectamente mediante alguna ecuacin. 3) La determinacin de la correccin de una ecuacin se ve facilitada por los mtodos de la matemtica superior (I.B. XVIII, pgs. 113-114).

288

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

simblica, que resultaba difcil de comprender para los que no estaban familiarizados con l17.

2. El PROBLEMA DE LA MOTIVACIN
En octubre de 1939, cuando comenzaba los Principios de Conducta, Hull escribi una larga nota sobre El concepto de Impulso
(I.B. XIX, pgs. 284-297) en la que se hizo eco de los experimentos de
Carl J. Warden (1890-1961) en la Universidad de Chicago. Hasta
entonces l haba definido al impulso como un estmulo persistente,
pero los experimentos de Warden con la caja de obstruccin (1931)
indicaban que tambin poda ser concebido como un sensibilizador
general de las respuestas. Dicho de otro modo, el impulso es una condicin de alta excitabilidad que dinamiza las estructuras del hbito.
La nocin le pareci vlida para los impulsos del hambre y la sed,
pero no explicaba los experimentos del condicionamiento aversivo.
Porque el animal huye siempre que suena el zumbador, mientras que
en la situacin alimentaria slo reacciona cuando tiene hambre. Quiz
la ansiedad generada por el zumbador operase a modo de agente sensibilizador (Mowrer, 1939), pero entonces sera una consecuencia del
condicionamiento y no del impulso.
Hull record entonces la hiptesis de Miller segn la cual todo
impulso tiene dos componentes, uno orgnico o sensibilizador y otro
estimular, y ello le llev a las teoras de la contigidad. Tal y como
escribi:
Esta inconsistencia hace que merezca la pena retroceder y considerar al refuerzo no como una situacin de impulso, sino como un
aspecto de la reaccin. Esto, por supuesto, se parece ms a la visin
de Pavlov y Guthrie (I.B. XIX, pg. 287).
17. Como ha sealado Hilgard: La influencia real del libro fue mnima. Aunque en los
resultados haba cierta originalidad, los ms interesantes ya eran conocidos o eran difciles de reproducir, como en el caso de la reminiscencia. La cuantificacin detallada era
prematura y la teora bsica en gran parte incorrecta en sus asunciones (Hilgard, 1987,
pg. 188).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

289

Para Pavlov el factor clave del refuerzo es la contigidad entre el estmulo condicional y el incondicional. Edwin R. Guthrie (1886-1959), por
su parte, propuso una teora muy simple basada nicamente en el principio de la contigidad (Smith y Guthrie, 1921; Guthrie, 1930).

La teora asociacionista de Guthrie


Segn la teora de Guthrie, todos los estmulos que acompaan a
un determinado movimiento tienden a asociarse con l, siempre y
cuando el movimiento no vaya seguido de otros movimientos que lo
inhiban por inhibicin retroactiva.
La teora tena muchas ventajas. En primer lugar, resuelve el problema del refuerzo secundario, en el que no se aprecia ninguna reduccin
inmediata de la necesidad. En segundo lugar, ofrece una explicacin
coherente del refuerzo primario al indicar que la recompensa impide el
establecimiento de nuevas conexiones porque pone punto final a la actividad (Guthrie, 1939). En tercer lugar, permite determinar la forma del
gradiente de meta con el principio de la inhibicin retroactiva.
Sin embargo, la teora dejaba sin explicar por qu unas acciones
son inhibitorias y otras no, ya que, en el condicionamiento aversivo,
la actividad aumenta con el choque elctrico en lugar de desaparecer. A pesar de este problema, Hull sinti una atraccin especial
hacia una teora que no era incompatible con la nocin del estmulo persistente del impulso. Porque, Guthrie defini al impulso como
un estmulo mantenedor, en el sentido de poner al animal en estado de excitacin y mantenerle en ese estado de esfuerzo (striving)
mientras no ejecuta la respuesta que acaba con l. La desaparicin
del estmulo mantenedor gracias a la recompensa, y el cese consiguiente de la actividad, explica el principio del refuerzo. Esta idea
interes a Hull, quien escribi:
Cuando ms estudio esta cuestin, ms me inclino a pensar que la
coincidencia entre el refuerzo y la disminucin del impulso puede ser
simplemente una coincidencia entre esta disminucin y la detencin
de la conducta del organismo. La razn de que el xito sea reforzante

290

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

es que el organismo deja de esforzarse, al menos por esa cosa particular y durante un breve perodo. Guthrie y McCulloch dicen que el
esfuerzo frentico generalizado impide el establecimiento de tendencias S-R. Posiblemente todas las tendencias excitatorias conflictivas,
incluidas las anticipatorias, hacen lo mismo (I.B.XIX, pg. 295).

Viendo que la dificultad principal para determinar la naturaleza del


refuerzo radicaba en el hecho de que todos los mecanismos sugeridos
hasta la fecha estaban relacionados entre s, Hull hizo una lista de los
factores que operan en las distintas situaciones de aprendizaje. Tras ponderar sus ventajas e inconvenientes, finalmente se decidi por la hiptesis de la disminucin del impulso. Dicho con sus propias palabras:
Parece como si la mejor apuesta del lote fuera la siguiente: cuando el organismo se encuentra bajo la influencia de un motivo y ejecuta una serie de actos a la que sigue un estado de cosas que abolir la
motivacin (sin entrar ninguna motivacin antagnica) en caso de
continuar cierto tiempo o repetirse muchas veces, entonces se establece un incremento de potencial excitatorio entre los numerosos
actos de la secuencia y el complejo estimular y la huella estimular
antecedentes (I.B. XIX, pg. 297).

Pero en el refuerzo secundario no se observa ninguna reduccin de


las necesidades fisiolgicas. Con vistas a resolver esta dificultad, Hull
elabor la siguiente lista de definiciones del impulso18:
1) Estmulo local. Por ejemplo, las punzadas del hambre o el
dolor causado por el choque elctrico.
2) Estado de necesidad. Condicin orgnica generada por la carencia de sustancias nutritivas o por el choque elctrico. En el primer caso, es la condicin que sigue a un ayuno prolongado.
3) Conductas instigadas por el impulso. Esta definicin es circular,
porque el impulso se infiere de las conductas.
4) Agente sensibilizador general. La cafena produce un estado de
excitacin que potencia la fuerza de todas las respuestas (Miller
y Miles, 1935; Switzer, 1935).
18. Vase la nota cmo definir el trmino de impulso o motivacin (I.B. XX, pg. 28).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

291

La ltima definicin coincida con la observacin de Pavlov de que


los perros hambrientos pierden todas las inhibiciones diferenciales,
debido, al parecer, a que la falta de sustancias nutritivas debilita la
fuerza de todos los reflejos, y no slo del reflejo salival19.
Una teora mixta
El 4 de febrero de 1940, Hull incluy a la motivacin en el sistema20,
junto con las nociones de fuerza del hbito (SHR) y potencial excitatorio (SER), para salir al paso de la distincin tolmaniana entre el
aprendizaje y la ejecucin. La fuerza del hbito se refiere a las conexiones nerviosas establecidas por el refuerzo, mientras que el potencial excitatorio es la fuerza que produce la respuesta21.
Una semana despus, el 12 de febrero, present en el seminario
las ecuaciones de estos constructos. La fuerza del hbito depende
del nmero de ensayos recompensados, mientras que el potencial
excitatorio viene dado por la multiplicacin del impulso por la
fuerza del hbito. Si el impulso es cero, es decir, si el animal no est
motivado, la respuesta ser nula, como lo indican los experimentos
del aprendizaje latente (Blodgett, 1929)22.
19. Vanse las ideas sobre la naturaleza del impulso del 30 de noviembre de 1939
(I.B.XX, pg. 90). Un poco antes, Hull defini al impulso como aquello cuya reduccin
constituye el estado de cosas reforzante (I.B. XX, pg. 47).
20. Vase la Lista preliminar de postulados de conducta del 27 de enero de 1940. Es
una revisin de los teoremas que utiliz en el discurso presidencial (MEMORANDA
1939-40, pg. 40).
21. La Fuerza del Hbito aparece por primera vez en las notas sobre la revisin de los
postulados de conducta adaptativa del 4 de febrero de 1940 (I.B.XX, pgs. 186-190).
22. La primera mencin del postulado de la fuerza del hbito dice que si una huella de
estmulo (s)coincide repetidamente con una reaccin (r) y sta va seguida de un estado de
cosas reforzante (g), ocurrir un cambio (SHR) en la magnitud del hbito, SHR, el cual
es (1) una funcin positiva de la diferencia (v-x) entre la fuerza del hbito precedente (x) y
su fuerza ltima (v, que resultara de un nmero muy grande de refuerzos en conexin con
el impulso y el agente reforzante en cuestin), (2) una funcin positiva de la magnitud de
la huella del estmulo en el momento de la coincidencia, y (3)una funcin negativa del
tiempo (tg - tr) desde el momento de la coincidencia hasta el refuerzo (MEMORANDA
1939-40, pg. 56). En lo que respecta al potencial excitatorio, la magnitud del potencial
excitatorio (SER) evocable por S es una funcin multiplicativa positiva de la fuerza eficaz
del hbito... y la intensidad del estmulo (D) (MEMORANDA 1939-40, pg. 58).

292

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En junio de 1940, Hull volvi al problema del refuerzo secundario


despus de una discusin con O. Hobart Mowrer (1907-1982). Mowrer
acababa de publicar su trabajo sobre la ansiedad condicionada (Mowrer,
1939), en el que afirm que los estmulos de las reacciones de dolor
evocadas por el choque elctrico operaban como reforzadores de otras
respuestas despus de condicionarse a las paredes de la jaula23.
Hull se resisti a aceptar la hiptesis de Mowrer porque R. Richard
Bugelski (1913-1995) haba encontrado que el clic del dispensador de
comida de la caja de Skinner aumentaba la resistencia a la extincin, a
pesar de no ir seguido del alimento (Bugelski, 1938). El factor crtico es
el inicio del clic y no el cese de la estimulacin como deca Mowrer,
cuyas observaciones podan explicarse en funcin de la inhibicin condicionada24.
La tesis de Bugelski remita de nuevo a la teora de Guthrie, como
lo indica esta nota de Hull:
Todo esto parece apuntar a la idea de Guthrie de la simple asociacin como base del aprendizaje, ms que a la Ley del Efecto. Por
supuesto, existe la posibilidad de que en toda bsqueda pueda surgir
una cierta cantidad de ansiedad o tensin muscular durante la accin
de un sG en la bsqueda de la meta subjetivamente un miedo a no
alcanzar la meta. Ahora bien, cuando viene un cierto clic que siempre
est asociado con la consecucin de esa meta, se convertir en un inhibidor condicionado y de este modo en un agente reforzante suave
(I.B.XXI, pgs. 34-35).
23. Vase la nota del 2 de junio de 1940 (I.B. XXI, pg. 30). Un poco antes, en noviembre de 1939, Hull vio que es ms fcil demostrar el condicionamiento en el aprendizaje
evitativo que en el de acercamiento. A continuacin escribi: La consideracin de la
nota de Mowrer (la ansiedad es lo mismo que la reaccin al castigo y su terminacin es
un agente reforzante) lleva a la siguiente cuestin: cuando el animal se retira del electrodo o presiona la barra que desconecta la corriente, el acto reduce el impulso de un
modo automtico y mecnico (reaccin al choque aboliendo el choque).Qu hace el
acto correspondiente en el caso de la ansiedad condicionada evocada por un zumbador?
La respuesta parece simple. Todo acto que reduzca mecnicamente el estmulo del zumbador puede ser de acercamiento o evitacin, segn las condiciones. Pero supongamos
que el estmulo sea interno... Entonces quiz no haya solucin, a no ser que la conexin
entre el estmulo y la ansiedad sea falsa. Entonces puede romperse (I.B. XX, pgs. 6-7).
24. El reforzador secundario, segn Hull, es un estmulo que ha precedido con cierta
uniformidad a una reduccin del impulso (I.B.XI, pg. 32).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

293

Hull pareca oscilar entre la teora de la contigidad y la hiptesis


fisiolgica de la disminucin del impulso25. La primera no aclaraba por
qu unas acciones borran las conexiones y otras las fortalecen, pero la
idea de un sensibilizador general tambin tena dificultades. La adaptacin biolgica no pareca un criterio suficiente para determinar la
validez de un postulado y, adems, la reduccin de la necesidad no era
inmediata en el caso del hambre, dado que la digestin requiere algn
tiempo. Por eso, seal Hull, sera mejor hablar de reduccin del estmulo del impulso, ms que de reduccin del impulso26.
En diciembre de 1940, las crticas de Spence a la hiptesis fisiolgica le merecieron el siguiente comentario: Creo que tiene razn,
especialmente porque en la actualidad es imposible decidir cul es el
elemento crtico del impulso y del refuerzo (I.B. XXI, pg. 224). De
ah la conveniencia de incluir a la disminucin del estmulo de las
reacciones fraccionales anticipatorias de meta, aunque slo fuese a
modo de complemento27.
Unos meses despus, el 8 de abril de 1941, Hull intent salir del
impasse con una teora mixta. Las necesidades orgnicas arrojan al
torrente circulatorio unas sustancias que dan origen a los estmulos
25. Hull ley el artculo de Guthrie sobre la Ley del Efecto (1940) y el 14 de abril de
1940 le critic por presuponer demasiadas cosas y no descender a lo concreto (I.B.XXI,
pg. 1). Sin embargo, si Guthrie especificase las diferencias entre la accin que graba
las conexiones y la que las borra, su hiptesis servir a una tremenda necesidad en la
teora de la conducta (I.B. XXI, pg. 173). Por otra parte, el 25 de octubre de 1940,
escribe que en el refuerzo secundario el agente reforzante no es la disminucin del estmulo del impulso (SD), sino la accin nerviosa iniciada por la disminucin de SD...
(I.B.XX, pgs. 154-155) y el 31 de octubre de 1940 propone el criterio la adaptacin biolgica: El animal debe tener comida o, de la contrario, morir (I.B.XX, 158). El 12 de
febrero de 1941, aade que este enfoque permitira derivar el refuerzo secundario del
refuerzo primario (I.B. XXI, pg. 260).
26. En la nota sobre el impulso del 7 de noviembre de 1940 se dice que el argumento de
la biologa es valioso como orientacin preliminar... pero nunca como criterio de la validez de un postulado... Un paso importante en la estrategia es limitar la discusin a los
impulsos primarios... (I. B. XXI, pgs. 174-176). La digestin requiere tiempo y en el
sexo no existe ninguna emergencia fsica individual. En el dao de los tejidos, el refuerzo podra ser mediado por la reduccin del SD activado por el dao (I.B. XXI, pg.176).
27. Vase la carta de Hull a K. Spence del 22 de marzo de 1941. The Spence Papers,
Archives of the History of the American Psychology, University of Akron, Ohio.

294

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

del impulso (SD). Ahora bien, como la sangre riega las estructuras nerviosas de todos los hbitos, las respuestas sern mucho ms fuertes y
se producir el estado de facilitacin general conocido como impulso
(D). Pero el estmulo del impulso, en cuanto componente del hbito,
moviliza las respuestas que en otras ocasiones terminaron con l y de
esta manera imprime una direccin a la conducta.
Sin embargo, unos experimentos realizados por C.T. Perin (1942)
indicaban que las ratas seguan presionando la barra de la caja de
Skinner despus de saciado el impulso del hambre. Cmo explicar
estas respuestas cuando el impulso es nulo? Hull no supo responder a
esta pregunta, al menos por el momento.
Aprendizaje latente e incentivos
Mientras escriba los Principios, Hull tambin tuvo presente la obra
de Tolman. En junio de 1940, ley un trabajo en el que se deca que los
experimentos del aprendizaje latente parecan ms favorables a la teora
de Tolman que a la suya (Herb, 1940). Pero esto no era verdad, porque
l haba propuesto los constructos de la fuerza del hbito y del potencial excitatorio precisamente para salir al paso de esta dificultad28.
El 3 de julio de ese mismo ao, cay en sus manos un escrito de
Tolman sobre la ley del efecto (1938) en el que ste insista en que los
premios y castigos no eran necesarios para el aprendizaje, sino para la
ejecucin. Tolman mencion un experimento de Robert W. Leeper
(1904-1986) favorable a su teora. Las ratas slo necesitaron 8 das para
aprender a discriminar los impulsos del hambre y la sed cuando la comida y la bebida les fueron administradas en lugares distintos (Leeper,
1935), mientras que en el experimento de Hull tuvieron que realizar
1.200 repeticiones (Hull, 1933a). Por tanto, el conocimiento del lugar es
una variable importante del aprendizaje.
28. La observacin de Herb (1940) de que la reduccin de la tendencia a ir por las vas
ciegas no supone la destruccin del hbito, le lleva a pensar que en el experimento del
doble impulso las ratas aprenden a ir a la comida y a no ir a la bebida. El hambre es el
excitador de un acto y el inhibidor de otro, lo que plantea la pregunta de si la inhibicin y la excitacin condicionadas pueden deducirse del mismo postulado (I.B. XXI,
pgs. 65-69).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

295

El nico comentario de Hull fue el siguiente: Ciertamente tiene


razn al decir que una extincin experimental no destruye un hbito.
Pavlov no lo ha dicho nunca... aunque creo que muchos lo han dado por
supuesto tcitamente. Me temo que yo mismo lo he hecho en algunos
lapsos momentneos. Pero no ahora, ciertamente (I.B. XXI, pg. 72).
Unos das despus, el 14 de julio de 1940, Hull pens que la recuperacin espontnea era debida a que los estmulos de las rG reactivan
la respuesta extinguida29. En este contexto reconoci las expectativas
cognitivas de Tolman en unos trminos que no dejan lugar a dudas. Tal
y como escribi:
Pienso que hay que atribuir a Tolman el mrito de establecer empricamente el fenmeno antropomrfico comn de que, frecuentemente, antes de que opere un hbito bien establecido, es necesario el conocimiento de que alguna clase de objeto deseado est en un lugar especfico (cuando no es directamente observable) (I.B. XXI, pg. 83).

Las ratas deben conocer de algn modo que la caja de meta contiene una sustancia apetecida o cargada emocionalmente, pues de lo
contrario no se movern30. Dicho con otras palabras, la recompensa
opera a modo de incentivo motivacional.
El 6 de noviembre de 1941, Hull revis los experimentos de Grindley
(1929) y Gantt (1938) sobre los efectos de los cambios en la magnitud
de la recompensa. El britnico Gwilym C. Grindley encontr que los
pollos mejoraron las discriminaciones cuando se les aument la racin
de arroz, y W. Horsley Gantt (1892-1980) obtuvo resultados parecidos
con el condicionamiento pavloviano. Lo cual pareca indicar, segn
Hull, que el incentivo es un fenmeno genuino (I.B. XXII, pg. 98).
Los incentivos tenan una clara relacin con las reacciones fraccionales anticipatorias de meta. As, por ejemplo, en el experimento de
Tinklepaugh (1929), el mono dej de responder cuando encontr una
hoja de lechuga en lugar del pltano habitual, porque la inhibicin
29. Despus de consultar el artculo de las ideas de meta (Hull, 1931b) escribe: El nuevo insight es ste: que la motivacin es una doble funcin consistente en 1) el impulso,
es decir, el hambre (SD), 2) el sG. La parte nueva del insight es la toma de conciencia del
papel jugado por rG en la activacin del hbito (I.B. XXI, pg. 82).
30. Hull designa el objeto del deseo con el trmino psicoanaltico de carga de objeto.

296

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

generada por la frustracin se haba generalizado a travs de los estmulos de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta. En consecuencia, escribi Hull:
Ello significa con toda probabilidad que la extincin experimental
es un fenmeno motivacional de la variedad del incentivo. Tambin
significa que Tolman ha estado sustancialmente correcto al insistir en
la diferencia entre el aprendizaje y la ejecucin. En realidad, la leccin
principal de los numerosos experimentos de California, como los del
aprendizaje latente, por ejemplo, ha sido acentuar el papel jugado por
el incentivo (I. B. XXII, pgs. 99-100).

Los elogios a Tolman parecan guardar una relacin directa con las
dificultades de la hiptesis de la disminucin del impulso fisiolgico.
Porque, como escribi en enero de 1942:
Mi sistema falla por el lado motivacional. Quiz est aqu la diferencia principal entre mi sistema y el suyo. Tolman es asociacionista
como Guthrie, pero insiste en el aspecto incentivo de la motivacin.
Por ejemplo, en los experimentos sobre el aprendizaje latente. Este factor del incentivo es el elemento principal de su nfasis en el papel de
las expectativas (I.B. XXII, pg. 172).

A comienzos de febrero, Hull ley El condicionamiento como


principio del aprendizaje (Guthrie, 1930) y su comentario no pudo ser
ms elocuente: me gustara haberlo ledo hace 12 aos. Mi sistema
habra sido muy diferente (I.B. XXII, pg. 194).
Las limitaciones de la hiptesis fisiolgica continuaban preocupndole31. El 24 de mayo de 1942, en una nota sobre el problema de la
motivacin (I.B.XXII, pg. 252) insisti en que dicha hiptesis no
explica la actividad de las ratas saciadas (Perin, 1942), ni especifica las
conductas tpicas de cada impulso. La hiptesis de la contigidad tampoco era perfecta, porque deja sin explicar los efectos de la cafena y el
31. En el memorando del 15 de enero de 1942 se dice que el tema de la motivacin
primaria se encuentra en un estado extremadamente insatisfactorio (MEMORANDA
1940-44, pg. 143).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

297

incremento de la actividad producido por el ayuno. Pero en el caso de


tener que elegir, el enfoque del estmulo y la respuesta tiene muchas
ms probabilidades (I.B. XXII, pg. 252).
Hull se decant finalmente por la teora mixta debido probablemente a los experimentos de Beach sobre la conducta sexual de los animales (1942). Las respuestas sexuales continuaban despus de la castracin, lo mismo que las respuestas de la rata en la caja de Skinner
despus de saciado el hambre (Perin, 1942). Adems, la inyeccin de
hormonas sexuales incrementaba la actividad de los animales32.
Por otra parte, la actividad de las ratas de Perin poda deberse a que
continan operando otros impulsos distintos del hambre durante el
estado de saciedad. Solucionada la principal objecin, Hull explic el
principio del refuerzo con la hiptesis fisiolgica de la disminucin del
impulso y releg a un segundo plano a las reacciones fraccionales anticipatorias de meta33.

3. LOS PRINCIPIOS DE CONDUCTA


Como lo indica su ttulo, el libro (Hull, 1943a) trata de los principios generales, es decir, de las leyes primarias de las que pueden deducirse todas las leyes de la conducta de los organismos superiores.
Los numerosos constructos lgicos y las ecuaciones matemticas
presentes en sus pginas le sitan en las antpodas del conductismo
descriptivo de Watson. Es el representante por autonomasia de la
32. El 29 de mayo de 1942, Hull escribe: Un excelente estudio de la motivacin sexual
de F.A. Beach en Psychosomatic Medicine (abril 1942, pg. 173 ss) parece coincidir con
mi anlisis preliminar basado en la obra experimental del hambre. 1. Muestra, por
ejemplo, (p. 191) que la actividad copulatoria contina despus de la castracin... Esto
podra corresponder a ese 25% de accin en condiciones de saciedad de los hbitos alimentarios (I.B. XXII, pg. 256). En conclusin, todo parece confirmar mi hiptesis de
la combinacin estmulo-hormona (I.B. XXII, pg. 257).
33. El 8 de abril de 1941, Hull dice que la saciedad no significa necesariamente ausencia total de impulso (I.B.XXII, pg. 19). Posteriormente, admite que tambin se condicionan los dems impulsos (Hull,1943 a, pg. 248). Esto, junto con el Drive, explica
la continuada pero limitada cantidad de accin habitual cuando la motivacin... se
hace cero (Hull, 1943a, pg. 252).

298

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

era de la teora, aunque Hull procur poner las ecuaciones en unas


notas tcnicas al final de cada captulo para no confundir a los lectores.
La teora, tal y como la vea Hull, es una derivacin deductiva sistemtica de los principios secundarios de los hechos observables, partiendo de un nmero relativamente pequeo de principios o postulados primarios, de la misma manera que los teoremas o principios
secundarios de la geometra se derivan... de unas pocas definiciones y
principios originales llamados axiomas (Hull, 1943a, pg. 2). Pero los
principios de la conducta no deben confundirse con los axiomas o
principios indemostrables de la geometra, porque la verdad de la teora cientfica es de una naturaleza distinta a la verdad de las leyes
matemticas.
Tras delinear las principales caractersticas de la teora cientfica en
trminos parecidos a los de los escritos anteriores, Hull defini lo que
entenda por conducta adaptativa y, a continuacin, dedic un captulo a los rganos receptores y efectores. El estudio del aprendizaje
comienza en el captulo sexto del refuerzo primario, seguido por los
captulos del refuerzo secundario, fuerza del hbito, magnitud del
reforzador, demora del refuerzo y relacin temporal entre el estmulo
y la respuesta. Una vez explicado el aprendizaje, la ltima parte del
libro trata de la generalizacin del estmulo, la motivacin primaria y
el potencial de respuesta, la extincin, la variabilidad de las respuestas
y las configuraciones estimulares34.

La adaptacin al medio ambiente


Hull indic en el prefacio que su propsito principal era presentar
de un modo sistemtico y objetivo los principios molares, primarios o
fundamentales de la conducta (Hull, 1943a, pg. 9). Con ello pareca
inclinarse por la definicin molar de Tolman frente a la molecular
de Watson, aunque la concibi en unos trminos mucho ms dinmi34. Para el sistema de Hull, vanse los trabajos de Hilgard y Bower, (1975); Logan,
(1959); Koch, (1954) y Kimble, (1985).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

299

cos y funcionales. Conducta molar es lo mismo que conducta adaptativa, entendida desde la perspectiva de la supervivencia biolgica35.
Con otras palabras, la conducta es el conjunto de movimientos
que restauran las condiciones ptimas para la supervivencia. Cuando
hay un desequilibro en el suministro de oxgeno, agua, alimento, temperatura, integridad de los tejidos, sexo, etc., el organismo entra en
un estado de necesidad primaria que debe corregir mediante la
accin oportuna. As, cuando carece de sustancias nutritivas, tiene que
buscar comida para no perecer de hambre. Esta perspectiva biolgica,
que considera a la adaptacin como un proceso de equilibro homeosttico (Cannon, 1932), hace que el sistema tenga un claro sesgo funcionalista36.
Partiendo del principio del determinismo, segn el cual la conducta obedece a causas regulares, la tarea de la psicologa es aislar las
leyes o reglas bsicas por las que las distintas combinaciones de estmulos surgidas del estado de necesidad, por una parte, y del estado del
medio ambiente por otra, producen la clase de conducta caracterstica
de los distintos organismos (Hull, 1943a, pg. 19).

Bases fisiolgicas de la conducta


El nfasis en la conducta molar no fue obstculo para que los
Principios estuviesen llenos de hiptesis fisiolgicas, muchas de ellas
de dudosa validez. Hull las mantuvo en medio de las protestas de su
discpulo Kenneth W. Spence (1907-1967) porque quera dejar bien
claro que los principios de la conducta tenan que hundir sus races en
35. Hull considera a los principios molares como las uniformidades que podemos
descubrir entre los principales fenmenos observables de la conducta, en contraposicin con las leyes de la conducta de las molculas ltimas de las que dependen, como
las clulas constitutivas de los nervios, msculos, glndulas, etc. El trmino molar significa grueso o macroscpico, en contraposicin a molecular o microscpico (1943a,
pg. 17, nota 1).
36. Como puede leerse al comienzo del libro: Desde la publicacin del Origen de las
Especies de Darwin se ha hecho necesario imaginar a los organismos en el marco de la
evolucin orgnica y considerar su estructura y funcin orgnica en trminos de la
supervivencia (Hull, 1943a, pg. 17).

300

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

el organismo biolgico. Como escribi en uno de sus ltimos escritos:


ocasionalmente mencionamos ciertos aspectos de las actividades nerviosas presumiblemente asociadas con la conducta para recordar a
nuestros lectores que la accin fsica que en ltimo trmino determina
la conducta no ocurre en el vaco, sino que es esencialmente nerviosa
(Hull, 1951, pg. 6).
Como dijimos anteriormente, Hull esperaba que el da en que se
hiciese realidad el ideal de la unidad de las ciencias, una cadena lgica unira a las leyes de la psicologa con las leyes de la fisiologia37. Pero
mientras no llegase ese da, los vacos dejados por la neurofisiologa
tenan que ser llenados con los constructos psicolgicos. Adems, la
distincin molar-molecular no es absoluta, sino que depende del tamao de las unidades empleadas, por lo que el intento de unir ambas disciplinas en una teora sistemtica est plenamente justificado.
La perspectiva biolgica adoptada por Hull no supona ninguna
concesin al teleologismo, porque, en ltimo trmino, la conducta
depende de las leyes mecnicas del mundo fsico. La opinin contraria, escribi, era una doctrina de desesperacin (Hull, 1943a, pg.
26). Por ltimo, la teora presentada en el libro tena muchas limitaciones, las cuales se derivaban en buena parte de la dificultad de adoptar un enfoque totalmente objetivo.

Estmulos y Respuestas
El estudio de los receptores y efectores se ajustaba a la perspectiva
biolgica adoptada en los primeros captulos.
Las situaciones externas pueden ser de tres clases: el objeto fsico,
el estmulo potencial generado por dicho objeto, y el estmulo actual o
energa que llega a los receptores. Estrictamente hablando, ste es el
determinante de la conducta.
La interaccin entre las descargas de los distintos receptores explica la falta de correspondencia entre el estmulo y los procesos nervio37. Segn Hull: casi todos los estudiosos... creen que algn da se conocern las principales leyes neurolgicas de modo que constituyan los principios fundamentales de
una ciencia de la conducta (Hull, 1943a, pg. 19).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

301

sos subyacentes38. Adems, esta interaccin hace que la conducta tenga una versatilidad superior a la de las mquinas y le permite al organismo discriminar las pautas o configuraciones estimulares.
La funcin principal de los efectores es procurar la satisfaccin de
las necesidades de alimento, bebida, sexo y evitacin del dao. Ahora
bien, como ello se consigue gracias a la accin, Hull identific a la
necesidad con el Impulso (Drive) que sensibiliza al organismo para la
accin39.
Las conductas adaptativas dependen de unas conexiones receptorefector que pueden ser innatas o aprendidas. Pero Hull aadi que las
primeras son ms flexibles que los reflejos incondicionales pavlovianos
debido a los cambios medioambientales, que dan origen a muchas respuestas capaces de satisfacer la misma necesidad con una probabilidad superior al azar.

El aprendizaje
Las conductas instintivas no garantizan la supervivencia en los
entornos cambiantes en los que discurre la vida de los organismos.
Por esta razn, la evolucin les ha dotado de un sistema nervioso
capaz de establecer nuevas conexiones receptor-efector en funcin
de la experiencia previa. De ah que el aprendizaje sea el fenmeno
ms importante producido por el proceso de la evolucin orgnica
(1943a, pg. 69).
38. La hiptesis de la interaccin nerviosa supone que la(s) descarga(s) de un receptor
aferente dado resulta(n) modificada (s) por la interaccin con otras descargas (s2 o s3)
mientras que se dirigen, o cuando estn llegando, al sistema nervioso casi al mismo tiempo (Hull, 1943a, pg. 43). Hull justifica la interaccin por el gran nmero de conexiones nerviosas y tambin por la necesidad de adaptarse a las situaciones estimulares
complejas.
39. Segn Hull: Puesto que normalmente la necesidad, actual o potencial, precede y
acompaa a la accin de un organismo, decimos que la necesidad motiva o impulsa
la actividad asociada. Debido a esta caracterstica motivacional de las necesidades, las
consideramos como produciendo impulsos primarios animales (Hull, 1943a, pg. 57.
La lista incluye a las necesidades de alimento, agua, aire, evitacin del dao de los tejidos (dolor), temperatura ptima, defecar, orinar, descansar, dormir, impulso sexual,
construccin de nidos y cuidado de las cras (Hull, 1943a, pgs. 59-60).

302

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El aprendizaje consiste en la adquisicin de conexiones nuevas,


como ocurre en el condicionamiento, o en el fortalecimiento de las ya
existentes, como en el aprendizaje por ensayo y error40.
El paradigma del ensayo y error lo brinda el experimento de la
caja de evitacin que, como se recordar, tiene dos compartimentos
separados por una barrera. Cuando la rata recibe el choque elctrico en un compartimento, ejecuta una serie de movimientos aleatorios hasta que finalmente salta al otro compartimento. En los
siguientes ensayos, la respuesta de saltar se hace dominante porque
acaba con el dao de los tejidos. De ah el Principio del Refuerzo,
que en la prctica coincide con la Ley del Efecto41. Tal y como lo
formul Hull:
Siempre que una reaccin (R) ocurre en contigidad temporal con
.
un impulso receptor aferente (s ) resultante del impacto sobre un recep.
tor de una energa estimular (S), y esta conjuncin va seguida inmediatamente por la disminucin de una necesidad (y la disminucin asociada del impulso, D, y de la descarga del receptor del impulso, SD ), resul.
tar un incremento, (s R), en la tendencia de ese estmulo a evocar
esa reaccin en ocasiones posteriores (Hull, 1943a, pg. 71).

Hull propuso esta formulacin a modo de hiptesis provisional porque desconoca el mecanismo fisiolgico del refuerzo42. Pero despus,
en el captulo 11 del libro, la incluy en el famoso postulado IV del
refuerzo, dando con ello a entender que era un principio primario
(1943a, pg. 178).
40. Hull prefiere hablar de refuerzo, en lugar de aprendizaje, debido al fortalecimiento de las conexiones nerviosas.
41. El trmino Principio del Refuerzo, en lugar de Ley del Efecto, se justifica porque en el condicionamiento clsico el refuerzo no es efecto de la respuesta, a pesar de
ir detrs de ella (Hull,1943a, pgs. 80-81).
42. La nota dice que el refuerzo primario slo tiene el estatus de hiptesis. Utilizamos
el trmino ley en el mismo sentido laxo en que lo utiliz Thorndike en su famosa expresin Ley del Efecto (Hull, 1943a, pg. 71, nota 1). Hull define al refuerzo en trminos
de disminucin de una necesidad (pg. 71), pero despus prefiere hablar de disminucin de la descarga del receptor caracterstica de una necesidad (pg. 80) para finalmente, en el postulado IV, optar nuevamente por la disminucin de una necesidad
(pg. 178).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

303

Para explicar la adquisicin de nuevas conexiones, Hull utiliz el


condicionamiento motor de Bechterev43 y una variedad del experimento de la caja de evitacin en la que se hace sonar una bocina antes de
la administracin del choque elctrico. La rata salta inmediatamente
al otro compartimento sin esperar a recibir el choque para evitar el
dao de los tejidos. El salto produce el mismo efecto que la respuesta
de levantar la pata en el experimento de Bechterev, por lo que las diferencias entre ambos no son esenciales y estn relacionadas las condiciones en las que opera el refuerzo.
En el captulo del refuerzo secundario, Hull insisti en su importancia para el aprendizaje serial. Teniendo en cuenta que el gradiente
del refuerzo no dura ms de 20 segundos (Perin, 1942), las primeras
respuestas del laberinto no seran reforzadas si no fuese por el poder
reforzador adquirido por las galeras en virtud de su asociacin con el
alimento.
El refuerzo secundario era evidente en el condicionamiento de segundo orden. Como se recordar, un discpulo de Pavlov, Yuri P. Frolov, consigui que el perro salivase a la visin de un cuadrado negro utilizando como reforzador un sonido que previamente haba sido condicionado al reflejo salival.
Los trabajos de Bugelski (1938) y Skinner (1938) demuestran que
cualquier estmulo puede llegar a ser un reforzador secundario. Por
otra parte, los experimentos de la economa de las fichas indican que
no es necesario que el estmulo evoque la reaccin condicionada para
operar como reforzador secundario (Cowles, 1937). Una vez que aprendieron a introducir las fichas en la mquina dispensadora de uvas, los
monos no tuvieron ninguna dificultad en cogerlas cuando estaban
guardadas en una caja. Dada su tendencia a llevar las fichas a la boca,
Hull pens en las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, pero
no les prest ninguna atencin especial.
43. Hull prefiri el reflejo motor porque tena menos complicaciones que el salival y
rechaz la idea pavloviana de que la esencia del refuerzo es la presentacin del EI, porque en el aprendizaje evitativo tendran que ser reforzadas todas las reacciones incorrectas (Hull, 1943a, pg. 79).

304

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los experimentos indicaban las condiciones en que se establecen


los reforzadores secundarios, pero no decan nada sobre los impulsos
secundarios, un tema por el que Hull pas de puntillas debido a los
muchos problemas que presentaba44.
Tampoco el refuerzo secundario fue objeto de un tratamiento detenido. Su diferencia principal con el refuerzo primario estaba en el
hecho de asociarse con el inicio de la estimulacin (Bugelski, 1938),
pero esta diferencia no pareca esencial, porque, como escribi Hull,
resulta difcil pensar que el proceso de la evolucin orgnica haya
generado dos mecanismos fisiolgicos totalmente distintos que produzcan el mismo producto (Hull, 1943a, pg. 100).
Las reacciones fraccionales anticipatorias de meta vuelven a hacer
acto de presencia en una nota en la que Hull relaciona el refuerzo secundario con el condicionamiento del estmulo a algn componente fraccional del proceso de reduccin de la necesidad de la situacin de meta
(1943a, pg. 100)45. Pero no fueron incluidas en el postulado del refuerzo debido a problemas de falta de espacio, y el refuerzo secundario fue
definido como una situacin estimular ntima e ininterrumpidamente
asociada con la disminucin de la necesidad (1943a, pg. 98).
La fuerza del hbito
Los efectos prolongados del aprendizaje hacen pensar en una conexin estable entre la huella nerviosa del impulso del receptor sensorial
y la huella del impulso que marcha a los msculos. Dicha conexin es
el hbito, designado con las letras s H r, que son las iniciales de las palabras inglesas correspondientes a estmulo, hbito y respuesta.
La fuerza del hbito es la suma de los pequeos incrementos generados por cada presentacin del estmulo y la respuesta junto con el
reforzador. Los principales ndices objetivos de la misma son la mag44. El 31 de octubre de 1940, Hull reconoce que el refuerzo secundario es un problema (I. B. XXI, pg. 158), y en noviembre de ese ao decide limitar la discusin a los
impulsos primarios (I.B. XXI, pg. 175).
45. La nota contina con el papel de las rG en la generalizacin de la inhibicin. Si el
refuerzo establece una conexin muy fuerte con la rG, entonces la resistencia a la extincin
es grande y ello explica la persistencia de la ansiedad y los sntomas neurticos (Mowrer,
1939), as como la autonoma funcional de los motivos aprendidos (Allport, 1937).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

305

nitud de la respuesta (Hovland, 1937 b), el tiempo de latencia (Simley


1933), la resistencia a la extincin (Williams, 1938; Perin, 1942) y la
probabilidad de ocurrencia46.
La fuerza del hbito depende de unas variables antecedentes entre
las que figuran la reduccin de la necesidad, la demora del refuerzo, la
asincrona entre el estmulo y la respuesta, y el nmero de ensayos
reforzados, que tiene un lmite mximo en funcin de la demora del
refuerzo y la magnitud del reforzador47.
La magnitud del reforzador pertenece a la ecuacin del hbito porque Hull pensaba que, cuanto ms grande fuese la recompensa, mayor
sera la reduccin de la necesidad. Adems, el tamao tena que operar a modo de reforzador secundario en los casos en que fuese visto
por el animal. Pero estos argumentos lgicos tropezaron con el llamado efecto Crespi, consistente en los cambios sorprendentes operados
en las respuestas de los animales a consecuencia de los aumentos en la
magnitud del reforzador (Crespi, 1942). Al parecer, sta era una variable motivacional de la ejecucin, ms que del hbito.
Por otra parte, Humphreys demostr con unos experimentos de
condicionamiento humano que la relacin entre el hbito y el nmero
de refuerzos no era tan simple como se pensaba, ya que reforzando
nicamente el 50% de las respuestas obtuvo una mayor resistencia a la
extincin (Humphreys, 1939a, 1939b, 1940). Hull intent explicar este
fenmeno con la interaccin entre las descargas aferentes, el refuerzo
secundario y la prctica distribuida48. Pero los trabajos posteriores de
Skinner (1957) indicaron que los programas del refuerzo son una
variable importante del aprendizaje.
46. La probabilidad de ocurrencia fue estudiada por la esposa de Hull en un experimento no publicado (Hull, 1943a, pgs. 107-108).
47. Hull trat de las variables del hbito en los captulos dedicados al nmero de
refuerzos, magnitud del reforzador, demora del refuerzo y asincronismo entre el estmulo y la respuesta. Las conclusiones las resume en el postulado 4 de la fuerza del hbito (Hull, 1943a, pg. 178).
48. En abril de 1941, en la Paradoja de la extincin de Humphreys (I.B. XXII, pgs.
7-12), atribuye los efectos del refuerzo parcial a la interaccin entre las descargas aferentes, y no al cambio de expectativas postulado por Humphreys. Posteriormente, (Hull,
1952b, pg. 121) invoca el refuerzo secundario de los ensayos no recompensados y los
efectos inhibidores de la prctica masiva (Amsel y Rashotte, 1984, pg. 104).

306

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Motivacin primaria y potencial de reaccin


Adems de ser el factor clave del refuerzo, las necesidades fisiolgicas juegan un papel importante en la determinacin del hbito que
se moviliza en una situacin concreta. Esta activacin del hbito es la
Motivacin.
Debido a los problemas ya mencionados, Hull dej a un lado la
motivacin secundaria, relacionada con los reforzadores secundarios
o incentivos y se limit a la motivacin primaria, vinculada a las necesidades fisiolgicas.
La prueba principal del Drive la brindaban los experimentos de
Perin (1942) y Williams (1938) con ratas en la caja de Skinner, los cuales demostraban una clara relacin entre la resistencia a la extincin,
por una parte, y las horas de privacin de comida y el nmero de
refuerzos, por otra.
Hull aludi tambin al hecho ya conocido de que en el experimento de Perin (1942) las ratas saciadas continan dando respuestas, lo
cual fue confirmado por otros (Skinner, 1938; Zener y McCurdy, 1939).
Adems, los animales castrados seguan respondiendo sexualmente despus de la castracin (Stone, 1927; Beach, 1942) y lo hacan con ms
fuerza tras la inyeccin de hormonas sexuales (Beach, 1942).
Los experimentos del doble impulso (Hull, 1933a; Leeper, 1935)
demuestran que el estmulo del impulso puede condicionarse a las respuestas, aunque la evidencia es poco conclusiva49.
Por ltimo, ciertas drogas como la cafena generan un estado de
excitabilidad que potencia todas las estructuras del hbito (Switzer,
1935; Pavlov, 1927; Miller y Miles, 1935).
Apoyndose en estos trabajos, Hull present su teora de la motivacin. Las necesidades primarias arrojan al torrente sanguneo unas sustancias qumicas que sensibilizan al organismo para la accin. Al
baar los mecanismos nerviosos de todos los hbitos, elevan el potencial de reaccin de las respuestas y esto explica la naturaleza general
del Impulso (D).
49. Hull mencion un experimento sobre la relacin entre la extincin y el impulso primario (Heathers y Arakelian, 1941).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

307

Por otra parte, las sustancias qumicas activan los receptores internos del Estmulo del Impulso (SD) en una medida directamente proporcional a su magnitud50. Dada su condicin de estmulo, el estmulo
del impulso se asocia a las respuestas del hbito como cualquier otro
estmulo, y de este modo imprime una direccin a la conducta.
El hecho de que el Impulso es un denominador comn a todos los
motivos, escribi Hull, en cierta medida implica la naturaleza indiferenciada del impulso general contenida en el concepto freudiano de
libido (Hull, 1943a, pg. 241)51.
La fuerza del impulso depende de unas condiciones que son especficas para cada necesidad, como la concentracin de hormonas
en la sangre en el caso del impulso sexual o las horas de privacin
de alimento en el impulso del hambre52.
El Potencial de Reaccin (sEr), o fuerza evocadora de la respuesta,
viene expresado por la ecuacin:
sEr = f (shr) xf (D)
Dicho con otras palabras, el Potencial de Reaccin depende de la
combinacin multiplicativa del Impulso (D) y el Hbito. Si uno de ellos
es cero, la respuesta tendra que ser nula. Pero esto no ocurre, al
menos en el caso del hambre, porque durante el estado de saciedad se
mantienen activos otros impulsos.
50. En el dao a los tejidos el orden es diferente. Primero ocurre el estmulo del impulso, o energa causante de la lesin, y luego la secrecin de adrenalina en la sangre (Hull,
1943a, pg. 240).
51. La identificacin del Drive con la libido aparece en 1940. Tras indicar que en el
refuerzo secundario el vehculo del transfer es el impulso (D), Hull se pregunta si debera ser siempre el mismo, a lo que responde: esto recuerda a la libido freudiana (I. B.
XXI, pg. 163). Sin embargo, ms que a la libido freudiana, parece referirse a la libido
indiferenciada de Jung, como se desprende de su pregunta a E.H.Erikson sobre si
saciar el hambre sirve para saciar en parte el sexo (SEMINARS, pg. 17).
52. Con palabras de Hull: la motivacin primaria (D), al menos la resultante de la privacin de alimento, consiste en dos componentes multiplicativos: (1) el impulso ms
propio (D) que es una funcin sigmoidal motontica creciente de h, el nmero de
horas de privacin de comida: y (2) un componente de inanicin o negativo (e) que es
una funcin monotnica positivamente acelerada de h disminuyendo de 1 a cero
(Hull, 1952b, pg. 6).

308

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Inhibicin y potencial de reaccin efectivo


Principios de Conducta concluye con los postulados de la extincin,
oscilacin conductual, potencial de reaccin eficaz y configuraciones
o pautas estimulares.
La funcin principal de la extincin consiste en eliminar las falsas conexiones derivadas del condicionamiento de las respuestas a los estmulos irrelevantes, con el consiguiente ahorro de tiempo y energa. Hull la
explic con las nociones de inhibicin reactiva e inhibicin condicionada.
La Inhibicin Reactiva (IR), llamada Potencial Inhibitorio en contraposicin al Potencial Reactivo, es una fuerza de signo contrario a la
fuerza que produce la respuesta. Segn la hiptesis de Mowrer y Miller
(Miller y Dollard, 1941; Mowrer y Jones, 1943), la actividad genera
unas sustancias inhibidoras que se acumulan en los msculos y terminan por paralizarlos cuando la acumulacin llega a un cierto nivel.
La Recuperacin Espontnea ocurre cuando las sustancias inhibidoras desaparecen con el paso del tiempo y el descanso. Pero la recuperacin no es completa debido a la inhibicin condicionada, que no
desaparece con el descanso.
Como su mismo nombre lo indica, la Inhibicin Condicionada
(S IR) es una inhibicin adquirida por condicionamiento. El cese de la
actividad termina con la fatiga y, por esta razn, la inhibicin se vincula a los estmulos de la situacin que operan a modo de inhibidores
condicionados. El hecho de mantenerse durante ms tiempo que la
inhibicin reactiva explica la prdida de fuerza de la respuesta despus
de la recuperacin espontnea.
El constructo oscilacin conductual (S OR) se refiere a los cambios
y oscilaciones de las respuestas derivados los cambios espontneos de
las neuronas. Entre otros fenmenos psicolgicos, explica los caprichos y variaciones de la atencin.
El ltimo postulado trata del Potencial de Reaccin Efectivo que
finalmente produce la respuesta. Dicho potencial se obtiene restndole al potencial de reaccin los potenciales de todas las respuestas
incompatibles.
Consciente de la provisionalidad de los postulados, Hull los someti a numerosas revisiones. Lejos de ser un sistema cerrado, la teora

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

309

era un programa de investigacin abierto a los nuevos descubrimientos del aprendizaje animal.

4. LA VERSIN FINAL
La ltima revisin del sistema fue publicada en Postulados y corolarios de la conducta 1949 (Hull, 1950a), y en Lo esencial de la conducta (Hull, 1951). Dejando a un lado los cambios secundarios, 18
postulados frente a los 16 de los Principios, las modificaciones fueron
de tal calibre que algunos pensaron que se trataba de una teora esencialmente nueva (Koch, 1954, pg. 2). Esta afirmacin se justifica por
el acercamiento de Hull a las teoras de la contigidad, aunque no
renunci nunca a su condicin de terico del refuerzo.
Junto a estos cambios cualitativos, Hull introdujo otros de ndole
cuantitativa en las ecuaciones del sistema.
Cambios cuantitativos
La teora dejaba mucho que desear en lo relativo a la cuantificacin, como se lo indicaron algunos crticos (Skinner, 1944). Por esta
razn, Hull intent dar valores numricos a las ecuaciones del potencial de reaccin y la fuerza del hbito, que eran las principales ecuaciones del sistema. Inmediatamente despus de publicar los Principios,
present el programa de cuantificacin en unos memoranda del
Instituto, y dos aos despus, en 1945, traz las lneas maestras del
mtodo53.
53. Vase el memorando del 13 de julio de 1943 sobre las leyes del aprendizaje y la
extincin (MEMORANDA 1940-44, pgs. 167-170), y el del 20 de diciembre sobre las
relaciones funcionales cuantitativas entre los constructos simblicos y la definicin de
sus unidades de medida (MEMORANDA 1940-44, pgs. 176-177). Para el mtodo cuantitativo vase RES. MEMORANDUM 1945. Los artculos publicados tratan de la latencia (Felsinger, Gladstone, Yamaguchi y Hull, 1947); la ecuacin de la fuerza del hbito
(Hull, Felsinger, Gladstone y Yamaguchi, 1947); la ecuacin del potencial de reaccin
(Gladstone, Yamaguchi, Hull, y Felsinger, 1947); las dispersiones de los potenciales de
reaccin (Yamaguchi, Hull, Felsinger, y Gladstone, 1948); y la relacin entre el potencial
de reaccin eficaz y la extincin (Wilcoxon, Hays, y Hull, 1950).

310

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Dado que la variable ms importante era el potencial de reaccin,


Hull pens que si lograba ordenar sus valores en una escala cuantitativa, le resultara fcil calcular los valores del hbito y dems variables.
De ah que intentase construir una escala del potencial de reaccin a
partir de los tiempos de latencia de las respuestas que, como se recordar, son inversamente proporcionales a la fuerza de las mismas.
Los tiempos de latencia procedan de un experimento con una caja
de Skinner modificada por sus discpulos. La tarea de las ratas era
mover un cilindro de cobre situado en una cmara cerrada por una
pequea puerta. El tiempo de latencia era el transcurrido entre la apertura de la puerta y el movimiento del cilindro. Para evitar la fatiga y
otros factores perturbadores, las ratas realizaron un ensayo por da
despus de estar 24 horas sin comer, realizando un total de 60 ensayos.
Concluido el experimento con 59 ratas, Hull tom una muestra de
25 ensayos por animal, y fue comparando los tiempos de latencia con
la tcnica de escalacin de Thurstone (1927), que era una adaptacin
del mtodo psicofsico de las combinaciones binarias. As obtuvo la
curva de los valores del potencial de reaccin, definida por la frmula:
sEr = 3.55 (1-10

-.0305N

).

La frmula es una autntica ecuacin matemtica, pero tiene el


inconveniente de proceder de un nico experimento realizado con una
muestra muy pequea de ratas y con una tcnica estadstica bastante
cuestionable.
Ecuaciones finales
Dado que en el experimento anterior el Drive se mantuvo constante, Hull le asign el valor de 3.55, y dej el resto de la ecuacin para
la fuerza del hbito, suponiendo que ambas variables se combinan
multiplicativamente. En consecuencia, la ecuacin de la fuerza del
hbito qued como sigue:
sHr = 1-10-.0305N
La fuerza del hbito es una funcin del nmero de ensayos reforzados (N), siempre y cuando el reforzador alcance un valor mnimo que
Hull no especific (1951, pg. 31).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

311

En una fecha prxima al 27 de enero de 1948, Hull decidi trasladar la magnitud del reforzador a la ecuacin del potencial de reaccin
despus de reflexionar sobre el efecto Crespi (1942), y la design con
la letra K en honor de Kenneth Spence, que tanto haba insistido en el
incentivo motivacional54.
La variable demora del refuerzo (J) tambin pas a formar parte de
la ecuacin del potencial de reaccin, pero Hull redujo el lmite temporal a 5 segundos porque el resto pareca ser debido al refuerzo
secundario.
Adems introdujo otra variable, el Dinamismo de la intensidad del
estmulo (V), apoyndose en el hecho de que la fuerza del estmulo
condicional afecta a la fuerza del reflejo pavloviano55. De modo que la
nueva ecuacin qued como sigue:
sEr = DxVxKxJxsHr
El vigor de la respuesta depende de la combinacin multiplicativa
del impulso, la intensidad del estmulo, el incentivo, la demora del
refuerzo y la fuerza del hbito56.

Naturaleza del refuerzo


Como dijimos anteriormente, Hull modific su definicin del refuerzo, aunque evit pronunciarse definitivamente hasta no disponer
de ms pruebas empricas.
54. Vase el Libro de Ideas XXV, (pg. 269 ss). Poco despus, Hull decidi designarlo
con la letra K (I.B. XXV, pg. 288).
55. Entre los trabajos mencionados por Hull figuran los de C. I. Hovland (1937a), J.S.
Brown (1942), K. Spence (1947), J.McKeen Cattell (1886) y Henry Piron (1920). Por
otra parte, el artculo sobre la fuerza del estmulo en la generalizacin (Hull,1949) dio
origen a muchas investigaciones.
56. El postulado IX dice que el potencial de reaccin (SER) est determinado (1) por
el impulso (D) que opera durante el proceso de aprendizaje, multiplicado por (2) el dinamismo de intensidad del estmulo sealizante en la evocacin de la respuesta (V2),
(3) por el reforzamiento incentivo (K), (4) por el gradiente de la demora del refuerzo (J),
y (5) por la fuerza del hbito (SHR),i.e., SER = D x V2 x K x J x SHR, donde SHR = SHR x V1 y
donde V1 es el que interviene en el aprendizaje originario (Hull, 1951, pg. 59).

312

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La frmula utilizada fue la de reduccin del estmulo motivacional (SD o sG) (Hull, 1951, pg. 20), una expresin lo suficientemente
vaga como para admitir diversas interpretaciones. La inclusin de los
estmulos de las reacciones fraccionales de meta dejaba la puerta
abierta a estmulos como el apetito que lleva a comer compulsivamente a una persona obesa, a pesar de no tener ninguna necesidad
fisiolgica. Ellos eran prcticamente lo mismo que los estmulos
mantenedores de Guthrie.
Hull se decidi por esta frmula probablemente para explicar el
aprendizaje latente y resolver el problema de la naturaleza del refuerzo57. Tal y como escribi el 27 de mayo de 1947:
Cada vez me parece ms atractiva la idea de cambiar mi teora del
aprendizaje basada en una reduccin de la necesidad por la de la simple asociacin junto con la motivacin... Se aclara la principal paradoja de la motivacin primaria y secundaria que aparecen en pp. 99101 (P.B.). Con toda probabilidad se aclarar el problema del aprendizaje latente... Al mismo tiempo se aclarar el refuerzo y la motivacin secundaria, as como el incentivo (I.B. XXV, pg. 181).

El 5 de febrero de 1948, repas los escritos de las rG con los ojos puestos en las expectativas de meta, y unos das despus recibi una carta de
Spence lamentando que no las hubiera utilizado en los Principios para
explicar los incentivos. Probablemente debido a esta carta, Hull las
incluy en el principio del refuerzo, aunque sin pronunciarse sobre su
naturaleza ltima hasta conocer su mecanismo fisiolgico58.
Un Sistema de Conducta (Hull, 1952b) menciona adems los experimentos de Sheffield y Roby (1950) sobre la sacarina, una sustancia
carente de valor nutritivo que, sin embargo, acta a modo de reforzador. Al parecer, ello era debido a que la sacarina reduce el estmulo del
impulso y los estmulos de las rG. Dicho con palabras de Hull:
57. Hull tom la decisin de emplear esta frmula una semana despus de leer el artculo de John P. Seward sobre el aprendizaje latente (Seward, 1947).
58. Vase el Libro de Ideas XXV (pg. 289) y la carta de K.W. Spence a C.L. Hull del 10
de febrero de 1948 (Amsel y Rashotte, 1984, pg. 106). Para las diferencias entre Hull y
Spence, vase Hilgard y Bower (1975, pgs. 189-192). Para las contribuciones de
Spence, vase el artculo de Gabriel Ruiz (2001).

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

313

Muy bien pudiera ser que la ingestin de agua edulcorada con sacarina reduzca la tensin SD del hambre durante un breve perodo de tiempo suficiente para un suave reforzamiento, como se dice que opera el
apretarse el cinturn en las personas hambrientas, reforzando as ese
acto. Por otra parte, puede ser que Sheffield y Roby tengan razn al
sugerir que el factor crtico en el aprendizaje es el acto de ingestin, i.e.,
RGe y rGe (Hull, 1952b, 153).

Las reacciones fraccionales anticipatorias de meta abran nuevas


perspectivas a la teora del aprendizaje. Como escribi Hull: Una exploracin juiciosa de estas posibilidades dar probablemente una pintura del aprendizaje bastante distinta de la sostenida habitualmente en
el presente (Hull, 1952b, 153). Pero mientras la investigacin no aportase nuevos datos, lo mejor era suspender el juicio y esperar al veredicto de los hechos59.
Motivacin secundaria
Viendo que la disminucin del estmulo del impulso explicaba el
impulso secundario, Hull le dedic un corolario especial, dndole con
ello el rango de ley secundaria derivada de los principios primarios.
La evidencia emprica proceda del experimento de N.E. Miller (1948)
con la caja de evitacin. Las ratas que aprendieron a saltar al otro compartimento despus del choque emitan esta respuesta en el momento
mismo de ser metidas en la caja. Al parecer, los estmulos propioceptivos de las reacciones de dolor se haban condicionado a las paredes y
actuaban a modo de impulsos secundarios. De ah el corolario (i):
Cuando unos estmulos neutros se asocian repetida y consistentemente con la evocacin de un impulso primario o secundario, y este estmulo
del impulso sufre una disminucin abrupta, los estmulos hasta entonces
neutros adquieren la capacidad de producir los estmulos del impulso (SD)
que se convierten en condicin (CD) de una motivacin o impulso secundario (Hull, 1951, pg. 25).
59. Hull dirigi el experimento que realizaron sus discpulos con un perro con una fistula esofgica que impide que la comida llegue al estmago. La conducta de comer se
extingui, en contra de lo que deca el experimento de Sheffield y Roby (1950). Pero esta
falsa alimentacin tena ms poder reforzante que el no comer (Hull, Livingston, Rouse
y Barker, 1951).

314

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los estmulos del compartimento donde recibieron el choque haban adquirido poderes motivacionales secundarios.
Hull explic el refuerzo secundario en funcin de la disminucin de
la ansiedad condicionada. Segn una hiptesis de Neal E. Miller (1948,
1951), la conducta que pone punto final al choque va seguida de un
estado de relajacin que se asocia a todos los estmulos, incluidos los
propioceptivos. Consolidada por la repeticin, la relajacin da origen
a una inhibicin condicionada que bloquea los estmulos del miedo.
Como deca el corolario segundo (ii):
Un impulso receptor neutro que ocurre repetida y consistentemente
en ntima conjuncin con un estado de cosas reforzante, ya sea primario o secundario, adquirir el poder de actuar como agente reforzante
(Hull, 1951, pg. 28).

La inhibicin condicionada no tena el mismo sentido que en los postulados de la inhibicin, pero Hull la utiliz sin entrar en ms detalles.
Conclusin
Estos cambios suponan en cierto modo una vuelta a los viejos artculos cognitivos. Como han sealado Amsel y Rashotte, Hull retornaba a su visin de comienzos de los aos 30 sobre el papel de rG sG
como factor de la expectativa de meta, refirindose a l como motivacin de incentivo. En un sentido, por tanto, estos ltimos escritos
conceptualizan la funcin del reforzador en trminos de la accin
estampadora Thorndikeana y la expectativa Tolmaniana (Amsel,
Rashotte, 1984, pg. 501).
Sin embargo, el recurso a unas variables tan difciles de registrar en
el laboratorio como el estmulo del impulso o las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, dejaba al sistema sumido en una cierta
indefinicin. Adems, la hiptesis de la disminucin del impulso fue
superada por las teoras de la activacin que siguieron al descubrimiento del sistema reticular60, y, por otra parte, la mayora de los cons60. Segn Hilgard, la teora de la estimulacin local del impulso fue prominente
durante muchos aos, pero finalmente sucumbi a los ataques experimentales (1987,
pg. 360). Para los experimentos contrarios, vanse las pginas 360-364.

LA TEORA SISTEMTICA DE LA CONDUCTA

315

tructos lgicos no eran tales, sino hiptesis fisiolgicas encubiertas


(Mehl y MacCorquodale, 1948). De ah que el sistema no pudiese resistir el paso del tiempo, a pesar del impulso que dio a los experimentos
del aprendizaje animal durante ms de dos dcadas. Era un gigante
con pies de barro que cay por su propio peso al carecer de una slida
base de sustentacin.

Los hbitos simblicos


del pensamiento

Hull acept lo fundamental de la visin conductista del simbolismo


cuando decidi intentar una nueva explicacin del pensamiento en
respuesta a las crticas de los gestaltistas. Como escribi en 1926,Una
cosa simboliza a otra cuando es capaz de evocar la misma reaccin (I.B.
IX, pg. 47). Pero el nfasis watsoniano en el habla subvocal le pareca
exagerado, porque la funcin de evocar las mismas reacciones que los
objetos poda ser realizada por otros muchos movimientos implcitos,
adems de los realizados por los msculos del lenguaje.
Una segunda diferencia con el conductismo clsico tena que ver
con el pensamiento creativo. Segn Hull, ste no poda reducirse a una
simple combinacin aleatoria de hbitos, porque entonces el proceso
se alargara hasta el infinito, dado el alto nmero de combinaciones
posibles. Como vimos en el captulo cuarto, los hbitos del pensamiento no son una simple repeticin de los actos ejecutados anteriormente. Aun aceptando que las unidades de los mismos se adquieran
por ensayo y error, su combinacin tiene que estar controlada por un
mecanismo especial de direccin. En un primer momento, Hull atribuy esta funcin al propsito de Rignano (1923), pero despus prefi-

318

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ri otros mecanismos asociativos como el estmulo del impulso o las


reacciones fraccionales anticipatorias de meta.
Estas discrepancias, junto con las que vimos en el captulo cuarto a
propsito del conductismo de Weiss, no deberan cerrarnos los ojos a
las coincidencias entre las teoras de Hull y Watson, las cuales hunden
sus races en la teora motora de la conciencia de James, el padre del
funcionalismo americano.
Como escribi James R. Angell (1869-1949), lder de la escuela de
Chicago en la que se form Watson, el funcionalismo ha insistido persistentemente en que el objeto de ataque es la totalidad del acto reflejo, desde el rgano sensorial hasta el msculo, y ha esgrimido este
hecho contra todo estudio de la conciencia que la separe de la accin
(Angell, 1913, pg. 258)1. Para James, las ideas son el resultado de una
actividad cortical que tiende a transmitirse a los rganos del movimiento en virtud de la unidad del arco reflejo.
En los primeros captulos vimos la influencia de James en la tesis
doctoral de Hull y en sus trabajos sobre la hipnosis. Ahora analizaremos el impacto de su teora de la conciencia en su interpretacin de
los procesos simblicos del pensamiento. Ella fue su principal marco
de referencia, junto con la teora motora de Watson, que tambin bebe
en las mismas fuentes.

1. LA CONCIENCIA MOTORA DE W. JAMES


Las conexiones de James con la psicologa objetiva de la conducta no han escapado a los historiadores. Su visin periferalista del
sistema nervioso, el papel central del hbito, su teora motora de
la emocin, junto con sus crticas a la conciencia (James, 1904) y su
1. Watson lleg a Chicago en el ao 1900, poco despus de que Titchener (1898) criticase el artculo de Dewey (1896) que dio origen al movimiento funcionalista. Para la
obra de Dewey, vanse Dykhuizen (1973), Martin (2002), Shook (2000) y Dalton (2002).
Para los aos de Watson en Chicago, vase Buckley (1989, pgs. 33-72). Para los orgenes del conductismo, Gondra (1992).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

319

insistencia en el control de la conducta, contribuyeron a crear un


clima favorable al conductismo2.
Como se recordar, James explic las cadenas espontneas del pensamiento con la asociacin de ideas. Las ideas o, mejor, los objetos del
pensamiento, se unen entre s gracias a la contigidad y a la semejanza, que es un caso especial de contigidad caracterizado por la participacin de un nmero menor de vas nerviosas y la mayor duracin
de las excitaciones. Pero esta visin mecnica de la asociacin por
semejanza era difcil de conciliar con la del captulo del razonamiento, donde marcaba la diferencia principal entre la inteligencia humana y la animal3.
Segn James, el pensamiento depende conjuntamente de la asociacin de ideas y de la atencin voluntaria, que va seleccionando las asociaciones de acuerdo con los intereses del momento. Como escribi en
el captulo de la corriente de la conciencia de los Principios, el pensamiento se interesa por una parte de su objeto ms que por otra, y recibe y rechaza, o elige, al mismo tiempo que piensa (James, 1890, I, pg.
284). Esta selectividad, que algunos han relacionado con la seleccin
natural de Darwin (Schull, 1992), escapaba a las leyes fsicas y remita
a un yo consciente, capaz de elegir libre y voluntariamente.
Con vistas a contrarrestar el intelectualismo de la filosofa idealista, James carg el acento en la utilidad prctica de la conciencia. Para
2. Segn E.G. Boring (1886-1968), el cuadro de la mente ofrecido por James contena implcitamente las posibilidades de la nueva psicologa americana que vendra despus, es decir, la psicologa funcionalista, con su primo, los tests mentales, y su hijo, el
conductismo (Boring, 1950, pg. 512). Para la influencia de James en el conductismo
vase Carpintero (1972) y Gondra (1991). Para las conexiones del conductismo con el
funcionalismo, vase Quintana (1985, pgs. 113-123).
3. sta es una de las muchas contradicciones de los Principios (Watson, 1978, pg.
392), atribuibles a la filosofa pluralista de James (Allport, 1943) y tambin a las contradicciones de su personalidad. James vivi el conflicto entre la libertad personal y la
ciencia determinista. La lectura de Renouvier (1875) le devolvi la fe en la libertad, uno
de los ejes de su visin de la mente (Woodward 1984, pg. 151). Para una introduccin
a su obra, vanse Perry (1935), Allen (1967), Bjork (1983, 1988), Cotkin (1990), Donnelly
(1992), Feinstein (1984), Johnson y Henley (1990), Myers (1986), Simon (1998). Para
una introduccin a los Principios, vase Evans (1990).

320

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

l, lo mismo que para el evolucionista Herbert Spencer (1820-1903), la


esencia de la vida mental es el ajuste de las relaciones internas a las
relaciones externas (James, 1890, I, pg. 6).
Esta visin pragmtica impregn todos los captulos del pensamiento de los Principios de Psicologa. Como escribi Edna Heidbreder
(1890-1985), en la base de su tratamiento de la conceptuacin, creencia y razonamiento, subyace la profunda conviccin de que las actividades intelectuales estn presentes en el animal humano porque tienen utilidad biolgica; que ellas se cuentan entre los medios prcticos
por los que la criatura humana se mantiene en el mundo (Heidbreder,
1933, pg. 182).
Influido por la fisiologa del Siglo XIX, James consider al sistema
nervioso como un conjunto de arcos reflejos cuyos segmentos aferente, central y eferente forman una totalidad que no puede ser dividida
en compartimentos estancos. De ah que la actividad central siempre
vaya acompaada de movimientos perifricos. El pensamiento puro es
una quimera imposible4.

El hbito
James trat del hbito al comienzo de los Principios para subrayar
su importancia y lo defini como una nueva va de descarga formada
en el cerebro por la que tienden a salir ciertas corrientes entrantes (1892,
pg. 125)5.

4. James critic la rgida separacin entre los hemisferios cerebrales y los centros
de las reflejos establecida por Th. Meynert (1833-1892), apoyndose en las investigaciones de F.L. Goltz (1834-1902), que demostraban la existencia de movimientos
espontneos en las ranas y pichones descerebrados. (James, 1890, I, pg. 72). En su
opinin, los hemisferios tambin podan dar origen a tendencias innatas (James,
1890 I, pg. 76).
5. James incluy al hbito en los primeros captulos de sistema nervioso para recalcar su importancia. Segn escribi: El hbito es diez naturalezas, se dice que exclam
el Duque de Wellington; y nadie mejor que un soldado veterano para apreciar en qu
medida esto es verdad. La instruccin diaria y los aos de disciplina terminan configurando un hombre totalmente nuevo (James, 1890, I, pg. 120).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

321

Los hbitos podan ser de dos clases: simples y compuestos. Los


primeros comportan un slo arco reflejo, mientras que los segundos
estn formados por cadenas de reflejos unidos por las sensaciones
del movimiento6.
Los hbitos compuestos sirven a una doble funcin: simplifican
los movimientos y dejan a la mente libre para dedicarse a otras ocupaciones superiores. Esto ltimo es importante, porque en la mayora
de las acciones humanas la seleccin y control de la respuesta adecuada exige un gran esfuerzo de atencin. Por ejemplo, el aprendiz de
jinete tiene que estar pendiente de todos y cada uno de los movimientos que realiza. Pero, una vez adquirido el hbito de montar a caballo, cabalga casi sin darse cuenta y con el pensamiento puesto en otras
cosas. Lo mismo puede decirse de otros hbitos como los de levantarse de la cama, asearse, vestirse, etc. Cuando los ejecutamos, escribi James:
Nuestros centros inferiores conocen el orden de esos movimientos... Pero nuestros centros superiores del pensamiento apenas saben
nada de la materia. Pocos podrn decir de improviso qu calcetn,
zapato o pierna del pantaln se ponen primero. Antes tienen que ensayar mentalmente el acto; y frecuentemente esto es insuficiente el acto
tiene que ser ejecutado. Lo mismo puede decirse de la pregunta Qu
parte de mi puerta doble abre primero? Hacia dnde gira mi puerta?
etc. No puedo decir la respuesta, pero mi mano no se equivoca nunca.
Nadie puede describir el orden en que se cepilla el pelo o los dientes;
pero es probable que ese orden sea bastante fijo en todos nosotros
(James, 1890, I, pg. 115).

Para explicar lo que acontece en el sistema nervioso, James utiliz


el esquema de la figura 9.1, donde las maysculas A, B, C, D, E, F, G,
designan los movimientos y las minsculas a, b, c, d, e, f representan a
las sensaciones dependientes del movimiento. Al comienzo del apren6. Las sensaciones dependientes del movimiento podan ser cinestsicas o de cualquier otra clase, como los cambios de la imagen visual y los ruidos del cuerpo al desplazarse. Segn James, Henry C. Bastian (1837- 1915), autor de The brain as an organ
of mind (1880), fue el primero en proponer que la corriente saliente no va acompaada de conciencia... sino que es totalmente no sentiente. (James, 1987, pg. 373).

322

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

dizaje, situacin que no se contempla en la figura, el orden de las respuestas viene dictado por los centros cerebrales que controlan las operaciones de atender, comparar, aceptar o rechazar los movimientos, etc.
Fig. 9.1.
Esquema del hbito (James, 1890, I, 116)

Una vez establecido el hbito, los centros superiores slo intervienen para desencadenar el primer movimiento (A). Su accin, representada por la letra V, pueder ser la idea del movimiento, la visin del
cuaderno, la idea del resultado final o cualquier otro pensamiento.
El movimiento A genera la sensacin a, que desencadena el movimiento B, que se asocia a ella por contigidad; b elicita C y, as sucesivamente, hasta que, finalmente, G activa la idea de que se ha llegado
al final (G), dibujada en un plano superior que representa a la esfera
de lo mental. Gracias a estos encadenamientos de respuestas, podemos
levantarnos de la cama, asearnos, desayunar e ir a la oficina pensando
en el trabajo que nos espera.
Este esquema inspir la teora de Watson, como lo indica esta nota
de su manifiesto conductista: el esquema del hbito que James describi hace mucho... es tan vlido para los procesos del pensamiento
como para los actos musculares manifiestos (Watson, 1913a, pg.
174, nota 7).

Conciencia y movimiento
En los captulos del movimiento, James consider al sistema nervioso como una mquina encargada de la transformacin de los inputs
aferentes en outputs motricos. Esto era especialmente patente en

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

323

las emociones, donde una sensacin tan pequea como la visin de un


ratn produce efectos explosivos en los sistemas musculares, glandulares y viscerales. Como escribi James:
Empleando trminos generales e ignorando excepciones, podramos decir que todo sentimiento posible produce un movimiento, y que
el movimiento es un movimiento de todo el organismo y de cada una y
todas sus partes. Lo que ocurre abiertamente cuando nos sobresalta
una explosin o un rayo luminoso, o cuando nos hacen cosquillas,
ocurre latentemente con cada sensacin que recibimos. La nica
razn por la que no sentimos el sobresalto o el cosquilleo en el caso
de las sensaciones insignificantes es por una parte su pequeez y, por
otra, nuestra poca sensibilidad (James, 1890, II, pg. 372).

Los movimientos de las ideas son menos fuertes porque tienen su


origen en el segmento central del sistema nervioso. Pero, apoyndose
en el hecho de que ste es un buen transmisor de la energa nerviosa,
James concluy que todo proceso establecido en cualquier parte de los
centros reverbera en todos los dems, y afecta de un modo u otro a todo
el organismo, aumentando o disminuyendo sus actividades (James,
1890, II, pg. 381).
Los movimientos son de dos clases: innatos y aprendidos. Al primer
grupo pertenecen los instintos y las reacciones emocionales, que obedecen a tendencias naturales de los hemisferios cerebrales. Resulta
difcil establecer una clara lnea divisoria entre ellos, porque siempre
se dan juntos. Pero, de acuerdo con la psicologa de la poca, los movimientos instintivos salen hacia el objeto, mientras que las reacciones
emocionales quedan dentro del sujeto. As, si nos enfadamos y propinamos una bofetada a otra persona, decimos que nos mueve el instinto de lucha. En cambio, si apretamos los puos y nos contenemos,
somos presa de la clera.
Los gestos expresivos de la emocin despertaron el inters de los psiclogos despus de publicarse la Expresin de las emociones en los animales y el hombre (Darwin, 1872). Pero stos siempre los consideraron
como la manifestacin de un estado interno de conciencia: el llanto

324

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

expresa el sentimiento de tristeza y la risa es una expresin de alegra.


Primero tenemos el sentimiento y luego vienen los movimientos.
Invirtiendo el orden secuencial, James dio prioridad a los movimientos de la emocin. Tal y como escribi, los cambios corpreos
siguen directamente a la percepcin del hecho excitante, y nuestro sentimiento de los cambios tal y como ocurren ES la emocin (James, 1892,
pg. 326). Cuando nos dan una mala noticia, lo primero que hacemos
es llorar y, a continuacin, nos entristecemos. La tristeza es la conciencia de los movimientos del llanto y de los cambios viscerales y
glandulares que los acompaan. En opinin de algunos autores, esta
identificacin de la conciencia emocional con los movimientos de la
emocin anticipa la teora de Watson7.
Los Actos voluntarios son los buscados y deseados conscientemente por el sujeto. En lo que pareca un intento de acercamiento a la fisiologa mecanicista, James los hizo depender directamente del mecanismo cerebral encargado del movimiento. La influencia de la voluntad
es indirecta y se ejerce a travs de la atencin voluntaria8. El acto de
voluntad propiamente dicho consiste en el acto de fijar la atencin en
una idea. Una vez hecho esto, la idea conduce a la accin de un modo
automtico, tal y como sostena la teora de la accin ideo-motora.
Como dijimos anteriormente, los actos ideo-motores eran el prototipo de acto voluntario. James mencion los golpecitos del jugador contra la mesa de billar, como queriendo ayudar a la bola a entrar en el agujero, o los movimientos empticos de los espectadores de ftbol ante
una jugada emocionante. Pero quiz sean ms significativos los movimientos faciales imperceptibles que acompaan al pensar, los cuales,
segn James, son detectados por los buenos lectores del pensamiento.
Ellos constituyen la mejor demostracin de esta incipiente obediencia
de la contraccin muscular a la idea (James, 1890, II, pg. 525).
7. En carta a A.A. Roback, el funcionalista Charles H. Judd (1873-1946) declara
que la ruptura vino cuando James propuso su teora de las emociones. A partir de
esa fecha, la conducta ocup un lugar nuevo en las discusiones psicolgicas. La obra
de James es a mi juicio el comienzo realmente significativo del conductismo
(Roback, 1952, pg. 224).
8. Para los actos voluntarios en James, vase La psicologa de la voluntad de William
James (Woodward, 1984).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

325

Aunque la teora de James no fue la nica teora motora de la conciencia y la accin ideo-motora fue objeto de muchas crticas (Pillsbury,
1910b; Thorndike, 1913d), ella contena el germen de la teora conductista de las ideas9. Basta con poner el prefijo senso en lugar de ideo
para transformar a las ideas en simples sensaciones del movimiento.

2. WATSON Y LOS PRIMEROS CONDUCTISTAS


Partiendo del esquema del hbito de James, Watson defini al pensamiento como una organizacin de respuestas internas que repiten
los movimientos ejecutados con los objetos y se adquieren por aprendizaje. As, cuando pensamos en una casa, repetimos las conductas
vinculadas a ella, incluida la de decir casa.
Watson no mantuvo una posicin consistente en lo que respecta
a la naturaleza de los movimientos del pensamiento. En un primer
momento insisti en el lenguaje, dando a entender que, cuando pensamos, manipulamos internamente los msculos de la laringe. Despus, en su comunicacin a la reunin de Oxford, organizada por
Bertrand Russell (1872-1970) para estudiar su teora del pensamiento,
admiti otros lenguajes implcitos adems del verbal, como el mmico
o el escrito (Watson, 1920)10. Por ltimo, en 1924, reconoci que todas
las organizaciones corpreas podan intervenir en el pensamiento,
incluidas las manuales y las emocionales, aunque la organizacin verbal desempea el papel principal (Watson, 1924b).
9. Una de las primeras teoras motoras fue la de Hugo Mnsterberg (1862-1916),
quien critic la conciencia directa de los sentimientos de inervacin postulada por
Wundt. La idea del movimiento se origina en la sensacin del msculo en movimiento
(1888). Ribot propuso una teora motora de la atencin (1889b) y Titchener (1909a)
explic el pensamiento sin imgenes en funcin de unas oscuras sensaciones orgnicas. Su discpula Margaret F. Washburn (1916) relacion a las imgenes con tendencias
a la accin que han sido inhibidas. Para las teoras motoras, vase el libro de Humphrey
(1973) y el artculo de Scheerer (1984).
10. En septiembre de 1920, Bertrand Russell (1872-1970) organiz una reunin en
Oxford para estudiar la teora de Watson. A ella asistieron Henry Bergson (1859-1951),
Gilbert Murray (1866-1957) y el psiclogo Frederic C. Bartlett (1886-1969), quien critic el radicalismo de Watson (Bartlett y Smith, 1921).

326

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Las imgenes centrales


En el manifiesto (1913a), Watson admiti que se encontraba en
inferioridad de condiciones para explicar las imgenes, el juicio y el
razonamiento, porque los animales carecen de hbitos lingsticos y
no pueden informar de sus estados internos. Pero ello no le impidi
rechazar las imgenes concebidas como sensaciones de origen cortical, en lugar de perifrico o sensorial. Segn indic en una nota de pie
de pgina:
Hasta hace unos aos pens que las sensaciones visuales activadas en el centro eran tan claras como las originadas en la periferia...
Pero un examen ms detallado me lleva a negar en mi caso la presencia de imgenes en el sentido galtoniano. Creo que toda la doctrina de la imagen activada en el sistema central descansa sobre cimientos muy poco firmes (Watson 1913a, pg. 173, nota 2).

El rechazo de las imgenes centrales se apoyaba en los siguientes


argumentos:
1) La imagen es un legado de la vieja metafsica. Una vez eliminada el alma, los psiclogos intentaron tranquilizar su conciencia
sustituyndola por el cerebro. Sin embargo, una actividad cerebral totalmente separada del cuerpo es incompatible con su funcin de coordinar los impulsos entrantes y salientes11. Como
escribi en el texto de conducta animal, el sistema nervioso
funciona en arcos completos. Todo impulso entrante ejerce su
efecto con relativa inmediatez sobre uno u otro sistema efector
(Watson, 1914, pg. 20, nota 9). El argumento prcticamente es
el mismo que el de James: la actividad mental separada del
movimiento hace violencia a la unidad del arco reflejo.
11. Las teoras centralistas, segn Watson, proceden de la vieja idea de la localizacin
estricta de las funciones cerebrales. Pero creo que todava son ms culpables las convicciones religiosas... Cuando arroj por la borda al alma, el psiclogo lleg a un compromiso con su conciencia y estableci una mente oculta y de difcil acceso (Watson,
1913b, pg. 424). Su periferalismo se explica por el hecho de trabajar con ratas, unos
animales en los que las sensaciones cinestsicas son ms importantes que las sensaciones visuales, olfativas, etc.(Watson, 1907).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

327

2) Las imgenes haban sido cuestionadas por los experimentos


del pensamiento sin imgenes de la Escuela de Wurzburgo.
Adems, las crticas de Thorndike (1913d) a la accin ideo-motora, y las de Angell (1910) y Fernald (1912) a las imgenes de
Galton (1883), estaban preparando el camino a la total eliminacin de la imagen (Watson, 1913b, pg. 422)12.
3) La funcin de las imgenes poda ser realizada por las sensaciones perifricas del movimiento, como, por ejemplo, el sistema
de indicios remotos de James (Watson, 1914, pg. 324). Los
indicios remotos eran en realidad las ideas remotas del movimiento postuladas por James para explicar los actos voluntarios. Cuando el nio golpea un tambor, ejecuta movimientos de
percusin y adems produce unos sonidos que, almacenados en
la memoria, se convierten en las imgenes del movimiento que
despus dan origen a los actos voluntarios13.
Watson no pareca totalmente cerrado a esta clase de imgenes
perifricas, como lo indica esta nota suya sobre lo que ocurre cuando
una persona imagina una manzana:
Concurrentemente con la dbilmente articulada palabra manzana
surgen en los msculos oculares unos impulsos cinestsicos asociados.
Si posteriormente son fuertes, uno puede ver cmo habra surgido la
ficcin de la imaginera visual. Mead ha hablado ya en favor de la existencia de un fuerte elemento tctil y cinestsico (prensin, manipulacin, etc.) en todas las formas de percepcin e imaginera. Dunlap ha
rechazado el contenido activado centralmente en la imagen (Watson,
1914, pg. 18, nota 6)14.
12. Para el pensamiento sin imgenes, vanse Humphrey, (1973, pgs. 43-142), Mandler (1964, pgs. 132-185) y Lindenfeld (1978). Watson mencion a Robert S. Woodworth
(1869-1962) en apoyo de las tesis de Wurzburgo (Woodworth, 1906). A pesar de sus crticas a Titchener, el nfasis de ste en las sensaciones de la actitud corprea con que
afrontamos una situacin tuvo que influir en Watson. Vase Vinacke (1974, pg. 78).
13. Gracias a las imgenes del movimiento, escribi James, diferenciamos a un movimiento de los dems. Parece distinto; se siente distinto en una parte distante del cuerpo
que golpea o suena distinto. Rigurosamente hablando, estos efectos remotos bastaran
para brindar a la mente el suministro de ideas requerido (James, 1890, II, pg. 488).
14. Los trabajos a los que se refiere Watson son La Percepcin Animal (Mead, 1907)
e Imgenes e Ideas (Dunlap, 1914).

328

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Las imgenes tenan un sitio en el conductismo, siempre y cuando


fuesen consideradas como sensaciones del movimiento, aunque no
eran necesarias para el pensamiento. Como escribi en otra ocasin,
son tan innecesarias para el bienestar y bien-pensar como el tener ms
o menos pelos en la cabeza (Watson, 1913b, pg. 423, nota 3)15.
Los registros del habla subvocal
La insistencia de Watson en el habla subvocal obedeca a motivos
pedaggicos y tambin al deseo de reparar la poca atencin prestada
al lenguaje por algunos psiclogos (Thorndike, 1913d; Woodworth,
1906), sobre todo despus del xito del libro de Friedrich M. Mller
(1823-1900), un lingista alemn que lo haba identificado con el pensamiento (Mller, 1887)16.
Adems, los movimientos del lenguaje implcito tenan la ventaja
de poder registrarse en el laboratorio. En efecto, Ana Wyczoikowska
(1913) observ los movimientos de la lengua cuando el sujeto piensa
en una frase o la escucha de otro, aunque los resultados no fueron uniformes debido a fallos de diseo17.
Elegido presidente de la APA a finales de 1914, Watson se propuso
aprovechar el discurso presidencial para presentar la prueba definitiva
15. Esto contrasta con su rechazo de las imgenes en otros escritos (Watson, 1930, pg.
4). Cuando B. Russell le ech en cara estas exageraciones, Watson dijo que eran retricas (Buckley, 1989, pgs. 149-150).
16. Segn Woodworth, el libro de Mller era popular entre los estudiantes (1932, pg.
365). La identificacin del pensamiento con el lenguaje se remonta al Cratilo y Teecteto de
Platn (Humphrey, 1973, pg. 256). Ivan M Sechenov (1829-1905) tambin lo identific
con las sensaciones del lenguaje (Sechenov, 1978). El austriaco Stricker (1880) detect
sensaciones similares a las que acompaan a la articulacin de palabras. En 1895, Hansen
y Lehman detectaron movimientos de los msculos vocales, confirmados por H.S. Curtis
(1899). Dodge (1896), por el contario, no observ nada despus de que la cocana elimin
las sensaciones cinestsicas. Watson (1936, pg. 277) reconoce la influencia de Dunlap,
quien relacion el pensamiento con los cambios de tono muscular (Dunlap, 1914) y la
introspeccin con la observacin de las sensaciones cinestsicas (Dunlap, 1912). Para
Roback (1952, pg. 231), las fuentes de Watson son Stricker (1880) y (Singer, 1911).
17. Segn Watson: La evidencia habra sido favorable si hubiese sido posible mostrar
que la sentencia Mara tena un corderito, pronunciada delante del sujeto, produce una
forma de movimiento definida (hbito), y ste se mantiene cuando el sujeto recibe la orden
de pensar en palabras (no necesariamente formalmente idnticas). Los registros no fueron
tratados de esta manera y los de cada sujeto fueron escasos (Watson, 1914, pg. 325).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

329

de su teora. Como escribi a Robert M. Yerkes (1876-1956) en octubre


de 1915: Estoy dedicando todo el tiempo al intento de controlar la maldita laringe. Pretendo meter luz en la garganta para iluminar el fondo
con vistas a fotografiar la laringe durante la lectura, audicin, etc.18.
Su colaborador Karl S. Lashley (1890-1958) construy unas palancas que amplificaban los movimientos de la lengua y los registraban en
un tambor ahumado. Pero el aparato no fue lo suficientemente sensible
como para detectar unos movimientos tan dbiles y Watson se vio forzado a tratar en el discurso presidencial de los experimentos de Lashley
sobre el condicionamiento humano, contribuyendo de este modo a la
difusin del mtodo pavloviano en Norteamrica (Watson, 1916a)19.
En el texto de psicologa de 1919, Watson present la teora como una
hiptesis de trabajo a la espera del experimentum crucis que la confirmase, dada la dificultad de registrar los movimientos de la laringe20. Al
ao siguiente, en la comunicacin al Congreso de Oxford, le dio el califi18. Vase la carta de J.B. Watson a Robert S. Yerkes, 22 de octubre de 1915, Yale University library, Yerkes Papers, Box 51, folder 986.
19. Segn Watson, Lashley ha demostrado que la repeticin manifiesta de una frase,
aunque susurrada, produca en el tambor ahumado un trazado totalmente igual, excepto en amplitud, al obtenido cuando el sujeto pensaba en lo mismo, pero sin movimientos visibles (Watson, 1920, pg. 96). Sin embargo, Lashley observa que la lengua se
hunda en la parte de atrs de la boca y no mostraba ningn movimiento, incluso cuando los sujetos hacan aritmtica mental (Lashley, 1958, pg. 540). Por esta razn, y por
la evidencia de sus experimentos sobre el aprendizaje animal, Lashley rechaz esta teora (Lashley, 1929). Sigmund Koch refiere que hace algunos aos, Lashley nos cont a
Karl Zener y a m en una de sus visitas a Duke que Watson gast buena parte del verano de 1916 en un esfuerzo frentico por obtener registros fotogrficos de los movimientos del lenguaje implcito. Esperaba presentar tales muestras de la base fsica del
pensamiento en el discurso presidencial a la Sociedad Norteamericana de Psicologa
que deba pronunciar en otoo. Pero, unas dos semanas antes del da del discurso, qued claro que no iba a tener xito. Watson cambi rpidamente el rumbo. Lashley... haba
estado trabajando en el condicionamiento humano motor y salival. Watson escribi precipitadamente esta investigacin para el discurso (1916), junto con una vigorosa recomendacin de los mtodos del condicionamiento (Koch, 1964, pgs. 8-9).
20. Segn Watson: Nuestra posicin en lo tocante a los procesos implcitos es en gran
parte una suposicin, pero una suposicin tan razonable y avalada por el desarrollo de la
psicologa, fisiologa y ciencia en general, que nos permite trabajar con plena seguridad
hasta que los resultados experimentales la refuten y entonces la modifiquemos o transformemos en otra ms en lnea con ellos. Su valor como base de trabajo se acrecienta cuando se la compara con la visin de la mayora de los psiclogos (Watson, 1919, pg. 326).

330

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

cativo de inferencia lgica razonable basada en el argumento de que los


movimientos implcitos del pensamiento tienen que ser de la misma naturaleza que los dems movimientos corpreos en virtud del principio de
economa del pensamiento, que prescribe no multiplicar los conceptos
sin necesidad. Por tanto, escribi Watson, cuando una persona piensa:
Ha realizado una actividad lingstica implcita, de naturaleza sensorio-motora, similar a los movimientos corpreos que ejecutara en
el caso de hallarse encerrada en una habitacin y or la palabra fuego en el exterior. Deduzco que la actividad lingstica se ha desarrollado precisamente para afrontar esta clase de situaciones; de ah que
durante el proceso de aparente inmovilidad haya recurrido a procesos
lingsticos de naturaleza implcita (Watson, 1920, pgs. 95-96).

Estos argumentos tropezaron con la evidencia emprica procedente de los experimentos realizados con drogas paralizantes como el
curare. Los sujetos sometidos a un estado de total inmovilidad muscular podan resolver los problemas que les eran presentados, por lo
que los movimientos no eran esenciales para el pensamiento21.

Diagramas del hbito


El conductismo de Watson sufri un cambio radical a raz del rechazo de la teora de los instintos despus de su marcha de la universidad22.
Hasta entonces haba considerado al ser humano como un organismo
que dispona de dos clases de organizaciones para adaptarse al medio
ambiente: las hereditarias o innatas, y las aprendidas (Watson, 1919,
pg. 14). Al primer grupo pertenecan los instintos y las emociones, y al
segundo los hbitos corpreos y los lingsticos.
21. Anteriormente citamos los trabajos favorables de Stricker (1880) Hansen y Lehman
(1895) y H.S Curtis (1899), y los contrarios de Dodge (1896) y Lashley (1958). Tambin
encontraron resultados positivos Reed (1916), Jacobson (1932), Max (1937), McGuigan
(1970), Sokolov (1972), etc. Pero no pudieron contrarrestar los resultados negativos de
Thorson (1925), Smith, Brown, Toman y Goodman (1947) y Solomon y Turner (1962).
Vase Vinacke (1972), McGuigan y Schoonover (1973) y Gondra (1980).
22. Watson tuvo que renunciar en 1920 a la ctedra de la Universidad Johns Hopkins
debido a sus relaciones con Rosalie Rayner. Para los cambios operados en su teora,
vase el trabajo de Alexandra W. Logue (1994).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

331

Tras rechazar la teora de los instintos, Watson (1925) convirti al


organismo en un robot o mquina de reflejos condicionados dotada de
tres organizaciones de hbitos:
1) La organizacin manual, constituida por los hbitos de manipulacin de objetos y locomocin por el espacio.
2) La organizacin emocional, formada por los hbitos glandulares
y viscerales. Como es bien sabido, Watson postul tres emociones innatas, miedo, clera y amor, que pueden condicionarse
a una gran variedad de estmulos como lo demostraba el experimento de Albert (Watson y Rayner, 1920).
3) La organizacin lingstica, constituida por los movimientos de
la laringe, lengua y garganta, tanto explcitos como implcitos.
Watson reconoci su dificultad para explicar la formacin de estas
organizaciones debido a la carencia de una buena teora del aprendizaje. En un primer momento recurri al esquema del hbito de James
y al aprendizaje instrumental de Thorndike, pero despus prefiri el
condicionamiento pavloviano (Watson, 1926, 1927)23.
Los hbitos simples se adquieren por ensayo y error de acuerdo con
las leyes de la frecuencia y la recencia, sin que sea necesaria la Ley del
Efecto24.
23. Watson escribi que no hay forma satisfactoria de explicar la formacin de un
hbito en trminos de causa y efecto (Watson 1919, pg. 293). Posteriormente, en una
carta a E. R. Hilgard, reconoce que yo haba elaborado la cosa en trminos de formacin del hbito. Despus, cuando comenc a profundizar en un trmino tan vago con el
hbito, comprend la enorme contribucin de Pavlov y lo fcil que era considerar a la
respuesta condicionada como la unidad de lo que habamos denominado hbito. Ciertamente, a partir de este momento, le di al maestro su debido crdito (Carta de J.B.
Watson a E.R. Hilgard, 18 de febrero de 1937. University of Akron, Archiv. Hist. Amer.
Psychol, Box M 94). Vase tambin Gondra (1994).
24. Watson pone el ejemplo del nio que debe abrir la caja de muecos levantando un
pestillo. Supongamos que en el primer ensayo ejecute diez movimientos. Como stos no
agotan su repertorio, en el siguiente ejecutar otros distintos, pero la respuesta correcta siempre ser la ltima. Al repetirse siempre, es la ms frecuente y tambin la ms
reciente, dado que es la ltima. La Ley del Efecto, segn Watson no es una ley... Es simplemente la expresin de una conviccin (1914, pg. 256, nota 7). Menciona como
prueba un trabajo de Glaser (1910) y el hecho de que los nios responden positivamente a objetos dainos como el fuego (Watson, 1914, pg. 257). Adems, la Ley del Efecto
no explica el aprendizaje de los primeros movimientos del laberinto, dada su lejana del
alimento (Watson 1914, pgs. 268).

332

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los hbitos compuestos se forman con la ayuda de las sensaciones


del movimiento, tal y como haba dicho James. As, cuando aprendemos a escribir a mquina, miramos la letra, buscamos la tecla, pulsamos y vemos el resultado. Pero despus la accin pasa a ser controlada por la estimulacin cinestsica. Dicho con palabras de Watson: Un
pianista consumado raras veces mira al piano. El estengrafo tctil no
mira a las teclas, sino al texto que copia. Sus manos corren literalmente (Watson, 1919, pg. 296).
En sus ltimos escritos, Watson postul un doble proceso de condicionamiento. En el aprendizaje del laberinto, por ejemplo, la respuesta de girar a la derecha se condiciona a la galera inicial y la de
girar a la izquierda a la segunda; despus, los estmulos cinestsicos
del giro a la derecha se condicionan al movimiento de giro a la izquierda que le sigue. Tal y como escribi:
En muy poco tiempo, la respuesta muscular misma puede servir
de estmulo para desencadenar la siguiente respuesta motora de la
serie y, a continuacin, la siguiente respuesta motora puede desencadenar la siguiente, de modo que pueden correrse laberintos complicados... sin la presencia de estmulos visuales, auditivos, olfativos y tctiles. Los estmulos musculares de los movimientos de los
mismos msculos es lo nico que se necesita para que nuestras respuestas manuales se produzcan en el orden adecuado (Watson, 1925,
pg. 176).

Watson explic el proceso con un diagrama ms completo que el


de James, por cuanto que diferenciaba dos estadios en la formacin
del hbito. Como puede observarse en la figura 9.2, al comienzo del
aprendizaje, las respuestas cinestsicas (RK1, RK2, RK3, etc.) son
controladas por los estmulos externos (S1, S2, S3, etc.), que se presentan en un orden secuencial debido a que nos movemos por el
espacio.

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

333

Fig. 9.2.
Estadio inicial del hbito (Watson, 1924b, 342)

Fig. 9.3.
Estadio final del hbito (Watson, 1924b, 342)

Una vez adquirido el hbito, el control pasa a la estimulacin del


movimiento. Como lo indica la figura 9.3, el primer estmulo (S1) elicita la respuesta RK1 y sta, a su vez, elicita la respuesta RK2 en virtud del condicionamiento, ya que el estmulo cinestsico generado por
ella se produce al mismo tiempo que el segundo estmulo (S2). Tal y
como escribi Watson:
RK1, RK2, RK3, RK4 y RK5, aunque siguen siendo respuestas... se
convierten en substitutos del estmulo visual de las notas en el orden
en que fueron aprendidas; esto es, en el momento en que cesan como
respuestas (o durante el proceso) se transforman en estmulos cinestsicos de la siguiente respuesta (Watson, 1925, pgs. 206-207).

334

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La organizacin lingstica se establece a partir de los sonidos del


balbuceo infantil. Pero es preciso distinguir entre los hbitos vocales,
resultantes de la unin de varias slabas en una palabra, y los hbitos
lingsticos, en los que la palabra se vincula a los movimientos evocados por el objeto. Mientras que los primeros pueden darse en algunos
animales como los loros, los segundos son exclusivos de la especie
humana.
Hbitos lingsticos
En su ltima explicacin de la adquisicin del lenguaje, Watson
(1925) habl del condicionamiento de la palabra al objeto designado
por ella gracias al refuerzo social25.
En el momento en que el nio emite un sonido parecido a una palabra del lenguaje adulto, por ejemplo, doll (mueca), los padres le
entregan la mueca con grandes signos de aprobacin al tiempo que
pronuncian la palabra doll. Si la experiencia se repite muchas veces,
el nio dir doll siempre que vea la mueca, y esta palabra se aadir a su repertorio de respuestas frente a ese objeto. En lo sucesivo,
cuando vea la mueca, no slo intentar cogerla, sino que adems dir
doll.
Watson pensaba que el aprendizaje del lenguaje sera mucho ms
rpido si conocisemos el estmulo que evoca los movimientos de los
msculos de la laringe y garganta, porque entonces no tendramos que
esperar a que el nio emitiese la palabra para ensearle a asociarla con
el objeto26.
Una vez establecidos los primeros hbitos lingsticos, entra en
accin el condicionamiento de orden superior. El nio dice mam
cuando est con su madre y tambin cuando contempla su retrato o
25. En un primer momento, Watson dice que el lenguaje se aprende por ensayo y error
(Watson, 1914, pgs. 328-331; 1919, pgs. 319-321), pero despus invoca el condicionamiento clsico (Watson,1925).
26. Watson aventur que el estmulo incondicional de los msculos de la laringe es un
cambio en los tejidos de la garganta, pecho y boca, generado por la estimulacin del
estmago (Watson, 1930, pgs. 226-227).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

335

escucha la palabra francesa, inglesa, etc. Esto, junto con la posibilidad


de pronunciar la misma palabra con tonalidades distintas, explicaba la
extraordinaria riqueza del lenguaje humano.
Los hbitos lingsticos son importantes para la economa biolgica porque nos permiten manipular a distancia el mundo de los objetos
fsicos. Como escribi Watson:
El ser humano tiene dentro de s un substituto verbal para todos
los objetos del mundo. A partir de entonces lleva el mundo en torno a l
gracias a esta organizacin. Y puede manipular este mundo en la intimidad de su habitacin o cuando est tumbado en la cama en la oscuridad. Muchos de nuestros descubrimientos proceden en buena parte
de esta capacidad de manipular un mundo de objetos no realmente
presentes a nuestros sentidos (Watson, 1925, pg. 187).

El estadio final de los hbitos lingsticos es el mismo que el de los


dems hbitos, a saber, el hbito cinestsico. Las palabras se unen en
las frases de la misma manera que los movimientos de la rata en el
laberinto. El sonido generado por la primera palabra de la serie es el
estmulo de la segunda, el sonido de sta elicita la tercera y as sucesivamente. En consecuencia, las frases son encadenamientos de reflejos
vocales unidos por la cinestesia.
La retencin de estos encadenamientos verbales es lo que habitualmente se designa con el nombre de memoria. Dicho con palabras del
mismo Watson:
Por memoria no entendemos otra cosa que el hecho de que, cuando encontramos nuevamente un estmulo despus de una ausencia,
hacemos la cosa habitual (decimos las palabras antiguas y mostramos
la antigua conducta visceral-emocional) que aprendimos a ejecutar la
primera vez que estuvimos en presencia de ese estmulo (Watson,
1925, pg. 190).

El olvido es consecuencia del desuso o falta de prctica. En la vida


hay personas, situaciones y objetos que se repiten pocas veces y, por
esta razn, los hbitos verbales vinculados a ellos se debilitan y terminan por romperse.

336

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El poder de la palabra
El condicionamiento de la palabra a los objetos la convierte en un
estmulo tan poderoso como el dinero, la fama o cualquier otro estmulo que se haya condicionado a una respuesta emocional. Como
escribi Watson:
Toma la palabra ven y observa las muchas maneras como puede servir de estmulo. La palabra te la dice tu compaero. Te levantas y te unes a l en la actividad exigida por la situacin. Aqu el
estmulo verbal auditivo produce actividad. Recibes un telegrama
con la palabra ven. La visin de la palabra escrita te incita a meter
la mano en el bolsillo en busca de dinero; si no lo encuentras, te
incita a mirar la chequera... Si tienes dinero, hars la maleta y
emprenders el viaje (Watson, 1919, pgs. 331-32).

Los hbitos movilizados por el habla subvocal pueden implicar


conductas opuestas. Por ejemplo, una persona se dice a s misma hace
un da esplndido para ir al hipdromo y este estmulo verbal le lleva
a dejar el trabajo que est haciendo. Pero en el momento de salir a la
calle se dice la frase tengo que escribir varias cartas urgentes y, a continuacin, voy a escribirlas ahora mismo. A pesar del buen tiempo,
se queda en la oficina para terminar el trabajo.
El poder de la palabra en cuanto estmulo explica la sugestin hipntica. En el sentido ms amplio del trmino, escribi Watson, la sugestin es coextensiva a la totalidad de la psicologa (Watson, 1919,
pg. 333), dado que el organismo dispone de infinidad de sistemas de
accin prestos a movilizarse en cualquier momento. En este sentido
puede hablarse de sugestin siempre que alguien responde a un estmulo con una respuesta habitual. Por ejemplo, cuando decimos s a
la invitacin de ir al cine, o encendemos un cigarrillo al ver fumar
a otros.
Pero, en su sentido ms estricto, el trmino sugestin slo se aplica
a los casos en que la palabra produce sus efectos de un modo inevitable. As, cuando una persona se pliega fcilmente a las rdenes de los
dems debido a su predisposicin a responder a los estmulos, decimos
que es muy sugestionable.

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

337

La hipnosis es un caso extremo de sugestin en el que el sueo


inducido por el hipnotizador facilita la obediencia a sus rdenes porque impide la accin de los hbitos contrarios.
Watson crea que la hipnosis era un fenmeno del hbito porque las
conductas extraordinarias del trance son difciles de conseguir sin un
entrenamiento previo. Supuesta la aquiescencia del sujeto, el hipnotizador modela su conducta de acuerdo con las ideas que tiene de la hipnosis, y esto explica la diversidad imperante en las descripciones de los
fenmenos hipnticos27. Por esta razn, concluy Watson, la hiptesis
del reflejo condicionado nos ayudar a explicar estos fenmenos
(Watson, 1919, pg. 335).
Esta tesis era prcticamente la misma que la del libro Hipnosis y
sugestionabilidad (Hull, 1933c). La hipnosis es un caso extremo de
sugestin en el que el aprendizaje juega un papel importante.

El pensamiento, habla interna


Los nios pequeos piensan en voz alta, tanto si estn solos como
en compaa de otros. Pero los estmulos generados por el habla en
voz alta son un obstculo para la accin, y, por esta razn, con el
paso del tiempo se inhiben y dejan paso al susurro o habla con los
labios.
El habla susurrada es especialmente molesta en el aula escolar,
donde es castigada por los maestros porque distrae a los dems
nios. De ah que el nio inhiba los movimientos de labios e inicie la
27. Con palabras de Watson: Un factor importante que no ha quedado suficientemente claro en la obra de la hipnosis es que las primeras veces que una persona es
hipnotizada puede observarse muy poco de la compleja conducta posterior. Estas
conductas aparecen despus de repetir la hipnosis, como todos estn de acuerdo.
Se cree que el hipnotizador, cuando sugiere un tipo u otro de actividad, en realidad
comienza a organizar al sujeto de acuerdo con unas lneas que se ajustan a su punto de vista (del hipnotizador) sobre lo que debera ocurrir. Esta es una razn de la
variedad de informes sobre la conducta de la persona hipnotizada. La hipnosis
no ha sido estudiada desde el ngulo conductista... Nuestra idea es que la hiptesis
del reflejo condicionado nos ayudar a explicar estos fenmenos (Watson, 1919,
pg. 335).

338

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

fase del habla subvocal o pensamiento. A partir de este momento, los


movimientos del lenguaje discurren dentro de los confines de la garganta y laringe del sujeto28.
El habla subvocal sufre ms cortes que los dems hbitos debido a
la ausencia de la estimulacin externa, y por eso es mucho ms rpida. Pero esta mayor rapidez no significa que sea de una naturaleza
diferente:
Su esencia no es distinta del jugar al tenis, nadar o cualquier otra
actividad. La nica diferencia es que se halla oculto a la observacin
ordinaria y, al mismo tiempo, es ms complejo y ms breve (Watson,
1919, pg. 325).

Por ltimo, la teora de Watson no destrua el aura de poesa que


haba rodeado al pensamiento en nuestra cultura y tena muchas
ventajas prcticas, sobre todo el da en que pudieran obtenerse registros del habla subvocal. Porque entonces los psiquiatras podran
leer los delirios de sus pacientes, los jueces descubriran las mentiras de los testigos y los enamorados adivinaran sus pensamientos.
En una palabra, el control de la conducta sera una realidad consumada29.
Pensamiento conceptual
En su comunicacin al congreso de Oxford, Watson afirm que el
pensamiento conceptual era una falacia (1920, pg. 101). Siguiendo las huellas de William Ockham (1285-1347) y los nominalistas de
28. Lev. S. Vygotski (1896-1934) tambin habla de los orgenes sociales del pensamiento, pero cree que no hay base alguna para suponer que el desarrollo del habla interna es
un proceso mecnico... Dicho de un modo ms directo, no hay evidencia de que la transicin del lenguaje externo al interno pase por el susurro (Vygotski, 1987, pg. 112).
29. Segn Watson, porque la doncella piense con palabras en el ser amado, en lugar
de hacerlo con algn proceso misterioso, se hace menos adorable para l, o se degrada el tema del amor en literatura y arte?... Es curioso que los actos explcitos de justicia, misericordia, bondad y simpata no se anatematizan por corpreos y, sin embargo,
muchos cientficos se resisten a incluir en esta categora a los pensamientos de justicia,
misericordia y simpata (Watson, 1919, pg. 325).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

339

la Edad Media, para quienes los conceptos eran flatus vocis o sonidos de palabras, Watson los redujo a la condicin de simples respuestas verbales30. Segn escribi:
No he visto a nadie reaccionando a las mesas en general, sino
siempre un representante particular. Cuando comenc a observar
cmo aprende el nio a reaccionar a las palabras que denotan una clase (desde un punto de vista lgico), el proceso result muy claro.
Cuando tena las manos llenas de juguetes y estaba presente el estmulo para depositarlos, su madre le deca ponlos en la mesa, ya fuera sta una mesa de una pata, una mesa plegable, de biblioteca o de
comedor. De este modo la palabra se convierte en un estmulo condicionado. La palabra mesa (toda palabra abstracta o de clase, como
animal, justicia, misericordia, infinitud, tiene la misma historia) es un
objeto concreto singular; una parte del mundo de objetos del nio que
est presta a evocar una respuesta especfica (adecuada a la situacin
en la que est) cuando ste la pronuncia verbalmente, la piensa, o la
escucha de otro (Watson, 1920, pg. 102).

Tal y como continuaba Watson, el significado es una abstraccin,


una racionalizacin y una especulacin que no sirve a ningn propsito cientfico (1920, pg. 103).
Al conductista lo nico que le interesan son las reacciones evocadas
por la palabra en las distintas personas y grupos sociales. Por ejemplo,
si uno quiere conocer el significado de iglesia, deber reunir todas
las respuestas evocadas por esta palabra en los individuos de las distintas culturas.
Supongamos que un ingeniero de caminos observa un terreno con
vistas a la construccin de una carretera de montaa y dice muy
empinado. Segn Watson, las circunstancias en las que aprendi esta
palabra fueron las siguientes:
30. El problema de los universales se remonta a Platn, quien les concedi una existencia independiente. En la Edad Media, William Ockham los neg e identific con el
nombre del concepto (McCord, 1989). Hume tambin los neg, mientras que Huxley y
Galton propusieron la analoga del retrato compuesto. Para este problema, vase el libro
de Armstrong (1989).

340

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El muchacho pasea en compaa de su madre por lugares donde no


hay caminos. Cuando sube a un monte, jadea, sopla y suda. La madre
le dice, muy empinado, no? La palabra empinado se convierte en un
substituto del jadear, soplar y sudar, del trabajo duro y de los miembros
cansados, cosas que puede evitar dando un giro a la derecha o izquierda... en lugar de ir en lnea recta. Cuando en la edad adulta se acerque
a la montaa con la intencin de construir un camino, su organizacin
es tal que ste (la situacin) elicitar la palabra empinada (condicionada), la cual, a su vez, evocar, gira a la derecha o a la izquierda y rodala. No encuentro en sus reacciones nada que no pueda explicarse en
trminos de respuestas verbales condicionadas y del aprendizaje por
ensayo y error (Watson 1920, pg. 102).

El ejemplo resume perfectamente la teora del significado de Watson.


Su determinacin es una cuestin emprica consistente en la observacin de las conductas frente a los sonidos vocales. El cientfico no puede ir ms lejos y preguntarse por la causa de estas reacciones, porque
ello supone entrar en la metafsica31.
Por otra parte, la palabra empinado anticipa el mecanismo hulliano de la respuesta comn a varios estmulos. Porque, al condicionarse
a una gran variedad de situaciones distintas, ella ejerce una funcin
mediadora en el transfer del hbito general de dar rodeos.
Pensamiento constructivo
Descartado el pensamiento conceptual, Watson explic la resolucin de problemas con el aprendizaje por ensayo y error. Cuando tropezamos con una situacin nueva, procedemos como las ratas en el
laberinto hasta encontrar la respuesta que ponga fin al estmulo causante de la dificultad32.
31. Watson cree que el trmino significado no tiene ninguna connotacin cientfica
(1930, pg. 249); pero, a pesar de ello, lo explica en funcin de las conductas evocadas por
la palabra. Dicho con sus propias palabras: el conductista puede volcar la mesa sobre sus
crticos. Ellos no pueden dar una explicacin del significado. El s lo puede, pero no cree
que sea un trmino til y necesario, excepto como expresin literaria (1930, pg. 250).
32. En el captulo segundo vimos cmo Pillsbury utiliz el ensayo y error (1910), lo
mismo que Dewey (1910), Peterson (1920) y Snoddy (1929). Pero nadie hasta Watson lo
consider como el fundamento de la creatividad.

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

341

El pensamiento cientfico es el resultado de la combinacin de los


hbitos matemticos, mientras que en el pensamiento literario manipulamos las palabras para unirlas en frases novedosas. Estas combinaciones son totalmente aleatorias, como lo expresa grficamente este
ejemplo de Watson sobre la creacin de un vestido de alta costura por
un modisto de Pars:
Tiene algn cuadro mental de cmo ser el vestido una vez acabado? No, pues de lo contrario... hara un esbozo o dira a su ayudante cmo hacerlo. Al comenzar... conviene recordar que su organizacin
sobre vestidos es enorme. Todo el mundo de la moda est en la punta
de sus dedos, as como tambin todo lo que ha realizado en el pasado.
Llama a la modelo, toma una nueva pieza de seda, la pone en torno a
ella; tira de aqu o de all, la afloja o aprieta en la cintura, la sube, baja,
alarga o acorta la falda. As manipula el material hasta que adquiere el
aspecto de un vestido. Antes de concluir la manipulacin debe reaccionar a l como una creacin nueva. Anteriormente no se haba hecho
nada igual... En este caso la modelo se mira en el espejo, sonre y dice
Merci, Monsieur. Los asistentes dicen, magnifique. Fantstico, ha
nacido un modelo de Patou (Watson, 1925, pgs. 188-189).

Con estos ejemplos anecdticos Watson quera dejar bien claro que
el pensamiento creativo no obedece a ninguna idea o plan preconcebido33. Al igual que el modisto de Pars, el pensador manipula las palabras como si fuesen objetos, combinndolas hasta encontrar nuevos
ajustes que adoptan la forma de juicios, proposiciones y conclusiones
lgicas. La creatividad es una cuestin de pura y simple combinacin
de hbitos verbales.

Pensamos con todo el cuerpo


En su ltimo artculo de la Psychological Review, Watson (1924b)
trat del pensamiento desde una perspectiva mucho ms amplia, dado
que incluy en sus dominios a todas las organizaciones del hbito.
33. Sorprende la negacin de las imgenes en alguien tan imaginativo como Watson.
Cuando Dunlap le conoci en 1908, reconoca que utilizaba eficazmente la imaginera
visual al disear sus aparatos (Dunlap, 1932, pg. 45).

342

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Aunque el papel principal le corresponde a la organizacin verbal,


ya que la mayora de las veces los problemas son formulados verbalmente, sin embargo, en la bsqueda de la solucin tambin pueden
intervenir la organizacin manual y la visceral. Cuando el individuo
piensa, escribi Watson, toda su organizacin corprea entra en accin,
aunque la solucin final ser una formulacin verbal subvocal, escrita
o hablada (Watson 1924b, pg. 341). Dicho con otras palabras, las personas piensan con todo el cuerpo, de la misma manera que juegan al
tenis con todo el cuerpo y no slo con los brazos y las piernas.
La nueva formulacin se inspiraba en la idea jamesiana de que respondemos a los estmulos con la totalidad del organismo, en lugar de
hacerlo con una parte del mismo (Malone, 1990, pg. 146).
Watson volvi a utilizar los viejos diagramas del hbito (1924b,
pg. 341), aunque dej bien claro que stos no representan al sistema
nervioso, sino a las unidades estmulo-respuesta de las organizaciones
del hbito.
Fig. 9.4.
Reacciones evocadas por s1 (Watson, 1924b, 343)

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

343

La demostracin comienza con los diagramas de las figuras 9.2 y


9.3 que ya vimos anteriormente. A continuacin, Watson present la
figura 9.4, la que el estmulo (S1) moviliza las organizaciones muscular (RK1), verbal (RV1) y glandular (RG1) porque las tres se aprenden
al mismo tiempo en la infancia.
Cuando manipula objetos, el nio habla de ellos y al mismo tiempo
siente unas emociones especficas. Dicho con trminos del mismo
Watson: Bajo la influencia de las demandas sociales, el joven humano
en desarrollo que ha entrado en el mundo del lenguaje debe establecer
sus hbitos verbales y viscerales al mismo tiempo que los manuales
(Watson, 1930, pg. 253).
Los jugadores de golf no slo golpean la pelota, sino que adems se
emocionan y hablan consigo mismo mientras realizan una jugada.
Como escribi Watson:
Observa al jugador de golf cuando hace un mal golpe; pregntale
qu hizo mal. Si eres un lector de labios, en muchos casos puedes leer
sus palabras sin hacerle preguntas. Estuve demasiado cerca de la
pelota. Tengo que aprender a ponerme detrs. Torc las piernas....
Obsrvale preparando la pelota para el siguiente golpe. Se dice a s
mismo, ponte un poco detrs y se retira un palmo... La organizacin
verbal... es una parte ntima de la organizacin total que se moviliza
cuando uno aprende a jugar al golf (Watson, 1930, pg. 256).

Generalmente el papel dominante lo desempea una organizacin


del hbito. As, cuando cortamos lea, prevalece la organizacin manual; la organizacin verbal juega el papel principal cuando leemos un
libro o dictamos una conferencia, y la visceral cuando nos vemos presa del llanto. Pero tambin puede haber dos organizaciones dominantes, como ocurre en el boxeo, donde los hbitos manuales y los viscerales son importantes, o en el flirteo, donde dominan los hbitos verbales y viscerales.
Supongamos que recibimos una oferta de trabajo y nos piden que
respondamos s o no. El problema y la respuesta se formulan verbalmente, pero mientras deliberamos podemos encender un cigarrillo,
movernos de un lado a otro, arrascarnos la cabeza, etc. En una palabra, pensamos con todo el cuerpo como lo expresa grficamente la
figura 9.5.

344

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Fig. 9.5.
Integracin de las organizaciones del Hbito (Watson, 1924b, 347)

El estmulo verbal (S1) moviliza las tres series de hbitos. La primera respuesta cinestsica (RK1) activa la segunda respuesta de su
serie (RK2) y las de las series verbal (RV2) y glandular (RG2), porque
las tres se aprendieron al mismo tiempo. Debido a ello, los estmulos
cinestsicos de la respuesta RK1 tienen conexiones asociativas con las
respuestas RV2 y RG2, tal y como lo indican las lneas que los unen.
Las series son implcitas porque as lo exige la naturaleza del problema. Si la serie verbal se bloquea en RV5, entonces la organizacin
glandular toma el testigo (RG5-RG6) y luego la manual(RK7-RK8),
para finalmente retornar a la verbal.
Watson no propuso ningn ejemplo de lo que podramos llamar
pensamiento emocional, pero en otro escrito mencion los sentimientos de familiaridad de William James. Segn escribi: Lo que
James quiere significar cuando dice que un sentimiento de calor e intimidad acompaa a la memoria verdadera, desde el punto de vista conductista es que hubo una retencin de la organizacin visceral, as
como tambin de la larngea y manual (Watson, 1930, pg. 237). Con
ello dejaba la puerta abierta a una posible interaccin entre los procesos del pensamiento y la emocin34.
El diagrama tambin explica el comportamiento de la campesina
que calcul las monedas que deba a Rignano ponindolas sobre la
mesa y separndolas en grupos. Otro ejemplo lo brinda el hbito de
34. Watson habla de la formas emocionales de la actividad del pensamiento y dice
que el ensueo es un juego de la organizacin vocal anlogo al jugar con las teclas de
un piano (Watson, 1919, pg. 331).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

345

contar con los dedos, que generalmente se aprende al mismo tiempo


que la tabla de sumar y se moviliza cuando este hbito verbal queda
bloqueado. Aunque Watson no mencion expresamente estos ejemplos, sin embargo, ellos pueden inferirse fcilmente del siguiente texto
de uno de sus ltimos escritos sobre el pensamiento:
Parece razonable suponer que la actividad del pensamiento en
los sucesivos momentos puede ser en gran parte cinestsica, vocal o
emocional; que la organizacin cinestsica puede hacerse dominante
por un tiempo y, luego, cuando surge un conflicto, la vocal; si
ambas son bloqueadas, entonces se hace dominante la emocional
(Watson, 1924b, pgs. 346-347).

Ahora bien, como la mayora de los problemas se formulan verbalmente, Watson concluy que parece un uso razonable de la metonimia sostener que el pensamiento es en su mayor parte habla subvocal
siempre y cuando nos apresuremos a explicar que puede ocurrir sin
palabras (Watson, 1924b, pg. 347). Y en otro escrito de esa misma
poca seal que el acto final de la serie verbal es lo que los lgicos
entienden por juicio (Watson, 1925, pg. 214). Segn esto, los juicios
lgicos son las respuestas verbales que cierran una secuencia de movimientos implcitos del pensamiento.
Como podr apreciarse, el pensamiento es una funcin de la totalidad del organismo y no slo de la organizacin verbal. Al igual que
James, Rignano, y los psiclogos de Wurzburgo (Ach, 1905), Watson
tuvo en cuenta sus conexiones con los estratos ms dinmicos de la
personalidad. Pero su campaa propagandstica en favor del hombre
mquina tras el rechazo de los instintos le impidi desarrollar esta
lnea de discurso. Tendran que pasar muchos aos hasta que la psicologa reconociese plenamente el papel de la motivacin y de la emocin en el pensamiento (Goleman, 1994).
Los reflejos circulares
El condicionamiento verbal puede explicar la comprensin del lenguaje hablado pero no la emisin del mismo, porque una cosa es entender el significado de las palabras y otra muy distinta hablarlas con sentido. Los perros responden a las rdenes verbales de su amo y, sin

346

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

embargo, son totalmente incapaces de hablar un lenguaje articulado.


Los psiclogos haban recurrido a la imitacin para explicar la rpida adquisicin del lenguaje por el nio. Es muy difcil que pueda
aprender por simple aprendizaje asociativo un nmero tan grande de
palabras en unos mrgenes temporales tan estrechos. Watson, sin
embargo, pensaba que en realidad son los adultos los que imitan al
nio al repetir sus verbalizaciones espontneas.
Para salir al paso de esta dificultad, los primeros conductistas trataron de interpretar la imitacin en trminos compatibles con la psicologa del estmulo y la respuesta. As, Floyd H. Allport (1890-1978),
en su Psicologa Social (1924), la consider como un reflejo circular
producido en unos circuitos nerviosos de retroalimentacin cuya funcin principal era fortalecer las respuestas gracias a la repeticin35.
Segn Allport, estos circuitos nerviosos hacen que el nio pequeo
repita incesantemente la misma slaba durante el balbuceo. As, cuando dice Da-Da, el sonido Da y la respuesta verbal Da ocurren al mismo tiempo, de modo que la respuesta Da se condiciona al sonido Da
y se establece el reflejo circular de la seccin A de la figura 9.636.
La seccin B representa el momento en que los padres responden a
la vocalizacin del nio con la palabra doll (mueco), que en ingls se
pronuncia de un modo parecido a la slaba Da. Por el principio de la
generalizacin estimular, el nio responder Da, dando la impresin
de que est imitando el lenguaje de los adultos. Pero en realidad, escribi Allport, no imita o duplica el habla de los mayores. Simplemente
evoca el reflejo auditivo-vocal ms parecido que ha podido fijar con las
limitaciones de pronunciacin presentes en ese momento (Allport,
1924, pg. 183). Dicho con otras palabras, la conducta imitativa del
35. El reflejo circular de Allport hunde sus races en las reacciones circulares de
Baldwin (1895), aunque, segn su testimonio, lo descubri de un modo independiente
(Allport, 1924, pg. 185). Los primeros conductistas insistieron en el origen social del
pensamiento. As, Weiss dice que es un instrumento de cooperacin (1929, pgs. 323326), y Grace de Laguna le asigna la funcin de incitar a la accin o advertir a los dems
de la presencia de un determinado estmulo (1927, pgs. 19-20).
36. Allport reconoce que es difcil demostrar el condicionamiento de la respuesta verbal al estmulo auditivo, y se limita a proponer el ejemplo de la miccin. Cuando la vejiga est llena, el sonido del lquido contra el suelo eleva el tono de la misma o evoca el
acto de orinar (1924, pg. 83 nota 1).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

347

nio es debida a que el sonido de los adultos moviliza el reflejo circular correspondiente a una palabra.
Las restantes etapas del proceso de adquisicin del lenguaje son
las mismas que haba sealado Watson. En la seccin C, la palabra
Da se condiciona a la visin de la mueca y despus, en la seccin
D, es evocada por ella. Siempre que vea la mueca, el nio emitir
el sonido Da.
Fig. 9.6.
Adquisicin del lenguaje (Allport, 1924, 184)

Allport se mostr muy cauto en la consideracin del reflejo circular


y dijo que era una hiptesis de trabajo que estaba a la espera de ser
confirmada por la investigacin37. Pero los primeros conductistas no
tuvieron en cuenta esta calificacin y lo presentaron como un hecho
demostrado.
37. Segn Allport, la repeticin de slabas (da-da-da) y la ecolalia de los afsicos indica
una conexin directa entre los ncleos auditivos del tronco cerebral y los rganos del
lenguaje. Repiten las frases sin comprenderlas. Los sordomudos requieren un entrenamiento especial porque no pueden aprender estas reacciones circulares.

348

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

3. LA TEORA DE HULL
El conductismo necesitaba una nocin ms flexible de los movimientos implcitos del pensamiento, sobre todo despus de fracasados
todos los intentos de registrarlos en el laboratorio. Al comienzo del
captulo nos referimos a las reticencias de Hull con la teora del habla
subvocal de Watson. En su opinin, lo importante no era la naturaleza de los movimientos, que podan ser larngeos, locomotores o de
cualquier otra clase, sino su funcin evocadora de las mismas reacciones que los objetos.
Al concluir 1926, Hull haba hecho notables progresos en la explicacin del insight, pero tropezaba con el problema de la naturaleza de
los smbolos del pensamiento. Estaba convencido de que los smbolos
ms importantes no eran los estmulos, como supona Hollingworth,
sino los movimientos sustitutivos de los actos realizados con los objetos
(Allport, 1924). Sin embargo, la dificultad de explicar cmo se produca
esta sustitucin le impidi progresar durante algn tiempo38.
Las cosas comenzaron a cambiar con el descubrimiento de la nocin
de acto de estmulo puro mientras redactaba el artculo del conocimiento (Hull, 1930c). Adems del habla subvocal, haba otros smbolos
ms primitivos, producto de la degeneracin de los actos realizados con
los objetos, que no tienen otra funcin que la de producir estmulos, por
lo que puede decirse que son actos y estmulos al mismo tiempo.
En una nota del 27 de marzo de 1930, Hull compar estos smbolos individuales con los smbolos sociales del lenguaje. Ambos tienen
la misma funcin de suministrar estmulos, pero mientras que los primeros movilizan los actos del propio sujeto, los segundos movilizan los
actos de los dems. As, el llanto del nio hace que sus padres le presten atencin y le cojan en brazos. Adems, los smbolos individuales
son el sustrato de las imgenes, mientras que los smbolos lingsticos
son la base del pensamiento conceptual. Como escribi Hull:
38. El problema de la sustitucin tambin afecta a la psicologa tradicional. Como
escribi en 1928, si un estado mental consciente representa a otro, ste tendra necesariamente que ser consciente, en cuyo caso no hay representacin, sino realidad.
Pienso que esto me impidi ver durante tanto tiempo las operaciones reales del simbolismo (I. B. X, pgs. 87-88).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

349

Cuanto ms vueltas le doy, me parece ms probable que he estado considerando dos modos distintos de pensar: el primero, el acto
de estmulo puro obtenido por degeneracin de los actos instrumentales, puede ser la base de la imaginera y del pensamiento
concreto emocional. Por otra parte, cuando los hbitos simblicos
establecidos principalmente para estimular a los dems vienen a
funcionar como actos de estmulo puro internos, probablemente
tenemos lo que ordinariamente se llama simbolismo, es decir, el
habla interna y realmente abstracta o pensamiento lgico (I.B. XI,
pg. 152).

Como podr apreciarse, los actos de estmulo puro ofrecen una


explicacin de las imgenes mentales ms sofisticada que las sensaciones cinestsicas de Watson. Como deca esta nota de junio de 1930:
Mi sistema supone que las imgenes son respuestas instrumentales
reducidas. As se satisface el paralelo durante tanto tiempo reconocido
entre la sensacin y las imgenes (I.B. XII, pg. 4)39. Por otra parte, el
origen individual de los actos de estmulo puro explica la extremada
subjetividad de las imgenes de la fantasa.
Estos actos tan singulares fueron el tema central del artculo Conocimiento y propsito como mecanismos del hbito (Hull, 1930c).
El conocimiento
El artculo comienza definiendo al conocimiento como un hbito paralelo a las series del mundo externo que se adquiere gracias al
principio de la reintegracin. Hull dividi el proceso de adquisicin
del conocimiento en los cuatros estadios que hemos reunido en la
figura 9.7. de la pgina siguiente:
1) Los hechos externos se suceden regularmente de acuerdo con
las leyes del mundo fsico, y esta regularidad deja su impronta en el
organismo. Como puede apreciarse en la seccin primera de la figura
39. Vanse las notas de 1930 sobre el libro de Hume. Hull dice que los actos de estmulo puro aparecen cuando la solucin requiere una imagen del objeto. La imagen de
lo amargo sera una ligera tendencia al movimiento de cara frente a los estmulos amargos (I.B.XII, pg. 6).

350

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

9.7, la serie de estmulos del mundo (S1, S2, S3, S4 y S5) evoca una
secuencia de respuestas (R1, R2, R3, R4, R5,) que hasta ese momento
no haban tenido ninguna relacin entre s.
2) Las respuestas dan origen a los correspondientes estmulos propioceptivos, representados por la letra s. Ahora bien, como la ejecucin de los movimientos requiere tiempo, el estmulo propioceptivo de
la primera respuesta (s1) coincidir con el segundo estmulo externo
(S2), y lo mismo ocurrir con el resto.
Fig. 9.7.
Proceso del conocimiento (Hull, 1930b, 511-512)

3) La contigidad temporal entre el estmulo de la primera respuesta (s1) y el segundo estmulo de la serie externa (S2), hace que
entre ambos se establezca un proceso de condicionamiento o reintegracin. Hull denomin complejo reintegrativo al rectngulo de trazos discontinuos con los que represent el proceso, pero dej bien claro que reintegracin y condicionamiento son prcticamente lo mis-

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

351

mo en el aprendizaje del laberinto40. En consecuencia, el primer estmulo propioceptivo (s1) sustituye al segundo estmulo externo (S2) y
evoca la respuesta R2.
Las lneas discontinuas que unen a los estmulos propioceptivos
con las respuestas indican la nueva relacin dinmica que se ha establecido entre ellos.
4) Si la serie mundana se interrumpe despus del primer estmulo,
la primera respuesta (R1) movilizar a las restantes en virtud de la
relacin establecida entre ellas. De ah que pueda decirse que el mundo ha implantado una copia o rplica funcional en el organismo.
Como escribi Hull:
El mundo, en un sentido muy importante, ha estampado su pauta
de accin en un objeto fsico. La impresin se ha realizado de tal
modo que un paralelo funcional de este segmento de accin del mundo fsico se convierte en parte del organismo. De ahora en adelante,
ste llevar continuamente una especie de rplica de dicho segmento
del mundo. En este sentido tan ntimo, y tan importante desde una
perspectiva biolgica, puede decirse que el organismo conoce el mundo. Para comprender la adquisicin de esta clase de conocimiento no
es preciso suponer ninguna fuerza sobrenatural o espiritual. El proceso es completamente natural (Hull, 1930c, pg. 514).

Una vez aclarada la naturaleza del conocimiento, Hull propuso una


explicacin de la previsin parecida a la de Weiss (1925). El adelantamiento de la respuesta de meta hasta el comienzo de la serie, con el
consiguiente acortamiento del hbito, hace que el organismo responda al ltimo estmulo de la serie mundana mucho antes de que se presente, dando la impresin de conocer los hechos futuros que todava
estn por llegar.
40. Hull utiliza el principio de la reintegracin despus de leer el libro de Hollingworth
(1920). En 1926 observa que las disposiciones motivacionales no dependen de la repeticin (I.B.IX, pg. 102 ss.), sino que se movilizan con una simple palabra. El mecanismo de estas conexiones tan rpidas es la reintegracin (I.B.IX, pgs. 163-64).
Finalmente, el 4 de noviembre aplica el principio a la eliminacin de los movimientos
falsos (I.B.IX, pg. 167) y encuentra que le mecanismo reintegrativo temporal explica el
adelantamiento de las respuestas de meta (I.B. IX, pg. 173).

352

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

La mejor demostracin de estos adelantamientos la brindaba el


condicionamiento pavloviano. Como escribi Hull, la respuesta condicionada tiende a marchar ms rpida que la de la secuencia mundana... As resulta que... la ltima reaccin de la serie subjetiva puede
anteceder realmente al estmulo de la serie mundana que antes de producirse el condicionamiento la evocaba de un modo exclusivo (Hull,
1930c, pgs. 514-515). Lo mismo poda decirse del condicionamiento
de huella, en el que la salivacin aparece en el intervalo que separa al
estmulo condicional del estmulo incondicional (Hull, 1929d).
Estos adelantamientos son especialmente tiles en las situaciones
de peligro, donde la rapidez de movimientos es crucial para la supervivencia. Suponiendo que el primer estmulo de la secuencia mundana
sea un ladrn que vemos en la lejana y el ltimo la presin de su pistola sobre el pecho, la huida tendr mayores posibilidades de xito si se
inicia en el momento mismo en que todava est lejos de nosotros.
Hull insisti en que la previsin no requiere ninguna facultad especial de adivinacin del futuro. Es un fenmeno tan natural como el
condicionamiento pavloviano.

Actos de estmulo puro


Hull explic la nocin de acto de estmulo puro comparndola
con la de acto instrumental. Los movimientos de locomocin de la
rata en el laberinto son instrumentales por cuanto que, al reducir la
distancia que le separa de la comida, son medios o instrumentos para
la obtencin del refuerzo. Los actos de estmulo puro, por el contrario, no producen efectos inmediatos en el medio ambiente y no tienen
otra funcin que la de producir estmulos.
El hecho de no ser instrumentales no significa que carezcan de utilidad. Por el contrario, los actos de estmulo puro facilitan enormemente la adaptacin a los entornos complejos y cambiantes en los que
discurre la vida de los organismos. La huida del ejemplo anterior
habra sido imposible sin la estimulacin procedente de los actos intermedios de la organizacin serial del hbito. En cuanto fuente de estmulos para los movimientos de huida, ellos son totalmente necesarios
para la supervivencia.

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

353

A continuacin, Hull puso un ejemplo al alcance de todo el mundo.


Preguntemos a una persona cmo se abrocha los botones del abrigo,
por dnde comienza, con qu dedos lo hace, cul es ltimo botn en
abrocharse, etc. Tal y como escribi:
En un primer momento, el individuo medio puede decir muy
pocas cosas. Si lleva puesto el abrigo, habitualmente ejecutar inmediatamente el acto. Si se le dice que no lo haga, puede observarse
cmo acerca disimuladamente la mano a la posicin en la que suele
abrocharse los botones, y cmo se despliega por si sola la secuencia de
conductas de abotonamiento. Despus puede decir con suficiente
seguridad la naturaleza del acto final. Claramente los actos iniciales
de esta serie de pseudo-abotonamiento son actos de estmulo puro
que no sirven a ninguna funcin como no sea la de ser estmulos que
evocan los movimientos sucesivos, y, finalmente, el movimiento crtico ltimo que se busca (Hull, 1930c, pg. 516).

El texto parece tomado casi literalmente del pasaje de los Principios


citado al comienzo en el que James habla de lo difcil que resulta responder a la pregunta de cmo nos vestimos sin ejecutar antes los movimientos (James, 1890, I, pg. 115). Los actos de estmulo puro de
Hull hundan sus races en los hbitos de William James, quien, como
se recordar, consider a stos como ejemplos de actos ideo-motores
en el captulo de la accin voluntaria41.
Tambin es interesante su paralelismo con las organizaciones manuales y viscerales de la ltima explicacin del pensamiento de Watson,
aunque su funcin principal no estaba tan clara en el fundador del conductismo. Porque, segn Hull, al liberarle de la dependencia de los estmulos externos, los actos de estmulo puro le dan al organismo una
gran libertad de movimientos. Dicho con sus propias palabras:
El organismo ya no es un reactor pasivo frente a los estmulos externos, sino que se hace relativamente libre y dinmico. Hay una trascendencia de las limitaciones del hbito tal y como ordinariamente se lo
entiende, por cuanto que el organismo puede reaccionar al no- aqu y
tambin al no- ahora. En la terminologa de los psiclogos de la Gestalt,
41. Vense los Principios de Psicologa (James, 1890, II, pgs. 522-523).

354

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

la aparicin del acto de estmulo puro entre los fenmenos del hbito
produce un gran incremento en los grados de libertad del organismo
(Hull, 1930c, 516-517).

La idea de la libertad de movimientos no se la brindaron los psiclogos de la Gestalt, como podra inferirse del texto anterior, sino que
surgi a raz de las discusiones del verano de 1930 en la Universidad
de Harvard. Segn escribi entonces Hull: Con esta libertad para
reaccionar al no aqu, as como al no ahora, junto con la capacidad del
hbito para generar autntica novedad, nos encontramos en el camino
de suministrar la incomprensible voluntad propia de Eddington
(I.B.XII, pg. 53). Los actos de estmulo puro hacan totalmente
innecesaria la nocin del alma espiritual.
Hemos dicho que los actos de estmulo puro proceden de la degeneracin de los actos instrumentales. Ahora bien, se pregunt Hull,
hasta dnde puede llegar este proceso degenerativo? La respuesta la
encontramos en una nota en la que admite que es concebible, aunque
poco probable, que descienda hasta el cero real, no quedando ms que
un vestigio nervioso para ejecutar la funcin de estmulo. Creo que la
presente hiptesis es lo suficientemente general como para ajustarse a
ambas alternativas (Hull 1930c, pg. 518, nota 4).
La simple condicin de vestigio nervioso dejaba la puerta abierta
a las concepciones tradicionales. Porque si los actos de estmulo
puro no son movimientos, sino impulsos nerviosos, en qu se diferencian de las imgenes? Hull mantuvo una ambigedad calculada
probablemente para evitar el problema planteado por la falta de registros de los movimientos del pensamiento.
Con vistas a mostrar el origen instrumental de los actos de estmulo puro, Hull retorn al ejemplo de William James anteriormente
mencionado. Si le preguntamos a alguien cmo se abrocha los botones
del abrigo, lo ms probable es que ejecute los movimientos antes de
respondernos. Pero adems contaba con el testimonio autorizado de
Thorndike, quien en uno de sus experimentos, hizo que la apertura de
la jaula dependiese de una accin tan arbitraria como lamerse la pata.
Segn observ en este pasaje que Hull no dud en transcribir:

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

355

En todos estos casos hay una tendencia observable, de cuya causa soy ignorante, a disminuir el acto hasta convertirlo en un mero
vestigio de un lamido o araazo... El lamido degenera en un simple
giro de cabeza con uno o dos movimientos hacia arriba y hacia abajo
con la lengua extendida. En lugar de un araazo fuerte, el gato levanta y baja rpidamente su pata delantera en un instante (Thorndike,
1911, pg. 48).

En condiciones normales, los actos deben ser lo suficientemente


fuertes como para vencer la resistencia del mecanismo de apertura;
pero cuando no tienen otra funcin que la de emitir una seal para que
el experimentador abra la puerta, entonces slo precisan el mnimo de
fuerza requerido para ser detectados.
Hull insisti en el ahorro de tiempo y energa que suponen los
actos de estmulo puro. Si el primer estmulo de la serie evoca al punto la respuesta final, los dems actos no son necesarios. Ahora bien,
cul es el mecanismo de su eliminacin?

El propsito como estmulo persistente


El principal responsable del acortamiento de los hbitos del pensamiento es el propsito. Esta vez Hull dej a un lado a la fisiologa y
consider al propsito como un estmulo persistente (SP) que acompaa a las respuestas de una serie conductual. Dicho con sus propias
palabras, es un un ncleo de identidad en los complejos estimulares que
persiste a lo largo de las sucesivas fases de la serie de reacciones (Hull,
1930c, pg. 519).
Fig. 9.8.
Estmulo persistente del propsito (Hull, 1930c, 520)

356

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El ncleo de identidad poda ser externo, una luz roja, por ejemplo, o interno, como las punzadas del hambre o la presin de la mano
sobre el dinammetro. Lo importante es que dicho estmulo se mantiene en actividad desde el principio hasta el final de la serie y, en consecuencia, se da al mismo tiempo que todas las respuestas.
Fig. 9.9.
Tendencias asociativas al trmino del primer estmulo
(Hull, 1930c, 521)

Como lo indica la figura 9.8, el estmulo persistente (SP) forma parte de los complejos reintegrativos de las respuestas R1, R2, R3, R4 y
R5, estableciendo vnculos asociativos con cada una de ellas. En cambio, los estmulos externos (S1, S2, S3, S4 y S5) y los estmulos propioceptivos (s1, s2, s3 y s4) slo tienen conexiones con la respuesta que
viene detrs de ellos.
La asociacin del estmulo del impulso con las respuestas de una
organizacin serial del hbito da origen al mecanismo de la competicin intraserial de la figura 9.9, en la que pueden verse las tendencias
asociativas de una serie despus del primer estmulo de la misma. Se
observar que la respuesta R2 es la nica que posee dos tendencias
excitatorias, la del estmulo propioceptivo (s1) cuyo valor es 2, y la del
estmulo del impulso (SP) que tambin es 2, lo que hace un total de 4.
Las dems slo tienen una tendencia excitatoria, la de SP, cuya fuerza ser mayor a medida que se aproximen a la meta. En el caso de que
R3 y R4 sean ms fuertes que R2, tendern a desplazarla con el consiguiente acortamiento del hbito.
Estos cortes son tpicos del pensamiento. Por ejemplo, si nos preguntan cunto es 49 x 67, escribiremos los nmeros en una hoja de papel,
haremos la multiplicacin y responderemos 3283. Pero si, a continuacin, nos piden que repitamos la operacin, responderemos inmediata-

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

357

mente 3283. Estos acortamientos parecen contrarios a la ley del ejercicio, pero, como escribi Hull, el principio de reintegracin... implica... el
desarrollo de un mecanismo estmulo-respuesta capaz de trascender por
completo a la tendencia al encadenamiento (Hull, 1930c, pg. 523). La
competicin creada por el propsito, junto con el gradiente de meta,
explica la extraordinaria rapidez de los hbitos del pensamiento42.
Las reacciones fraccionales anticipatorias de meta
Al poco de concluir el artculo del conocimiento, Hull vio que el
estmulo persistente del impulso no era el nico mecanismo propositivo. Tal y como escribi en esta nota:
Mi teora parece diferenciar entre el impulso (estmulo dinmico
persistente) y la atraccin de una meta, que con ms propiedad podra
llamarse propsito. Desgraciadamente he llamado propsito al estmulo persistente (SP) en el artculo sobre el Conocimiento. Esto es
bastante desafortunado. Probablemente debera cambiarlo cuando
lleguen las pruebas, aunque ello sea costoso (I.B.XII, pg. 65).

La atraccin ejercida por las metas era la nocin utilizada por los
gestaltistas para explicar las expectativas de las ratas en el laberinto.
Hull no corrigi el manuscrito del conocimiento, pero en el artculo siguiente de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta poda
leerse la siguiente nota:
En un artculo precedente el propsito fue identificado provisionalmente con el estmulo del impulso (SD). Tras una consideracin ms
madura, el autor se inclina a revisar este juicio en favor del estmulo de
meta (sG), debido en buena parte a que ste representa a la meta y ofrece el mecanismo ms ntimo de su constitucin, aunque, en ltimo trmino, su existencia dependa del impulso (1931b, pg. 503, nota 14).
42. La primera mencin del hbito de multiplicar aparece en 1930, despus de la discusin con Spaulding (I.B.XII, pgs. 34-41). Las tablas de sumar y multiplicar muestran
que el hbito es creativo. Ahora bien, cmo genera novedad? En la multiplicacin
31x5 =155 el sonido evoca el hbito de multiplicar, seguido por el de escribir los nmeros de uno en uno. Una vez hecho esto, el hbito de leer los nmeros en serie evoca la
respuesta 155. Desaparece los eslabones intermedios y queda el hbito treinta y cinco veces cinco igual a ciento cincuenta y cinco.

358

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El estmulo de meta es el estmulo generado por las reacciones


fraccionales anticipatorias de meta, el nuevo mecanismo propositivo
con el que Hull explic la atraccin de las metas, los incentivos y los
actos voluntarios.
Aunque el fenmeno del adelantamiento de la respuesta de meta ya
le era familiar, sin embargo, no le hizo objeto de una atencin especial
hasta mayo de 1930, en que explic los experimentos de Dashiell sobre
la orientacin espacial de las ratas (1930) con el principio del adelantamiento de la respuesta de meta y su condicionamiento a los estmulos iniciales del laberinto.
Con vistas a explicar este condicionamiento, Hull imagin un experimento en el que se le ensean al animal dos vas alternativas para
recibir el alimento, tirar de un bucle y levantar una barra, y otras dos
para la bebida, subir a una plataforma y atravesar un enrejado. A continuacin, le enseamos a tirar del bucle para satisfacer el instinto
sexual. Si despus le quitamos el bucle, se pregunt Hull Cul ser su
respuesta? Levantar la barra, que es el otro miembro de la familia
alimentaria, o recurrir a los hbitos de la bebida? Y, en el caso de que
ocurra lo primero, Cul ser el mecanismo del transfer?
Unos das despus, Hull consider la hiptesis gestaltista de que el
animal es atrado por la meta y se dirige hacia ella por la va ms corta en virtud del principio de mnima resistencia. La dificultad de explicar esta conducta le hizo sentir una cierta comprensin hacia sus
adversarios. Tal y como escribi: Cuando pienso en ello y veo la dificultad de descubrir el mecanismo estmulo-respuesta que lo explique
(en caso de ser verdad), creo que veo por primera vez cmo siente
Khler que la meta atrae al animal y por qu el insight es una entidad
inanalizable (I.B.XI, pg. 219).
Ahora bien, parece poco serio contentarse con una metfora como
la de la atraccin entre los cuerpos. Hull pens entonces en la posibilidad de que todos los impulsos generasen la misma contraccin muscular y sta fuese el elemento comn requerido por el transfer. Por
ejemplo, todas las frustraciones generan clera y todos los dolores producen una respiracin irregular. Pero esto no pareca vlido para el
transfer dentro de la misma familia de hbitos, donde el impulso siem-

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

359

pre es el mismo. Dndole vueltas al problema, Hull vio que la atraccin


de la meta requera una asociacin retroactiva, como si la meta operase a modo de estmulo imposible, dado que la mayora de las veces no
es conocida de un modo consciente. A continuacin se pregunt por lo
que ocurrira en el caso de que fuese un acto de estmulo puro que
transciende las limitaciones del aqu y del ahora.
Entonces, respondi Hull, la respuesta de meta avanzara hasta el
comienzo de la serie conductual y se transformara en una idea de
meta. Dicho con sus propias palabras: si el aprendizaje con el primer
impulso tiende a iniciar acciones de meta implcitas durante el aprendizaje original, tendramos que la meta futura es trada al presente
(I.B. XI, pg. 224).
Hacia finales de julio o principios de agosto de 1930, Hull vio que
la funcin de dirigir la conducta tambin poda ser realizada por una
fraccin mnima de la respuesta de meta, la reaccin fraccional anticipatoria de meta (rG). En efecto, en la misma nota en la que lament la
definicin del propsito del artculo sobre el conocimiento, insisti en
el cambio radical observado en la conducta de las ratas al trmino del
aprendizaje del laberinto. Los ensayos y errores iniciales se desvanecen
y el animal marcha sin vacilaciones hacia la caja de meta. El cambio,
continuaba la nota, parece relacionarse con la actividad preliminar
(o, mejor, anticipatoria) de chuparse los labios cuando se aproxima a
la meta (I.B.XII, pg. 65). Esta fraccin mnima de la respuesta de
comer se condiciona a los estmulos de la entrada del laberinto en virtud de su asociacin con el estmulo del impulso, y desde all moviliza
la secuencia conductual43.
En una fecha prxima al 9 de agosto de 1930, Hull record el captulo de los Principios de Psicologa (James, 1890) en el que se deca a
propsito de la solucin de problemas que la dificultad est en que
deseamos algo, pero desconocemos los medios para conseguirlo. A
continuacin, escribi lo siguiente44:
43. En el adelantamiento de la reaccin de meta tambin operan las asociaciones
remotas (I.B.XII, pg. 66).
44. La idea est registrada a continuacin del esquema de un artculo sobre la dinmica del smbolo orgnico (I.B.XII, pg. 78).

360

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Parece una bagatela fantstica, pero bastante lgica, suponer que


una rG, que se ha separado o disociado de RG, pueda ser SP, es decir,
ejecutar la funcin de SP, es decir, la funcin de SP en impulsos como
el hambre, sexo, etc.
Tango la impresin de haber llegado a una pieza importante de
Insight. No debera olvidarlo (I.B. XII, pg. 94).

James haba comparado la resolucin de problemas con el recuerdo de un nombre olvidado. Los medios nos son desconocidos pero, al
mismo tiempo, tenemos una vaga idea de ellos, ya que los reconocemos inmediatamente en cuanto los encontramos. Dicho con palabras
de Hull: Si no recuerdo mal, James tambin se preocup del hecho de
que podemos reconocer la solucin y, sin embargo, no conocerla (I.B.
XII, pg. 95). Pues bien, este conocimiento imperfecto de la solucin
poda explicarse con las fracciones de la respuesta de meta que se adelantan hasta el comienzo de la serie, dado su carcter fragmentario.
Las reacciones fraccionales anticipatorias de meta desempeaban la
misma funcin que las ideas de meta de la psicologa tradicional.
Por esa misma poca, Hull dio muchas vueltas a la teora de la
accin ideo-motora con ocasin del libro de la hipnosis y vio que los
actos ideo-motores podan considerarse como el segmento final de un
hbito cuyos componentes iniciales hubieran sido inhibidos45. Tras
consultar los Principios, qued impresionado con la frase huimos de
ciertas ideas como caballos asustados (James, 1890, II, pg. 567). En
su opinin, ello era debido a las tendencias inhibitorias vinculadas a
las reacciones fraccionales anticipatorias de meta. Tal y como escribi:
Supongamos que el componente estimular interno no est muy
bien tejido, es decir, todava no se ha estabilizado, en comparacin
con el resto de nuestros hbitos. Cuando la serie del pensamiento va
lo suficientemente lejos como para evocar la rG, sta desencadenar
la tendencia inhibidora que impedir que el acto comience a manifestarse externamente. Parece una pieza de insight importante.
Aparentemente SP sirve como mecanismo que integra temporalmen45. Aunque las reflexiones no estn fechadas, probablemente fueron escritas hacia el
19 de agosto de 1930.

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

361

te las secuencias del hbito y hace adelantarse no slo a las reacciones de meta, sino tambin a las reacciones inhibitorias que, por el
principio de la irradiacin, tienden a inhibir una tendencia casi en sus
comienzos (I.B. XII, pg. 127).

En consecuencia, las reacciones fraccionales anticipatorias de meta


eran el mecanismo de los actos voluntarios ms simples.
Hull vio tambin que este mecanismo explicaba las preferencias de
las ratas por las vas ms cortas del laberinto. Como escribi el 13 de
enero de 1931: Esta maana, mientras me encontraba en la cama, se
me ocurri que posiblemente SD y sG podran explicar la adopcin de
las vas ms cortas del laberinto (I.B. XII, pg. 174). Dado que el
comienzo de las vas cortas esta ms cerca de la meta que el de las vas
largas, sus tendencias asociativas tendrn que ser ms fuertes.
En suma, las reacciones fraccionales anticipatorias de meta explicaban el transfer entre los hbitos de la misma familia, la accin ideomotora y la eleccin de las vas cortas del laberinto. Ellas fueron el
tema del artculo Atraccin de meta e ideas rectoras concebidas como
fenmenos del hbito (Hull, 1931b).

Propsito e ideas rectoras


El artculo comienza enfatizando el cambio ya sealado en la conducta de la rata al trmino del aprendizaje. Cuando entra en el laberinto, corre de un lado para otro instigada por los estmulos de las galeras y por el impulso, definido como un ncleo dinmico interno sensiblemente no cambiante que emana de las recurrentes punzadas del
tracto digestivo (1931b, pg. 487).
A diferencia de la estimulacin externa, que est sometida a
muchos cambios, el estmulo del impulso no cambia, y esto explica la
consistencia de la conducta, que suele ser la misma que en ocasiones
anteriores obtuvo el refuerzo. La ingestin del alimento pone fin al
impulso y con ello cesa la actividad.
Una vez aprendido el laberinto, la conducta se hace propositiva,
en el sentido de ir directamente a la caja de meta. Adems, el animal
acelera la marcha cuando se aproxima a ella, inicia los giros antes de

362

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

tiempo, y realiza unos movimientos de masticacin que se hacen ms


pronunciados cuando la carrera se detiene por algn imprevisto.
Estas diminutas fracciones de la respuesta de comer son el mecanismo de las ideas que controlan los actos voluntarios. Dicho con sus
propias palabras:
Las reacciones anticipatorias de meta, en cuanto distintas de los
impulsos orgnicos, juegan un papel indispensable en el desarrollo
de algunas de las formas ms complejas de conducta adaptativa de
los mamferos, y la comprensin de su funcin brindar una explicacin totalmente natural y fsica de la influencia profundamente significativa de las recompensas, metas e ideas sobre las secuencias de
conducta (Hull, 1931b, pg. 488).

Hull explic grficamente el condicionamiento del estimulo del


impulso a las respuestas de una secuencia conductual con la figura
9.10. Se observar que ahora utiliza el trmino de estmulo del impulso (SD), en lugar de estmulo persistente (SP), y designa a la ltima respuesta de la serie con el nombre de reaccin de meta (RG).
Fig. 9.10.
Condicionamiento de S a las respuestas (Hull, 1931b, 490)
D

Al formar parte de los complejos reintegrativos, el estmulo del


impulso (SD) tiene conexiones con todas las respuestas (R1, R2, y R3).
En cambio, los estmulos propioceptivos (s) slo se asocian con la respuesta que les sigue.
En las series de actos de estmulo puro, el estmulo del impulso
(SD) tiende a evocar inmediatamente la respuesta de meta (RG), dado
que ella es la ms fuerte en virtud del gradiente de meta. Pero este
adelantamiento sera perjudicial en los hbitos locomotores, porque

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

363

el animal tendra que detener la marcha para ejecutar una respuesta


de meta que requiere la participacin de todo el organismo. As, por
ejemplo, los delirios esquizofrnicos impiden actuar de un modo realista y, la eyaculacin precoz no permite realizar con normalidad el
coito.
En circunstancias normales, el adelantamiento de las respuestas
de meta es impedido por los estmulos externos, como puede observarse en la figura 9.11. En ella se representa la pauta estimular de la
segunda respuesta de una serie locomotora, formada por el estmulo
(S2), el estmulo propioceptivo de la respuesta precedente (s1) y el
estmulo del impulso (SD). Sus tendencias excitatorias tienen un
valor de 5, mientras que los valores de R3 y RG slo son 2 y 3, respectivamente.
Fig. 9.11.
Tendencias excitatorias de las respuestas (Hull, 1931b, 492)

Dado el carcter inadaptativo de los adelantamientos de la respuesta de meta, la mayora de las veces slo se adelanta una fraccin
muy pequea que no perturba los movimientos. Hull mencion el caso
de un perro al que vio en un restaurante de Boston con la mirada fija
en la chuleta que coman sus amos. Tras permanecer inmvil durante
mucho tiempo, dej salir de su boca un chorro de saliva que anticipaba el banquete que le esperaba. Los perros de Pavlov, menos inhibidos
que el perro del ejemplo, ejecutan los movimientos de labios y boca
antes de recibir la carne en polvo. Ellos son la principal prueba emprica del constructo.

364

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Las reacciones fraccionales anticipatorias de meta tienen la misma


funcin que el impulso, aunque con dos diferencias importantes. En
primer lugar, son producto del aprendizaje mientras que el impulso es
un mecanismo fisiolgico; y, en segundo lugar, dirigen la conducta
hacia metas ms especficas que las del impulso.
Fig. 9.12.
Condicionamiento de la sG a cada una de las respuestas
(Hull, 1931b, 496).

En la figura 9.12 la reaccin de meta aparece dividida en dos partes:


la que perturba la locomocin (RG) y la que no la perturba (rG). Esta
ltima, al condicionarse al estmulo del impulso, es evocada por ste en
el momento mismo de su aparicin y ello hace que su estmulo propioceptivo (sG) entre en todos los complejos reintegrativos46. Ambos estmulos, SD y sG, movilizan las respuestas de bsqueda de comida, pero
sG les imprime una direccin ms concreta debido al hecho de que el
hambre puede saciarse con una variedad grande de alimentos.
Dicho de un modo ms grfico, las punzadas del estmago generan
un estado de inquietud que nos lleva a buscar comida, en lugar de
bebida, mientras que las reacciones fraccionales anticipatorias de
meta nos llevan a comer el bocadillo que comimos otras veces. El
hecho de que un mismo impulso pueda satisfacerse con multitud de
respuestas explica la variabilidad de la conducta humana a pesar del
nmero limitado de impulsos.
El nuevo constructo tambin explica la desintegracin del hbito en
ausencia de la recompensa. Si el estmulo del impulso (SD) fuese el
vehculo de la inhibicin, el animal dejara de buscar el alimento cuando
46. El condicionamiento de las respuestas al estmulo de meta (sG) tambin afecta a la
parte no conflictiva de la respuesta de meta (rG), que se transforma en un reflejo circular.

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

365

no lo encuentra en la caja de meta, cosa que no ocurre casi nunca. Pero


si esta funcin es realizada por estmulo de meta (sG), entonces la inhibicin slo afectar a un hbito concreto y los dems funcionarn con
normalidad. Algo parecido ocurre con la negativa a comer un alimento
distinto del habitual. Si el mono encuentra una hoja de lechuga en lugar
de un pltano, la frustracin inhibir la respuesta de comer la lechuga.
La accin ideo-motora
Como dijimos anteriormente, las reacciones fraccionales anticipatorias de meta contienen la explicacin de los actos ideo-motores.
Dicho con palabras de Hull, ellas presentan una similitud muy notable con lo que durante mucho tiempo se ha conocido como accin
ideo-motora (Hull, 1931b, pg. 501).
Tras recordar los ejemplos de William James, Hull insisti en que los
actos ideo-motores haban sido considerados como fenmenos abortivos carentes de valor funcional47. Ciertamente, los golpecitos contra la
mesa de billar no modifican la trayectoria de la bola, ni los gestos de los
espectadores introducen el baln en la portera. Desde un punto de vista instrumental, estos actos son tan intiles como los movimientos de
labios o la salivacin de los perros. Pero si se piensa que los golpes afectaran a la trayectoria de la bola en el caso de que la mano atravesara el
espacio que le separa de ella, entonces dichos movimientos podran
considerarse como fracciones anticipadas de la respuesta de meta. Y lo
mismo puede decirse de los movimientos empticos de los espectadores. En cuanto actos instrumentales no tienen ningn valor, pero en
cuanto actos de estmulo puro tienen la funcin de dirigir la conducta hacia metas especficas. Dicho con palabras de Hull:
La accin ideo-motora y las reacciones anticipatorias de meta son
realmente actos de estmulo puro que dirigen y orientan la conducta,
y en cuanto tales ejecutan las funciones atribuidas generalmente a las
ideas. Consideradas simplemente como actos son dignas de olvido;
como actos de estmulo puro y fuentes de estmulos para el control de
47. Hull incluye a James entre los que consideran aberrante a la accin ideo-motora, a
pesar de haberla convertido en el prototipo del acto voluntario ms simple (Hull, 1931b,
pg. 501).

366

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

otras acciones son de la mayor importancia. Aunque indudablemente


fsicas, al mismo tiempo ocupan la ciudadela de lo mental (Hull,
1931b, pg. 502).

Para la psicologa tradicional los actos ideo-motores son los movimientos evocados por las ideas. Dando un paso ms, Hull los identifica con las mismas ideas: en lugar de ser evocados por las ideas, los
actos ideo-motores son las ideas (Hull, 1931b, pg. 502). Las ideas son
los estmulos (sG) generados por las reacciones fraccionales anticipatorias de meta.
Al igual que Watson, Hull se apoy en la psicologa popular para
defender la fuerza dinmica de las ideas y critic a quienes la explican
con una energa mental que es incompatible con el principio de conservacin de la energa. La fuerza de las ideas procede nica y exclusivamente de su condicin de estmulos.
Hull estaba convencido de que esta concepcin abra nuevas perspectivas al estudio del pensamiento. Dicho con sus propias palabras:
La hiptesis presente, segn la cual la idea es fsica y, al mismo tiempo, una accin y un estmulo... abre la puerta al estudio objetivo de las
ideas y les ofrece un estatus cientfico legtimo e inequvoco (Hull,
1931b, pg. 503).
Resumiendo, el estmulo de meta (sG) se adelanta en virtud de su
asociacin con el estmulo del impulso (SD) y, al igual que ste, se condiciona a todas las respuestas del hbito. Su reactivacin posterior
explica las conductas orientadas hacia metas y los actos voluntarios.
Como concluy Hull:
El mecanismo fsico de estas ideas particulares (las ideas de meta)
es la reaccin anticipatoria de meta. sta parece ser substancialmente lo mismo que la accin ideo-motora. La reaccin anticipatoria de
meta tambin parece ser la base fsica del concepto bastante mal definido, pero importante, del propsito, deseo o querer, ms que el estmulo del impulso como en ocasiones se ha supuesto... Esta interpretacin del propsito explica su naturaleza dinmica y al mismo tiempo elimina la paradoja surgida en la psicologa clsica en la que el
futuro apareca operando causalmente sobre presente en una direccin hacia atrs. Esta hiptesis tambin hace inteligible la realizacin
de una anticipacin por el organismo (Hull, 1931b, pgs. 505-06).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

367

Algunos aos despus, en el memorando de 1941 sobre las Reacciones fraccionales anticipadas de meta como actos de estmulo puro,
Hull emple el trmino anticipado (antedating) en lugar de anticipatorio (anticipatory) para evitar malentendidos48. Adems, habl del
adelantamiento de las respuestas intermedias o reacciones sub-meta,
que tambin se condicionan a los estmulos del laberinto en virtud de
su asociacin con el estmulo del impulso. Aunque estos adelantamientos introducan un nuevo factor de confusin en una explicacin
ya de por s complicada, sin embargo, ellos le sirvieron para explicar
los experimentos de Tolman sobre el insight de las ratas, como tendremos ocasin de comprobar en el captulo siguiente.
La naturaleza vestigial de los actos de estmulo puro haca muy
difcil su registro en el laboratorio. La ms leve contraccin de uno de
los innumerables msculos que intervienen en la respuesta de meta
basta para emitir un estmulo que sirva de indicio para otras respuestas, por lo que la evidencia tena que ser necesariamente indirecta.
Hull no mencion esta vez los experimentos de Pavlov, sino el de Otto
Tinklepaugh sobre los efectos del cambio de recompensa (Tinklepaugh,
1928) y el presentado por Neal E. Miller en el debate con Tolman
(Miller, 1935).
En el experimento de Tinklepaugh, el mono tena que adivinar cul
era la copa puesta boca abajo que ocultaba unos trozos de pltano.
Cuando encontr una hoja de lechuga en lugar del pltano, se neg a
comer con claros signos de decepcin, porque la inhibicin generada
por la frustracin se haba condicionado a las reacciones fraccionales
anticipatorias del pltano49.
En el experimento de Miller (1935), las ratas castigadas donde recibieron la recompensa corrieron ms lentamente porque, como escribi
Hull, las reacciones incipientes de comer o beber... se anticipan en la
serie conductual como reacciones fraccionales anticipatorias de meta.
48. El memorando de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta lleva la fecha
del 24 de octubre de 1941 (MEMORANDA, 1940-44, pgs. 70-79), y va precedido de otro
con su demostracin (MEMORANDA, 1940-44, pgs. 61-69).
49. Hull se remiti a las deducciones del artculo Mente, mecanismo y conducta adaptativa (Hull, 1937a, pgs. 25-26).

368

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Adems, cuando recibe el choque en la caja, el estmulo generado por


esas reacciones se condiciona al encogerse y a las tendencias paralizantes resultantes del mismo (MEMORANDA, 1940-44, pg. 79).
La explicacin no careca de lgica, pero tena el inconveniente de
que las rG eran inverificables debido a su naturaleza vestigial. Los actos
de estmulo puro de Hull tropezaron con la misma dificultad que el
habla subvocal de Watson, a saber, la falta de pruebas empricas.

Lenguaje y pensamiento
En el artculo del conocimiento, Hull carg el acento en las diferencias entre los actos de estmulo puro y el habla subvocal. Como
indic en una nota de pie de pgina:
No debe confundirse esta forma de simbolismo individual con los
actos de estmulo puro de la comunicacin social. Ni tampoco... con lo
que parece ser un derivativo de estos gracias a un proceso de reduccin,
el habla subvocal enfatizada por Watson (Hull, 1930c, pg. 517, nota 3).

El lenguaje era un tema demasiado amplio como para tratarlo en el


artculo y, por esta razn, lo dej para una mejor ocasin que no se present nunca. Pero en los memoranda del Instituto encontramos algunas referencias interesantes a este respecto.
Anteriormente dijimos que el habla subvocal era el vehculo del
pensamiento abstracto y conceptual. Como indicaba esta nota del ao
1930, cuando los hbitos simblicos establecidos principalmente para
estimular a los dems llegan a funcionar como actos de estmulo puro
internos, tenemos probablemente lo que suele llamarse habla interna
y abstracta, o pensamiento lgico (I.B. XI, pg. 152)50.
En el seminario del 19 de abril de 1939, Hull trat de la gnesis y desarrollo del lenguaje en trminos parecidos a los de Allport y los primeros
conductistas. Segn el resumen de su intervencin en dicha sesin51:
50. Hull defendi esta idea hasta el final. Los movimientos del lenguaje contenan la
clave del razonamiento abstracto (Hull, 1952b, pg. 355).
51. La sesin del 19 de abril de 1939 es la primera sobre la aplicacin de los principios
de conducta a los problemas sociales (MEMORANDA, 1938-40, pg. 5).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

369

En el nio muy pequeo las respuestas vocales se emiten espontneamente. Por condicionamiento se establece una asociacin entre la
estimulacin auditiva de cada uno de los muchos sonidos vocales
posibles y el acto de producirlos. Como resultado de este proceso, la
audicin posterior de uno de estos sonidos en cuanto producido por
otra persona, evoca en el nio el acto de emitir ese sonido. As resulta
la simple imitacin del lenguaje de otros. Este uso del lenguaje es
reforzado por la Ley del Efecto. As se desarrolla el uso comunicativo del lenguaje (MEMORANDA, 1938-40, pg. 5).

Como podr apreciarse, Hull considera a la imitacin como un reflejo circular. En otro memorando de ese mismo ao, titulado Revisin de
algunos mecanismos de conducta, encontramos el ejemplo de la miccin de los caballos52. Cuando estos animales orinan en el establo, el
sonido del lquido contra el suelo se condiciona al acto de vaciar la vejiga, establecindose un reflejo circular. En lo sucesivo, cuando oigan evacuar a otro animal, el sonido del lquido evocar la miccin debido a la
generalizacin del estmulo (MEMORANDA, 1940-44, pg. 58).
De la misma manera, las vocalizaciones espontneas del balbuceo
se transforman en reflejos circulares y llegan a ser evocadas por los
sonidos del lenguaje adulto.
Hull no dio ningn detalle sobre la transformacin del lenguaje en
habla subvocal o pensamiento, limitndose a decir que la palabra se
pone al servicio del ajuste individual. Cuando el nio comprueba que
las rdenes de los adultos le ayudan a resolver los problemas, adquiere
el hbito de repetirlas siempre que tropieza con algn obstculo, y de
esta manera se convierten en la base del pensamiento lgico y racional.
Las palabras se combinan en el pensamiento de un modo distinto a
como lo hacen en la comunicacin social, donde sirven a la funcin de
52. En 1934, escribe a propsito de Bechterev (1932): Quiz el mejor ejemplo para
ilustrar la relacin entre el condicionamiento y la imitacin aparece en los caballos...
Cuando estn juntos en el establo y entra un hombre para orinar en las cercanas, los
caballos tambin pueden orinar... Esta conducta se conforma con la pauta conocida
como imitacin, cuando un organismo ha ejecutado un determinado acto, otro organismo es incitado a ejecutar el mismo acto (I.B. XV, pgs. 120-121). Hull deriv la imitacin de la Ley del Efecto (MEMORANDA 1938-40, pgs. 134-135) y atribuy el ejemplo a Holt (1931), cuando en realidad la prioridad le corresponde a Allport (1924).

370

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

persuadir, engaar o coaccionar a los dems. Como las palabras empleadas en ambas situaciones son las mismas, existe el peligro de confundirlas, olvidando que en el pensamiento slo deben utilizarse aquellas
combinaciones que han servido para resolver los problemas.
En otro memorando del 24 de octubre de 1941 sobre las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, Hull reconoci el abismo que separa al lenguaje humano del animal (MEMORANDA 19401944, pgs. 71-79).
En la comunicacin humana, la palabra tiene la funcin de evocar
los actos instrumentales de otras personas. As, cuando le decimos a
alguien fuera de aqu, le estamos presionando para que se aleje de
nosotros. En una situacin anloga, los animales emiten sonidos acompaados de gestos y posturas desafiantes, pero no articulan palabras.
El 31 de octubre de 1941, en el memorando Aproximacin de los
organismos subhumanos a la verdadera conducta cooperativa y lenguaje (MEMORANDA 1940-1944, pgs. 80-84), Hull reconoci que
esta diferencia plantea un serio problema a la teora de la conducta, ya
que el comportamiento humano y animal tienen que obedecer a los
mismos principios. Al parecer, pequeas diferencias en los principios
dan origen a diferencias cualitativas en la conducta y ello exige un anlisis ms detallado.
Hull defini al lenguaje como el conjunto de actos de estmulo
puro ejecutados por un organismo en presencia de otro que le responde de un modo consistente. Los roles de hablante y escucha son
intercambiables en el hombre, pero no en el animal, como lo demostraba el estudio de la conducta cooperativa de los monos realizado por
Meredith P. Crawford (1910-2002) en los Laboratorios de Biologa de
Primates de Yale. Cuando desea mover un objeto pesado, el mono golpea a su compaero en el cuello, brazo o espalda para dirigir su atencin hacia l. Pero no utiliza signos convencionales ni intercambia los
roles de solicitante y solicitado53.
53. Crawford ense a los monos a tirar con una cuerda de la caja al tiempo que deca
tira para facilitar la asociacin palabra-acto. Adems simul estar tirando para que
fuese ms fcil el aprendizaje. Despus, les present una caja pesada con dos cuerdas.
Se sent al lado, cogi la segunda cuerda y dijo tira cuando vio al mono realizando
esta accin. De este modo, la conducta y la orden verbal se asocian en el contexto de dos

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

371

El significado de las palabras


En agosto de 1930, despus de una conversacin con un estudiante
de Harvard sobre el significado, Hull reconoci que la nocin de Watson
era muy vaga. Afirmar que el significado de una palabra es el conjunto
de respuestas evocadas por ella es decirlo todo y no decir nada, por lo
que crey necesario elaborar una teora ms detallada del significado.
El trmino significado designa muchas cosas diferentes. En primer
lugar est el significado de la palabra, entendido en funcin del condicionamiento o sustitucin de estmulos. As, la palabra tringulo substituye al objeto tringulo porque se ha condicionado a toda figura triangular y tambin porque evoca el acto de dibujar un tringulo.
El filsofo Berkeley se pregunt cmo una palabra puede representar al tringulo en general, ya que el significado no es otra cosa que la
imagen visual del objeto. Ello era debido a que la palabra, tringulo,
por ejemplo, se condiciona a todos los objetos que tienen forma triangular. Tambin poda ocurrir que el sonido tringulo evoque la misma respuesta que un tringulo particular. Por ltimo, los objetos triangulares pueden movilizar el hbito de contar los lados para decir finalmente tres.
A continuacin, Hull pens en el condicionamiento verbal. La respuesta tringulo puede ser evocada por la palabra oda, la palabra
escrita o la visin de un tringulo. En este caso, el significado del estmulo visual sera la palabra tringulo.
El estudiante crea que el significado tambin poda consistir en las
distintas cosas sugeridas por la palabra. En este caso tendramos un
estmulo con varias tendencias excitadoras y esta multiplicidad de
reacciones explicara el significado. Vindose desbordado por la complejidad del problema, Hull escribi en una nota del 13 de agosto de
1930 que cuanto ms vueltas le doy a este asunto del significado, ms
me inclino a pensar que es un trmino que dejar de utilizarse como
cuerdas ms un socio. A continuacin, los monos tiran cada uno por su cuenta.
Crawford grita tira y comienzan a cooperar. El ms predispuesto se sienta en posicin
de tirar y lo hace cuando ve que el otro tira. Despus le pide que tire. Cuando le observa mirando a otra parte, le toca el brazo, espalda o cuello para dirigir la visin hacia l
(MEMORANDA, 1940-44, pgs. 81-83).

372

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

palabra cientfica. Significa demasiadas cosas (I.B. XII, pg. 113). De


ah la conclusin de que el acto de estmulo puro es un concepto ms
bsico que el significado (I.B.XII, pg. 115).
Una dcada ms tarde, en 1941, Hull reflexion sobre el contexto fsico de la palabra despus de asistir a una conferencia de B.K. Malinowski
(1884-1942) en el Instituto de Relaciones Humanas de Yale. En el
memorando Palabras y contextos como agregados de estmulos en la
evocacin de la accin (MEMORANDA 1940-44, pgs. 86-98), declar
que la palabra y el contexto forman una totalidad con unas propiedades distintas a las de los elementos que la componen. Pero esto no
supona ninguna concesin a la psicologa de la Gestalt, ya que las propiedades emergentes eran debidas a la interaccin entre los impulsos
nerviosos aferentes.
Hull tom como punto de partida de su demostracin un pequeo
experimento de Neal E. Miller (1909-1902) en el Instituto de Relaciones Humanas. Una rata que haba aprendido a responder a la orden
da un salto cuando estaba en la caja experimental, dejaba de hacerlo cuando era sacada fuera de ella. Al parecer, el acto de saltar se haba
condicionado a la totalidad formada por la palabra, la jaula y los estmulos de la habitacin, de modo que todas las tendencias asociativas
convergan en el acto de saltar. Ahora bien, la palabra salta pasa a
ocupar la figura del campo perceptivo, empleando trminos gestaltistas, porque posee las tendencias asociativas ms fuertes, dado que tiene un comienzo y un final brusco, mientras que los dems estmulos
se mantienen sin cambios54.
Propiamente hablando, la asociacin no se establece entre los estmulos, sino entre los impulsos que llegan al cortex desde los receptores sensoriales. Si stos coinciden en el tiempo, entonces se ven afectados por la interaccin entre las corrientes aferentes, tal y como lo
54. El fenmeno figura-fondo es debido a las tendencias del mecanismo convergente.
Segn Hull: el dibujo del mecanismo convergente representa el equivalente conductista del concepto de figura-fondo: el agregado ms dinmico de la situacin estimular
representa a la figura y los relativamente estmulos estticos... representan al fondo o
trasfondo (MEMORANDA, 1940-44, pg. 88). Para ms detalles, vase Gondra (2004).

LOS HBITOS SIMBLICOS DEL PENSAMIENTO

373

demostraban los experimentos pavlovianos de la inhibicin condicionada, en los que las combinaciones no reforzadas eran inhibitorias y,
sin embargo, sus componentes mantenan su poder excitatorio cuando
aparecen separados55.
Hull mencion otro experimento informal de Charles B. Woodbury
(1943) en el que ste ense a un perro a levantar con el hocico la
palanca del dispensador de comida e interpuso una pantalla entre el
animal y la palanca. Siempre que sonaban dos tonos, uno alto y otro
bajo, la pantalla desapareca y el perro reciba la recompensa cuando
mova la palanca. Pero si slo sonaba uno, ya sea el alto, ya el bajo, la
pantalla tambin desapareca y, sin embargo, no reciba el alimento. El
animal tuvo que realizar casi mil ensayos para responder a la combinacin, pero al final lo consigui.
En el lenguaje humano, las configuraciones no son simultneas,
sino sucesivas, ya que los sonidos van sucedindose en el tiempo. As,
los sonidos de las letras N-O los entendemos como no, y la sucesin
O-N indica la palabra on. Hull explic este fenmeno con la perseveracin de la huella del impulso nervioso, gracias a la cual las primeras
palabras de una frase se asocian con las ltimas. Ahora bien, como la
perseveracin dura poco, las frases largas son ms difciles de comprender.
La hiptesis de la interaccin nerviosa tambin explica el orden de
sucesin de palabras y las terminaciones de los nombres masculinos,
femeninos, plurales, etc., pero Hull crea que la investigacin no haba
hecho ms que comenzar, y era preciso esperar a disponer de ms
pruebas empricas para poder extraer conclusiones definitivas.

55. En la inhibicin condicionada, cuando el EC va seguido del EI junto a un estmulo neutro, la fusin da como resultado una excitacin compuesta distinta de la original.
Vase el artculo La discriminacin de configuraciones estimulares y la hiptesis de la
interaccin nerviosa aferente (Hull, 1945b).

10

Razonamiento y resolucin
de problemas

El razonamiento fue uno de los temas predilectos de Hull desde el


comienzo mismo de su carrera. Como vimos en el captulo primero, el
primer contacto con la geometra en el Alma College le hizo ver la
capacidad del razonamiento deductivo para generar valores nuevos a
partir de los elementos ya posedos (Hull, 1952a, pg. 144). Posteriormente, cuando estudiaba en la Universidad de Michigan, se convenci
de que las paradojas lgicas y las series ad infinitum contenan la clave de la psicologa del razonamiento.
La solucin de problemas y la medida de la inteligencia ocuparon
un lugar destacado en sus primeras investigaciones psicolgicas1. Al
fin y al cabo, la tesis doctoral de los conceptos no era ms que el
comienzo de un programa cuya meta ltima era el estudio experimental del juicio y del razonamiento.
En 1924, cuando reactiv estos proyectos despus de casi una dcada de trabajos aplicados, el libro de Rignano (1923) le brind muchas
ideas interesantes como, por ejemplo, la de los hbitos generales del
1. El primer proyecto de investigacin en Michigan trata del proceso mental que antecede a la solucin de un problema (RES.PSYCH. 1913, pg. 56).

376

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

pensamiento. Los hbitos de verificar hiptesis, construir series infinitas y demostrar por reduccin al absurdo, pueden utilizarse en muchas
situaciones anlogas porque responden a una parte pequea de la pauta estimular y dejan a un lado a las restantes. Esta caracterstica abra
las puertas a la nocin de que los hbitos se organizan jerrquicamente de acuerdo con su mayor o menor grado de generalidad, la cual sera
desarrollada por Hull en el artculo de las jerarquas de familias de
hbitos (1934a).
En 1925, los experimentos de Khler le sacaron del razonamiento
abstracto y le llevaron a la solucin de problemas concretos, pero los
mecanismos que operan en ambos procesos son prcticamente los
mismos. Como escribi Hull a propsito de los problemas de uso de
instrumentos: sobre esta misma base opera el tipo de pensamiento de
las demostraciones geomtricas de proposiciones establecidas de antemano (I.B.XIII, pg. 260).
Los gestaltistas explicaron las conductas inteligentes del insight en
funcin de unas reorganizaciones perceptivas que parecan estar fuera
de la asociacin de ideas. En los problemas de uso de palos, por ejemplo, el mono deja de ver al palo como un objeto de juego para contemplarlo como una extensin funcional del brazo. Pues bien, estas reorganizaciones perceptivas no tenan ningn misterio para Hull, porque
las interpret en funcin del transfer entre los distintos miembros de la
familia de hbitos de coger objetos (Hull, 1934a). Los estmulos propioceptivos cuando se coge la comida con el palo son los mismos que
cuando se coge con la mano, y esta similitud explica el insight.
Sin embargo, la explicacin no pareca vlida para los problemas
de construccin de instrumentos, donde los hbitos adquiridos separadamente deben unirse en una totalidad nueva. Como deca esta nota
del ao 1933:
Aunque probablemente un caso especial de jerarqua de familias
de hbitos, el problema ofrece esta diferencia importante: mientras
que la jerarqua de familias de hbitos se compone de muchas vas
independientes, cada una extendindose desde el primer estmulo
hasta la respuesta final, el problema nuevo implica el ensamblaje de
una serie de ingredientes, cada uno establecido separadamente y en

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

377

distintas circunstancias, que cubre el vaco entre el estmulo y la respuesta final. El problema es cmo se evocan las unidades de hbito
correctas en el momento y en el lugar oportuno (I.B. XIII, pg. 260).

El ensamblaje espontneo de los segmentos del hbito fue el tema


principal del artculo en el que Hull propuso su interpretacin conductista del insight (Hull, 1935a).
Tras un parntesis de casi 20 aos dedicados a la teora del aprendizaje, Hull volvi a tratar del insight en el segundo volumen de la
obra magna, publicado despus de su muerte con el ttulo de Un
Sistema de Conducta (1952b).

1. JERARQUAS DE FAMILIAS DE HBITOS


Como se recordar, el primer Libro de Ideas comienza estableciendo
la relacin entre las jerarquas lgicas y el razonamiento. Al parecer, el
inters de Hull por las jerarquas se remonta a su aficin juvenil al mundo de las mquinas2, aunque su aplicacin a la psicologa es bastante
ms tarda, ya que no aparece en sus escritos hasta el ao 1926.
En febrero de ese ao, registra por primera vez la idea de que los
hbitos simblicos del pensamiento se organizan en jerarquas (I.B.IX,
pg. 26). Las pautas de actos implcitos pueden sucederse secuencialmente, como en el conocimiento, o interactuar con el mundo externo
para generar imgenes, pero siempre tienen una organizacin jerrquica.

Segmentos y jerarquas del hbito


Poco despus, en la nota en la que defini al propsito como un
estmulo persistente, Hull habl por primera vez de los segmentos y
jerarquas del hbito despus de ver que las contracciones del estmago podan evocar las conductas de bsqueda de alimento debido a
2. Vase El Conductismo y el Positivismo Lgico (Smith, 1986, pgs. 158-159).

378

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

que se haban condicionado a ellas en ocasiones anteriores3. Pues bien,


escribi a continuacin:
Aqu debe entrar, al parecer, el concepto de los segmentos del hbito y de las jerarquas.
Presumiblemente el estmulo del hambre es un compuesto, al
menos en sus efectos. Supongamos que las reacciones de bsqueda... se
convierten en estmulos de unidades del hbito muy utilizadas... Ello
significa que la bsqueda, es decir, la condicin fisiolgica que denominamos bsqueda, se generaliza, de modo que cuando por casualidad se
unen ciertas tensiones internas (que pueden ser comunes a ciertas clases de bsquedas) y ciertos estmulos (como la visin del palo...), y los
movimientos de ir en la direccin del objeto brindan satisfaccin...
esta accin se generaliza de tal modo que las piernas se movern en esa
direccin siempre que ocurra esta combinacin de estmulos.
Al parecer, lo importante es que todas las pequeas unidades del
hbito deben establecerse por ensayo y error (reflejo condicionado).
Pero, una vez establecidas, se hacen ms o menos generales, particularmente en cuanto relacionadas con las unidades internas (I.B. IX,
pgs. 39- 40).

Como habr podido apreciarse, Hull le concede al estmulo del


impulso un papel fundamental en la formacin de los hbitos generales. Gracias a l, las unidades adquiridas por ensayo y error se combinan en unidades superiores y se organizan en jerarquas de hbitos.
Veamos, por ejemplo, el experimento de Khler en el que la pauta
estimular contiene dos elementos relacionados con el hambre, las
punzadas del estmago y el pltano, y otros dos, la caja y el palo,
no tan directamente relacionados. En ocasiones anteriores, el animal
ha utilizado separadamente el palo y la caja para alcanzar el pltano
colgado del techo. Primero, intenta cogerlo con el palo, que es el hbito ms fuerte de la jerarqua y despus se sube a la caja, que es el hbito que le sigue en fuerza. Finalmente, sube a la caja y alcanza la fruta
3. Textualmente: cuando el hambre es una parte de la pauta estimular y los movimientos aleatorios han expuesto el rgano sensorial (ojo) a otra parte de la pauta estimular, esta combinacin evocar la respuesta de comer porque as lo hizo en ocasiones
anteriores, aunque las dems circunstancias sean distintas. Es un caso de reintegracin
(I.B.IX, pg. 39).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

379

con la ayuda del palo. Como escribi Hull, esta combinacin de dos
jerarquas se transforma en una nueva jerarqua y se generaliza inmediatamente si se asocia con las partes correctas de la pauta estimular
(I.B. IX, pg. 44). En lo sucesivo, el animal utilizar esta combinacin
siempre que tenga hambre y se lo permita la situacin.
Hull comprendi inmediatamente la ntima relacin de este mecanismo con la inteligencia y escribi lo siguiente:
Parece muy probable que las mentes inteligentes han llevado
mucho ms lejos este proceso generalizante, tanto en las pequeas
unidades como en las jerarquas. As, al manipular objetos, como
meter las manos... por agujeros de distintos tamaos, la pauta estimular del objeto, el agujero, y el propsito se generalizarn, de modo
que se omitan las partes irrelevantes de la pauta y acten de acuerdo
con los tamaos relativos (I.B. IX, pg. 45)4.

Los hbitos generales tambin operaban en los problemas ms difciles de construccin de instrumentos, como, por ejemplo, aquel en el
que el mono tuvo que unir dos caas de bamb pequeas para arrastrar el pltano situado fuera de la jaula. El animal no pudo solucionar
el problema hasta que junt accidentalmente las caas en el juego.
Segn la interpretacin de Hull, el nuevo estmulo as formado, junto
con la tensin del hambre, moviliza el hbito de coger el pltano.
Ahora bien, escribi, si esta situacin se generaliza con xito, la
reaccin de unir bastones se activar en todas las situaciones en las
que el sujeto tenga un impulso a manipular las cosas ms diversas,
como, por ejemplo, golpear a un enemigo situado fuera del alcance de
un slo bastn (I.B.IX, pg. 46). Siendo as que los hbitos se suceden
ordenadamente unos a otros, de acuerdo con la fuerza de sus tendencias asociativas, pareca justificado hablar de una Psicologa de las
jerarquas asociativas (I.B. IX, pg. 57)5.
4. Generalizar es lo mismo que responder a una parte de la pauta estimular. Hull se
apoya en la teora de Thorndike de que todo hbito es aprendizaje analtico porque es
una reaccin a ciertas partes de la situacin (I.B.X, pg. 12). Pero ello pasaba por alto
las diferencias estimulares, como se lo hicieron ver algunos. Vase I.B. X (pg. 19).
5. Segn Hull, cuanto ms estudio el asunto, ms me impresiona la probable importancia del principio fluido y universal de las jerarquas del hbito o jerarquas estmulorespuesta (Hull, 1962, pg. 821).

380

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Los experimentos con su hijo marchaban en la misma direccin. El


nio no haba arrastrado nunca el caballito con un palo, pero en el juego s haba utilizado los palos para tocar los objetos distantes. En el
preciso instante en que lo vio orientado en la direccin del caballito y
capt la semejanza entre ambas situaciones, lo tom en sus manos y
pas por alto a los dems estmulos.
Hull record entonces lo que haba dicho Koffka sobre los experimentos de Thorndike. Tal y como escribi:
Un fino ejemplo de cmo opera la nocin de unidades del hbito
aparece en el relato que hace Koffka del gato de Thorndike (P 160).
Parece que el gato poda tirar del bucle unas veces con los dientes y
otras con la mandbula. Esta es una indicacin muy clara de la equivalencia unitaria de ambos actos. As, en el pasado el propsito y la
pauta estimular se han condicionado a estas cosas alternativamente,
de modo que cuando aparece esta pauta estimular compleja y difcil
se encuentra que una respuesta hace lo que haca la otra, lo mismo
que puede utilizarse como herramienta este palo o el otro (I.B. IX,
pg. 93).

Las unidades del hbito con distintos grados de especializacin son


lo mismo que las familias de hbitos. Por esta razn, continuaba Hull,
despus de acercar el caballito con el palo, su hijo dispuso de un conjunto eficaz de unidades del hbito ordenadas en series extremadamente mviles y flexibles, dispuestas a operar siempre que la pauta
estimular se modifica... En cierto modo, el nico problema era movilizar esta familia de hbitos (I.B. IX, pg. 94).
El nio intenta saltar por encima de la barandilla porque ste es el
primer hbito de la jerarqua. Luego trata de coger el caballito con la
mano y por ltimo recurre al hbito de acercarlo con el palo. Todos
estos hbitos se despliegan en un orden secuencial de acuerdo con la
fuerza de sus tendencias asociativas y dicho orden explica la continuidad de las conductas del insight.
Unos meses despus, en abril de 1927, Hull comprendi que las
jerarquas de hbitos eran la mejor respuesta que poda dar a los gestaltistas. Tal y como escribi:

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

381

Se me acaba de ocurrir que la objecin de la Gestalt a la reintegracin puede resolverse asumiendo una jerarqua de mecanismos
reintegrativos. Esto quiere decir que una cierta combinacin puede
reintegrarse para evocar una respuesta de primer orden. Estas respuestas quiz no evoquen la respuesta final, pero en combinacin
podran evocar una segunda serie de respuestas reintegrativas (segundo orden), etc. cada serie mejorando a la anterior en la claridad de
la pauta de respuestas (BEHAVIORISM II, s.p.).

Ellas contenan la clave de los experimentos de Khler sobre las


conductas inteligentes de los monos.

Jerarquas locomotoras
A comienzos de 1928, Hull dibuj el primer prototipo de las jerarquas
de familias de hbitos6. Un ao despus, en septiembre de 1929, proyect un artculo sobre los experimentos de su discpulo Shipley, quien, con
un procedimiento distinto al habitual, haba conseguido transferir a un
estmulo luminoso las reacciones generadas por choque elctrico.
Inmediatamente despus de concluir el artculo del conocimiento,
en una fecha prxima al 27 de marzo de 1930, Hull dibuj el mecanismo de las jerarquas de familias de hbitos que presentamos la figura
6.2 del captulo sexto (I.B. XI, pg. 156). Tres meses despus, a mediados de junio, lo aplic a los hbitos del laberinto despus de leer la
monografa de Dashiell sobre la orientacin de las ratas (1930)7.
En unos experimentos con el laberinto multidireccional de la figura 10.1, John F. Dashiell (1888-1975) observ que las ratas seguan
rutas diferentes en los distintos ensayos, por lo que caba concluir que
6. El prototipo consta de cuatro reacciones equivalentes para satisfacer el hambre. En una nota de septiembre de 1933, Hull dice en relacin con l que aqu est
el prototipo de las jerarquas de familias de hbitos (I.B.X, pg. 118).
7. La primera mencin de los experimentos de Dashiell la encontramos en esta nota
del Libro de Ideas XI (pags. 133- 134) que, aunque no est fechada, tuvo que ser escrita
hacia el 15 de marzo. Hull expresa la intencin de elaborar el concepto de las series de
actos equivalentes... por ejemplo, en relacin con la entrada en las vas de la misma
direccin observada por Dashiell. Las notas sobre su monografa vienen un poco despus, en las pginas 211-218.

382

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

haban aprendido una funcin general de orientacin, en lugar de respuestas especficas. Como podr observarse, las trayectorias de las
ratas coincidan con los diagramas de las jerarquas de familias de
hbitos anteriormente mencionados.
Fig. 10.1. Laberinto multi- direccional (Dashiell, 1930,19)

En opinin de Hull, las ratas aprenden a utilizar rutas equivalentes


en sus movimientos libres por el espacio, y, despus, en el experimento, cada una de ellas se fortalece con una fuerza proporcional al gradiente de meta.
A continuacin, Hull descubri las reacciones anticipatorias de
meta. Como vimos en el captulo anterior, imagin un experimento en
el que las ratas aprenden dos vas alternativas para conseguir el alimento, tirar de un bucle y levantar una barra, y otras dos para obtener la bebida, subir a una plataforma y atravesar un enrejado.
Puestas bajo el impulso sexual, tienen que tirar de un bucle para conseguir el refuerzo. Si se les impide esta respuesta, lo ms probable es
que levanten la barra, porque los movimientos de masticacin anticipados movilizarn el otro hbito de la familia alimentaria. Como se
recordar, las reacciones fraccionales anticipatorias de meta tienen
una relacin directa con el transfer entre los miembros de la misma
familia de hbitos.

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

383

En julio de 1930, tras las discusiones de Harvard, Hull comprendi


que la convergencia en la misma respuesta de meta era un criterio
pragmtico para determinar la verdad de un enunciado8. El 3 de agosto plane el artculo de los hbitos equivalentes (I.B.XII, pg. 63) y,
poco despus, decidi dividirlo en dos debido a su extensin9.
Concluido el artculo de las reacciones anticipatorias de meta, en
enero de 1931, Hull comenz otro sobre las jerarquas y la prueba de
la verdad, pero nuevamente se vio obligado a recortarlo y dej la prueba de la verdad para otro artculo que no lleg a escribir nunca10.
El primer borrador de las jerarquas de hbitos qued listo en una
fecha prxima al 10 de junio y fue objeto de muchas revisiones en los seminarios de los aos siguientes. Hull le dio la forma definitiva en enero
de 1933 despus de publicado el experimento de Shipley (1933), como
consta en una nota titulada Anlisis terico de los resultados de Shipley
(I.B. XIII, pgs. 202-212). Finalmente, el 26 de julio lo envi a la Pychological Review con el ttulo de El concepto de la jerarqua de familias de
hbitos y el aprendizaje del laberinto (Hull, 1934a). Dividido en dos partes, la primera trata del transfer en las familias de hbitos y la segunda
aborda algunos problemas concretos del aprendizaje del laberinto como,
por ejemplo, la predileccin por las vas orientadas hacia la meta.

El artculo de las jerarquas de hbitos


Tras insistir en que los hbitos no son estereotipados y admiten
multitud de formas, Hull centr su atencin en dos de ellas, a saber, el
hbito divergente y el hbito convergente.
8. Segn Hull: Una de las cosas positivas que saqu de la discusin fue un impulso a
desarrollar el llenado de vacos simblico independiente o llegada a metas particularmente en su relacin con la naturaleza de la verdad y de la consistencia (I.B.XII, pg. 30).
9. Los puntos principales del Plan provisional para un artculo explotando las reacciones fraccionales anticipatorias de meta (I.B.XII, pgs. 132-134) eran los siguientes:
1) Bsqueda de la meta y accin ideo-motora. 2) Equivalencia de respuestas: implicaciones del concepto de las familias de hbitos. 3) La familia de hbitos en su papel en
el aprendizaje del laberinto. 4) La familia de hbitos en el test de la verdad.
10. Vanse los Planes para artculos tericos de 1931 (I.B. XII, pg. 196).

384

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El Hbito divergente es el mecanismo ya estudiado de la competicin intraserial, resultante del condicionamiento de un estmulo a
muchas respuestas incompatibles. Como vimos en el captulo sexto, las
tendencias asociativas que salen de dicho estmulo explican los tanteos
del ensayo y error; pero adems este mecanismo explica el adelantamiento de las respuestas de meta y otros fenmenos del pensamiento.
Fig.10.2. Mecanismo Convergente (Hull, 1934a, 34)

El Mecanismo convergente est formado por varios estmulos que se


han condicionado a la misma respuesta. Como lo indica la figura 10.2,
las tendencias asociativas de los estmulos (Sm, Sn, So y Sp) terminan
en la misma respuesta de meta (RG), de modo que todos pueden evocarla independientemente.
Esta equivalencia funcional de los estmulos, escribi Hull, juega
un papel fundamental a la hora de conseguir que los hbitos establecidos en ciertas condiciones funcionen con poca o ninguna demora en
otras situaciones nuevas que, en cuanto estmulos objetivos, no tienen
nada en comn con las condiciones en las que se establecieron (Hull
1934a, pg. 35).
Los gestaltistas rechazaron la teora tradicional del transfer por elementos comunes (Thorndike y Woodworth, 1901)11. Pues bien, el estmulo propioceptivo (sG) de la respuesta (RG), al repetirse en todos los
complejos estimulares, es el ncleo de identidad parcial que hace
semejantes a unos estmulos que en lo dems son completamente distintos, y de esta manera facilita la transferencia del aprendizaje.
Supongamos que hemos condicionado la respuesta RG a los estmulos de la figura 10.2, y despus hacemos que Sm se vincule a la serie
11. Koffka critic la nocin del transfer por elementos comunes porque, en su opinin,
cae en la contradiccin de suponer que el vnculo afecta a la situacin total y, sin embargo, postula un elemento comn para que no se pierda el vnculo (Koffka, 1925, pg. 170).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

385

que comienza en RQ y termina en RX. En el momento en que aparezca


cualquier otro estmulo del mecanismo convergente, por ejemplo SP,
se activar el mecanismo rG-sG que, a su vez, movilizar la serie RQ-RX,
aunque con menos fuerza que en la situacin original porque faltan las
asociaciones remotas de Sm.
El transfer mediado por la respuesta comn es patente en el experimento de Shipley sobre las reacciones defensivas frente al choque
elctrico (1933)12. Los sujetos recibieron un haz luminoso acompaado de un golpecito en el prpado inferior. Una vez establecido el reflejo palpebral, se les administr un choque elctrico en el dedo que dio
origen a muchas reacciones defensivas, entre las que figuraban los
movimientos del parpadeo. Al ser evocados independientemente por la
luz y por el choque, dichos movimientos de prpados eran una respuesta comn a ambos estmulos.
Fig.10.3.
Condicionamiento del parpadeo y retraccin de dedos
(Hull, 1934a,38)

Un pequeo porcentaje de sujetos reaccion a la luz con movimientos defensivos de los dedos, cosa que no hicieron los del grupo de control. Al parecer, los estmulos propioceptivos del parpadeo se haban con12. La primera mencin de Walter C. Shipley (1903- 1966) tiene que ver con un trabajo sobre el reflejo patelar (STUD.RES., 1928-29, pg. 5). Un poco despus, el 3 de marzo de 1929, Hull indica que Shipley haba intentado un nuevo mtodo de generalizacin
con el reflejo dermogalvnico. A finales de julio de 1929 se hace eco de los resultados en
la nota titulada Caso del blunder de Shipley (I.B.XI, pg. 82). Un ao despus, Hull
registra otro experimento con el reflejo patelar, en el que Shipley condiciona la campana al choque elctrico y despus condiciona ste al reflejo patelar. El resultado es que la
campana evoca el reflejo patelar (I.B.XII, pgs. 42-43).

386

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

dicionado a la retraccin de los dedos, ya sea por simultaneidad, ya por


retroactividad, y lo mismo poda decirse de la estimulacin propioceptiva de los dedos en relacin con el parpadeo. Como lo indica la figura
10.3, el estmulo cinestsico de los prpados evoca la retraccin de los
dedos y sta, a su vez, genera el estmulo interno que elicita el parpadeo13.
El transfer mediado por los estmulos de las respuestas comunes
explica las conductas inteligentes de los monos en unas situaciones
totalmente nuevas para ellos14.

Las familias de hbitos


Hull present en la figura 10.4 el nuevo mecanismo resultante de la
unin de los hbitos divergente y convergente. Como puede apreciarse, el estmulo SA es el punto de partida de cuatro tendencias que llevan a las respuestas R1, R2, R3, y R4, que, a su vez, son el origen de las
cuatro series que terminan en la respuesta de meta RG.
Fig.10.4.
Jerarqua de familias de hbitos (Hull, 1934a, 39)

Las series son diferentes, tanto cuantitativa como cualitativamente,


ya que son incompatibles y no pueden darse al mismo tiempo. Pero el
hecho de coincidir en el mismo estmulo inicial y en la misma respuesta de meta les hace equivalentes a la hora de solucionar el problema planteado por SA.
13. La reaccin defensiva sera menos pronunciada porque las tendencias son ms
dbiles que las producidas por el choque elctrico.
14. Para la nocin de generalizacin secundaria, vase el memorando Revisin de algunos mecanismos de la conducta (escrito entre 1940 y 1941), y el artculo El problema
de la equivalencia del estmulo en la teora de la conducta (Hull, 1939a, pgs. 27-30).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

387

El trmino familia tiene el mismo significado que en geometra,


es decir, un conjunto de curvas que comienzan en el mismo punto y
siguen cursos distintos de acuerdo con los valores de los parmetros de
la ecuacin que las define.
Fig.10.5.
Familia locomotora (Hull, 1934a,40)

El caso ms simple de familia de hbitos son los hbitos locomotores. Cuando tropezamos con un charco, podemos vadearlo por la derecha o por la izquierda, pero nunca por ambos lados a la vez. Otro
ejemplo ilustrativo es el laberinto de la figura 10.5, formado por dos
vas que salen de la caja S y terminan en la caja G, de las que la ms
corta suele ser la preferida.
Aumentando el nmero y la longitud de las galeras pueden obtenerse jerarquas ms complejas como, por ejemplo, los campos
medios-fines de Tolman, que Hull mencion expresamente en un
comentario al pie de una de las figuras15. Pero las jerarquas de hbitos
no se limitan a los hbitos locomotores, sino que adems operan en
todas las situaciones en las que hay varias vas para llegar a la misma
meta. As, por ejemplo, escribi Hull, ellas son el mecanismo fsico
dominante que media en los tests de la verdad y del error utilizados
por los organismos que brinda la base de una teora puramente fsica
del conocimiento (Hull, 1934a, pgs. 40-41).
15. Textualmente: es probable que este mecanismo est relacionado con el campo
medios-fines de Tolman (Hull, 1935a, pg. 39, Fig.8). Hull lament adems el olvido
de sus mecanismos asociativos por parte de Tolman, con excepcin de las jerarquas de
familias de hbitos (I.B. XIII, pgs. 94- 95).

388

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Transfer automtico de la prctica


En opinin de Hull, las ratas adquieren muchas jerarquas de hbitos en sus movimientos libres por el espacio, como lo demuestra el
hecho de que los animales adultos poseen ms hbitos locomotores que
los jvenes16. Por esta razn, aadi, cuando un miembro de una de
estas jerarquas de familias de hbitos alcanza una meta en una situacin
objetivamente nueva, el aprendizaje as adquirido se transfiere sin prctica especfica a los restantes miembros de la jerarqua (1934a, pg. 41).
Esta afirmacin no es un principio primario, sino una deduccin
extrada del hecho de la coincidencia de todas las series en la misma
respuesta de meta, lo que hace que tengan la misma reaccin fraccional anticipatoria de meta17.
Fig. 10.6.
Tendencias excitatorias de los hbitos de una familia
(Hull, 1934a, 44)

La demostracin formal toma poco punto de partida la figura 10.6,


en la que se representan las tendencias asociativas del primero y lti16. Otro argumento de Hull es que las ratas educadas en la oscuridad poseen menos
jerarquas de hbitos, lo mismo que las suspendidas en el aire durante mucho tiempo sin
poder caminar, a pesar de poder mover las patas. Asimismo, el sentido de orientacin de
las educadas en jaulas debera ser inferior al de las que pueden caminar libremente.
17. El adelantamiento de las fracciones de las reacciones sub- meta fue estudiado por
los discpulos de Hull (Lumley, 1931,1932; Spence, 1932; Spragg, 1933), aunque los
resultados fueron poco concluyentes.

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

389

mo miembro de la familia de hbitos de la figura 10.4. Las letras S y R


representan a los estmulos y respuestas; s se refiere a los estmulos
propioceptivos, mientras que rG y SD son, respectivamente, las
reacciones fraccionales anticipatorias de meta y el estmulo del impulso. Las lneas continuas simbolizan a las series innatas y las discontinuas a las series aprendidas.
Como podr apreciarse, el mecanismo rG-sG forma parte de los complejos reintegrativos de ambas series debido a que la reaccin fraccional anticipatoria de meta se ha condicionado al estmulo del impulso.
Fig.10.7. Competicin entre R1 y RI (Hull,1934a, 46)

La figura 10.7 representa la dinmica de fuerzas en una situacin


nueva que comienza con el estmulo S1 y cuyo estmulo del impulso es
SD. Si el animal llega a la meta por la va larga R1-R7-RG, y repite varias
veces la secuencia a fin de que pueda realizarse el condicionamiento
de rG a los estmulos S1 y SD, entonces, en virtud de este condicionamiento, el mecanismo rG-sG activar automticamente la primera respuesta (RI) de la serie ms corta.
En dicha figura puede verse cmo el estmulo sG es el punto de partida de dos tendencias excitatorias, la correspondiente a la primera respuesta de la serie larga (R1) y la de la primera de la serie corta (RI), con
unas fuerzas respectivas de 4 y 8 unidades, de acuerdo con el principio
del gradiente de meta. En consecuencia, al ser la ms fuerte, la respuesta RI saldr vencedora en la competicin e ir seguida de las restantes
de la serie, sin que sea precisa ninguna prctica o aprendizaje previo.
La nica prueba que Hull pudo aportar fue un experimento realizado unos aos antes en Johns Hopkins bajo la direccin de John B.
Watson (Johnson, 1913). Dos perros ciegos y un perro normal aprendieron a ir a la puerta de una caja orientada hacia el noroeste. Una vez
hecho esto, se cambi la posicin de la puerta, de modo que primero
se orientase hacia el nordeste y luego al sudeste. En ambos casos, el

390

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

perro normal slo necesit siete ensayos para ir directamente a la nueva posicin, mientras que los perros ciegos no fueron capaces de
hacerlo, al parecer, porque la falta de visin les haba impedido adquirir familias de hbitos locomotores. Los siete ensayos del perro normal
eran los precisos para que la reaccin fraccional anticipatoria de meta
pudiese condicionarse al punto de giro. Una vez establecido el condicionamiento, el estmulo de meta (sG) moviliz la secuencia de actos
correspondientes a la va ms corta.
Adelantamiento de las respuestas anteriores a la meta
Al final del artculo, bajo el epgrafe El concepto de las jerarquas
de familias de hbitos basadas en metas subordinadas, Hull propuso
una explicacin del experimento esgrimido por Tolman contra el reflejo condicionado (Tolman y Honzik, 1930a). Como se recordar, cuando las ratas encontraron la barrera en un punto de la va directa que
era comn a ella y a una segunda va algo ms larga, retornaron al
punto de partida y, en lugar de correr por la segunda va, marcharon
directamente a la va tercera, que era la ms larga de todas.
Ello fue debido, segn Hull, a que el adelantamiento de una fraccin
de la respuesta a la barrera, la reaccin fraccional anticipatoria de submeta, transport la inhibicin generada por la frustracin hasta el
comienzo de ambas vas, con la consiguiente evitacin de las mismas.
La explicacin era un tanto artificial, dada la enorme cantidad de
reacciones de sub-meta que podan adelantarse, pero no estaba exenta
de lgica. Como escribi Hull:
Una vez que se reconoce como proposicin general el principio del
transfer sobre la base de las familias de hbitos subordinados basado
en la naturaleza anticipatoria de las sub-metas, puede concebirse cada
meta subordinada con su familia de hbitos como teniendo muchas
metas de orden inferior, cada una con una jerarqua de familias de
hbitos de orden inferior y as sucesivamente. De este modo es obvio
que el principio del transfer puede descender casi indefinidamente
hasta los detalles ms pequeos del ajuste (Hull, 1934a, pgs. 146-147).

El adelantamiento de las reacciones fraccionales anticipatorias


de sub-meta explica la enorme flexibilidad de la conducta adaptativa, que
incluso en los hbitos ms rutinarios tiene un sitio para la espontaneidad.

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

391

La prueba de la verdad
En las notas de 1927, Hull haba comparado a la verdad con el punto geomtrico resultante de la interseccin de dos lneas. Cuanto mayor
sea el nmero de hbitos que convergen en la respuesta de meta, tanto
mayor ser la probabilidad de que sta sea verdadera.
Posteriormente, en unas ideas de marzo de 1930 sobre la lgica de
Whitehead, Hull aplic este principio al simbolismo y a la referencia
simblica. Los constructos fsicos, el ter y el calor, por ejemplo,
son equivalentes a las series mundanas porque evocan la misma respuesta a la que se llegara en el caso de poder observarlas. De ah que
la equivalencia fuese uno de los mecanismos por los que nuestras
ideas tienden a hacerse consistentes (I.B. XI, pg. 167).
En julio de 1930, cuando Spaulding le pidi que le dijese cmo poda
demostrar la falsedad de la respuesta 35 a la pregunta de cunto es
5x6, Hull le replic que la multiplicacin poda hacerse con dos hbitos
distintos: sumando cinco grupos de seis y contando seis grupos de cinco. Su coincidencia en el mismo resultado es la prueba de la verdad.
Poco despus, en las Notas del Simposio sobre Eddington18, Hull
consider a la teora cientfica como una serie de actos de estmulo
puro que concluyen con la prediccin de un hecho emprico. En este
caso el criterio de verdad es la coincidencia de los observadores. Si, por
ejemplo, todos los astrnomos contemplan el eclipse anunciado por la
teora, sta ser verdadera. En cambio, si las observaciones son discrepantes, entonces la teora deber ser modificada hasta conseguir la
plena coincidencia.
Hull trat del testimonio de los testigos en una nota de comienzos
de agosto de 1930, titulada Esquema del artculo sobre Dinmica del
smbolo orgnico19. El hecho de la coincidencia o no-coincidencia de
las series simblicas carece de importancia, porque stas representan
18. En las notas sobre Eddington (I.B. XII, pgs. 46-58), Hull dice que ste no comprende cmo puede decirse en un sistema fsico que 7x8 = 56 es verdadero y 7x8=65
es falso. Su respuesta es que la verdad o falsedad depende de la coincidencia o no coincidencia de las series simblicas en el mismo resultado.
19. La nota es la misma en la que Hull llama al pensamiento hermano del mundo por
el paralelismo existente entre las series simblicas y las del mundo externo (I.B. XII,
pgs. 78- 95).

392

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

a las experiencias subjetivas de las distintas personas. Lo que verdaderamente cuenta es la respuesta verbal que viene al final de las mismas, la cual s es verificable. Si dos sujetos responden rojo al mismo
estmulo visual, podemos concluir que sus recuerdos corresponden a
la realidad. Para el ajuste biolgico basta con que las series internas
coincidan en la misma reaccin de meta.
Hull crea que su teora era pragmatista porque enfoca el problema
de la verdad desde la perspectiva de la adaptacin biolgica, siguiendo los pasos de James, Dewey y dems pragmatistas americanos20.
Adems era conductista porque define a los smbolos del pensamiento
como movimientos internos o, mejor, actos de estmulo puro. Pero,
al no tratar expresamente de ella en sus escritos, la teora pas inadvertida dentro del conjunto de su obra.
2. LA INTELIGENCIA
En el captulo del razonamiento de los Principios, William James dio
un relieve especial a la asociacin por semejanza debido a su papel en la
operacin ms importante del razonamiento que es, como se recordar,
la deteccin del atributo esencial de un objeto o hecho emprico.
Veamos, por ejemplo, el silogismo todos los hombres son mortales
Pedro es hombre luego Pedro es mortal. Segn James, en la premisa menor separamos el atributo hombre de los dems atributos de
Pedro y despus, en la conclusin, le aplicamos a Pedro la caracterstica mortal propia de todo hombre.
La singularizacin del atributo esencial obedece a los mismos principios que la descriminacin sensorial, que es mucho ms fcil cuando las sensaciones se suceden unas a otras dentro del mismo campo
visual. Al parecer, el rpido oscilar de la atencin de una sensacin a
otra saca a la superficie los puntos de acuerdo y desacuerdo entre ellas.
20. En 1930, un estudiante le dijo a Hull que su teora es una forma de realismo. Segn
recuerda la escena: Una de las cosas ms interesantes que me dijo despus de resumirle
cmo opera mi sistema fue que le pareca que resultara ser una forma de realismo, ms
que de pragmatismo. Dudaba de mi pragmatismo porque (1) tengo una provisin para
el error y la deteccin del error, y (2) no hay ninguna tendencia al intuicionismo que, en
su opinin, es tpica del pragmatismo. S que sta es una caracterstica de las ideas de
Bergson, aunque nunca supuse que fuese tpico de Dewey y los pragmatistas americanos (I.B. XII, pg. 96).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

393

De la misma manera, la abstraccin del atributo esencial resulta


ms fcil cuando se dispone de una coleccin de objetos con el atributo en cuestin. Ahora bien, como la elaboracin de estas listas de casos
semejantes es muy fcil para las personas dotadas para la asociacin
por semejanza, James pens que ellas tendran que razonar mejor que
el resto de los mortales. La inteligencia analtica del cientfico, capaz de
detectar el ms leve rastro de semejanza entre los objetos ms dispares,
representa un estadio evolutivo superior al de la inteligencia intuitiva
del artista, que se limita a seguir los dictados de la semejanza.
Esta idea inspir la tesis doctoral de Hull y sus posteriores reflexiones introspectivas. As, cuando en julio de 1919 pens en una pipa
placebo para el experimento del tabaco, la analoga entre la pipa y el
motor de explosin le brind la solucin al problema de su construccin. Como escribi entonces:
Aqu el problema no consiste en delinear la conclusin despus de
conocidas las premisas, como en lgica, sino en introducir en la mente dos situaciones que tengan una relacin funcional (I.B. III, pg. 5).

El momento crtico en la solucin de un problema lo brinda la captacin de la semejanza entre dos objetos distintos. Una vez establecida, la solucin cae por su propio peso.
Los experimentos de Khler indicaban lo mismo desde la perspectiva de las relaciones medios-fines. Como se recordar, en los problemas
ms simples, los estmulos propioceptivos de la respuesta de coger la
fruta con un palo se parecen a los del cogerla con la mano, y esta similitud explica el transfer del aprendizaje. Pero en los problemas ms difciles, la solucin requiere unir en una totalidad nueva a dos hbitos
independientes. Como indic Hull en agosto de 1930:
Los verdaderos problemas de la teora del pensamiento llegan cuando suscitamos el problema de cmo opera el ensayo y error en los actos
de estmulo puro, dicho brevemente, cuando nos aproximamos a la
dinmica del hbito del simbolismo en la resolucin de problemas. Esto
es lo que en alguna ocasin he llamado relleno simblico de un hueco
de la experiencia entendiendo por tal a las respuestas a los estmulos
externos (I.B. XII, pg. 87).

394

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

En el conocimiento ordinario respondemos pasivamente a los estmulos, pero en la resolucin de problemas tenemos que construir
puentes de actos de estmulo puro para llenar los vacos del mundo
externo. Cmo construir esos puentes que nos llevan desde el estmulo inicial hasta el estmulo final?
Hull busc nuevamente la inspiracin en el captulo de los Principios en el que James habla de un conocimiento imperfecto de los
medios que llevan a la solucin. Dado que deseamos algo, pens, tendr que haber un estmulo de meta y un estmulo persistente del propsito. La mayora de las veces conocemos la meta simblica, lo cual
significa que conocemos la respuesta Rx del mecanismo convergente,
pero desconocemos los estmulos que la evocan. En cierto sentido,
conocemos y no conocemos la solucin21. Este conocimiento imperfecto se explica por el carcter fragmentario de las reacciones anticipatorias de meta, como vimos anteriormente.
Hull se pregunt a continuacin cmo podemos llegar hasta la respuesta de meta y esto le sugiri la idea de las picaduras de mosquitos.
Evidentemente, el dolor que producen debe tener una relacin directa
con la palabra mosquito, pero cul es el mecanismo de esta relacin?
Hull no supo responder a esta pregunta, al menos por el momento. Pero
unos meses ms tarde, a finales de 1930, la solucin se la brind el trabajo de Norman R. F. Maier sobre el razonamiento de las ratas (1929).
2.1. EL INSIGHT,

ENSAMBLAJE DE HBITOS

Los experimentos de este norteamericano prximo a las posiciones


de la Gestalt impresionaron vivamente a Hull, como lo revela esta carta suya del 24 de enero de 1931:
Quiero felicitarle entusisticamente por el trabajo presentado en su
monografa. Me parece que es uno de los pocos estudios que ha demostrado un principio fundamental... que yo me inclinara a formular
como sigue: Ud. ha demostrado fuera de toda duda, al menos en lo que
a m respecta, que cuando un animal posee los dos segmentos de lo que
puede ser una secuencia entera del hbito, el segundo segmento facili21. Dicho con palabras de Hull, James tambin se preocup del hecho de que podemos al mismo tiempo conocer y no conocer la solucin (I.B. XII, pg. 95).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

395

ta de alguna manera la emergencia del primer segmento adecuado de


entre una multitud de otras reacciones posibles evocadas con igual o
ms fuerza por el estmulo en el punto de origen... Lo que trato de decir
es que creo que este principio que Ud. ha derivado es ms bien nico
y abre un campo nuevo de experimentacin22.

El hecho de que el segundo segmento del hbito influya en la eleccin del primero abra nuevas perspectivas a la explicacin de la inteligencia.
Los experimentos de Maier
Norman R.F. Maier (1900-1977) acababa de doctorarse en Michigan
con una investigacin que haba iniciado en Berln bajo la supervisin
de Wolfgang Khler y la direccin de Tamara Dembo (1902-1993)23.
Con vistas a determinar si las ratas son capaces de ajustarse inteligentemente a las situaciones nuevas, propuso a estos animales unos
problemas parecidos a los de los monos de Khler. Les bloque el
camino a la comida situada en una esquina de una mesa rectangular y
la nica manera de acceder a ella era a travs de un laberinto cuya
entrada estaba en la esquina opuesta24.
En una etapa preliminar, las ratas pudieron correr libremente por la
mesa para familiarizarse con ella y aprendieron a correr por el laberinto situado en otro lugar distinto y sin ninguna relacin con la mesa. A
continuacin, una jaula de alambre cerr la va directa a la comida y el
laberinto fue puesto en la otra esquina de la mesa, de modo que las ratas
pudiesen entrar en l y correr hasta la comida. La mayora de los animales march sin vacilar hacia la entrada del laberinto en el momento
en que no pudieron utilizar la va directa porque se lo impeda la jaula.
22. Vase la carta del 24.01.1931 de Hull a N.R.F.Maier (The Maier, N.R. Papers,
Archives of the History of American Psychology, Box M49).
23. Norman R. F. Maier defendi su tesis doctoral en la Universidad de Michigan en 1928
bajo la direccin de John P. Shepard, el antiguo profesor de Hull. Posteriormente fue profesor de esa universidad y se especializ en la psicologa industrial y en las relaciones
interpersonales. Para sus aportaciones a la psicologa animal, vase Dewsbury (1993).
24. En Berln, Maier utiliz tres ratas y despus, en Michigan, ampli la muestra a seis
con vistas a una mejor cuantificacin.

396

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Segn Maier, esta conducta inteligente no poda explicarse con la


teora de la asociacin, porque en las carreras preliminares las ratas no
haban visto al laberinto junto a la mesa. La nica explicacin plausible es que unieron en una totalidad al hbito de orientacin adquirido
en dichas carreras y al hbito del laberinto. Dado que el razonamiento consiste en la unin de dos pautas o configuraciones, Maier concluy que las ratas eran capaces de razonar.
En las notas sobre la monografa de Maier de finales de 1930, lo
primero que hizo Hull fue preguntarse por el mecanismo de la unin.
Cmo es posible que el hbito del laberinto pueda influir en la conducta de las ratas, siendo as que fue adquirido por separado y sin ninguna relacin con la mesa?25
En un primer momento descart al estmulo del impulso y a la rG
porque las carreras por la mesa no fueron reforzadas con comida. Pero
despus pens que el laberinto era una de las muchas vas de acceso a
la comida y esto le llev a las jerarquas de familias de hbitos. Cuando
la frustracin debilita el hbito de ir directamente a la comida, se
moviliza el hbito del laberinto en su condicin de segundo miembro
de la jerarqua.
Sin embargo, las ratas no recibieron ningn refuerzo en la esquina
de la entrada del laberinto, por lo que difcilmente poda hablarse de
jerarquas de familias de hbitos. Hull resolvi esta dificultad cuando vio
que la entrada del laberinto tena una relacin directa con la comida de
la caja de meta, por lo que las reacciones fraccionales anticipatorias del
comer tuvieron que condicionarse a sus galeras. Cuando la rata no puede comer el alimento porque se lo impide un obstculo, se moviliza el
mecanismo rG-sG, y ste, a su vez, activa la conducta de ir al laberinto
perteneciente a la misma familia de hbitos.
Consciente de la importancia del hallazgo, Hull escribi a finales de
agosto de 1931: si soy capaz de deducir estos fenmenos, probable25. Las notas de Maier vienen a continuacin de otras escritas el 10 de diciembre de
1930. Comienzan con unos dibujos de la situacin experimental, acompaados del
siguiente comentario: Este es un caso claro de reacciones alternativas, una... ofreciendo
una realizacion rpida y la otra ofreciendo una ms lenta. La cuestin es cmo integra el
animal dos grupos de secuencias de hbitos, especialmente cmo un segmento posterior
conducente a la meta puede influir en la formacin del primero? (I.B.XII, pg. 168).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

397

mente habr tirado por tierra gran cantidad de las opiniones de la


Gestalt (I.B. XIII, pg. 18). Una vez ms, la clave de la inteligencia la
tena el mecanismo rG-sG.
Acto seguido, comenz la demostracin formal del artculo que
publicara unos aos despus con el ttulo de El mecanismo del
ensamblaje de segmentos de conducta en nuevas combinaciones aptas
para la solucin de problemas (Hull, 1935a).
La unin de los segmentos del hbito
El artculo comienza con el contraste entre la fecundidad del razonamiento y la esterilidad del silogismo. Segn Hull: La fertilidad, originalidad, inventiva, insight, uso espontneo de instrumentos o herramientas, est claro que estas cosas no residen en el silogismo (Hull,
1935a, pg. 219).
Para concluir que Scrates es mortal, partiendo de la premisa todos
los hombres son mortales, no se requiere ninguna perspicacia especial.
El silogismo es un proceso completamente mecnico, como lo demostraba la mquina de las falacias lgicas que construy en su juventud.
El momento crtico del razonamiento se produce en el instante mismo en que el sujeto encuentra las premisas de la conclusin. Dicho con
palabras de Hull: La solucin consiste en el ensamblaje del grupo particular de premisas que son relevantes para el problema en cuestin,
extradas del enorme almacn de materiales presumiblemente posedos
por los organismos ms verstiles y adaptativos (Hull, 1935a, pg. 220).
De ah su inters por explicar el mecanismo por el que las premisas aparecen unidas en la combinacin particular que conduce a la conclusin26.
Tomando como punto de partida los experimentos de Maier, Hull
introdujo algunas modificaciones, como, por ejemplo, que todos los
actos son reforzados, siendo as que no lo haban sido las carreras preliminares de las ratas sobre la mesa.
En la figura 10.8 puede apreciarse el hipottico experimento de
Hull. Las letras R, U, X y H representan cuatro cajas, todas con formas
distintas. Los suelos tambin son de materiales diferentes para facili26. La probabilidad de encontrar un determinado par de premisas en un grupo de cien
sera de uno por diez mil (Hull, 1934a, pg. 221).

398

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

tar la discriminacin de las respuestas de meta.27 La caja X contiene


alimento slido, mientras que las cajas U y H contienen agua.
Fig.10.8. Rplica del experimento de Maier (Hull,1935a, 222)

Las ratas aprenden las vas R-X y U-X bajo el impulso del hambre y
las vas R-U y RH bajo el impulso de la sed. A continuacin, se les deja
elegir entre RU y RH para determinar la fuerza de las tendencias.
El experimento propiamente dicho comienza con el bloqueo de la
va directa a la caja X. Entonces la rata tiene que elegir entre la caja de
la izquierda (U) y la de la derecha (H). Ambas contienen agua, pero la
primera (U) le permite ir a la comida de la caja X, mientras que la
segunda slo le ofrece agua. Si la rata es inteligente, elegir la primera.
Hull dio por supuesto el resultado y lo explic con unas deducciones basadas en el siguiente anlisis de los hbitos que intervienen
en el experimento:
1) El segmento RP-RQ-RX que termina en la caja X, cuyos estmulos son el impulso del hambre (SD) y los indicios visuales, olfativos y tctiles de la caja R, simbolizados por SR. La respuesta que
pone fin al impulso del hambre es RX.
2) La serie RU-RV-RW-RX, que comienza en la caja U y termina en
la caja X. Los estmulos son el hambre (SD), como en el caso
anterior, y la caja U (SU), mientras que la respuesta de meta es
la misma que en la primera serie (RX).
3) La serie RR-RS-RT-RU, que lleva a la caja U. El estmulo inicial
es SR, el mismo que en la primera, pero el estmulo del impulso
es la sed (SD). La respuesta de meta ser RU.
27. El suelo de la caja X era suave al tacto; el de la caja U estaba hecho con metales
punzantes, mientras que el de la caja H era de metal liso y la caja R tena el suelo de
goma (Hull, 1934a, pg. 222).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

399

4) La serie RE-RF-RG-RH, que termina en la caja H. Evocada por


los mismos estmulos que la serie precedente, sin embargo, la
respuesta de meta es diferente (RH).
Si las ratas se dirigen a la caja U y despus a la caja X, unirn ambos
hbitos en la serie RR - RS - RT - RU - RV - RW - RX. Ahora bien, Cmo
es posible que la eleccin del primer segmento del hbito (R-U) venga
determinada por el segundo (U-X)? Tal y como escribi Hull:
Si logramos responder a la pregunta no slo habremos aislado un
mecanismo importante y bsico de la inteligencia y del insight, sino
que posiblemente habremos avanzado en la comprensin de las formas ms elaboradas de razonamiento propiamente dicho en el que
juegan un papel fundamental las reacciones simblicas verbales (Hull
1935a, pg. 226)28.

Fig. 10.9: Tendencias de las cuatro series de hbitos


(Hull, 1935a, 225)

28. Hull prefiri centrarse en el organismo humano porque los resultados de Maier
haban sido cuestionados por Wolfe y Spragg (1934).

400

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Decir que los hbitos se unen en una Gestalt debido al estrs que
produce la frustracin de la va directa es una tautologa que no aade nada nuevo. El psiclogo est obligado a explicar el hecho de la
unin con unas deducciones basadas en unos principios slidamente
establecidos que en la explicacin de Hull sern los de la asociacin
estmulo-respuesta, tal y como operan en los experimentos del reflejo
condicionado29.
En la figura 10.9 pueden verse las tendencias excitatorias despus
del bloqueo de la va R-X. Como se apreciar, las dos primeras series
tienen la misma reaccin fraccional anticipatoria de meta, rX, que es
una fraccin de la respuesta de comer; la de la tercera serie es rU, un
componente de la respuesta RU, y la de la cuarta es rH, una fraccin
del acto de beber.
La figura 10.10 de la pgina siguiente representa las tendencias
excitatorias del estmulo SR en el momento del test. Hull incluye en el
primer complejo reintegrativo no slo a las reacciones fraccionales de
meta, sino tambin a las de sub-meta que, sin embargo, no aparecen
en los siguientes por razones obvias de claridad expositiva.
Como puede apreciarse, la respuesta correcta RR posee dos tendencias excitatorias, la del estmulo SR y la del estmulo sU, mientras que
la respuesta RE slo tiene la correspondiente al estmulo SR. La tendencia procedente de sU es debida al hecho de que RU es la primera
respuesta de la serie U-X conducente a la comida y, por esta razn, una
fraccin de la misma (rU) se adelanta en calidad de respuesta anticipatoria de sub-meta30. Gracias a este adelantamiento, la respuesta RR
sale victoriosa de la competicin y, una vez ejecutada y alcanzada la
caja U, el animal proseguir hacia la caja X.
29. En la nota 7, Hull escribi que ni en este trabajo ni en publicaciones anteriores ha
dado por supuesto que las conductas ms complejas se sintetizan a partir de unos reflejos que juegan el papel de piedras de construccin. Esto puede o no puede ser verdad.
Mi hiptesis de trabajo es que los principios de accin descubiertos en los experimentos de la reaccin condicionada valen para los procesos conductuales superiores. El trmino principios- del-reflejo- condicionado se refiere al locus del descubrimiento, ms
que al de la operacin de los principios (1935a, pgs. 227-228).
30. Hull justific el adelantamiento de las respuestas de sub- meta con las investigaciones de Spragg (1933,1934).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

401

Figura 10.10: Tendencias asociativas despus del bloqueo


de la va directa (Hull, 1935b,230)

A continuacin, Hull critic los experimentos de Khler por su


olvido de la historia de los aprendizajes previos de los animales y la falta de experimentos de control para descartar el azar. Con vistas a subsanar estas deficiencias, propuso un experimento con monos consistente en hacerles pulsar unos interruptores elctricos situados a distintas alturas de la pared utilizando como instrumento palos de distintas longitudes. Pero, una vez ms, se mantuvo en un plano estrictamente terico y no realiz ningn experimento de esa clase31.
Resumiendo lo dicho, la unin de los segmentos del hbito se realiza
gracias a la mediacin de las reacciones fraccionales anticipatorias de
meta y sub-meta. Decir como dice Maier que las ratas son capaces de
razonar es una cuestin de pura conveniencia, por lo que Hull prefiri
reservar el trmino para las operaciones con smbolos verbales.
2.2. LA ASOCIACIN POR SEMEJANZA E INTELIGENCIA
Las reacciones fraccionales anticipatorias de meta y las jerarquas de
familias de hbitos no eran principios primarios, sino deducciones derivadas de otros principios y, por esta razn, Hull no les prest mucha
atencin en los Principios de Conducta. Pero despus, en el segundo
volumen de la obra magna, les concedi un mayor protagonismo.
31. Los monos tenan que presionar unos interruptores situados a distintas alturas de
la pared. Primero utilizan un palo de 1 metro y despus otro de dos metros con un interruptor colocado a esa altura. A continuacin aprenden a construir un palo de 2 metros
uniendo dos de 1 metro. Una vez hecho esto, se les dan dos palos cortos, en lugar del
largo, para que presionen el interruptor con ellos. Segn Hull, este experimento poda
arrojar luz sobre la inteligencia de los nios y de los jvenes. Dicho con sus propias palabras: Es concebible que... las pistas obtenidas puedan arrojar valiosas indicaciones
para aumentar la validez de los tests en la prctica real (Hull, 1952b, pg. 236).

402

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Cuando, a finales de 1950, inici sus planes para el volumen de la


conducta del organismo individual, pens dedicarles un captulo para
explicar la atraccin de las metas, los incentivos, el propsito, las expectativas y anticipaciones cognitivas32.
A comienzos de 1951, proyect el captulo de la solucin de problemas y despus, el 17 de marzo, pens en un tercer captulo sobre
la abstraccin conceptual, probablemente influido por un artculo
reciente de W. Edgard Vinacke (1951). Pero una semana despus, el
24 de marzo, escribi que cuanto ms lo pienso, me parece ms claro que el desarrollo de los conceptos pertenece al tercer volumen de
la conducta social (I.B. XXVII, pg. 147). Porque es evidente que el
pensamiento conceptual est ntimamente vinculado al lenguaje.
El primero de aayo de 1951, Hull complet las deducciones del captulo del insight y durante los meses siguientes dio los ltimos retoques
al libro, que a finales de ao estaba prcticamente terminado.
Un Sistema de Conducta (Hull, 1952b) trata de las formas ms complejas de aprendizaje, como el ensayo y error, el aprendizaje discriminativo, el aprendizaje espacial y el insight. Los procesos cognitivos quedan en un segundo plano, como lo demuestra el hecho de que el captulo de las reacciones fraccionales anticipatorias de meta se centra casi
exclusivamente en el aprendizaje latente y las situaciones de doble
impulso. Los propsitos, ideas de meta y expectativas cognitivas quedan
relegados a una breve nota en la que se dice en relacin con el constructo
de Tolman que si no fuese por el hecho de que sus escritos... parecen
contrarios a un enfoque como el presentado en estas pginas, podramos
suponer que el sG anteriormente mencionado es un caso concreto del
estmulo cognitivo determinante inminente (sic) que media en la expectacin, es decir, rG - sG como la expectativa encubierta, y SG - RG como
la cosa esperada (Hull, 1952b, pgs. 151-152).
32. El 29 de diciembre de 1950, Hull traz un esbozo del captulo de las reacciones
fraccionales anticipatorias de meta del libro Sistema de Conducta (I.B.XXVII, 100).
Un poco antes, el 17 de diciembre, se plante la pregunta de cul era el papel de las rG
en el refuerzo (I.B. XXVII, pgs. 92-93) y respondi que Quiz la mejor manera de
esclarecer esta cuestin sea elaborar toda la teora de la rG desde sus fundamentos
(I.B.XXVII, pg. 95).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

403

En el fondo, las expectativas cognitivas de Tolman no eran muy distintas a las reacciones fraccionales anticipatorias de meta, el constructo con el que Hull explic las ideas de meta y los incentivos. Como
poda leerse al final del libro:
El estudio de este importante mecanismo automtico llevar probablemente a un conocimiento conductual detallado del pensamiento
y del razonamiento, que constituye el logro superior de la evolucin
orgnica. Es ms, el mecanismo rG - sG lleva de un modo estrictamente lgico a lo que formalmente fue considerado como el ncleo de lo
psquico: inters, planificacin, previsin, conocimiento previo, expectativa propsito, etc. (Hull, 1952b, pg. 350).

Esta apelacin al futuro era en cierto modo una confesin de impotencia, sobre todo despus de erigir al pensamiento en el ncleo central de la obra magna. A falta de resultados tangibles, Hull tuvo que
refugiarse en la esperanza de que, algn da, la teora de la conducta
llegara a desvelar los mecanismos del pensamiento. Pero no todo eran
vanas esperanzas, porque el captulo del insight representaba un primer paso en esta direccin.
El Insight locomotor
La explicacin del insight es sustancialmente la misma que la del
artculo de 1935, aunque Hull simplific el experimento de Maier, prescindiendo del bloqueo de la va directa y del impulso de la sed.
En la figura 10.11 puede verse el diseo del experimento. La rata
corre por la va J-K-L y en la caja L encuentra una abundante provisin de comida. Pasadas 24 horas, aprende las vas H1-I-J y H2-M-N
con un refuerzo alimentario ms pequeo.
Puesta en la caja H, tiene que elegir entre la va de la izquierda (H1I-J) y la de la derecha (H2-M-N). La primera es el segmento inicial de
la va que lleva a la racin grande de la caja L, mientras que la segunda lleva a la racin pequea33.
33. Hull aadi que para determinar las variaciones individuales habra que calcular
los porcentajes de respuestas correctas antes del entrenamiento. Si stos fuesen pequeos, por ejemplo, el 57%, entonces habra que recurrir a la estadstica.

404

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Fig. 10.11. Nueva versin del experimento (Hull, 1952b, 310)

La unin entre los hbitos H1IJ y JKL se realiza gracias a la caja J,


que es comn a ambos. Cuando la rata aprende el hbito JKL, la fraccin de la respuesta de comer el alimento grande (rGee) avanza hasta la
caja J y el estmulo propioceptivo (sGee) se condiciona a ella. Despus,
cuando corre por la va H1IJ, la fraccin rGee se adelanta hasta H1 y
favorece a la respuesta RH1, que en lo sucesivo tiene dos tendencias
excitatorias, la procedente de rGee y la de la reaccin fraccional anticipatoria del alimento pequeo (rGe) recibido en la caja J.
La figura 10.12 contiene lo esencial de la demostracin formal. La
primera seccin representa al hbito J-K-L, en cuyos complejos estimulares entra el estmulo de meta del alimento grande (sGee). En la segunda seccin, que corresponde a la va H1- I-J, el primer complejo estimular contiene los estmulos de las reacciones rGee y rGe. En cambio, el
hbito de la seccin tercera, H2-M-N, slo posee la tendencia excitatoria de rGe, por lo que la respuesta RH1 tiene ms fuerza y, debido a ello,
ser la elegida34. Dicho en forma de teorema: Si dos segmentos de hbitos locomotores establecidos por separado obtienen una meta ms grande cuando operan uno detrs de otro, tendrn una clara tendencia a operar as en la primera ocasin que se presente (Hull, 1952b, pg. 313).
34. Hull tambin tuvo en cuenta a las reaccciones fraccionales anticipatorias de submeta. Como escribi: Adems hay que contar con la presencia (no mostrada en el diagrama) de los estmulos procedentes de los suelos de las cajas, especialmente L, y de una
serie de reacciones anticipadas de sub- meta llevadas hacia adelante por las reacciones
de meta anticipadas procedentes de I, J, K y L en apoyo de RH1 (1952b, pg. 312).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

405

Fig 10.12: Reacciones fraccionales anticipatorias


de meta de los hbitos (Hull,1952b,312)

Hull incluy otro teorema sobre el ensamblaje de tres segmentos


del hbito basado en el mismo argumento del adelantamiento de las
respuestas de meta. El segmento que conduce al alimento grande
(rGee) se aprende como en el experimento de Maier. Ahora bien,
dada su coincidencia con el segmento intermedio, la rGee avanza
hasta el comienzo del mismo, que, a su vez, coincide con el final del
primer segmento, por lo que tambin se transfiere a l. Por tanto,
escribi Hull, tres o ms segmentos del hbito independientes pueden ensamblarse en una serie ordenada para la solucin de problemas, pero el mecanismo ser progresivamente ms tenue (1952b,
pg. 316). Las posibilidades del mecanismo eran prcticamente ilimitadas.
La seccin concluye con una hiptesis provisional en la que se establece la relacin de la inteligencia con la capacidad de transferir las
reacciones fraccionales anticipatorias meta desde una situacin tem-

406

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

poral a otra (1953b, pg. 317)35. Esta hiptesis sera desarrollada en el


apartado siguiente dedicado a los experimentos de Khler.

Uso inteligente de instrumentos


Hull contaba con dos nuevos experimentos realizados en los laboratorios de psicologa de primates de la Universidad de Yale. El primero,
titulado El uso del palo como herramienta en los chimpancs jvenes
(Jackson, 1942), demostraba que el juego con palos facilita el insight
de los monos al fortalecer los hbitos ms dbiles de las jerarquas. El
segundo, cuyo ttulo es La relacin de la experiencia previa con la solucin inteligente de problemas (Birch, 1945), insista en que los monos
que no han aprendido a manipular los palos en el juego son incapaces
de solucionar los problemas de Khler36.
Birch les dej jugar libremente con los palos, y lo primero que
hicieron fue cogerlos y llevarlos consigo, ya sea en la mano, ya en la
boca. Transcurrido algn tiempo, comenzaron a emplearlos para golpear el cuerpo de otro compaero y dems objetos distantes. Al final
del primer da, todos haban aprendido a utilizarlos para coger los
35. La hiptesis era provisional porque el experimento de Maier dejaba mucho que
desear desde el punto de vista metodolgico, lo mismo que los experimentos del
insight locomotor de Wolfe y Spragg (1934).
36. Los sujetos del experimento de Jackson (1942) fueron ocho monos, cinco con experiencia en el juego con palos y tres sin experiencia. Los primeros fueron capaces de
resolver los problemas porque, segn Jackson, haban aprendido a utilizar la combinacin palo- brazo-mano para coger los objetos que antes cogan con la combinacin brazo- mano, lo mismo que las ratas aprenden vas similares para llegar a la meta. El hbito principal de la jerarqua es la manipulacion de alimentos, puertas y dems objetos,
pero el juego con palos potencia los hbitos marginales y esto explica su utilizacin.
Birch (1945), por su parte, se pregunt si las conductas inteligentes no dependera de la
experiencia previa. Los sujetos fueron seis chimpancs jvenes con edades entre 4 y 5
aos (4 machos y 2 hembras), que vivieron al aire libre durante los ltimos 20 meses de
modo que pudiesen manipular las ramas cadas de los rboles. Tras un periodo de adaptacin, se enfrentaron con el problema de acercar la fruta con un palo en forma de T.
Slo dos pudieron resolverlo, aunque con mtodos diferentes. A continuacin, les dej
jugar con una docena de palos de distinto tamao. Al cabo de tres das, todos pudieron
resolver el problema porque haban aprendido a utilizar el palo como una extensin
funcional del brazo.

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

407

objetos situados fuera de su alcance. En este trnsito del uso manipulativo al uso instrumental de los palos Hull observ dos cosas:
1) Cuando el mono toca un objeto con el palo, lo ms probable es
que lo mueva, y el movimiento opera a modo de reforzador
secundario que transforma el acto en una reaccin fraccional
anticipatoria de sub-meta.
2) Los estmulos de los movimientos de tocar objetos con palos son
parecidos a los de tocarlos con los dedos. Los cambios de presin son similares, el palo y el dedo se ven como extensiones del
brazo y mano, la distancia visual del objeto disminuye a medida
que se aproxima, etc. Como escribi Hull:
La semejanza entre los estmulos generados por el palo y los
estmulos tctiles de la mano, por generalizacin del estmulo, tender a evocar en circunstancias manipulativas favorables los movimientos de brazo normalmente asociados con los movimientos de
mano que llevan al tocar (Hull, 1952b, pg. 320).

Como dijimos anteriormente, la generalizacin mediada por la estimulacin cinestsica explica la conversin del palo en una extensin
del brazo para alcanzar los objetos distantes37.
Birch dio a los monos unos palos-azada con forma de T, pero, en
opinin de Hull, ello no implicaba ninguna diferencia sustancial con
los experimentos de Khler, porque los estmulos crticos del mango
del palo son muy parecidos en ambos casos.
37. Hull insiste en las semejanzas entre los experimentos de Maier y Birch. El intento
de coger la fruta con la mano equivale a correr por la recompensa pequea; el coger y
comer la fruta, equivale a la serie del alimento grande; el coger el palo y arrastrar la fruta es lo mismo que unir los hbitos locomotores. Pero la similitud no es perfecta, porque
el juego con palos no tiene relacin con el alimento, mientras que todas las galeras llevan a la comida. Sin embargo, en la va directa a la comida (JKL), el estmulo de la respuesta anticipatoria de meta (sG) se condiciona a las respuestas. Por tanto, cuando la
visin del alimento inicia una reaccin anticipatoria de meta, aunque est a poca distancia de las barras de la jaula, las diferentes respuestas de sub- meta de la serie original
tendern a evocarse en su secuencia ms o menos habitual (Hull, 1952b, pg. 332). En
los monos tambin hay ensayo y error, porque el coger con la mano se debilita por extincin y la manipulacin de palos se refuerza por el xito, con la alternancia consiguiente.

408

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Una vez alcanzada la fruta con el palo, los monos la arrastran hasta ellos en virtud del principio del refuerzo secundario. Aunque es cierto que el palo no coge la fruta como lo hara la mano, sin embargo, los
monos han aprendido que lo primero que deben hacer en toda situacin nueva es tocar el objeto con el palo. Una vez hecho esto, lo ms
probable es que lo acerquen un poco hacia ellos, y esta disminucin de
la distancia visual es un reforzador de la respuesta de moverlo hasta
tenerlo finalmente al alcance de la mano.
Maier haba dicho que la unin de los segmentos del hbito no es
debida a la contigidad, dado que nunca se haban experimentado juntos. Pero la contigidad no es la nica forma de asociacin, ya que adems hay que contar con la semejanza, que en este caso viene dada por
la identidad parcial de las reacciones fraccionales anticipatorias de
meta. Dicho con palabras de Hull:
Esta identidad de elementos fraccionales anticipados es la que llena el vaco dejado por la falta de contigidad asociativa mencionada
por Maier. De modo que en un sentido nos vemos retornando a la asociacin por semejanza propuesta por William James hace unos cuarenta aos en su intento por explicar la racionalidad (Hull, 1952b,
pg. 325).

Como podr apreciarse, Hull vuelve a la nocin jamesiana que inspir su tesis doctoral, a saber, que la deteccin de semejanzas es la caracterstica principal de la inteligencia. En los experimentos de Khler, los
animales detectan la semejanza entre los estmulos de las reacciones
fraccionales anticipatorias de meta y ello explica el insight.
James haba considerado a la semejanza como un caso especial de
contigidad. Como se recordar, la larga duracin de los procesos nerviosos del primer asociado le permiten a ste vincularse a objetos muy
distantes en el tiempo y en el espacio. La base fsica de la asociacin
no est en los hechos externos, sino en la actividad persistente de los
tractos nerviosos.
Hull tambin puso el fundamento de la semejanza dentro del organismo, en los estmulos de las reacciones fraccionales anticipatorias de
meta y sub-meta que son parcialmente idnticos, a pesar de que las
situaciones externas no tienen nada en comn. Este constructo propo-

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

409

sitivo, junto con las jerarquas de familias de hbitos, contiene la clave de su explicacin de la razn e inteligencia humana.
La asociacin por semejanza tambin explica la construccin de
instrumentos nuevos, pero Hull no dedic ningn apartado a estos
experimentos y se limit a sugerir un estudio ms detenido de la generalizacin de la respuesta cuando se modifican las reacciones de meta.
Porque, segn escribi, tenemos la firme sospecha de que en el juego
con palos opera el mismo mecanismo que hemos descrito como
insight en el uso del palo-azada (Hull, 1952b, pg. 325).
El paso de los aos y la enfermedad haban hecho mella en su nimo
y ya no se senta con fuerzas para realizar estos experimentos. Como
escribi en febrero de 1951 a propsito de la unin de los segmentos del
hbito: Si yo fuese ms joven, iniciara una serie... de experimentos
sobre la unin de los eslabones de la cadena y las distintas condiciones
que favorecen o entorpecen dicha unin (I.B.XXVII, pg. 138).
En aquellos momentos en que vea prximo del final de sus das, su
preocupacin principal era comenzar cuanto antes el tercer volumen
de la obra magna.

3. EL FINAL DE UN CICLO
Las explicaciones del insight que acabamos de analizar sorprenden por su ingenuidad, a pesar de ir expresadas en el lenguaje formal
de las demostraciones geomtricas. La dinmica de la conducta humana es ms compleja que la representada por las tendencias excitatorias
e inhibitorias y, por otra parte, las series discretas de estmulos y respuestas no parecen representar adecuadamente la continuidad y fluidez de las organizaciones del hbito.
Hull fue consciente de esta dificultad en el verano de 1927, cuando
recopilaba los puntos principales de su teora mecanicista. Su primera
respuesta fue que la segmentacin vena dada por la naturaleza misma
del pensamiento, que se ve obligado a descomponer los continuos fsicos para poderlos manipular simblicamente. As, por ejemplo, dividimos el tiempo en horas, minutos y segundos, y el espacio en kilmetros, metros etc.

410

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

Pero esto no pareca adecuado para las organizaciones del hbito,


en las que, como escribi Hull, parece claro que el estmulo fluye en
una corriente continua sometida a constantes cambios. Naturalmente,
esto produce una accin constante; difcilmente podra dudarse de ello.
Parece requerir un nuevo sistema de representacin (I.B. X, pg. 26).
La ltima frase deja traslucir una cierta insatisfaccin con sus diagramas del hbito. Pero Hull no volvi a mencionarla en sus escritos,
probablemente por lo que acabamos decir sobre la naturaleza de los
hbitos simblicos del pensamiento. A pesar de que el sistema hunda
sus races en una concepcin del cerebro propia de la fisiologa del Siglo
XIX y John Dewey haba criticado la divisin del arco reflejo en unidades discretas (Dewey, 1896), Hull se mantuvo fiel hasta el final de sus
das al esquema del hbito que haba recibido de William James38.

La abstraccin intelectual
El captulo de la abstraccin intelectual representa la culminacin
de la Obra magna de Hull, el escrito que, dicho con sus propias palabras, iba a cerrar el ciclo de la obra de mi vida volviendo a sus orgenes (I.B. XXVII, pg. 144). En la tesis doctoral de los conceptos prescindi de la abstraccin conceptual para evitar que la atencin consciente se interfiriese en los experimentos. Pero esta precaucin no
tena sentido en el razonamiento, un proceso que por su misma naturaleza es consciente. Por esta razn, en el ocaso de su vida, Hull se dispuso a completar la tesis doctoral con una explicacin de las formas
superiores de abstraccin intelectual.
Una vez concluido Un Sistema de Conducta, el 9 de febrero de 1952,
proyect comenzar el volumen de la conducta social con un captulo
sobre los actos de benevolencia y malevolencia. Una semana despus,
el 15 de febrero, vio que estas conductas sociales requeran una buena
inteligencia para conocer las metas de los dems a partir de las propias, y ello le llev al pensamiento conceptual.
38. En 1948, Lashley critic esta concepcin del hbito en el Simposium Hixon, celebrado en el Instituto Tecnolgico de California (1951). Su intervencin, en opinin de
Gardner (1985), precipit la cada del conductismo.

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

411

Hull desempolv la tesis doctoral y su viejo Rignano de los das de


Wisconsin (I.B. XXVIII, pg. 67), que una vez ms le sirvi de gua en
sus reflexiones, junto con el artculo ya mencionado de Vinacke (1951).
En un primer momento pens que la abstraccin conceptual obedeca
a la ley de los concomitantes variables, tal y como haba dicho James,
pero despus la explic en funcin del aprendizaje discriminativo39.
Primero separamos la caracterstica general y despus la vinculamos a
la palabra que conduce a la respuesta correcta. De ah la necesidad de
un estudio ms detallado del lenguaje.
El 20 de febrero de 1952, examin los experimentos de Khler con
la idea de incluir los ms significativos en el captulo de las conductas
inteligentes, junto con el insight locomotor de las ratas y el test de
Binet. Adems ley los trabajos de Charles N. Cofer (1916-1998) y John
P. Foley (1910- 1995) sobre la mediacin verbal (Cofer y Foley, 1942) y
las palabras sinnimas (Foley y Cofer, 1942), que representaban una
primera aproximacin al estudio del lenguaje desde la teora del aprendizaje asociativo. Cmo puede mediar el significado en el proceso de
generalizacin?
El da 10 de marzo, escribe que los monos pueden realizar abstracciones mediante el sentido de la vista y unos das despus establece el paralelismo entre la inhibicin generada por los errores
cometidos en el uso de los palos y la inhibicin del aprendizaje discriminativo. Una semana despus, el 17 de marzo, se pregunta cmo
pueden abstraer los monos la nocin del palo como instrumento.
Probablemente porque lo utilizan en muchas actividades diferentes y
ello les sirve para coger los objetos que estn fuera del alcance de la
mano. Fuera del alcance de la mano es un concepto, pens Hull,
entendiendo por tal el conjunto de estmulos que evocan la accin de
manipular el palo.
El 26 de marzo, relacion el valor de un concepto con el estmulo
del impulso y su significado con la reaccin fraccional anticipatoria de
meta. Adems pens que el tema del habla subvocal poda dividirse en
los siguientes apartados:

39. Vase el esquema para el razonamiento (I.B. XXVIII, pg. 68).

412

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

1)
2)
3)
4)
5)

Lenguaje.
Actos de estmulo puro (accin de contar).
Habla consigo mismo solucin de problemas.
Lenguaje ideas abstractas.
Teora del uso de los smbolos del pensamiento, con una atencin especial a la lgica y a la lgica simblica40.

Inferencia concreta en el hombre


A finales de marzo, Hull plane escribir unos artculos sobre la
resolucin de problemas, la abstraccin generalizante y el razonamiento, con la intencin de incluirlos despus en el tercer volumen de
la obra magna, junto con el captulo de la benevolencia y la malevolencia. Mientras que los dos primeros seguan las lneas ya indicadas,
el tercero iba a abordar los siguientes temas:
1) El mecanismo por el que el estmulo de meta (sG) moviliza los
hbitos verbales que llevan a la solucin.
2) Cmo conocer que la solucin es la correcta.
3) Cmo derivar los principios de la lgica a partir del estudio de
la resolucin de problemas.
Hull revis la monografa de Karl Duncker (1903-1940) sobre el
pensamiento productivo (Duncker, 1945) con vistas al artculo de la
Resolucin de problemas humanos elementales (I.B. XXVIII, pg.
97). Este discpulo de Khler propuso a los estudiantes universitarios
unos problemas tcnicos que deban resolver en voz alta. Una vez analizados los protocolos, encontr que la solucin de problemas era un
proceso ordenado en el que el sujeto iba reformulando el problema en
trminos cada vez ms concretos de acuerdo con un principio general.
Estas reformulaciones no tenan nada de misterioso para Hull, dado
que eran debidas a la extincin de la formulacin precedente. Como lo
indicaban los experimentos del aprendizaje animal, las respuestas no
reforzadas por el xito se extinguen y son reemplazadas por las que les
siguen en la jerarqua de familias de hbitos41.
40. Vese el Libro de Ideas 28, pgs. 95-96.
41. Para la obra de Duncker, vese Gabucio, De la Fuente y Bidon-Chanal (1991) y tambin Newell (1985).

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

413

El 12 de abril, Hull decidi cambiar el ttulo del artculo. En lugar


de Resolucin de problemas humanos elementales lo llamara
Inferencia concreta en el hombre (I.B. XXVIII, pg. 101), y tomara
como punto de partida el captulo del insight de Un sistema de conducta, aunque con un mayor nfasis en la discriminacin verbal.
La inferencia era, segn sus palabras, una nueva clase de reaccin
generalizada que resuelve un problema, es decir, consigue una RG de
un modo nuevo o conduce a una RG nueva (I.B. XXVIII, pg. 102). La
definicin tena la ventaja de tratar como inferencias a los tanteos del
ensayo y error, pero dejaba en el aire muchos interrogantes. Por ejemplo, cmo puede el estmulo de meta conducirnos a las premisas simblicas? Cmo podemos llegar a la solucin de un problema partiendo de una definicin abstracta?
El 21 de abril, Hull defini a la inferencia como la generalizacin
de un hbito nuevo por, o a partir de, otros hbitos antiguos (I. B.
XVIII, pg. 103). La generalizacin estimular es una de las formas ms
obvias de inferencia, sobre todo cuando los estmulos son nuevos y no
los conocemos de antemano. Por otra parte, cuando la abstraccin
abarca a todos los casos posibles queda reducida al mnimo la posibilidad de una inferencia, pero tambin es muy pequea la posibilidad
de llegar a un nuevo descubrimiento.
En la formacin de conceptos interviene primero la generalizacin
del estmulo, pero despus el papel relevante le corresponde a la abstraccin verbal. Ahora bien, se pregunt Hull, cmo puede un concepto abstracto llevarnos a una proposicin o ley general? La respuesta a esta pregunta dependa de lo que denomin una complicacin
verbal y ello le condujo a la discriminacin conceptual.
Supongamos el concepto la oscilacin del pndulo es ms lenta
cuanto ms larga sea la suspensin. Dicho concepto se basa en la discriminacin de dos pndulos con la misma suspensin y otros dos con
distinta suspensin. Cada uno de los pares supone una situacin compleja: similar suspensin similar movimiento; distinta suspensin
distinta oscilacin. Hull pens que en las discriminaciones blanconegro hay un contraste entre responder y no-responder, pero tambin
es posible el contraste entre diferentes respuestas. Tal era el caso de la

414

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

tesis de los conceptos, en la que, segn escribi, la discriminacin del


concepto son las diversas respuestas (12). As, si se combinan varias
situaciones de todo o nada, tenemos varias respuestas diferentes. En la
discusin debera insistirse en esto... Si esto es verdad, las situaciones
de respuesta mltiple son interesantes: tanto las de todo o nada positivas como las negativas (I.B. XXVIII, pg. 104).
Con estas frases un tanto enigmticas, escritas un mes antes de su
fallecimiento, concluye el ltimo volumen de los Libros de Ideas.

4. CONSIDERACIONES FINALES
Una muerte prematura le impidi a Hull realizar el sueo de pasar
a la historia como el primero que llev el mtodo experimental al estudio del juicio y del razonamiento. A lo largo del libro hemos seguido las
vicisitudes de su obra magna, desde sus comienzos como un libro
sobre las jerarquas lgicas y el razonamiento hasta su transformacin
en un tratado sistemtico del aprendizaje y de la conducta adaptativa. Hemos visto cmo sus proyectos de hacer una carrera en el campo de la ingeniera se vieron frustrados por la enfermedad y cmo los
Principios de William James le introdujeron en la nueva ciencia psicolgica. Sus primeros trabajos escolares estuvieron marcados por los
escritos eugensicos de Davenport y Goddard, lo que explica su inters
por la inteligencia y la medida de las aptitudes humanas. En la
Universidad de Michigan comienza la obra magna con la tesis doctoral de los conceptos, un trabajo preliminar cuyo mtodo se inspira en
el de los estudios de la memoria de Ebbinghaus, y cuya interpretacin
terica debe mucho al conexionismo de Thorndike y a la nocin jamesiana de la asociacin por semejanza como caracterstica del genio. Sus
trabajos psicomtricos de Wisconsin se inscriben dentro de este inters
juvenil por la inteligencia, mientras que los experimentos de la hipnosis hunden sus races en otra experiencia ms temprana, a saber, la crisis que le provoc la Secta de los Santos durante su adolescencia.
Cuando vuelve al proyecto de la tesis doctoral en 1924, Hull busca la
inspiracin en la Psicologa del Razonamiento de Rignano (1923), un
filsofo evolucionista que explica este proceso en funcin de las ten-

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

415

dencias biolgicas ms bsicas del organismo. Ante la dificultad de llevar sus constructos al laboratorio, organiza un seminario sobre el conductismo, y es en este momento cuando entra en escena la Teora de la
Gestalt. Hull invita a Koffka a Wisconsin, lee los principales escritos
gestaltistas y se convence de la necesidad de una explicacin conductista del insight. Influido por las crticas de Koffka y Khler al conexionismo, renuncia a la teora de las conexiones nerviosas puntuales y
explica la equivalencia de los estmulos y respuestas con los mecanismos asociativos de las jerarquas de hbitos, las respuestas anticipatorias de meta y la respuesta comn a muchos estmulos. Adems elabora una teora de la ciencia que coincide con los filsofos del Crculo de
Viena en su nfasis en la sistematizacin terica. Aunque su pragmatismo est muy lejos del logicismo de los positivistas de Viena, Hull une
sus fuerzas al Movimiento de la Unidad de las Ciencias y busca la integracin de las ciencias sociales y de la conducta42.
La lectura de los Reflejos condicionados de Pavlov (1927) le lleva a
proponer una interpretacin funcionalista del condicionamiento en su
primer artculo terico (Hull, 1929d), iniciando con ello los escritos
orientados a la unificacin de las teoras de Thorndike y Pavlov.
Cuando conoce los experimentos de Tolman, piensa que ellos pueden
suministrarle las pruebas empricas que necesita para las reacciones
fraccionales anticipatorias de meta, el constructo con el que explica las
conductas propositivas.
Hemos visto tambin sus esfuerzos por formular una teora materialista del conocimiento basada en la nocin de acto de estmulo
puro y en el principio de la reintegracin temporal. Hull es un materialista convencido, pero el ambiente que se respira en el mundo acadmico es totalmente contrario al materialismo y, por otra parte, no
dispone de las herramientas conceptuales ms adecuadas para explicar el conocimiento. A diferencia de Tolman, cuyo conductismo estuvo abierto a los constructos de la Teora de la Gestalt, l se mantuvo fiel
a una teora del aprendizaje cuya fuente de datos principal era la experimentacin animal.
42. Para la participacin de Hull en el movimiento de la Unidad de la Ciencia vase el
libro ya mencionado de Smith (1986, pgs.187-195)

416

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

El xito de sus proclamas en favor del mtodo hipottico-deductivo


fue un acicate poderoso para elaborar los modelos formales del aprendizaje que tanta fama le dieron. A partir de 1935, perfecciona los postulados del sistema en los seminarios del Instituto y su elegante forma de
teorizar despierta la admiracin de los psiclogos ms jvenes. Pero este
nfasis en la formalizacin terica deja un tanto en el olvido a los mecanismos asociativos de los artculos cognitivos. As, en los Principios de
Conducta (Hull,1943a), prescinde de las reacciones anticipatorias de
meta porque no les puede conceder el estatus de leyes o principios primarios. Adems, considera al hbito en funcin de las conexiones receptor-efector, omitiendo el principio de las jerarquas, y propone una explicacin del refuerzo basada en la hiptesis de la disminucin del impulso. Aunque trata de subsanar estas lagunas en el segundo volumen de la
obra magna (Hull, 1952b), incluyendo a las reacciones anticipatorias
de meta en el principio del refuerzo, la imagen que ha quedado de Hull
es la de un terico de la reduccin del impulso.
Sin embargo, la teora del aprendizaje no fue la meta ltima de su
actividad cientfica. Como vimos en el captulo sexto, cuando se desenga del subjetivismo de los filsofos, tom la decisin de comenzar
por lo ms simple y elemental, las unidades bsicas de la conducta, y
dejar para despus la explicacin del pensamiento. Y cuando, despus
de un largo peregrinar por la teora del aprendizaje, abord de nuevo el
problema del insight no encontr otra explicacin que la propuesta
muchos aos antes por William James. La resolucin inteligente de
problemas depende en ltimo trmino de la captacin de las semejanzas entre los objetos y situaciones ms dispares de la experiencia.
Esta apelacin in extremis a la asociacin por semejanza de
James es significativa por cuanto que permite situar a su obra magna en una lnea de continuidad directa con el padre de la psicologa
funcionalista norteamericana. El funcionalismo de Hull no pas inadvertido a quienes estuvieron familiarizados con sus escritos. Por ejemplo, para Cofer y Apley es obvio que su pensamiento est prximo a
ciertos aspectos de la teora evolutiva y tiene una lnea de continuidad
con el nfasis en la adaptacin de la tradicin funcionalista de la
Psicologa Americana (Cofer y Apley, 1964, pg. 469). La insistencia
de los Principios de Conducta en el ajuste individual, junto con su n-

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

417

fasis en el organismo biolgico, justifican esta afirmacin. Hull no


renunci nunca al principio del refuerzo porque crea que las necesidades fisiolgicas jugaban un papel fundamental en la vida humana43.
Pero lo que los contemporneos de Hull no pudieron conocer fueron las numerosas referencias de los Libros de Ideas a los Principios de
Psicologa (James, 1890), tal y como hemos visto a lo largo del libro.
Adems del pragmatismo y de la psicologa de la adaptacin, Hull
encontr en William James la idea germinal de su tesis doctoral, el
esquema del hbito, la visin mecnica de la asociacin de ideas, el
punto de partida de sus introspecciones sobre la abstraccin, solucin
de problemas y razonamiento, la teora de la accin ideo-motora, etc.
Al recurrir a la asociacin por semejanza en su interpretacin del
insight, Hull introduca un factor de complejidad en el asociacionismo, cosa que el conductismo clsico no haba hecho. Siguiendo a
James, quien intent explicarla en funcin de los procesos nerviosos
subyacentes, busc una explicacin compatible con la psicologa del
estmulo y la respuesta que, en su opinin, era la que mejor representaba al punto de vista de la ciencia. De ah que sus esfuerzos por buscar en el organismo el fundamento fsico de la semejanza estn en una
clara lnea de continuidad con la obra del fundador de la psicologa
americana. La asociacin por semejanza fue para James una de esas
relaciones conjuntivas tan difciles de captar en la experiencia debido
a que son estados de conciencia transitivos en los que la corriente
fluye a una gran velocidad. Hull la interpret como el resultado del
transfer entre los hbitos que comparten la misma respuesta anticipatoria de meta, la cual es tan pequea que slo puede ser percibida por
los organismos inteligentes.
Uno podra preguntarse hasta que punto Hull fue un conductista,
dada esta herencia jamesiana y la enorme distancia que separa a sus
construcciones sistemticas del conductismo descriptivo de Watson.
Pero, como dijimos en el captulo noveno, estas diferencias no debe43. En su biografa de Hull, Gregory A. Kimble pone en su boca las siguientes palabras:
Aunque frecuentemente me llaman conductista, e incluso yo mismo lo hago muchas
veces, no soy un conductista en el sentido watsoniano del trmino Si recuerdas mi artculo de 1929 en la Psychological Review, vers que lo que realmente soy es un funcionalista, un funcionalista darvinista, podras decir (1991, pag. 218)

418

MECANISMOS ASOCIATIVOS DEL PENSAMIENTO

ran ocultarnos el hecho de que sus explicaciones del pensamiento tienen la misma fuente de origen en la teora motora de la conciencia de
James. Lo cual nos lleva a una consideracin ms general sobre la
naturaleza de las escuelas de pensamiento psicolgico.
Los funcionalistas americanos insistieron en que la psicologa no es
una ciencia pura, como pretenda Wundt, sino una disciplina aplicada
al servicio de la sociedad. El ejemplo ms claro de este enfoque prctico es el Instituto de Relaciones Humanas de la Universidad de Yale,
creado por un funcionalista tan eminente como James R. Angell. Ahora
bien, en una ciencia aplicada, la novedad y la originalidad de los conceptos, y de las tcnicas derivadas de ellos, juegan un papel importante
de cara a su aceptacin por la sociedad, y esto lleva a una exageracin
de las diferencias. En sus escritos privados, Hull admite muchas cosas
que no se atreve a expresar en pblico. Por ejemplo, no escatima elogios a los experimentos de la Gestalt, acepta los propsitos y cogniciones de Tolman, y coincide con muchas de sus crticas a la Ley del
Efecto. Pero una cosa es el mbito privado y otra muy distinta el mbito social en el que debe desempear la funcin de lder de una escuela
de pensamiento psicolgico que aspira a imponerse a las dems.
Cuando se consideran las distintas variedades de conductismo desde una perspectiva histrica, con la distancia que ofrece el paso del
tiempo, y una vez acallado el fragor de la batalla, cabe preguntarse si
las diferencias son tan grandes como aparecieron ante sus contemporneos. Probablemente las escuelas de la era de la desunin representan a distintos desarrollos del pragmatismo y del empirismo radical de William James. Al menos esto da pie a pensar un texto del mismo Watson, quien en su manifiesto dijo que el conductismo es el
nico funcionalismo lgico y consistente (Watson, 1913a, pg. 166).
Aunque Watson se est refiriendo al problema mente-cuerpo, en realidad expresa la conviccin de que estudiando las leyes de la conducta
se llegar ms fcilmente a la meta funcionalista de controlar y perfeccionar el ajuste individual al medio ambiente.
La obra magna incompleta de Hull nos ofrece un ejemplo ilustrativo de la ntima relacin entre la teora psicolgica y la sociedad. Hull
no pudo llevarla a buen trmino, entre otras razones, porque el clima
intelectual de la poca no le fue propicio. Ante la falta de respuesta a

RAZONAMIENTO Y RESOLUCIN DE PROBLEMAS

419

su tesis doctoral, y visto el inters despertado por el aprendizaje, se


entreg de lleno a la construccin de una teora formal que mereciese
el aplauso de sus contemporneos. En su afn por conquistar los primeros puestos de la profesin, utiliz la retrica y la propaganda,
como vimos a propsito de las controversias con Tolman, y ocult sus
verdaderas intenciones filosficas para no ser descalificado por el
establishment psicolgico. Pero estos excesos no empaan su rigor
lgico, ni tampoco su constancia en el esfuerzo por llevar adelante la
obra de su vida, incluso en aquellos momentos en que todo pareca ir
en contra de ella.
Las enfermedades hicieron mella en su capacidad de trabajo y sus
ltimos escritos carecen de la creatividad de la tesis doctoral. Al final
de su vida, Hull qued atrapado en el mundo pequeo de los complejos estimulares, las tendencias excitatorias e inhibitorias, los potenciales de reaccin, etc. El cientfico no puede escapar a las limitaciones
que le impone el marco conceptual construido por l, que en nuestro
caso fue altamente especulativo y no cont con la evidencia emprica
adecuada. Las mquinas inteligentes anunciadas por Hull no se hicieron realidad hasta algunos aos despus de su muerte. No sabemos
que habra ocurrido si hubiese conocido la teora del procesamiento de
la informacin y los modernos ordenadores digitales, pero lo cierto es
que su obra magna qued inconclusa porque careci de los instrumentos adecuados para llevarla a cabo.
Por otra parte, el curso de los acontecimientos en la filosofa de la
ciencia tampoco le fue propicio. Tras la crisis del positivismo lgico
propiciada por la publicacin de La Estructura de las revoluciones
cientficas (Kuhn, 1962), la idea de una ciencia objetiva acumulativa
dedicada nicamente a la bsqueda de la verdad fue muy cuestionada (Mackenzie, 1977) y la teora de la ciencia march por otros derroteros distintos.
Sin embargo, y a pesar de todas estas dificultades, la obra magna
de Hull merece un lugar en la historia, entre otras razones, porque
contina la tradicin pragmatista norteamericana y representa el
esfuerzo del conductismo por incluir dentro de sus dominios a una de
las caractersticas ms importantes del ser humano, a saber, la capacidad de pensar lgica y racionalmente.

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