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En

el ao 51 d.C., Roma se ha convertido en una ciudad demasiado


peligrosa, incluso para el emperador Claudio. La traicin acecha en cada
recodo, en cada callejuela, tras cada columna. Por si fuera esto poco, el
poder de un movimiento republicano clandestino, los Libertadores, ha
extendido sus tentculos por todas partes y parece que ha conseguido
infiltrarse incluso en la Guardia Pretoriana, y su propsito parece ser acabar
con la vida de Claudio. Llegados a este punto, el emperador decide poner el
asunto en manos del secretario imperial, Narciso. El enemigo ntimo de
Macro y Cato sabe que puede contar con la lealtad absoluta de esos dos
veteranos hacia Claudio, y que no pondrn reparos a una misin sumamente
arriesgada: infiltrarse en el cuerpo de lite romano, que apesta a corrupcin.
Macro y Cato no pueden ni imaginar lo que all encontrarn; pero si es la
muerte, no ser Narciso quien llore su prdida. Probablemente, desde el
gran clsico de Robert Graves no se escriba una novela tan absorbente y
vigorosa acerca de los tiempos del emperador Claudio. Sin duda, Claudio y
su tiempo es una etapa de la historia romana que nunca ha perdido el
inters, y en cierto modo, la ltima novela de Scarrow es una actualizacin
del gran clsico que le dedicara Graves, pues retrata la misma poca y
algunos de sus personajes, pero mediante una trama y con una prosa ms
moderna y propia de la mejor novela histrica de hoy. Las recientes visitas de
Scarrow a nuestro pas le han convertido tambin en Espaa en autor de
referencia en el mbito de la novela histrica.

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Simon Scarrow

Pretoriano
Serie guila - 11
ePub r1.1
Ignoto 28.12.14

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Ttulo original: Praetorian


Simon Scarrow, 2011
Traduccin: Montserrat Batista
Editor digital: Ignoto
Editor original: Escipin
ePub base r1.2

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Para Carolyn
Como siempre, mi primera deuda de gratitud es para mi esposa Carolyn,
que revis cada uno de los captulos completados a medida que se escriba
la novela, y que me aguanta cuando me meto absolutamente de lleno en el
relato.

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Personajes

En la Guardia Pretoriana:
Tribuno Balbo: a cargo del convoy de la plata.
Centurin Cayo Sinio: un hombre ambicioso que ataca a traicin.
Tribuno Burro: comandante de la tercera cohorte de pretorianos.
Centurin Lurco: prcticamente comandante a tiempo parcial de la sexta
centuria de la tercera cohorte.
Optio Tigelino: el subordinado frustrado de Lurco.
Guardia Fuscio: un recluta que se cree un veterano.
Prefecto Geta: comandante de la Guardia Pretoriana.

En el Palacio Imperial:
Emperador Claudio: un gobernante justo, aunque no siempre coherente.
Agripina: su esposa y sobrina, y madre de Nern.
Nern: un chico agradable con ambiciones artsticas.
Britnico: el hijo de Claudio, inteligente pero fro.
Narciso: secretario imperial e ntimo consejero de Claudio.
Palas: otro ntimo consejero del emperador y la emperatriz.
Sptimo: un agente de Narciso.

En Roma:
Cestio: el jefe de una banda de delincuentes, cruel y despiadado.
Vitelio: seductor empedernido hijo de un senador, antiguo enemigo de Macro y
Cato.
Julia Sempronia: la encantadora hija del senador Sempronio.

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Captulo I
Tras diez das de camino, el pequeo convoy de carros cubiertos cruz la frontera y
entr en la provincia de la Galia Cisalpina. Ya haban cado las primeras nieves en las
montaas del norte, que se alzaban imponentes por encima de la ruta y cuyos picos
nevados relucan brillantes contra el cielo azul. El invierno temprano haba tratado
bien a los hombres que marchaban con el convoy, y, aunque el aire era fro y
vivificante, no haba llovido desde que haban abandonado la casa de la moneda
imperial en la Narbonense. Una helada glacial haba endurecido el suelo, y las ruedas
de los carros pesadamente cargados avanzaron por l sin complicaciones.
El tribuno pretoriano al mando del convoy iba en su caballo a una corta distancia
por delante, y, cuando la ruta lleg a la cima de una colina, refren a su montura y le
hizo dar la vuelta. El camino se extenda frente a ellos en una larga lnea recta que
ondulaba sobre el paisaje. El tribuno vea con claridad la poblacin de Piceno, situada
a unos pocos kilmetros de distancia, y donde deba encontrarse con la escolta
montada enviada por la Guardia Pretoriana de Roma, el cuerpo de lite de soldados
cuyo cometido era proteger al emperador Claudio y a su familia. La centuria de
tropas auxiliares que haba escoltado a los cuatro carros por el camino desde la
Narbonense marchara entonces de vuelta a sus cuarteles, en la casa de la moneda, y
dejara que los pretorianos, con el tribuno al mando, protegieran al pequeo convoy
durante el resto del viaje hasta la capital.
El tribuno Balbo se dio la vuelta en la silla para mirar al convoy que marchaba
cuesta arriba, tras l. Los auxiliares eran germanos, reclutados de la tribu de los
queruscos, unos recios guerreros de aspecto feroz, con barbas desaliadas que
asomaban por entre las carrilleras de sus cascos. Balbo les haba ordenado llevar el
casco puesto mientras atravesaban las montaas, como precaucin contra cualquier
posible emboscada por parte de las bandas de salteadores que atacaban a los viajeros
incautos. No era muy probable que los bandidos se arriesgaran a atacar un convoy
como aqul, Balbo lo saba perfectamente. El verdadero motivo por el que dio la
orden fue para cubrir cuanto fuera posible el pelo barbrico de los auxiliares, y as
evitar alarmar a los civiles que encontraran a su paso. Por mucho que agradeciera que
a los auxiliares germanos, quienes deban su lealtad directamente al emperador, se les
pudiera confiar la vigilancia de la casa de la moneda, Balbo senta un desprecio muy
romano por aquellos hombres reclutados de las tribus salvajes del otro lado del Rin.
Brbaros mascull para s, y mene la cabeza.
l estaba acostumbrado al orden y el aseo de las cohortes pretorianas, y le haba
molestado que le ordenaran ir a la Galia a hacerse cargo de la ltima remesa de piezas
de plata de la casa de la moneda imperial. Tras muchos aos de servicio como
soldado de la guardia, Balbo tena una idea muy clara del aspecto que deba tener un
soldado, y, si lo hubieran destinado a una cohorte de auxiliares germanos, lo primero
que hubiera hecho habra sido ordenarles que se afeitaran esas malditas barbas para
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que parecieran soldados de verdad.


Adems, echaba de menos las comodidades de Roma.
El tribuno Balbo era un ejemplo tpico de su rango. Se haba alistado en los
pretorianos, haba servido en Roma y haba ido ascendiendo hasta que acept un
traslado a la Decimotercera legin en el Danubio, en la que sirvi como centurin
varios aos ms, para solicitar despus su reingreso en la Guardia Pretoriana. Unos
cuantos aos ms de servicio constante lo haban llevado a su nombramiento de
entonces, como tribuno al mando de una de las nueve cohortes de la guardia personal
del emperador. Dentro de unos cuantos aos ms, Balbo se retirara con una generosa
gratificacin, y aceptara un puesto administrativo en alguna ciudad de Italia. l
aspiraba a que fuera Pompeya, donde su hermano menor posea unos baos y un
gimnasio privados. La ciudad se hallaba en la costa, tena unas vistas magnficas a la
baha de Npoles y contaba con un conjunto decente de teatros, as como una buena
arena; adems, haba un buen nmero de tabernas que vendan vino barato. Exista
incluso la perspectiva de alguna pelea con hombres de la vecina ciudad de Nuceria,
pens con melancola.
Detrs de las primeras cinco secciones de auxiliares, venan los cuatro carros,
unos vehculos pesados tirados cada uno por diez mulas. Un soldado iba sentado en el
banco junto a cada uno de los carreteros, y tras ellos se extendan las cubiertas de piel
de cabra, fuertemente atadas por encima de los cofres cerrados que descansaban en el
lecho de los vehculos. Haba cinco cofres en cada uno de los carros, y cada uno de
ellos contena cien mil denarios recin acuados; dos millones en total, suficiente
para mantener a una legin entera durante todo un ao.
Balbo no pudo evitar un breve momento de especulacin sobre lo que podra
hacer con semejante fortuna. Pero apart de inmediato aquella fantasa. Era un
soldado. Haba jurado proteger y obedecer al emperador. Su deber era procurar que
los carros llegaran a las dependencias del Tesoro, en Roma. Apret los labios al
recordar que algunos de sus compaeros pretorianos entendan el concepto de deber
de un modo un tanto ms flexible.
Haca menos de diez aos que los miembros de la Guardia Pretoriana haban
asesinado al anterior emperador y a su familia. Cierto era que Cayo Calgula haba
sido un tirano que estaba loco de atar, pero a Balbo no se le ocurra un compromiso
ms solemne que un juramento. l segua desaprobando la eliminacin de Calgula,
aun cuando el nuevo emperador, elegido por los pretorianos, haba resultado ser
bastante mejor gobernante. El tribuno record que el ascenso de Claudio al poder
haba sido un asunto confuso. Los oficiales que haban asesinado a su predecesor
haban intentado devolver el poder al Senado romano. Sin embargo, en cuanto el
resto de sus compaeros se dieron cuenta de que sin emperador no haba Guardia
Pretoriana, con todos los privilegios que acarreaba el empleo, se apresuraron a buscar
un sucesor al trono, y Tiberio Claudio era el mejor situado. Endeble y tartamudo, tal
vez no fuera precisamente la figura ideal para representar al mayor imperio del
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mundo conocido, pero hasta el momento haba demostrado ser un gobernante justo y
efectivo, admiti Balbo.
Desvi la mirada hacia las ltimas cinco secciones de auxiliares germanos, que
marchaban detrs de los carros. Tal vez su aspecto no fuera el de unos soldados como
era debido, pero el tribuno saba que eran buenos en combate, y su reputacin era tal
que slo los bandidos ms temerarios se atreveran a atacar el convoy. En cualquier
caso, el peligro, aunque fuera poco, haba pasado cuando el convoy descendi hacia
el amplio y llano valle del ro Po.
Chasque la lengua, y apret las botas contra los flancos de su montura. El
caballo solt un breve resoplido, avanz con una sacudida y se puso al paso, y Balbo
lo dirigi de vuelta al camino, pasando junto a las filas de auxiliares que iban en
cabeza y alcanzando a su comandante, el centurin Arminio, hasta que volvi a
ocupar su posicin al frente del convoy. Haban ido muy deprisa. An no era
medioda, y llegaran a Piceno en menos de una hora; all deban esperar a la escolta
pretoriana, si es que an no haba llegado a la ciudad.
Se encontraban todava a unos tres kilmetros de Piceno cuando Balbo oy el
sonido de unos caballos que se acercaban. El convoy estaba atravesando un pequeo
bosque de pinos, cuyo intenso aroma llenaba el aire fro. A una corta distancia por
delante, un afloramiento rocoso ocultaba el camino ms all. Balbo record
instintivamente su poca en el Danubio, donde el truco favorito del enemigo era
atrapar columnas romanas en marcos reducidos semejantes a aqul. Fren su montura
y alz la mano.
Alto! Mochilas al suelo!
Los carros se detuvieron con un retumbo, y los auxiliares germanos se
apresuraron a dejar sus horcas de marcha cargadas con el equipo a un lado del
camino, y a cerrar filas a la cabeza y a la cola del convoy. Balbo se pas las riendas a
la mano izquierda, preparado para desenvainar la espada, y recorri con la mirada el
sotobosque en sombras, a ambos lados de la calzada. No percibi ningn
movimiento. El sonido de los cascos era ms fuerte y resonaba en la superficie dura
del camino pavimentado y en las rocas. Al doblar el recodo, apareci entonces el
primero de los jinetes que llevaba una capa roja de oficial. Su casco con penacho
colgaba de uno de los pomos de la silla de montar. Tras l, cabalgaban otros veinte
hombres que llevaban las capas blancas de los soldados de la Guardia Pretoriana
manchadas de barro.
Balbo dej escapar un fuerte suspiro de alivio.
Descansen!
Los auxiliares bajaron los escudos y las astas de sus lanzas, y Balbo esper a que
los jinetes se aproximaran. Su jefe aminor la marcha, puso el caballo al trote, y
luego al paso, durante los ltimos cincuenta metros.
Tribuno Balbo, seor?
Balbo mir al otro oficial con detenimiento. Su rostro le resultaba familiar.
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Cul es la contrasea correcta, centurin? pregunt.


Las uvas de la Campania ya estn maduras para la cosecha, seor
respondi el otro hombre con formalidad.
Balbo asinti con la cabeza al or la frase que esperaba.
Muy bien. Se supona que debas esperarnos en Piceno, centurin
Cayo Sinio, seor. Centurin de la segunda centuria, octava cohorte.
Ah, s Balbo recordaba vagamente a aquel hombre. Y bien? Qu est
haciendo aqu, en el camino?
Llegamos a Piceno ayer, seor. El lugar era como una ciudad fantasma. Casi
todo el mundo haba ido a un santuario cercano con motivo de algn festival local. Se
me ocurri venir cabalgando a su encuentro, y al de sus muchachos hizo un gesto
en direccin a los auxiliares germanos.
No son mos refunfu Balbo.
El caso es que vimos que se acercaban a la ciudad, seor, y bueno, aqu
estamos. Listos para escoltar los carros de vuelta a Roma.
Balbo observ al centurin en silencio durante un momento. A l le gustaban los
soldados que acataban sus rdenes al pie de la letra, y no estaba seguro de si aprobaba
que Sinio y sus hombres hubieran tomado la iniciativa de acudir a su encuentro all,
en el camino, en lugar de en la ciudad, tal como se haba establecido. Haca dos
meses, en Roma, se haban trazado unos planes muy claros para la entrega de la plata,
y todos los implicados deban obedecer las instrucciones. En cuanto los oficiales
empezaban a jugar despreocupadamente con las rdenes, los planes empezaban a
venirse abajo. Decidi que tendra unas palabras con el oficial al mando de Sinio
cuando regresaran al campamento pretoriano, situado fuera de las murallas de Roma.
Centurin Arminio! llam Balbo por encima del hombro. Conmigo!
El oficial a cargo de los auxiliares germanos avanz a toda prisa. Era un individuo
alto, ancho de espaldas y con un torso musculoso que a duras penas encajaba en su
armadura de escamas. Mir al tribuno, su barba rojiza refulga como el fuego bajo la
luz del sol.
Seor?
Balbo movi la cabeza en direccin a los jinetes.
La escolta de Roma. Ellos protegern los carros a partir de aqu. T y tus
hombres podis regresar a la Narbonense de inmediato.
El germano frunci el ceo y respondi en un latn con mucho acento:
Se supona que tenamos que hacer la entrega en Piceno, seor. Los muchachos
esperaban divertirse en la ciudad durante la noche, antes de emprender el camino de
regreso.
S, bueno, ahora ya no es necesario. Adems, dudo que a los vecinos les haga
mucha gracia que los invada una pequea horda de germanos. S cmo se comportan
tus hombres cuando beben un poco.
El centurin Arminio aguz la mirada.
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Me encargar de que no causen ningn problema, seor.


No lo harn. Te estoy ordenando que des media vuelta y marches de nuevo
hacia la Galia enseguida, acaso no me has odo?
El otro hombre asinti lentamente con la cabeza con evidente amargura. Entonces
salud a su superior con un brusco movimiento de la cabeza y se volvi hacia sus
hombres.
Recoged las mochilas! Preparaos para marchar! Nos toca volver a la Galia,
muchachos!
Algunos de sus hombres se quejaron, y uno de ellos solt un juramento en voz
alta en su idioma nativo, lo cual provoc una brusca reprimenda por parte del
centurin.
Balbo mir a Sinio y le dijo en voz baja:
No puedo permitir que una pandilla de brbaros peludos molesten a la gente
decente.
Por supuesto que no, seor asinti Sinio. Ya es bastante malo que los
germanos sean los encargados de vigilar la casa de la moneda y los convoyes de
plata. Debera ser un trabajo para verdaderos soldados, legionarios, o para una
cohorte de la Guardia.
Parece ser que el emperador no confa en nosotros dijo Balbo con pesar.
Demasiados oficiales superiores jugando a la poltica en los ltimos aos. Y el resto
de nosotros tenemos que aguantar con eso. De todos modos, no hay nada que
podamos hacer al respecto. Se irgui en la silla. Haz formar a tus hombres a
ambos lados de los carros. En cuanto los auxiliares se quiten de en medio, podemos
proceder.
S, seor. El centurin Sinio salud y se dio la vuelta para gritar las rdenes a
sus hombres. Mientras los germanos formaban malhumoradamente en una nica
columna al otro lado de los carros, los soldados montados dirigieron sus caballos a
sus posiciones, y las dos pequeas fuerzas no tardaron en estar listas para separarse.
Balbo se acerc al centurin Arminio para darle instrucciones antes de partir.
Tienes que regresar a la Narbonense tan rpido como te sea posible. Puesto que
no estar para vigilar a tus hombres, no dejes que causen problemas en ninguna
poblacin por la que pasis en el camino de vuelta. Entendido?
El centurin apret los labios y asinti con la cabeza.
Entonces puedes marcharte.
Sin esperar una respuesta, Balbo hizo girar a su caballo en la otra direccin y
trot de vuelta a la cabeza de la pequea columna, donde le esperaba el centurin
Sinio. Agit el brazo al frente, y dio la orden para que los jinetes y los carros
avanzaran. Con un chasquido de las riendas por parte de los conductores de los
carros, el convoy empez a moverse con un traqueteo y un profundo estruendo de las
pesadas ruedas con llanta de hierro. El ruido de los cascos de mulas y caballos se
sum al estrpito. Balbo sigui cabalgando sin volver la vista atrs, hasta que lleg al
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afloramiento rocoso. Entonces volvi la mirada y observ a la retaguardia de la


columna auxiliar, a unos cuatrocientos metros camino abajo, marchando pesadamente
de vuelta a la Galia.
Buen viaje! mascull para s.
Los carros, con su nueva escolta, siguieron el camino rodeando las rocas, y la ruta
recuper su direccin recta, a travs de otros cuatrocientos metros de pinar, hacia
Piceno. Balbo se sinti de mejor humor ahora que se haba librado de las tropas
germanas. Aminor el paso de su caballo hasta situarse junto al centurin Sinio.
Dime, cules son las ltimas noticias de Roma?
Sinio lo pens un momento, y respondi con una sonrisa divertida:
La nueva tortolita del emperador sigue aumentando su presin sobre el viejo.
Ah s? Balbo frunci el ceo al or la tosca referencia a Agripina.
S. En palacio se dice que Agripina le ha dicho a Claudio que se librara de sus
amantes. l no est muy entusiasmado, naturalmente. Pero sa es la menor de sus
preocupaciones. Recuerda al hijo de ella, Lucio Domicio? Est haciendo correr el
rumor de que el chico va a ser adoptado por Claudio.
Es lgico repuso Balbo. No tiene sentido hacer que el muchacho se sienta
excluido.
Sinio lo mir con una sonrisa divertida.
No sabe ni la mitad del asunto, seor. Agripina est presionando abiertamente a
Claudio para que nombre al joven Lucio su heredero.
Balbo enarc las cejas. Aqul era un acontecimiento peligroso; el emperador ya
tena un heredero legtimo, Britnico, el hijo que tuvo con su primera esposa,
Mesalina. Ahora habra un rival al trono. Balbo mene la cabeza.
Y por qu demonios iba a acceder a hacer eso el emperador?
Quiz su mente se est debilitando sugiri Sinio. Agripina afirma que lo
nico que ella quiere es que Britnico tenga un protector, y quin mejor para el
trabajo que su nuevo hermano mayor? Alguien que cuide de sus intereses despus de
que Claudio haya estirado la pata. Y ese da no est muy lejos. Al viejo se le ve flaco
como un palo, adems de frgil. De modo que, cuando se vaya, parece ser que los
pretorianos van a tener al joven Lucio Domicio como su nuevo jefe. Menuda
sorpresa, eh?
S respondi Balbo.
Guard silencio mientras consideraba las implicaciones de aquella astuta
maniobra. El hijo del emperador, Britnico, haba sido popular entre la Guardia
Pretoriana de nio; sola acompaar a su padre en sus visitas al campamento vestido
con un pequeo conjunto de armadura propio, y se empeaba en participar en la
instruccin y los ejercicios con armas, para diversin de los soldados. Pero aquel nio
era ahora un muchacho diligente, y atenda a sus estudios con devocin. Aun as,
pareca que el joven Britnico iba a tener que competir por el afecto de los
pretorianos.
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Hay ms, seor dijo Sinio en voz baja al tiempo que miraba por encima del
hombro, como para asegurarse de que sus hombres no le oan. Si es que le interesa
saberlo.
Balbo lo mir fijamente, preguntndose hasta qu punto poda confiar en el otro
oficial. En los ltimos aos, haba visto ejecutar a muchos por no vigilar la lengua, y
no tena ganas de unirse a ellos.
Hay algn peligro en or lo que tienes que decir?
Sinio se encogi de hombros.
Eso depende de usted, seor. O, para ser ms exactos, depende de dnde
radique su primera lealtad.
Mi primera y nica lealtad radica en mi emperador. Como la tuya, y la de todos
los hombres de la Guardia Pretoriana.
En serio? Sinio lo mir directamente y sonri. Hubiera pensado que un
romano sera primero leal a Roma.
Roma y el emperador son lo mismo replic Balbo secamente. Nuestro
juramento nos vincula por igual a ambos smbolos. Es peligroso decir otra cosa, y te
aconsejara que no volvieras a sacar el tema.
Sinio escudri al tribuno un momento, y luego apart la mirada.
No importa. Tiene razn, por supuesto, seor.
Sinio dej que su montura se rezagara, hasta que estuvo detrs de su superior. El
convoy lleg al extremo del pinar y sali a campo abierto. Balbo no se haba cruzado
con ningn otro viajero desde el amanecer, y no vea a nadie en la direccin de
Piceno. Entonces record lo que Sinio haba dicho sobre el festival. A una corta
distancia ms adelante, el camino descenda hacia un ligero pliegue en el paisaje, y
Balbo se estir en la silla al percibir movimiento entre unos arbustos enanos.
Ah delante hay algo le dijo a Sinio. Alz el brazo y seal. Lo ves? A
unos cuatrocientos metros al frente ms o menos, all donde desciende el camino.
Sinio mir en la direccin indicada, y neg con la cabeza.
Es que ests ciego, hombre? Est claro que ah hay algo que se mueve. S,
ahora lo distingo. Unos cuantos carros pequeos y mulas entre los arbustos.
Ah, ahora los veo, seor Sinio se qued mirando la depresin del terreno
durante un momento, y continu diciendo: Tal vez sea un tren de comerciantes que
ha acampado aqu
A esta hora del da? Y a tan poca distancia de Piceno? Balbo resopl.
No lo creo. Vamos, tenemos que echar un vistazo ms de cerca.
Hizo avanzar a su montura, cuyos cascos golpetearon contra el camino en
direccin a los arbustos que crecan al abrigo de la hondonada. Sinio hizo una sea a
la seccin de jinetes que iba en cabeza para que lo siguieran, y sali tras su superior.
A medida que Balbo se iba acercando, se dio cuenta de que haba varios carros ms
de los que haba pensado en un principio, y entonces distingui a unos cuantos
hombres agachados entre los arbustos. La preocupacin que haba sentido poco antes
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volvi en forma de unos pinchazos como de agujas heladas en la parte posterior de la


cabeza. Fren el caballo a un centenar de pasos del ms prximo de aquellos hombres
y de sus carros, y aguard a que los dems lo alcanzaran.
Esto no me gusta. Esos sinvergenzas no traman nada bueno, estoy seguro.
Sinio, prepara a tus hombres.
S, seor respondi el centurin en tono apagado.
Balbo oy el roce de una espada al ser desenvainada, y agarr las riendas con ms
firmeza mientras se preparaba para hacer avanzar a los guardias montados.
Lo siento, seor dijo Sinio en voz baja, al tiempo que hunda su espada en la
espalda del tribuno, entre los omoplatos. La punta cort la capa y la tnica, y atraves
la carne y el hueso penetrando hasta la espina dorsal. El impacto hizo que Balbo
sacudiera bruscamente la cabeza hacia atrs, al tiempo que soltaba un fuerte grito
ahogado y abra los dedos que, como garras que de pronto perdan fuerza, soltaron las
riendas. Sinio retorci la hoja con fuerza y luego la arranc de un tirn. El tribuno se
desmoron entre los pomos de la silla, con los brazos colgando sin fuerza a los
flancos de su caballo. El animal se sobresalt, y el movimiento desplaz al tribuno de
la silla de montar. Cay pesadamente al suelo y rod hasta quedar tendido de
espaldas. Miraba fijamente a lo alto con los ojos desmesuradamente abiertos, en tanto
que su boca se mova levemente.
Sinio se volvi hacia sus hombres.
Encargaos de los conductores de los carros, y luego traed los vehculos hasta
las carretas baj la mirada al tribuno. Lo siento, seor. Es un buen oficial y no se
merece esto. Pero tengo instrucciones.
Balbo intent hablar, aunque de sus labios no sali ni un solo sonido. Tena fro y,
por primera vez en aos, miedo. Cuando empez a nublrsele la vista, supo que se
estaba muriendo. Ya no tendra una vida tranquila en Pompeya, y lament no poder
volver a ver a su hermano. La vida fue desvanecindose rpidamente de sus ojos,
cuya mirada qued clavada en lo alto, mientas l yaca inerte en el suelo. A cierta
distancia camino abajo, se alzaron unos cuantos gritos de sorpresa, que fueron
acallados enseguida cuando ejecutaron sin piedad a los conductores de los carros. Los
carros y los hombres a caballo continuaron entonces hacia las carretas que
aguardaban. Sinio se dirigi a un hombre robusto que estaba detrs de l, y seal el
cuerpo del tribuno.
Cestio, ponlo a l y a los dems en uno de los carros. Quiero que dos hombres
se adelanten y monten guardia. Que otros dos vayan al recodo del camino, para
comprobar que esos auxiliares no hagan de las suyas y den media vuelta para tomarse
un permiso extraoficial en Piceno.
Los hombres de las carretas salieron de entre los arbustos y formaron los
vehculos en una lnea junto al camino. Siguiendo las instrucciones de Sinio, los
cofres se descargaron rpidamente de los carros para ser cargados en sus nuevos
vehculos: un cofre por carreta. En cuanto estuvieron bien sujetos se cubrieron con
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balas de tela barata, sacos de grano o fardos de trapos viejos. Soltaron los tirantes de
los tiros de mulas de los carros, y los animales se distribuyeron entre las carretas para
arrastrar la carga adicional. Una vez vacos, empujaron los carros hasta adentrarlos en
la maleza, rompieron las tapas de los ejes y sacaron las ruedas, de manera que se
vinieron abajo y quedaron fuera de la vista desde el camino. Llevaron los cuerpos a
una zanja embarrada, oculta entre los matorrales, tras lo cual los cubrieron con broza
cortada de los arbustos. Al final, los hombres se reunieron en torno a las carretas,
mientras Sinio y unos cuantos ms cortaban un poco ms de maleza para cubrir los
huecos entre los arbustos por los que haban pasado los carros, y barrer el rastro en la
hierba. Gracias al hielo, no haban quedado rodadas reveladoras en el suelo.
Con esto bastar decidi Sinio, que tir a un lado su manojo de ramas. Es
hora de cambiarse de ropa, caballeros!
Se despojaron a toda prisa de sus capas y tnicas, y las cambiaron por toda una
variedad de prendas de civil de estilos y colores diversos. En cuanto hubieron
guardado bien los uniformes, enrollados detrs de las sillas de montar, Sinio ech un
vistazo a los hombres. Asinti con la cabeza en seal de satisfaccin; tenan un
aspecto muy parecido al de los mercaderes y comerciantes que transitaban
habitualmente por los caminos entre los pueblos y ciudades de Italia.
Ya tenis vuestras instrucciones. Partiremos desde aqu en grupos separados.
En cuanto hayis dejado atrs Piceno, tomad las rutas que os han dado hacia el
almacn de Roma. Os ver all. Vigilad bien las carretas. No quiero que ningn
ladrn de poca monta encuentre por casualidad el contenido de estos cofres. Intentad
pasar desapercibidos, representad bien vuestro papel y nadie sospechar de nosotros.
Ha quedado claro? pase la mirada por los hombres. Bien. Pues que se pongan
en marcha las primeras carretas!
A lo largo de la hora siguiente, las carretas fueron abandonando la depresin del
camino una a una, o en grupos de dos o tres a intervalos regulares, intercaladas con
los jinetes. Algunas se dirigieron a Piceno, otras se desviaron en el cruce de caminos
que haba antes de llegar a la ciudad, fueron al oeste o al este, y siguieron una ruta
indirecta hacia Roma. An quedaba el rastro que dejaron las carretas y los cascos de
las mulas y caballos, pero Sinio dudaba que atrajeran la atencin de los viajeros que
iban y venan de Piceno.
El centurin asinti en seal de satisfaccin, condujo su caballo hacia el camino y
lo llev al paso, montndolo sin prisa hacia la ciudad. Pag el peaje a los guardias de
la puerta de la poblacin, y se detuvo en una taberna para tomar un cuenco de
estofado y una taza de vino caliente antes de proseguir el viaje. Sali por la puerta sur
de la ciudad, y tom el camino hacia Roma.
Era media tarde cuando vio una pequea columna de jinetes con capa blanca que
se acercaban cabalgando desde el sur. Sinio se cubri la cabeza con la capucha de su
desgastada tnica marrn para ocultar su rostro, y alz la mano a modo de saludo al
pasar junto a los guardias pretorianos que se dirigan al encuentro del convoy de la
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Narbonense. El oficial que iba a la cabeza de la escolta ignor altivamente el gesto, y


Sinio sonri al imaginar a aquel hombre explicando la desaparicin de los carros y
sus cofres de plata a sus superiores en Roma.

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Captulo II
Ostia, enero, 51 d.C.

El turbulento mar se mostraba gris, salvo all donde la fuerte brisa levantaba halos de
espuma blanca de las crestas de las olas que barran la costa. Arriba, el cielo estaba
cubierto por unas nubes bajas que se extendan ininterrumpidamente hacia el
horizonte. Una ligera y fra llovizna se sumaba a la deprimente escena, y no tard en
empapar el cabello oscuro del centurin Macro, pegndoselo a la cabeza mientras
contemplaba el puerto de Ostia. Aquel lugar situado en la desembocadura del Tber
haba cambiado enormemente desde la ltima vez que haba estado all, haca unos
cuantos aos, a su regreso de la campaa en Britania. Entonces el puerto haba sido
un desembarcadero expuesto para el trasbordo de cargamentos y pasajeros hacia y
desde Roma, situada a unos treinta kilmetros tierra adentro desde el delta del ro.
Haba unos cuantos muelles de madera que se proyectaban desde la costa para
procurar la descarga de las importaciones provenientes de todo el Imperio. Un flujo
un tanto menor de exportaciones sala de Italia, hacia las distantes provincias
gobernadas por Roma.
En aquellos momentos, el puerto sufra un enorme proyecto de desarrollo bajo las
rdenes del emperador como parte de su ambicin de fomentar el comercio. A
diferencia de su predecesor, Claudio prefera utilizar el dinero pblico para el bien
comn, antes que en lujos absurdos. Se estaban construyendo dos largos y colosales
diques, que se extendan como brazos titnicos para abrazar las aguas del nuevo
puerto. La obra continuaba sin descanso durante todas las estaciones del ao, y la
mirada de Macro se pos momentneamente en las miserables cuadrillas de esclavos,
que arrastraban bloques de piedra sobre rodillos de madera hacia el extremo de los
espigones, donde eran arrojados al mar. Bloque tras bloque estaban construyendo un
muro para proteger las embarcaciones del agua. Ms lejos, ms all de los diques, se
hallaba el rompeolas. El dueo de la posada en la que Macro se alojaba con su amigo,
Cato, le haba contado que cargaron de piedras uno de los barcos ms grandes jams
construidos, y que le haban dado barreno para que proporcionara la base del
rompeolas. Se haban arrojado ms piedras sobre el casco hasta completar el
rompeolas, y en aquel momento se estaban construyendo los niveles inferiores de un
faro. Macro distingua apenas las formas diminutas de los albailes en los andamios,
que trabajaban para completar otra hilada.
All ellos mascull Macro para s mientras arrebujaba los hombros en la
capa.
Durante los ltimos dos meses, haba dado aquel mismo paseo a lo largo de la
costa todas las maanas, y haba seguido el avance de la construccin del puerto cada
vez con menor inters. El puerto, al igual que tantos otros lugares de ese tipo, contaba
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con su complemento de mesones bulliciosos prximos a los muelles, que se


aprovechaban de una clientela de marineros que acababan de cobrar al final de una
travesa. La mayor parte del ao habra all muchos personajes interesantes con los
que Macro podra disfrutar de un vaso de vino e intercambiar historias. Pero durante
los meses de invierno, pocos barcos se hacan a la mar, de manera que el puerto
estaba tranquilo y los mesones slo eran frecuentados por unos cuantos personajes
que necesitaban beber algo. Al principio, Cato se haba mostrado muy dispuesto a
compartir con l unas cuantas jarras de vino caliente, pero el joven haba estado
dando vueltas al hecho de que la mujer con la que tena intencin de casarse se
encontraba a un da de marcha de distancia en Roma, aunque las rdenes que haban
recibido del palacio imperial prohiban estrictamente a Cato que la viera, o que le
hiciera saber siquiera que estaba en Ostia. Macro sinti lstima por su amigo. Haba
pasado casi un ao desde la ltima vez que Cato haba visto a Julia.
Antes de llegar al puerto, Macro y Cato haban estado sirviendo en Egipto, donde
Cato se haba visto obligado a asumir el mando de una fuerza improvisada de
soldados para repeler a los invasores nubios. Haba sido un asunto muy reido,
reflexion Macro. Haban regresado a Italia con toda la esperanza de ser
recompensados por sus esfuerzos. Cato se mereca que confirmaran su ascenso a
prefecto, al igual que Macro mereca elegir la legin que quisiera. En vez de eso,
despus de rendir informe a Narciso, el secretario imperial, en la isla de Caprea, los
haban enviado a Ostia a la espera de nuevas rdenes. Se haba descubierto una
reciente conspiracin para deponer al emperador, y el secretario imperial necesitaba
que Macro y Cato lo ayudaran a ocuparse de la amenaza. Narciso les haba dado
rdenes explcitas. Deban permanecer en Ostia, alojndose en la posada con nombres
falsos, hasta que les dieran ms instrucciones. El posadero era un liberto que haba
servido en el palacio del emperador en Roma, antes de ser recompensado con su
libertad y una pequea gratificacin que le haba bastado para montar un negocio en
Ostia. El secretario imperial confiaba en l para que cuidara de los dos huspedes sin
hacer preguntas. Era imprescindible que su presencia se mantuviera en secreto para
todo habitante de la ciudad. No haba sido necesario que Narciso nombrara a Julia
Sempronia. Cato haba entendido perfectamente lo que quera decir, y contuvo su
frustracin durante los primeros das. Pero los das se fueron alargando hasta que
pas un mes, luego dos, y seguan sin saber nada de Narciso, por lo que el joven
oficial estaba al lmite de su paciencia.
La nica informacin que Narciso les haba dado era que, en el complot contra el
emperador, se hallaba implicada una organizacin misteriosa de conspiradores que
queran devolver el poder al Senado. Al mismo Senado que haba sido responsable de
llevar a la Repblica a dcadas de sangrienta guerra civil tras al asesinato de Julio
Csar, pens Macro con amargura. No se poda confiar el poder a los senadores. Eran
demasiado propensos a jugar a la poltica, y prestaban escasa atencin a las
consecuencias de sus juegos. Haba unas pocas excepciones honorables, por supuesto,
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continu cavilando Macro. Hombres como el padre de Julia, Sempronio, y como


Vespasiano, quien haba estado al mando de la Segunda legin en la que Macro y
Cato haban servido durante la campaa en Britania. Ambos eran buenos hombres.
Macro dirigi una ltima mirada a los esclavos que trabajaban en el rompeolas, y
se puso la capucha de su capa militar. Dio media vuelta, y emprendi el regreso por el
sendero costero hacia el puerto. All tambin haba indicios de la remodelacin de
Ostia. Varios almacenes de grandes dimensiones haban aparecido detrs del nuevo
muelle, y an haba ms en construccin en la zona en que el antiguo barrio portuario
haba sido destruido para dejar paso a los nuevos proyectos de edificacin. Macro se
dio cuenta de que, cuando la obra estuviera acabada, sera un magnfico puerto
moderno. Otra prueba ms de la riqueza y el poder de Roma.
El sendero se una al camino que llevaba al puerto, y los clavos de hierro de las
suelas de las botas militares de Macro sonaron ruidosamente en la superficie
pavimentada. Pas por la puerta intercambiando un breve saludo con el centinela, que
no era tan tonto como para pedirle el peaje de entrada a un legionario. Una de las
ventajas de ser soldado era la exencin de algunas de las normas triviales que
gobernaban las vidas de los civiles. Y era lo ms justo, pens Macro, puesto que era
el sacrificio de los soldados lo que haca posible la paz y prosperidad del Imperio.
Aparte de los mamones indolentes que tenan el chollo de un puesto de guarnicin en
algn lugar tranquilo y atrasado como Grecia, o de esos petimetres gilipollas de la
Guardia Pretoriana. Macro frunci el ceo. Les pagaban la mitad ms que a los
hombres de las legiones, y lo nico que tenan que hacer era vestirse de gala para
alguna que otra ceremonia y encargarse de eliminar con eficiencia a los que eran
sealados como enemigos del emperador. Tenan muy pocas posibilidades de entrar
en servicio activo. Dicho lo cual, Macro los haba visto en accin una vez, en
Britania, durante el breve viaje que hizo el emperador para atribuirse el mrito del
xito de la campaa. Macro admiti a regaadientes que, en aquella ocasin, haban
luchado muy bien.
La calle estaba bordeada por bloques de apartamentos, de unos tres o cuatro pisos
de altura, que ocultaban la luz del da, ya plida de por s, e imponan una fra
penumbra a lo largo de la ruta que conduca al corazn de la ciudad. Al llegar al cruce
del que partan las calles hacia los otros barrios de Ostia, Macro torci a la derecha y
tom la larga va pblica que atravesaba el centro del puerto, donde los templos
principales, los baos ms lujosos y el Foro se apiaban unos contra otros como si se
empujaran para ser el establecimiento ms prestigioso. Era da de mercado, y la calle
principal estaba llena de movimiento, con los comerciantes y los funcionarios
municipales apresurados en sus asuntos. Una fila de esclavos encadenados por el
tobillo, de camino a los recintos de confinamiento o al mercado de esclavos,
avanzaban arrastrando los pies por el borde de la calle, bajo la atenta mirada de unos
cuantos guardias fornidos armados con garrotes. Macro cruz el Foro, que se
extenda a ambos lados de la va, y luego se meti en una calle lateral en la que vio la
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imponente fachada con columnas de la Biblioteca de Menelao, donde haba quedado


en encontrarse con Cato. La biblioteca se la haba regalado a Ostia un liberto griego
que haba hecho su fortuna importando aceite de oliva. Estaba bien abastecida, con
una eclctica variedad de libros dispuestos en los estantes de un modo igualmente
eclctico.
Macro se quit la capucha al subir desde la calle por la corta escalera que
conduca a la entrada de la biblioteca. Nada ms entrar, haba un funcionario sentado
frente a una sencilla mesa de madera al calor de las llamas de un brasero. El hombre
entrecerr los ojos con desconfianza al ver a un soldado.
Puedo ayudarle en algo, seor?
Macro se enjug el sudor de la frente y asinti.
Estoy buscando a alguien. A un soldado, como yo.
En serio? el empleado enarc una ceja. Est seguro de que es este el
lugar, seor? Esto es una biblioteca.
Macro se lo qued mirando fijamente.
Ya lo s.
Si me permite la sugerencia, seor, tal vez tuviera ms suerte buscando a su
compaero en alguno de los mesones cercanos al Foro. Creo que ese tipo de
establecimientos son ms populares entre los soldados que esta biblioteca.
Confa en m, qued con mi amigo en encontrarnos aqu.
Bueno, no es aqu donde normalmente se encuentran los soldados, seor
insisti el funcionario con sequedad.
Cierto, pero es que mi amigo no es el tpico militar dijo Macro con una
sonrisa. As pues, lo has visto? Limtate a responder a la pregunta, vale? No es
necesario que me mires por encima del hombro, al menos si te gusta tu cara tal como
est.
El funcionario se dio cuenta de que aquel visitante fornido de semblante duro no
iba a aceptar ms evasivas.
Carraspe y alarg la mano para coger una tablilla encerada y un estilo, como
para dar a entender que haba sido interrumpido en el proceso de llevar a cabo alguna
tarea burocrtica compleja y vital.
Entr de servicio hace muy poco, seor. Si su amigo est aqu ya debe de haber
entrado, porque yo no lo he visto y no tengo ni idea de dnde podra estar. Sugiero
que entre y lo compruebe usted mismo.
Entiendo contest Macro sin alterarse. Permaneci un momento donde
estaba y entonces se inclin sobre la mesa y dej que el borde de su capa cayera sobre
la tablilla del empleado. El hombre se qued inmvil y alz la mirada con
preocupacin.
Seor?
Un comentario de despedida gru Macro. No es necesaria esta
hosquedad, muchacho. Vuelve a tratarme as, y puede que confunda tu bonita
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biblioteca con un mesn de mala muerte, no s si me entiendes.


El funcionario trag saliva.
S, seor. Le pido disculpas. Por favor, sintase con toda libertad de disfrutar a
su antojo de las instalaciones de la biblioteca.
Lo ves? Es igual de fcil ser educado que actuar como un completo hijo de
puta, eh?
El hombre ech un vistazo en derredor con nerviosismo para ver si alguno de sus
colegas se encontraba por all, pero estaba solo. Mir con cautela al soldado que tena
frente a su mesa.
S, seor. Como usted diga.
Macro se apart y se frot las manos para calentrselas. Albergaba un odio
perdurable por los insignificantes funcionarios del mundo, que no parecan servir a
otro propsito ms que al de estorbar a aquellos que s tenan acciones tiles que
llevar a cabo.
La biblioteca tena un amplio vestbulo de entrada, con dos puertas que
comunicaban a cada lado y otra justo enfrente de la entrada. Tras una breve pausa,
Macro tom el camino de en medio, y sus pasos resonaron en las altas paredes. Entr
en una sala alargada cubierta de estantes llenos de rollos. El techo, que se alzaba a
unos nueve metros del suelo embaldosado, se haba pintado con escenas nuticas que
quedaban iluminadas por unas ventanas estrechas situadas en lo alto. Una fila de
mesas y bancos recorra el centro de la sala principal de la biblioteca, y, puesto que
an era temprano, en una maana fra como aquella slo haba tres hombres
presentes, dos ancianos encorvados sobre un rollo que mantenan una discusin en
tono apagado, y la inconfundible figura delgada de Cato con su capa militar. Estaba
sentado en el extremo opuesto de la sala, donde un dbil haz de luz proporcionaba
una iluminacin apenas adecuada para las anchas hojas de papiro que tena frente a
l.
El fuerte repiqueteo de las botas de Macro hizo que los dos ancianos
interrumpieran su discusin y miraran con mala cara al recin llegado, que haba
perturbado la calma habitual de la biblioteca. Aunque Cato, que sin duda haba odo
el sonido de las botas de su amigo, sigui leyendo hasta que tuvo a Macro casi
encima; entonces puso el dedo en el papiro para sealar por dnde iba, y levant la
vista. El joven oficial estaba plido y pareca cansado, y observ a Macro sin el
menor atisbo de expresin mientras ste tomaba asiento en el banco frente a l. Cato
haba recibido una herida grave en la cara cuando estuvieron en Egipto, y una lnea
blanca de tejido cicatrizado se extenda entonces desde su frente, cruzaba su entrecejo
y le bajaba por la mejilla. Era una cicatriz bastante espectacular, pero de hecho no
haba desfigurado demasiado sus rasgos. Macro pensaba que era una marca de la que
uno deba sentirse orgulloso. Algo que distinguira a Cato de otros oficiales sin
experiencia al servicio del emperador, y que lo destacara como el veterano aguerrido
en que se haba convertido desde que se incorpor a la Segunda legin siendo un
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recluta enclenque, unos ocho aos atrs.


Encontraste lo que buscabas? Macro seal las hojas que Cato tena
enfrente, y luego hizo un gesto en direccin a los estantes abarrotados que cubran las
paredes. Hay lectura ms que suficiente para mantenerte ocupado, eh? Debera
ayudarte a olvidar tus penurias.
Para qu, eso es lo que me pregunto Cato alz la mano libre y se frot
ligeramente la mejilla all donde terminaba su cicatriz. Ya casi llevamos dos meses
sin saber nada de Narciso.
Cato haba enviado un mensaje al secretario imperial por mediacin del posadero,
solicitando saber por qu Macro y l tenan que permanecer en Ostia. La respuesta
haba sido lacnica, y sencillamente les deca que esperaran. El aburrimiento de Cato
por la estancia forzada en el puerto se alternaba con una intensa furia por el hecho de
que le impidieran ver a Julia. Aun as, la perspectiva de la reaccin de la muchacha al
ver su cicatriz lo atormentaba. La aceptara y volvera a acogerlo en sus brazos? O
se echara atrs con repugnancia? Lo peor de todo era que Cato tema que se
compadeciera de l, y que slo aceptara casarse llevada por la conmiseracin. La
mera idea lo pona enfermo. Y, adems, hasta que no volviera a verla no sabra su
reaccin. Y tampoco poda prepararla para el encuentro, puesto que Narciso le haba
prohibido que se pusiera en contacto con ella.
Qu ests leyendo? Macro interrumpi sus pensamientos.
Cato se centr.
Es un ejemplar de la gaceta de Roma. He estado ponindome al da de los
acontecimientos en la ciudad durante los ltimos meses, para ver si hay algn indicio
de qu es lo que Narciso necesita de nosotros.
Y?
Nada que llame la atencin. Slo la habitual retahla de ceremonias, anuncios
de nombramientos y nacimientos, matrimonios y muertes de los grandes y buenos.
Haba una mencin del senador Sempronio. El emperador lo elogi por sofocar la
revuelta de esclavos en Creta.
Supongo que no mencionarn nuestra participacin en ese asunto dijo Macro
pensativo.
Desafortunadamente, no.
Menuda sorpresa. Alguna otra cosa digna de mencin?
Cato baj la mirada a las hojas que tena delante, y neg con la cabeza.
Nada importante, a no ser revolvi las hojas echndoles un breve vistazo,
hasta que sac una de ellas. Aqu est. Un informe con fecha de hace dos semanas,
en el que se anuncia que uno de los oficiales de la Guardia fue atacado y asesinado
por unos bandidos cerca de Piceno. No han encontrado a los bandidos Deja una
viuda afligida y un hijo joven, etctera Cato alz la vista. Eso es todo.
No parece que eso tenga nada que ver con que nosotros estemos aqu dijo
Macro.
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Supongo que no. Cato se reclin en el asiento y estir los brazos, al tiempo
que daba un gran bostezo. Al terminar, se apoy en los codos y mir a Macro. Otro
da en la maravillosa ciudad de Ostia, entonces. Qu podemos hacer para
entretenernos? No hay nada en el teatro. Hace demasiado fro para ir a nadar a la
playa. Casi todas las casas de baos estn cerradas hasta que el negocio se reprenda
en primavera, y nuestro amigo Espurio, el posadero, se niega a encender un fuego
para calentar su establecimiento hasta que anochezca.
Macro se ech a rer.
Caramba, tienes el nimo por los suelos! pens un momento y, al cabo,
enarc las cejas. Te dir qu podemos hacer. Segn Espurio, en ese burdel que hay
junto a los Baos de Mitra tienen un nuevo surtido. Quieres ir a ver qu se ofrece?
Algo para mantenernos bien calentitos. Qu me dices?
Resulta tentador, pero no estoy de humor para eso.
Tonteras. Te ests reservando para esa chica, verdad?
Cato se encogi de hombros. Lo cierto era que no le entusiasmaba la perspectiva
de ir a visitar a las prostitutas, plagadas de enfermedades, que ofrecan sus servicios a
los habitantes de la ciudad y a los marineros que estaban de paso. Si le contagiaban
algo, sus posibilidades de una unin feliz con Julia quedaran arruinadas.
Ve t, si de verdad te apetece. Yo voy a volver a la posada a comer algo, y
luego me pondr a leer.
A leer repiti Macro inexpresivamente. Qu tienes en las venas,
muchacho? Sangre o sopa aguada?
Sea como sea, voy a quedarme a leer en nuestra habitacin. T puedes hacer lo
que quieras.
Lo har. En cuanto haya comido para recuperar fuerzas.
Los bancos rechinaron contra el suelo cuando los dos soldados los retiraron para
ponerse de pie. Cato reuni las gacetas y las devolvi a un estante, tras lo cual Macro
y l salieron de la biblioteca a grandes zancadas, de modo que sus pasos molestaron
una vez ms a los otros dos hombres.
Chsss! uno de ellos se llev el dedo a los labios. Esto es una biblioteca,
saben?
Biblioteca! exclam Macro con desdn. Un prostbulo de ideas es lo que
es! La nica diferencia es que una biblioteca nunca te dejar un clido bienestar
interior, verdad?
Escandaloso! lo reconvino el hombre, que se volvi a mirar a Cato. Por
favor, seor, sea tan amable de llevarse a su compaero del establecimiento.
No habr que decrselo dos veces, crame. Vamos, Macro Cato tir del brazo
de su amigo y lo condujo hacia la puerta.
* * *

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El cocinero de Espurio, un antiguo marinero que haba perdido una pierna en un


accidente, les sirvi un guiso claro de cebada con pedazos de carne; carne que podra
haber provenido de una pierna de cordero muy condimentada, aunque resultaba
difcil estar seguro, puesto que haba perdido todo el sabor que hubiera podido tener
alguna vez, y la textura era como de corteza de rbol hmeda. Pero estaba caliente, y
logr saciar el apetito de los soldados. Cuando Cato pidi un poco de pan, el cocinero
frunci el ceo, se alej renqueando, y regres con una hogaza rancia que deposit en
la mesa con un golpe sordo.
Oye! Espurio! bram Macro, sobresaltando a los otros cuatro clientes de la
posada.
Espurio estaba en la barra, colocando sus copas de barro baratas en los estantes de
detrs del mostrador. Se dio media vuelta con irritacin, y se acerc a la mesa a toda
prisa.
Qu pasa? Y le importara bajar la voz?
Macro seal el cuenco de estofado, en el que an quedaba un tercio de su
contenido.
Puede que est lo bastante hambriento como para comerme esta bazofia, pero
no tolero un pan que yo no obligara a comer ni a un jodido cerdo cogi la hogaza
y la golpe contra el tablero de la mesa. Duro como una piedra.
Pues mjelo en el estofado. Se reblandecer enseguida sugiri Espurio en
tono servicial.
Quiero pan bueno replic Macro con firmeza. Recin hecho. Y lo quiero
ahora.
Lo siento, pero no tenemos.
Macro retir el taburete en el que estaba sentado. Habl en voz baja, para
asegurarse de que los dems clientes no lo oyeran.
Mira, te han dicho que cuides de nosotros, y no dudo que te estn pagando muy
bien para que nos alojes y nos des de comer.
Me pagan una miseria por ustedes dos refunfu Espurio. O al menos me
la pagarn cuando se marchen y Narciso decida saldar la cuenta. Mientras tanto, estn
mermando mis beneficios.
Macro sonri.
Esa vbora de Narciso nunca cede ms de lo imprescindible, y es tan probable
que te engae como que cumpla su palabra, tal como hemos averiguado a nuestras
expensas en ms de una ocasin.
Es suficiente, Macro le advirti Cato. No hablamos de nuestros asuntos.
Macro se volvi hacia l y lo mir con dureza, pero entonces su expresin se
suaviz.
De acuerdo. Pero no me hace ninguna gracia que me dejen varado en Ostia con
tan slo este antro para comer y albergarnos. No est bien, Cato.
Por supuesto que no, pero no hay nada que podamos hacer al respecto Cato
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mir al posadero. Bueno, s que te molesta tener que cargar con nuestra compaa.
A nosotros tampoco nos gusta. Pero con el fin de llevarnos bien unos con otros y de
no causar problemas, propongo que hagas algo para mejorar nuestras raciones. Para
empezar, sugiero que traigas el pan del da que te ha pedido mi amigo.
Espurio respir para calmarse, y movi levemente la cabeza en seal de
asentimiento.
Ver qu puedo encontrar. Si me prometen no causar problemas con los dems
clientes.
Cato asinti.
Lo prometemos.
El posadero regres al mostrador, y tuvo unas palabras quedas con su cocinero.
Cato le sonri con dulzura a Macro.
Ves lo que puede conseguirse con un poco de sentido comn?
Macro solt un resoplido.
Tiene su momento. Pero debo decir que he descubierto que, de vez en cuando,
la aplicacin de la fuerza puede ser igualmente efectiva a la hora de producir
resultados.
No si no quieres llamar la atencin.
Macro mene la cabeza.
Me vendra bien un poco de atencin, Cato. Este sitio me est volviendo loco.
Ya es bastante malo tener que esperar sin hacer nada a voluntad de Narciso. Pero el
cabrn no nos ha avanzado ms que una pequea parte de los atrasos que nos debe, y
ni siquiera podemos permitirnos una comida decente o un alojamiento ms
confortable.
Cato guard silencio unos instantes.
Est claro que la intencin es que ese detalle contribuya a nuestra sumisin.
Antes de que Macro pudiera responder, se oy el traqueteo de las ruedas de un
carro fuera en la calle, y luego el sonido se apag de pronto cuando el vehculo se
detuvo frente a la posada. Espurio corri a la puerta, la abri un poquito y, acto
seguido, sali rpidamente y la cerr tras l. Macro y Cato oyeron un breve
intercambio de palabras en voz baja, tras el cual el carro continu rodeando el
edificio hasta la parte trasera, donde haba un pequeo patio con compartimentos para
los caballos de los viajeros que se detenan en la posada.
Clientes nuevos para este cuchitril coment Macro pensativo. Crees que
deberamos advertirles de que se marcharan?
Olvdalo respondi Cato con aire cansino.
Baj la mirada a su cuenco y, al cabo de un momento, cogi la cuchara con
renuencia para comer un poco ms de estofado. Poco despus, volvi a aparecer el
cocinero con aspecto aturdido y les ofreci una hogaza reciente. Macro olisque el
aire y mir a Cato sorprendido.
Recin hecho!
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Cogi el pan, lo parti por la mitad, arroj un pedazo hacia Cato y atac la masa
tibia y esponjosa con deleite. De las habitaciones posteriores de la posada les lleg el
sonido de unas voces y un chirrido de muebles y, al poco rato, Espurio apareci por la
puerta baja de detrs del mostrador. Ech un vistazo a los dems clientes, y luego
cruz la sala hacia la mesa de Macro y Cato.
Y ahora qu pasa? dijo Macro entre dientes. Apuesto a que el cabrn nos
quiere echar de la habitacin para tener sitio para su nuevo invitado.
No lo creo.
Espurio se inclin hacia ellos y les habl en voz muy baja.
Sganme.
Cato y Macro intercambiaron una mirada rpida, y Cato pregunt:
Para qu?
Para qu? Espurio frunci el ceo. Ustedes vengan conmigo, seor.
Quedar muy claro dentro de un momento. No puedo decir nada ms movi
levemente la cabeza en direccin a los clientes que quedaban. No s si me
entienden.
Macro se encogi de hombros.
No.
Venga, vamos dijo Cato.
Dejaron lo que les quedaba de comida, y se levantaron para seguir al posadero
hacia la puerta que llevaba a la parte de atrs. Cato esboz una sonrisa divertida al
notar que el resto de los clientes no podan evitar mirarlos con curiosidad al pasar.
Espurio iba delante, seguido de Macro y por ltimo Cato, quien tuvo que agacharse
bajo el dintel. Al otro lado, haba una habitacin estrecha iluminada por una nica
lmpara de aceite. Bajo su tenue resplandor, Cato vio que las paredes estaban llenas
de jarras de vino y cestos de verduras, y que una red con pan recin hecho colgaba de
un gancho, cerca de dos cuartos de carne curada. No haba duda de que el posadero
coma mejor que sus clientes. En el otro extremo de la habitacin, haba una puerta
levemente entornada, cuyo marco estaba brillantemente iluminado por un fuego que
arda en la otra estancia. Espurio entr en aquella otra habitacin seguido de Macro,
quien de inmediato solt un reniego. Era una habitacin de proporciones generosas,
con una mesa amplia en el centro. Un fuego para cocinar recin atizado
chisporroteaba bajo la parrilla de hierro y tea el espacio con una luz rosada. Sentada
en el extremo ms alejado de la mesa, una figura delgada con una capa sencilla los
esperaba. Alz la vista del queso y el pan que le haban puesto delante, y sonri al ver
a Macro y Cato.
Saludos, caballeros. Me alegra que me acompais! Narciso les hizo seas
para que se sentaran en el banco frente a l. O mejor dicho, me alegro de
acompaaros.
Qu est haciendo aqu? le pregunt Macro. Haba empezado a temer
que iba a dejarnos aqu esperando de brazos cruzados para siempre.
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Yo tambin me alegro de verte, centurin repuso Narciso tranquilamente.


La espera ha terminado. Vuestro emperador os necesita otra vez. Y ahora ms que
nunca

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Captulo III
Cato respondi al saludo del secretario imperial con una fra mirada. A pesar de haber
nacido esclavo en el palacio imperial, Narciso haba trabajado duro y haba sido
manumitido por Claudio aos antes de que ste se hubiera convertido en emperador.
Como liberto, tena una posicin social ms baja incluso que el ms humilde de los
ciudadanos romanos, pero como uno de los consejeros ms cercanos al emperador
posea ms poder e influencia que cualquiera de los aristcratas que se sentaban en el
Senado. Era Narciso quien controlaba la red de espionaje dedicada a descubrir
amenazas contra su amo, y en este papel haba hecho uso de los servicios de Cato y
Macro con anterioridad. Ahora estaba a punto de hacerlo otra vez, reflexion Cato
con amargura.
En cuanto el posadero hubo trado una jarra de vino y tres copas, Narciso lo
despach.
Esto bastar por ahora, Espurio. Asegrate de que no nos interrumpa ni nos
oiga nadie.
S, seor Espurio inclin la cabeza y se dio la vuelta para marcharse. Se
detuvo en la puerta. Seor?
Qu ocurre?
Es sobre mi hija Se sabe algo de ella?
Pergila, no es as? S, sigo intentando convencer al emperador para que le
conceda la libertad. Estas cosas requieren tiempo. T cumple con tu parte del trato, y
yo har todo lo que pueda por ella Narciso agit la mano. Y ahora, djanos
solos.
Espurio sali a toda prisa, y Narciso aguard hasta que el sonido de sus pasos se
fue apagando y la puerta del otro extremo de la habitacin comunicante se cerr
detrs del posadero.
Es un sirviente bueno y leal, pero puede ser muy exigente a veces. Bueno,
dejmosle! Narciso se inclin y seal la jarra con un gesto de la cabeza. Por
qu no nos sirves una copa a todos, Macro? Deberamos celebrar esta reunin de
viejos amigos.
Macro mene la cabeza en seal de negacin.
Lo que menos es usted es amigo mo.
Narciso se lo qued mirando un momento, y luego asinti.
De acuerdo, centurin. Ya har yo los honores se inclin, sac el tapn y
verti un vino tinto oscuro en cada una de las copas. Dej la jarra y alz su copa.
Al menos nete a m en un brindis Muerte a los enemigos del emperador.
Macro haba estado mirando el vino con anhelo, y fue con slo una breve muestra
de reticencia que tom la copa ms cercana y repiti el brindis. Bebi un sorbo e hizo
un ruido de apreciacin.
De modo que esto es lo que ese cabrn avaro de Espurio ha estado
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reservndose.
Debo entender que no os han atendido bien entonces? pregunt Narciso.
Espurio tena instrucciones de hacer que os sintierais cmodos.
Ha hecho todo lo posible dijo Cato.
Si tena que creer al posadero, ste no haba sido compensado por la imposicin
de dos invitados durante los mismos meses que ellos se haban visto obligados a
esperar. Adems, si Narciso utilizaba a la hija de Espurio para ejercer su voluntad
sobre el posadero, Cato no iba a darle ms problemas a aquel hombre.
Nos han dado una habitacin limpia y comida con regularidad. Espurio le ha
servido bien.
Supongo que s Narciso haba mirado la expresin sorprendida de Macro y
haba enarcado una ceja. Aunque t no pareces estar de acuerdo en que a ti te haya
servido particularmente bien.
Somos soldados repuso Macro. Estamos acostumbrados a cosas peores.
As es. Y es momento de que sirvis a Roma una vez ms. Narciso tom un
pequeo sorbo de vino y se relami. Falerno. Espurio intenta impresionar!
Me imagino que tendr prisa por regresar a palacio dijo Cato. Ser mejor
que vayamos directos al grano.
Muy considerado por tu parte, joven Cato replic Narciso en tono glido.
Dej la copa con un golpe seco. Est bien. Recuerdas nuestro ltimo encuentro?
En Caprea, s.
Saqu el tema de una nueva amenaza por parte de los Libertadores. Esa escoria
no descansar hasta que maten al emperador. Naturalmente, afirman actuar en inters
del Senado y del pueblo de Roma, pero en realidad volvern a sumir a Roma en una
era de tiranos como Sila y Mario. El Senado estar dividido en facciones que
lucharn por el poder. Tras la cada de Claudio, en cuestin de meses nos veramos
sumidos en una guerra civil Narciso hizo una breve y dramtica pausa. El
Senado tuvo su utilidad en una poca anterior a que Roma adquiriera un imperio.
Ahora slo una autoridad suprema puede proporcionar el orden que se necesita. El
hecho es que no se puede confiar la salvaguardia y la seguridad de Roma a los
senadores.
Cato se ri con sequedad.
Y supongo que a usted s.
Narciso guard silencio un momento, y las ventanas de su estrecha nariz se
ensancharon con gesto de desprecio. Entonces asinti con la cabeza.
S. Yo, y todos aquellos que me sirven, somos lo nico que separa el orden del
sangriento caos.
Puede que sea cierto admiti Cato, pero el hecho es que el orden que
afirma proteger es igual de sangriento de vez en cuando.
Todo tiene su precio. De verdad crees que pueden mantenerse la paz y la
prosperidad sin derramar un mnimo de sangre? Vosotros que sois soldados deberais
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saberlo mejor que nadie. Pero lo que no sabis es que las guerras que hacis por
Roma no terminan al finalizar los combates. Hay otro campo de batalla, lejos de la
frontera, que sigue activo y nunca termina, y es la lucha por el orden. Esa es la guerra
que yo hago. Mis enemigos no son unos brbaros vociferantes. Son criaturas
empalagosas que acechan en las sombras, y que buscan el poder personal a expensas
del bien pblico. Puede que disfracen sus viles propsitos con las vestiduras de los
principios, pero creedme, no hay mal que no aprobaran para lograr sus fines. Es por
eso que Roma me necesita, y por lo que os necesita a vosotros. Los hombres como
nosotros son su nica esperanza de sobrevivir Narciso hizo una nueva pausa, se
sirvi un poco ms de vino y se pas la lengua por los labios.
Es curioso coment Cato. Cuando otros actan por propio inters, lo llama
maldad. Cuando lo hacemos nosotros, somos patriotas.
Eso es porque nuestra causa es justa. La suya no.
Una diferencia de perspectiva.
No dignifiques a nuestros enemigos con tus abstracciones filosficas, Cato.
Limtate a preguntarte en qu Roma preferiras vivir. En la suya o en la nuestra?
Macro chasque la lengua.
Tiene razn.
Ah lo tienes! Narciso sonri satisfecho. Incluso el centurin Macro
encuentra sentido a lo que digo.
Macro enarc una ceja.
Incluso el centurin Macro gracias por la deferencia.
Narciso solt una risita y le llen la copa a Macro hasta el borde.
No era mi intencin ofenderte. Slo quera decir que incluso a un hombre de
accin como t le queda meridianamente claro quin tiene razn y quin no.
Mientras Macro reflexionaba sobre el matiz que impona una frase sobre la otra,
el secretario imperial se apresur a proseguir.
En todo caso, Cato, lo cierto es que hay muy pocas alternativas en este asunto.
Si bien respeto tu derecho a expresar una opinin, por muy poco meditada que sea,
tienes que hacer lo que digo, si es que Macro y t queris avanzar en vuestras
carreras, y especialmente si quieres casarte con esa muchacha tan agradable, hija del
senador Sempronio.
Cato agach la cabeza y pas lentamente los dedos por los rizos oscuros de su
cabello despeinado. Narciso los tena exactamente donde quera. Macro y l queran
regresar al ejrcito ms que ninguna otra cosa. Cato necesitaba un ascenso que
conllevara su inclusin en la clase ecuestre. Slo as sera aceptable su matrimonio
en el seno de la familia de un senador.
Bueno, muchacho Macro interrumpi su lnea de pensamiento, t qu me
dices?
Cualquier cosa con tal de que nos saque de este lugar. Adems, no puede ser un
trabajo demasiado malo. No ser ms peligroso que a lo que ya nos hemos
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enfrentado, no?
Narciso frunci los labios, pero no dijo nada.
Cato suspir con aire cansino, alz la cabeza y mir directamente al secretario
imperial.
Qu quiere que hagamos?
Narciso esboz una leve sonrisa, con el aire de quien est acostumbrado a salirse
con la suya.
Empezar por explicar un poco los antecedentes de la situacin se reclin en
su asiento y entrelaz los dedos. Como ya sabis, las conspiraciones perpetradas
por Mesalina estuvieron a punto de derrocar el rgimen. Esa mujer era puro veneno.
No estaba por encima de ninguna depravacin. Lo nico que igualaba su disipada
carencia de moral era su ambicin. Saba exactamente cmo manejar a Claudio. Y no
slo a l, sino a muchos otros, incluyendo uno de los otros consejeros del emperador,
Polibio.
Conozco ese nombre dijo Cato. No cometi suicidio?
Es lo que le ordenaron que hiciera. En nombre del emperador. Ni siquiera hubo
tiempo de apelar a Claudio antes de que lo visitaran unos guardias pretorianos que
presionaron un poco.
Lo asesinaron?
La lnea que separa el asesinato, la ejecucin y el suicidio se ha desdibujado un
poco en los ltimos aos. De un modo u otro, la muerte resuelve una dificultad
poltica, o un deseo de venganza, o simplemente ocurre por un capricho de aquellos
con autoridad para ordenarla. En cualquier caso, era imprescindible que Mesalina
dejara de estar en una posicin en la que pudiera ejercer ms influencia sobre el
emperador que sus consejeros ms ntimos. As pues, cuando decidi utilizar la
ausencia del emperador de Roma para divorciarse de l, casarse con su amante y
luego hacerse con el poder, tuvimos que actuar. Claudio se encontraba aqu, en Ostia,
para inspeccionar los avances de la remodelacin del puerto. Fue entonces cuando me
enter. Me di perfecta cuenta del inminente peligro, y habl con los ms allegados al
emperador, Calisto y Palas. Necesitamos de todo nuestro poder de persuasin para
conseguir que Claudio aceptara la verdad sobre Mesalina, y sobre la conspiracin que
haba urdido para acabar con l. El emperador lo negaba todo, diciendo que no poda
ser cierto Narciso se estremeci visiblemente al recordarlo, de modo que lo
animamos a que bebiera un poco de vino para suavizar el golpe. Entonces fue cuando
le presentamos una orden para el arresto y ejecucin de Mesalina, entre unas cuantas
rdenes ms para arrestar a sus aliados.
Qu canalla! coment Macro con admiracin. Y cmo reaccion el
emperador cuando entr en razn?
Llor su prdida durante un mes. Mientras tanto, nosotros tres nos ocupamos
de los dems miembros de la conspiracin de Mesalina. Os cuento todo esto para que
tomis conciencia de la facilidad con la que se puede engaar al emperador, y eso lo
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hace vulnerable, y a Roma tambin.


Y qu se dice de su nueva esposa? pregunt Macro, Agripina. Es su
sobrina, si no recuerdo mal.
Oh, s. Y eso provoc un buen escndalo cuando Claudio anunci
pblicamente su eleccin de una nueva novia. Tuve que bregar de lo lindo para
conseguir que el Senado aprobara una medida para que ese tipo de enlaces fueran
eliminados de las leyes de incesto. Por fortuna, uno de los senadores ms destacados
estaba ansioso por congraciarse con el emperador. El continu el trabajo, e hizo que
se aprobara la nueva ley. Aun as, no fue tarea fcil, os lo aseguro.
Cato haba estado callado durante este intercambio de palabras.
De quin fue la idea de sugerir a Agripina?
Hubo una breve pausa, tras la cual Narciso respondi en tono venenoso:
De Palas. Dijo que tendramos ms posibilidades de evitar que se repitiera el
episodio de Mesalina si elegamos una esposa que fuera de la familia. Adems, Palas
tiene cierta influencia sobre ella. Calculamos que podramos mantenerla a raya, y
asegurarnos de que Claudio continuara aceptando nuestro consejo.
Y ha funcionado? La nueva esposa del emperador se ha hecho a su papel con
el grado de conformidad requerido?
Narciso lade la cabeza.
No ha supuesto un gran problema. El nico inconveniente es que lleg al
matrimonio con un equipaje un poco incmodo.
Equipaje?
Su hijo, Lucio Domicio Enobarbo. Al menos as es como se llamaba, antes de
que ella convenciera al emperador para que lo adoptara. Ahora se lo conoce como
Nern Claudio Druso Germnico. Al verdadero hijo de Claudio no le gusta la nueva
disposicin de cosas. Britnico se niega a reconocer a su hermanastro, y ni siquiera lo
llama Nern. De manera que no se pueden ni ver. Esos dos van a pelearse por suceder
a Claudio cuando ste entre en las sombras, o donde sea que vayan los emperadores
deificados.
Macro mene la cabeza.
Parece que, cuando llegue el momento, la cosa va a estar, como siempre, muy
dividida.
Cato pens unos instantes antes de volver a hablar.
Pero Britnico es el heredero del emperador, de modo que ser el primero en la
lnea de sucesin, no?
Ojal estuviera tan claro! repuso Narciso. Nern tiene catorce aos, es
cuatro aos mayor que su hermanastro. Britnico tiene el inconveniente adicional de
que su madre era Mesalina, y eso lo desacredita un poco en cuanto a su padre se
refiere. Si se convirtiera en emperador, temo por todos aquellos que se enfrentaron a
su madre. Es de la clase de chicos que haran de la venganza una prioridad.
Macro sonri.
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Bueno, hay un poco de justicia en la vida. Con esta perspectiva, alguno de los
secretarios imperiales debe de estar pasando muy malas noches.
La expresin de Narciso se endureci de pronto.
Centurin, si tuvieras una mnima idea de mis tribulaciones, dudo que pudieras
dormir. El emperador es vulnerable a amenazas provenientes de todas partes. Su
salud empieza a deteriorarse, y debo hacer todo lo que est en mi mano para
protegerlo y asegurar que la paz y el orden persisten.
Y cuando el viejo muera? Entonces qu? pregunt Macro sagazmente.
Entonces debemos asegurarnos de que se elija al sucesor adecuado.
En quin ha pensado? pregunt Cato.
Todava no estoy seguro. Nern y Britnico son jvenes, y ambos tienen sus
propias virtudes y defectos. Cuando llegue el momento, yo y los dems consejeros
del emperador haremos nuestra eleccin, y sugeriremos a Claudio la direccin
correcta cuando decida nombrar a su sucesor.
Cato frunci los labios brevemente.
No veo qu tiene que ver todo esto con Macro y conmigo. Nosotros no
podemos hacer nada para influir en los acontecimientos.
Ya te lo he dicho. Me pareci necesario poneros al da sobre todas estas
cuestiones, de modo que entendis toda la gravedad de la situacin cuando os diga lo
que tengo que pediros que hagis.
Los dos oficiales intercambiaron una rpida mirada, y Cato le hizo un gesto a
Narciso para que continuara.
El secretario imperial puso en orden sus ideas, y habl en tono apagado.
Estando el palacio dividido, los Libertadores han decidido actuar. La clave para
cualquier cambio de poder en Roma es tener el control de la Guardia Pretoriana. Fue
el apoyo de los pretorianos lo que hizo posible el ascenso de Claudio. Cuando el
emperador muera, ellos sern el rbitro final en lo que se refiere a la cuestin de
quin gana el trono. Ahora bien, si los Libertadores pueden obtener el control de los
pretorianos, entonces la pregunta de cul de los dos hijos del emperador lo suceder
se vuelve retrica. Los matarn, as como al resto de la familia imperial, sirvientes y
aliados hizo una pausa para dejar que sus palabras hicieran mella. Es por eso que
el mando de la Guardia est dividido entre dos prefectos, y que la escolta ms cercana
al emperador est formada por mercenarios germanos, hombres en los que puede
confiar. Sin embargo, uno de los prefectos lleva enfermo varios meses, lo cual deja a
todos los pretorianos bajo el mando del otro, Lusio Geta, que es algo ms que una
preocupacin. ltimamente ha estado aumentando la instruccin de los soldados,
hacindolos trabajar duro con rutas de marcha regulares, ejercicios con armas y
simulacros de batalla. Recientemente, el entrenamiento de combate ha cambiado el
nfasis. Ahora los est adiestrando en lucha callejera y tcnicas de asedio.
A m me da la impresin de que es un comandante concienzudo dijo Macro
. Si estuviera en su lugar, yo tambin hara trabajar duro a los hombres.
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No lo dudo. Pero no ha sido la costumbre de los anteriores prefectos. Resulta


an ms preocupante el hecho de que la mayora de sus oficiales parecen ser
tremendamente leales a Geta, y que lo tienen en gran estima Narciso abri las
manos. Debis entender que tengo motivos para mirar a ese hombre con cierto
recelo.
Macro se encogi de hombros, pero Cato asinti levemente con la cabeza.
Hay ms. El mes pasado, uno de los tribunos de la Guardia fue asesinado cerca
de Piceno.
Cato movi la cabeza en seal de afirmacin.
Balbo.
As es. Cmo lo sabas?
Lo le en la gaceta. No hay mucho ms que pueda hacer con mi tiempo. Tengo
entendido que a Balbo lo mataron unos bandidos.
sa es la versin que se public. Lo que el artculo no menciona es que
escoltaba un convoy de plata enviado desde la casa de la moneda, en la Narbonense.
La partida de bsqueda encontr su cadver desnudo junto al camino, sin duda para
que pareciera que Balbo haba sido vctima de un robo. No tardaron en localizar los
restos de los carros del convoy. Pero los cofres con la plata no estaban. Unos dos
millones de denarios perdidos en total.
Macro solt un silbido.
Pues s. Una suma enorme, y la cuestin es que slo unos pocos hombres,
sirvientes imperiales y pretorianos, tenan conocimiento de qu transportaba el
convoy. Fue un trabajo desde dentro. No hay duda al respecto. He hecho interrogar a
los que lo saban, algunos de ellos incluso han sido torturados, pero mis
interrogadores no les sacaron nada. O son inocentes, o lo bastante duros para no
derrumbarse bajo la presin.
Quiz se filtrara la noticia del convoy sugiri Cato. Alguien oy o vio
algo que lo delat.
Es posible. Pero confo en que mis hombres son discretos. Saben que el precio
por defraudarme ser severo. De modo que eso lo reduce todo a los pretorianos. O su
seguridad es escasa, o hay traidores en sus filas. Es lo que me pareca hasta hace unos
cuantos das. Entonces tuvimos un golpe de suerte. Uno de los pretorianos se
emborrach y origin una pelea en algn antro cercano al Circo Mximo. Lo
confinaron al cuartel. Al investigar el asunto ms detenidamente, se descubri que
llevaba todo el da gastando dinero en bebida para los compaeros y los transentes.
Tambin haba perdido una pequea fortuna en plata en las carreras y, sin embargo,
no haba retirado dinero de sus ahorros en el cuartel. Di orden de que lo soltaran, y su
centurin lo asign al servicio de fajina durante un mes. Hace dos noches, orden a
mis agentes que lo secuestraran y lo llevaran a una casa segura fuera de la ciudad
para interrogarlo. Result ser un tipo duro y, lamentablemente, fueron necesarios
mtodos de interrogatorio ms rigurosos. Antes de morir, confes estar involucrado
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en el asalto al convoy y dio un nombre. Un centurin que sirve en la cohorte a la que


se le ha confiado la vigilancia del palacio imperial, Marco Lurco. Segn ese hombre,
Lurco es uno de los principales conspiradores. De modo que ahora sabemos que hay
una faccin de traidores en la Guardia Pretoriana.
El pretoriano mencion alguna relacin con los Libertadores? pregunt
Cato.
Lo hizo Narciso tom aire. La situacin es grave. Slo hay un motivo por
el que iran tras una fortuna semejante. Estn acumulando un tesoro de guerra.
Cuando tengan suficiente dinero, creo que lo utilizarn para sobornar a la Guardia
Pretoriana para que los apoye cuando intenten derrocar al emperador.
Se hizo un breve silencio. Macro apur su copa y se sirvi otra, mientras trataba
de parecer ocupado en sus pensamientos.
Todo esto es muy interesante, pero qu tiene que ver con nosotros?
Es muy sencillo. Necesito tener dentro a algunos hombres en los que pueda
confiar plenamente. Quiero que Cato y t os unis a la Guardia Pretoriana, os
infiltris en la conspiracin, identifiquis a los cabecillas y luego, si es necesario, los
eliminis. Ah! Y, por supuesto, que localicis y devolvis la plata robada.
Macro se lo qued mirando y se ech a rer.
Tan fcil como eso. Tendr agentes que estn acostumbrados a todas estas
tonteras clandestinas, no? Nosotros somos soldados y no tendramos ni idea de
cmo ir y apualar a un hombre por la espalda. Tiene que haber alguien mejor que
nosotros de quien se pueda servir.
Bueno, tengo un pequeo crculo de hombres con los que puedo contar. Es un
crculo muy pequeo, y son hombres que no puedo permitirme perder. Adems, para
este trabajo necesito a alguien que pueda pasar por soldado Narciso hizo una pausa
y esboz una sonrisa. No nos andemos con rodeos. Vosotros dos sois prescindibles.
Adems, s que aceptaris. Cmo podra ser de otra forma?
Macro dijo que no con la cabeza.
Estaramos locos si aceptramos semejante tarea.
No tenis alternativa, dado que lo que deseis est en mi poder concederlo o
negarlo, segn considere oportuno desvi la mirada hacia Cato. No es as?
Cato asinti a regaadientes.
Tiene razn, Macro. Si queremos volver al ejrcito, y si quiero obtener mi
ascenso, qu otra cosa podemos hacer?
Exactamente.
No replic Macro. Pinsalo, Cato. Somos soldados. Estamos entrenados
para combatir. No para espiar ni para hacer el papel de un agente imperial. Nos
calarn al instante. No voy a terminar con el cuello rajado y mi cuerpo arrojado a la
Cloaca Mxima. Yo no. No voy a hacerlo. Y t tampoco aceptars si tienes un poco
de sentido comn.
No se trata de una estratagema que se me haya ocurrido de camino desde Roma
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dijo Narciso con una intensidad glida. He considerado el asunto detenidamente,


y estoy seguro de que vosotros dos tenis muchas ms posibilidades de xito que mis
agentes. Sois soldados con experiencia, y encajaris con los pretorianos all donde
mis hombres llamaran la atencin. Tambin sois prcticamente desconocidos en
Roma, en tanto que mis hombres son caras conocidas. Si utilizo a otros, tendr que
contratar a alguien de fuera de la capital, hombres cuya habilidad no conozco y en
quienes no s hasta qu punto puedo confiar. La verdad es que nos necesitamos
mutuamente. Si llevis a cabo esta misin, os doy mi palabra de honor de que ambos
seris generosamente recompensados.
No estoy seguro de que tu palabra sea lo bastante buena dijo Macro.
Cmo tiene pensado introducirnos en la Guardia Pretoriana? intervino Cato
. Si aparecen un par de oficiales y empiezan a hacer preguntas, los conspiradores
sospecharn.
Por supuesto, por eso vais a incorporaros a los pretorianos como soldados
rasos. Dos veteranos de la Segunda legin que acaban de regresar de Britania.
Vuestro destino en la Guardia es una recompensa por un noble servicio contra los
brbaros. Es una tapadera creble, y se acerca lo bastante a vuestra experiencia como
para que no tengis que actuar mucho. Lo nico que ser distinto es vuestro rango.
No debera ser un papel demasiado difcil de interpretar.
Para usted es fcil decirlo se quej Macro. Qu pasa si nos topamos con
alguien a quien ya conocemos?
No es probable. Han pasado ms de tres aos desde la ltima vez que
estuvisteis en Roma, y entonces tenais una habitacin alquilada en la Suburra y
estabais a media paga. En la Guardia Pretoriana no os conoce nadie. Aparte de unos
cuantos empleados mos que podran recordar vuestro rostro, en palacio nadie debera
reconoceros.
Y qu me dices del senador Sempronio? pregunt Cato. Y de Julia? Si
nos los encontramos, nuestras identidades quedarn expuestas.
Ya he pensado en ello Narciso sonri. He organizado las cosas para que el
senador lleve a cabo un inventario de las fincas del emperador en la Campania. Le he
dado instrucciones de que lleve con l a su hija, para que as pueda disfrutar de la
escena social. Es una tarea fcil, pero los mantendr alejados hasta la primavera. Para
entonces, confo en que vosotros dos habris descubierto a los traidores en la Guardia
Pretoriana y a los cmplices que pudieran tener en la ciudad.
Hay otras personas que nos reconocern. El senador Vespasiano, por ejemplo.
Narciso asinti con la cabeza.
Soy consciente de ello. Vespasiano ha sido elegido como uno de los cnsules
este ao, y estar ocupado en el Senado.
Vespasiano es cnsul? Macro sonri. Bien por l.
Aunque comparto vuestra opinin sobre sus habilidades, debo decir que el
ascenso de Vespasiano al consulado es motivo de cierta preocupacin. Puede que sea
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ms ambicioso de lo que cre anteriormente.


Oh, vamos! Macro mene la cabeza. No puede sospechar de Vespasiano.
Despus de todo lo que ha hecho por el emperador? Vamos, me atrevera a decir
que la campaa en Britania hubiera sido un desastre de no haber sido por l! Y hubo
ese asunto con los piratas. Sirvi a Claudio lealmente.
Lo s. Pero mi trabajo es buscar seales de peligro. Toda muestra de ambicin
tiene que ser cuidadosamente escudriada. As pues, Vespasiano est siendo vigilado
de cerca Narciso hizo una pausa antes de continuar. Sera muy imprudente correr
el riesgo de que nos vieran juntos, de modo que me informaris a travs de uno de
mis agentes, Sptimo. Aparte de m, l ser el nico que est al corriente. Podris
encontrarle en el Viedo de Dionisos, en el Boario, dentro de dos das.
Cmo lo reconoceremos? pregunt Cato.
Narciso se quit un anillo del dedo meique de la mano izquierda y se lo entreg
a Cato.
Llvalo puesto. Mi agente tendr su gemelo.
Cato sostuvo el anillo en alto para examinarlo, y vio que el motivo haba sido
hbilmente tallado en la piedra roja: una representacin de Roma a horcajadas sobre
una esfinge.
Es muy bonito.
Por supuesto. Lo recuperar una vez haya servido a su propsito Narciso los
mir a ambos. Pues bien, alguna otra pregunta?
Slo una Macro se inclin hacia delante. Qu ocurrir si declinamos su
amable oferta de empleo?
Narciso lo mir fija y framente.
Eso no lo he considerado todava. Por la muy buena razn de que no puedo
imaginar que seis tan tontos como para rechazar el trabajo.
Pues ser mejor que empiece a considerarlo Macro se recost en su asiento y
se cruz de brazos. Bsquese a otros primos que le hagan el trabajo sucio. Yo soy
un buen soldado. Algn da habr una vacante para m. Puedo esperar.
Me pregunto durante cunto tiempo. Quiz no tanto como yo podra querer que
te quedaras aqu pudrindote.
La expresin de Macro se ensombreci.
A la mierda. A la mierda usted y sus tretas repugnantes! Macro apret los
puos y, por un momento, Cato tuvo miedo de que a su amigo pudiera pasrsele por
la cabeza pulverizar al secretario imperial. Narciso pens lo mismo y se ech hacia
atrs encogido. Macro lo fulmin con la mirada un momento y, a continuacin, se
levant bruscamente. Cato, vamos a beber algo. A alguna otra parte. Aqu el aire
est viciado.
No contest Cato con firmeza. Tenemos que hacerlo. No voy a quedarme
ms tiempo en Ostia si puedo evitarlo.
Macro mir a su compaero un momento y mene la cabeza.
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Eres un idiota, Cato. Esta vbora har que nos maten. Por qu bamos nosotros
a tener xito descubriendo a los Libertadores cuando los agentes del emperador han
fracasado todos estos aos?
No obstante, yo lo har. Y t vendrs conmigo.
Bah! Macro alz las manos al cielo con exasperacin. Crea conocerte.
Pensaba que eras ms inteligente. Por lo visto me equivocaba. Ests solo, Cato. Yo no
voy a participar en esto.
Macro se dirigi a la puerta con paso firme, la abri de un tirn y dio un portazo
al salir. Cato escuch entristecido el sonido de sus pasos que se alejaban. Macro tena
razn en cuanto a los peligros, y Cato se dio cuenta de que confiaba muy poco en que
pudiera llevar a cabo una misin como aqulla sin tener al fuerte y fiable Macro a su
lado. Por primera vez en muchos meses, sinti miedo. La perspectiva de enfrentarse a
los misteriosos enemigos del emperador l solo resultaba desalentadora.
Yo no me preocupara por l se ri Narciso. Ahora ya ha tenido la
oportunidad de desatar su furia contra m, pronto se calmar.
Espero que tenga razn.
Confa en m, puedo leer la mente de cualquiera casi como si de un rollo se
tratara. Y la lectura de lo que piensa nuestro amigo Macro supone un reto mucho
menor que la mayora. Me equivoco? T lo conoces bien.
Cato reflexion un momento.
Macro es capaz de pensamientos sorprendentes. No debera subestimarlo. Pero
s, creo que vendr conmigo. En cuanto tenga ocasin de tranquilizarse y reflexionar
sobre el hecho de que podra hacerle la vida muy difcil. Supongo que se refera a
eso.
Los labios finos de Narciso se torcieron en un esbozo de sonrisa, al tiempo que se
levantaba para marcharse.
T qu crees?
Muy bien. Pero tengo un consejo para usted, si quiere que esta misin salga
bien Cato hizo una pausa. No vuelva a llamarle amigo a la cara nunca ms.

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Captulo IV
La barcaza se aproxim a Roma a media tarde surcando la superficie del Tber, que
estaba salpicada de restos de embarcaciones y de zonas de aguas residuales. Un tiro
de mulas remolcaba la embarcacin contra corriente, y el conductor, un muchacho
flaco y descalzo, un esclavo, haca restallar su ltigo de vez en cuando para mantener
el ritmo. Una densa cortina de humo de lea flotaba sobre la ciudad por delante de
ellos, puesto que los habitantes se esforzaban por mantener caldeados sus hogares,
durante los grises meses de invierno, y la produccin de los fuegos comunes para
cocinar que tenan permitidos se sumaba al humo de las curtiduras, herreras y casas
de baos que ejercan su comercio en la capital.
Cato arrug la nariz cuando un olor ftido barri la superficie del ro, empujado
por la fra brisa del este.
Uno llega a olvidarse de cmo apesta Roma mascull Macro con amargura a
su lado, ambos en el pequeo castillo de proa de la barcaza.
Eran los nicos pasajeros. El resto de espacio disponible estaba atestado de tinajas
de aceite de Hispania. Tan cargada iba la gabarra, que apenas quedaban treinta
centmetros de obra muerta por encima de la brillante corriente del Tber.
Vamos, no huele tan mal! exclam una voz alegre por detrs de ellos, y los
dos soldados se dieron la vuelta y vieron que el capitn de la barcaza rodeaba las
tinajas para acercarse a ellos. La constitucin delgada de aquel hombre resultaba
evidente a pesar de la tnica y la capa gruesa que vesta. Llevaba un gorro de fieltro
encasquetado en la cabeza, por debajo del cual sobresala un cabello oscuro y lacio.
Sonri mostrando una dentadura mellada e irregular, que a Cato le hizo pensar en un
conjunto de lpidas manchadas y largamente descuidadas.
Dicen que cuando vives aqu te acostumbras enseguida. Claro que yo no me
acostumbro, teniendo en cuenta que el muchacho y yo slo hacemos el viaje desde
Ostia unas cinco o seis veces al mes seal con un gesto a su hijo, que estaba al
timn en la parte posterior de la barcaza, un chico alto y flaco como su padre que no
tendra ms de diez aos. Ostia huele como un maldito perfume en comparacin.
No me digas! respondi Macro con sequedad.
Ya lo creo asinti el capitn. Decidme, para qu visitis Roma, amigos
mos? Sois soldados de permiso, eh? De vuelta de las provincias?
Macro entrecerr los ojos con recelo.
Lo que somos y lo que vengamos a hacer no es asunto tuyo amigo.
El hombre alz las manos en actitud defensiva, pero continu sonriendo.
Sin nimo de ofender! Digamos que no quera fisgonear. Slo era una
pregunta educada. Me di cuenta de que erais soldados en cuanto embarcasteis en
Ostia. Se lo dije a mi hijo, son soldados. Se nota en su porte. Rgido y orgulloso,
digamos. Guerreros. Tambin se nota por las cicatrices, le dije. Es algo evidente. De
modo que no era mi intencin ofender, seores.
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No nos has ofendido Cato le devolvi la sonrisa. Y tienes razn, acabamos


de regresar de campaa, en Britania.
Britania? el hombre se rasc la mejilla. Creo que he odo hablar de ese
lugar. Dnde est?
Cruzando el mar desde la Galia.
Ah, s, ya s! Es ese lugar sobre el que se arm tanto alboroto cuando el
emperador celebr un triunfo hace unos aos.
S.
Y entonces qu? La campaa todava sigue adelante? Nos dijeron que el
lugar se haba conquistado.
Hemos derrotado a las tribus ms importantes. El ejrcito est acabando con los
ltimos focos de resistencia explic Cato con toda tranquilidad.
Haban pasado casi cuatro aos desde que estuvieron en Britania y, aunque haba
odo fragmentos de noticias sobre el avance de la campaa, estaba claro que el
capitn de la barcaza saba an menos que l. Narciso le haba prometido un informe
detallado, as como los documentos que los asignaban a la Guardia Pretoriana y
cartas de recomendacin falsas del gobernador de la nueva provincia cuando se
reunieran con su contacto en Roma.
De hecho, mi compaero y yo luchamos en la batalla decisiva. Dirigimos
nuestra legin a la carga y capturamos al jefe celta. Por eso estamos aqu. El
gobernador nos recomend para un nombramiento en la Guardia Pretoriana como
recompensa.
El capitn de la barcaza abri desmesuradamente los ojos y mene la cabeza.
Quin lo hubiera dicho? Nada menos que dos hroes de guerra en mi barcaza.
Ya veris cuando se entere el muchacho! l siempre ha querido ser soldado de
mayor. Siempre pens que deba ser una buena vida. Te pagan bien, ests bien
atendido Y est el uniforme! Hace que las damas se vuelvan a mirarte, eso hace. Y
luego tambin est la buena vida al aire libre y la oportunidad de obtener gloria y un
buen botn, eh? No es verdad?
Oh, s contest Macro con una sonrisa. Es una buena vida, ya lo creo. Una
prolongada fiesta, pens al alistarme. Nunca imagin que estara luchando con
brbaros de culo peludo en un yermo helado cubierto de pantanos. Es extrao cmo
resultan las cosas le gui un ojo al capitn. Lo nico que no me deja dormir por
las noches es la preocupacin de cmo voy a gastarme todo el dinero que me pagan.
No hagas caso a mi compaero terci Cato. Esta maana se levant de la
cama con el pie izquierdo. Literalmente. Anoche se emborrach y, al despertarse, se
ha golpeado la cabeza contra la pared.
Muy gracioso gru Macro. Tena motivo para emborracharme, no es
verdad? Un motivo jodidamente bueno. Sigo pensando que debera haberme quedado
donde estaba.
El capitn de la gabarra puso cara de asombro.
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Cmo dices? Y perderte la oportunidad de ser un pretoriano?


Macro lo mir con frialdad.
Te aseguro que si pudiera evitarlo, lo hara con todo mi corazn.
Cato intervino con rapidez.
Es por la resaca. Estoy seguro de que se repondr. Slo necesita un poco de paz
y tranquilidad.
Est clarsimo! exclam el capitn con una risotada al ver la expresin
frgil de Macro. De todas formas, yo en tu lugar me acostumbrara a ello. He visto
a los pretorianos beber en algunas de las tabernas cercanas a los muelles. Le dan de lo
lindo, y pueden crear muchos problemas cuando estn borrachos, os lo aseguro
hizo una pausa y frunci el ceo. Y ltimamente han estado muy desprendidos en
ese aspecto.
Ah, s? Cato le dirigi una mirada inquisitiva. Ha habido problemas?
El capitn de la barcaza movi la cabeza en seal de afirmacin.
Unos cuantos estos ltimos meses. El suministro de grano ha ido disminuyendo
por ese asunto del ao pasado en Egipto. El precio ha ido aumentando sin parar. Al
populacho no le ha hecho ninguna gracia, y ya se han saqueado unas cuantas tiendas
y algunos comerciantes de grano han recibido palizas. De modo que la Guardia
Pretoriana empez a hacer chocar cabezas. Bueno, ms que eso. Han ido y han
matado a algunas personas el capitn mir a los dos soldados con cautela.
Supongo que tuvieron que hacerlo. Me refiero a que tienes que recibir una orden para
hacer algo as, no es verdad?
S contest Macro lacnicamente.
En cualquier caso, tienes tus obligaciones y no queremos entretenerte Cato
hizo un gesto con la cabeza hacia la parte trasera de la barcaza.
Oh, no os preocupis por eso. El muchacho puede manejarlo todo
perfectamente hasta que eche los cabos de amarre por la borda sonri alegremente
. No es necesario que interrumpamos la fiesta.
No hay ninguna fiesta dijo Macro. Y ahora ve a atender tus cosas.
El capitn de la barcaza pareci sorprendido y luego un poco dolido, dio media
vuelta y se dirigi sin prisas hacia la popa.
Cato suspir.
Eso era necesario?
El qu? Que me haya quitado de encima a este cabrn tan animado? Me
pareci que s, antes de que soltaras todos los detalles de nuestros asuntos. Ese
hombre tiene una boca ancha como el Tber. Antes de que acabe el da, media Roma
va a saber que hemos llegado.
Y qu problema hay? Cato se volvi a mirar hacia la popa, donde el capitn
haba tomado la caa del timn de manos de su hijo y tena la vista clavada al frente
. Qu es lo que va a decir? Que ha transportado a dos soldados ro arriba desde
Ostia y que iban de camino a unirse a la Guardia Pretoriana. Eso no va a
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perjudicarnos de ninguna manera. Al contrario. Si alguien empieza a hacer


indagaciones sobre nosotros, podremos confirmar la tapadera. Y cualquiera que hable
con l se dar cuenta enseguida de que es demasiado ingenuo como para repetir unas
palabras que le hayan ordenado que diga Cato hizo una pausa para dejar que Macro
lo pensara bien. Reljate. Tienes que intentar no pensar como un espa, o de lo
contrario dejars de comportarte como un soldado. Si eso ocurre, el enemigo nos
calar en un instante.
Enemigo? Macro resopl. Menudo lo todo esto. Aqu estamos, fingiendo
ser pretorianos para as poder dar caza y matar a otros ciudadanos romanos slo
porque resulta que tienen unos valores polticos diferentes. Al mismo tiempo, andan
atareados conspirando para asesinar a su emperador y a cualquiera que se interponga
entre ellos y dicho objetivo. Y mientras tanto, la frontera del Imperio est repleta de
enemigos de verdad a los que nada les gustara ms que nos volviramos unos contra
otros. Perdname por parecer ingenuo, Cato, pero no es todo esto un poco jodido?
Cato guard silencio un momento, y al cabo respondi:
S. Es un desastre. Pero eso no es cosa nuestra. Hemos venido a hacer un
trabajo. Pienses lo que pienses, esto no es tan distinto de nuestros deberes como
soldados. Estamos aqu para localizar al enemigo, infiltrarnos en su posicin y
enfrentarnos a l. No es tarea de soldados pensar ms all, Macro. No nos ponemos a
debatir los porqus y por consiguientes de las campaas que luchamos por Roma. Es
lo mismo con el trabajo actual. Est bien o mal, hicimos un juramento al emperador,
y eso convierte en nuestro enemigo a cualquiera que l decida que lo es. Adems,
Roma podra estar mucho peor si Claudio no la gobernara, mucho peor.
Cato se sent en el castillo de proa y contempl la vasta extensin de palacios,
templos, teatros, mercados, casas de baos, domicilios particulares y numerossimos
bloques de apartamentos que cubran las colinas de Roma.
La expresin avinagrada de Macro se desvaneci antes de soltar una risotada.
Qu demonios te hace tanta gracia?
Estaba pensando Cuando nos conocimos, era a m a quien no sacabas de las
certezas del deber, y t el que continuamente planteaba el otro lado de las cosas. Por
los dioses que me volva loco!
La gente cambia.
Yo no lo creo. Al menos no tanto. No, creo que te comprendo perfectamente,
Cato. Esto slo tiene que ver con conseguir ese ascenso; un ascenso que te permitir
tener a Julia. Es curioso cmo uno intenta justificar con la razn los deseos de su
corazn.
Cato lo mir ferozmente, enojado consigo mismo por ser tan transparente. Pero
entonces se abland. La cuestin era que se haba horrorizado al descubrir que casi se
haba credo lo que le haba dicho a Macro. El nico retazo de consuelo era que
Macro precisamente lo conoca tan bien como para no dejarse engaar por sus
argumentos. Esperaba poder representar mejor su papel en los das venideros. Si no,
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seguramente lo descubriran y lo mataran.


La barcaza se dirigi lentamente hacia los almacenes inmensos que se alzaban al
pie de la colina del Aventino. Frente a los almacenes estaba el puerto fluvial, donde
cientos de gabarras y embarcaciones menores se apiaban en un muelle que se
extenda por la orilla del Tber. A lo lejos, all donde el ro torca hacia el oeste, Cato
vio el puente Sublicio, donde la rpida corriente que flua por debajo de los caballetes
de madera de la pasarela pona fin con eficacia al trfico comercial ro arriba para las
barcazas provenientes de Ostia. Faltaba poco para el anochecer, y algunos de los
detalles de la ciudad empezaban ya a difuminarse en formas grises indistintas en la
distancia.
El tiro de mulas lleg al final de su trayecto en el inicio del muelle, y el esclavo
desat el yugo y pas el cabo de amarre a un grupo de hombres corpulentos, que
esperaban para tirar de la barcaza y acercarla a un amarradero. El capitn solt el
timn, y l y su hijo cogieron unas gruesas prtigas de madera para apartar a las
embarcaciones que ya estaban amarradas a lo largo del muelle. En ocasiones, los
botes estaban sujetos en columnas de dos o tres, de manera que se tendan planchas
entre los costados y las mercancas se cargaban y descargaban pasando por los cascos
intermedios. El capitn mir hacia delante y, al ver que no haba indicios de espacio
para atracar en un buen trecho, seal una embarcacin solitaria a una corta distancia.
All! exclam sealando el lugar a los hombres que tiraban de la sirga. El
jefe asinti con la cabeza y, poco despus, la barcaza estuvo amarrada al lado de la
otra embarcacin. Cato y Macro recogieron sus mochilas y horcas de marcha,
aguardaron hasta que las planchas estuvieron bien colocadas, y se dispusieron a
abandonar el barco.
Mucha suerte con el nuevo destino! dijo el capitn con una alegre sonrisa, al
tiempo que conduca a su hijo hasta ellos. Este es mi chico. Ha venido a conocer a
los hroes de la campaa en Britania. Di hola, muchacho.
El chico alz la mirada tmidamente, y susurr un saludo que qued ahogado por
los gritos y exclamaciones de los grupos de mozos del muelle. Cato le sonri y le
apret el hombro con suavidad.
Tu padre dice que quieres unirte a las legiones. Crees que eres lo bastante
fuerte?
El muchacho movi rpidamente la cabeza en seal de negacin.
Todava no.
Estoy seguro de que algn da lo sers. Tendras que haberme visto a tu edad.
No era ms que piel y huesos, y al final result bien.
Macro lo mir con fingido horror, pero Cato ignor a su amigo y sigui hablando.
Trabaja bien tu cuerpo, y algn da podras ser un hroe y hacer que tu padre se
sienta orgulloso de ti.
O bien terci Macro entre dientes podras acabar siendo el burro de carga
de un liberto imperial maquinador
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La sonrisa del capitn de la barcaza se desvaneci un tanto.


Ya me siento orgulloso de l.
Por supuesto que s se apresur a responder Cato. Vamos, Macro, en
marcha.
Con la mochila enganchada en el extremo de la horca de marcha, Cato se abri
paso con cuidado por la plancha que se extenda por encima del otro barco, y luego
hasta el muelle, donde se sinti enormemente aliviado de tener suelo firme bajo sus
botas, aunque estuviera cubierto de mugre. Macro lleg a su lado, y ambos echaron
un vistazo en derredor un momento para orientarse.
Dnde dijiste que tenemos que encontrarnos con ese contacto de Narciso?
pregunt Macro.
En una taberna llamada el Viedo de Dionisos, en el lado norte del Boario. Por
lo que dijo Narciso, debera estar por all.
Cato seal los edificios municipales que se alzaban al otro lado del complejo de
almacenes, y los dos se pusieron a andar siguiendo el muelle. Tras la calma relativa
de las calles de Ostia, la capital del Imperio era una agitada confusin de ruidos e
imgenes, una mezcla del hedor sudoroso de la gente con el humo acre de lea.
Grupos de esclavos, algunos encadenados entre s, se esforzaban cargando fardos de
materiales exticos, tinajas de vino y aceite y tarros ms pequeos, sellados y
embalados en cajones llenos de paja, que contenan perfumes y aromas de Oriente.
Otros llevaban colmillos de marfil o trozos de maderas nobles poco comunes. Entre
ellos, esquivndolos, pasaban los capitanes de las barcazas, mercaderes y
comerciantes de poca monta, y en todas partes reinaba un vocero en una pequea
variedad de idiomas: latn, griego, dialectos celtas, hebreo y otras lenguas que Cato
nunca haba odo con anterioridad. El crepsculo iba tomando cuerpo en la oscura
atmsfera invernal. En medio de la penumbra, los fuegos parpadeantes de algunos
braseros proyectaban unos focos de luz roja refulgente sobre el muelle pavimentado
cubierto de barro y basura. Unos cuantos perros y gatos salvajes corran por entre la
multitud, husmeando en busca de comida. Los mendigos se acuclillaban bajo los
arcos y delante de puertas cerradas, agitando cuencos de madera o latn, al tiempo
que gritaban pidiendo unas monedas.
Cato se fue abriendo paso por entre el gento, y Macro lo sigui de cerca,
procurando agarrar con fuerza su horca de marcha. De vez en cuando, echaba un
vistazo por encima del hombro para asegurarse de que su mochila estaba a salvo de
ladronzuelos. Haba odo contar que utilizaban cuchillos afilados para cortar la piel de
cabra de las bolsas, de modo que una mano rpida podra llevarse algo sin que la
vctima se enterara hasta que ya fuera demasiado tarde.
Mierda, es como estar atrapado en medio de una batalla.
Sin el peligro replic Cato lacnicamente, y entonces aadi: ni la sangre,
los cuerpos, los gritos y la mano enorme y glida del terror cerrada en torno a tu nuca.
Pero, por lo dems, s, se parece un poco.
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Muy gracioso.
La aglomeracin disminuy un poco a medida que fueron acercndose a los arcos
de entrada del mercado del foro Boario. Al igual que los almacenes, estaba construido
a gran escala con una entrada con columnas, sobre la cual se ergua imponente un
frontn coronado con estatuas de estadistas de la poca republicana, y cuya pintura
original se hallaba entonces oscurecida por una ptina de mugre y excrementos de
pjaro. El olor acre de la sangre y la carne de los puestos de los carniceros inundaba
la atmsfera. Al otro lado de la entrada, se abra un amplio espacio, una plaza lo
bastante grande como para que pudiera acampar una legin, segn calcul Cato. Los
puestos y tenderetes ya se estaban desmontando y embalando, junto con la mercanca
de los comerciantes, en pequeas carretillas que los llevaran a la seguridad de los
almacenes situados a un lado del Boario. En otras partes, los puestos permanentes
estaban cerrando hasta el da siguiente. Una galera de dos plantas bordeaba el
Boario. La planta baja se utilizaba para tiendas y mesones, en tanto que en el piso de
arriba estaban las oficinas de los funcionarios que recaudaban los impuestos de
aduanas y las rentas de los comerciantes. Muchos de los banqueros de la ciudad
tenan locales alquilados tambin en el segundo piso, donde contaban sus beneficios
apartados del bullicio de abajo.
El Viedo de Dionisos era muy fcil de encontrar. Se haba fijado un gran letrero
pintado sobre la entrada del local. Un hombre toscamente pintado, con una gran
sonrisa, sostena un vaso de cuerno rebosante contra el teln de fondo de unas vides
cargadas de uvas entre las cuales, y en una variedad de posiciones fascinante, unas
parejas apasionadas le daban al asunto con tremenda energa. Macro se detuvo all
fuera con expresin socarrona.
Eso de ah, eso es sencillamente imposible.
Eso es despus de que te hayas saciado con nuestros vinos! anunci una voz
alegre. Un hombre fornido con un cabello muy untado se separ de las columnas que
haba a ambos lados de la entrada, y les hizo seas para que pasaran. Los productos
del Viedo de Dionisos son famosos en toda Roma. Bienvenidos, amigos! Entrad,
por favor. Hay mesa para todos, un fuego agradable, buena comida, caldos excelentes
y la mejor de las compaas gui un ojo por un mdico precio, seores.
Necesitamos comida y bebida respondi Cato. Nada ms.
De momento aadi Macro, que segua escudriando las ilustraciones de
encima de la puerta. Ya veremos cmo acabamos, eh?
El captador hizo entrar a sus clientes antes de que pudieran pasar de largo y entr
tras ellos. El interior era ms grande de lo que Cato se haba esperado, y se extenda a
lo largo de casi veinte metros. Haba un mostrador situado en la mitad de una de las
paredes, y estaba flanqueado por unos cubculos, dos de los cuales tenan las cortinas
echadas. Una mujer enjuta de carnes, muy maquillada y con un cabello rojo y spero,
estaba sentada en otro cubculo con expresin aburrida y la cabeza apoyada en la
mano, contemplando la habitacin con aire ausente. El lugar estaba lleno de los
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primeros clientes de la noche, hombres del Boario que haban desmontado sus
puestos o terminado la jornada comercial. La mayora de ellos estaban tomando una
copa rpida antes de regresar a casa para pasar la noche. Entre stos, se contaban
unos pocos viejos borrachos con cara de sueo y venas muy marcadas en la nariz y
las mejillas, que acababan de empezar una larga noche en la que beberan hasta la
inconsciencia.
El captador de clientes que los haba hecho entrar de la calle llam al tabernero, el
cual asinti con la cabeza e hizo dos marcas con tiza en la pared por encima de las
tinajas de vino, para sumarlas a la cuenta de los clientes que el hombre ya haba
trado.
sta es vuestra mesa.
El hombre seal un banco sencillo con cuatro taburetes situado a una corta
distancia de la puerta. Cato y Macro le dieron las gracias con un gesto, se abrieron
paso entre los dems clientes y dejaron sus horcas de marcha apoyadas en la pared
antes de sentarse.
Macro ech un vistazo a su alrededor, y coment con aire desdeoso:
Narciso eligi bien.
S. Es de esos lugares en los que uno puede pasar desapercibido entre el gento.
Agradable y discreto.
Quera decir que es una buena eleccin porque es un sitio de los que a m me
gustan. Barato, alegre y que tiene potencial para que en cualquier momento estalle
una pelea.
Eso tambin repuso Cato en tono despreocupado. Escudri la estancia en
busca de algn indicio de Sptimo, su contacto. Slo unos cuantos clientes parecan
estar bebiendo solos, pero ninguno de ellos dio la impresin de devolverle la mirada
de un modo elocuente. Al cabo de un momento, el tabernero se abri paso hacia ellos.
Qu quieren tomar, caballeros?
Qu tienes? pregunt Macro.
Est en la pared el hombre seal una larga lista de vinos regionales,
anotados con tiza en un tablero detrs del mostrador.
Mmmm! Macro sonri mientras recorra la lista de vinos con la mirada.
Qu tal es el etrusco?
No hay.
Ah, vale. Y el calabrs?
Tampoco.
Falerno?
El tabernero neg con la cabeza.
Bueno, pues qu tienes?
As es el tabernero se rasc la nariz. Y en mi opinin deberan ceirse a la
cerveza.
Entiendo Cato se encogi de hombros. Entonces el ligur. Una jarra
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pequea y tres copas.


S, seor. Buena eleccin el tabernero hizo una reverencia y regres al
mostrador.
Intenta hacerse el gracioso? gru Macro. De todas formas, ligur?
Nunca lo haba odo.
Pues esta noche quiz sea un poco educativa para nosotros.
El tabernero regres con el vino y las copas, y lo dispuso todo sobre la mesa.
Son cinco sestercios.
Cinco?, eso son quince ases! Macro mene la cabeza. Eso es un robo.
Es lo que vale, amigo.
De acuerdo interrumpi Cato, que sac las monedas de la pequea suma que
Narciso les haba anticipado. Toma.
El tabernero barri las monedas del tablero de la mesa y le dio las gracias con un
gesto de la cabeza.
Cato tom la jarra y olisque el contenido. Arrug la nariz al percibir el fuerte
olor cido. A continuacin, sirvi una copa para cada uno de aquel vino oscuro, casi
negro. Macro alz la suya en un brindis burln y tom un trago. Enseguida torci el
gesto.
Por los dioses, espero que cerca del campamento pretoriano haya tabernas
mejores que sta.
Cato dio un sorbo cauteloso, y not el paso agrio y fuerte del lquido hasta su
estmago. Dej la copa en la mesa, y se apoy en la pared que tena detrs.
Slo nos queda esperar que nuestro contacto aparezca pronto.
Macro asinti con la cabeza. Esperaron all sentados en silencio, mientras a su
alrededor los habitantes del lugar beban cantidades ingentes del nico vino
disponible, al parecer indiferentes a su desagradable sabor. Reinaba un ambiente
jovial, salvo en la mesa a la que estaban sentados los dos soldados, aguardando con
creciente impaciencia mientras caa la noche en el exterior. Al final, Macro se movi,
apur su copa con una mueca y se puso de pie. Hizo un gesto hacia la mujer que
segua sentada en el cubculo.
Yo, esto voy all un momento.
Ahora no, Macro. Estamos esperando a alguien. En otra ocasin.
Bueno, todava no ha aparecido, por lo que al menos podra divertirme.
No deberamos arriesgarnos a llamar la atencin.
No voy a hacerlo Macro seal las cortinas corridas con un gesto de la
cabeza. Slo congeniar con la gente del lugar, como si dijramos.
Mientras hablaba, la cortina de uno de los cubculos se descorri suavemente, y
de l sali un hombre alto y nervudo de cabello corto. Ya se haba puesto la tnica, y
sostena un pauelo de cuello en una mano. Tras l, una mujer se estaba poniendo la
tnica corta que indicaba a qu se dedicaba. El hombre se dio la vuelta, arroj unas
cuantas monedas en el divn, y se dirigi al centro de la habitacin.
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Mira dijo Macro. Nadie le est prestando atencin.


Cato observ a aquel hombre, que pase la mirada en derredor hasta posarla en
los dos taburetes vacos de su mesa. Se acerc hasta all.
Me permits?
Cato le dijo que no con la cabeza.
No. Estamos esperando a un amigo.
Ya lo s. Soy yo dijo el hombre con una sonrisa, y tom asiento frente a los
dos soldados. Alz la mano para que pudieran ver su anillo, y a continuacin lo dej
junto a la mano de Cato para que ste pudiera ver que los diseos eran idnticos. Cato
lo mir con atencin, y se fij sobre todo en sus ojos oscuros, en las mejillas
suavemente afeitadas y en el pequeo tatuaje de una media luna y una estrella, antes
de que lo ocultara la tira de tela que se coloc de forma holgada en torno al cuello.
Cato tuvo un sentimiento de desconfianza incluso cuando el hombre baj la voz y
dijo: Me enva Narciso.
En serio? Y cmo te llamas, amigo?
Oscano ptimo Sptimo dijo con voz tan queda que Cato apenas si pudo
entenderlo. Y me gustara que me devolvieras ese anillo, si no te importa le
tendi la mano.
Tras un momento de vacilacin, Cato se quit el anillo y se lo entreg.
Imagino que no es tu verdadero nombre.
Me sirve. Y por lo que concierne a cualquiera de aqu de ahora en adelante,
vosotros sois los guardias Tito Ovidio Capito y Vibio Galo Calido, est claro? No
sera prudente que me revelarais vuestra verdadera identidad.
Los nombres estaban pulcramente escritos en los documentos que le acababa de
entregar a Cato; l haba adoptado la identidad de Capito, y Macro la de Calido,
ambos veteranos de la Segunda legin.
Esa marca que llevas en el cuello coment Macro. Supongo que serviste
en la frontera oriental.
Sptimo entrecerr ligeramente los ojos.
Puede que s.
En las legiones o en las cohortes auxiliares?
Sptimo guard silencio un momento, y luego se encogi de hombros.
No es que eso importe mucho ahora, pero estuve una temporada en una cohorte
de caballera antes de que Narciso me reclutara se seal el cuello. Ese es el
emblema de la cohorte. La mayora de los muchachos llevan el mismo tatuaje. Es una
lstima que ahora tenga que llevarlo tapado en mi lnea de trabajo.
Me lo imagino dijo Macro. Inspir hondo y solt el aire con impaciencia.
De todas formas, llegas tarde. Nos tuviste esperando mientras te ocupabas de tu chica
all detrs.
Sptimo frunci el ceo.
Mi chica? Difcilmente. La utilizaba como tapadera.
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Puedes llamarla como quieras.


El agente de Narciso mir a Macro con el ceo fruncido.
Si tuviera una mujer no sera una como ella. En cualquier caso, su cubculo me
proporcion un buen lugar desde el que echaros un vistazo cuando aparecierais. Y
tambin los dems clientes, claro. Slo para asegurarme de que no os vigilaba ni os
segua nadie. Lamento la espera, pero forma parte del juego. Este trabajo es
demasiado peligroso como para correr riesgos. Bueno, se han terminado las
presentaciones. Vamos.
Vamos? Cato se inclin ligeramente hacia delante. Ir adnde?
A una casa segura. Un lugar donde podamos hablar sin riesgo de que nos oigan.
Adems es un lugar donde podemos reunimos cuando haga falta, y donde podis
dejar cualquier mensaje sin peligro. No deberais tener ningn problema para poder ir
y venir del campamento pretoriano, pues los soldados entran y salen de sus cuarteles
libremente. sta ser la manera de comunicarnos durante la mayor parte del tiempo
Sptimo mir a su alrededor con recelo. Seguidme. Pero hagamos que parezca
todo relajado. Mejor que primero nos terminemos la bebida.
Se sirvi una copa y alz la voz.
Para el camino!
Macro y Cato hicieron lo mismo, y se obligaron a engullir lo que quedaba en sus
copas, luego cogieron sus mochilas y se pusieron de pie. Para entonces, el mesn
estaba lleno de clientes y tuvieron que abrirse paso a empujones hasta la puerta.
Fuera, en la entrada, el captador buscaba ms clientes. Sonri al verlos.
Ya os marchis tan pronto? La noche apenas acaba de empezar, seores.
Quedaos un rato y bebed hasta saciaros.
Macro se detuvo frente a l. Tom aire y habl en voz lo bastante alta para que
los transentes pudieran orle perfectamente.
Cualquiera que beba hasta saciarse del brebaje de este sitio va a quedarse algo
ms que un rato. Es puro veneno!
El captador de clientes intent tomrselo a risa y le dio una palmada en el hombro
a Macro cuando ste se dispona a marcharse con Cato y Sptimo. En un revuelo,
Macro se dio media vuelta y le propin un puetazo en el estmago a aquel hombre.
ste se desplom con la respiracin entrecortada, y Macro retrocedi con gesto de
amarga satisfaccin.
Esto dejar al cabrn sin aliento. Evitar que vaya vendiendo su mercanca
durante un rato.
Sptimo mir con nerviosismo a la gente que se haba detenido a presenciar la
accin de Macro.
Macro dijo Cato entre dientes, vmonos antes de que llames an ms la
atencin, de acuerdo?
Caminaron sin prisas bordeando el Boario, y salieron por la calle ancha que
transcurra entre la colina del Palatino y la Capitolina. A su derecha, los edificios del
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complejo del palacio imperial cubran la ladera, y antorchas y braseros iluminaban las
columnas y estatuas que contemplaban desde su atalaya al resto de Roma. A la
izquierda, se alzaba imponente la mole del Templo de Jpiter, construido en una roca
con lados escarpados en algunos puntos, y a la que se acceda mediante una rampa
que ascenda zigzagueando hasta el recinto del templo. Entraron en el Foro, y
cruzaron frente a la casa del Senado. Un grupo de jvenes vestidos con elegancia
venan en direccin contraria hablando en voz alta, alardeando de lo que pensaban
hacer para entretenerse aquella noche. Bajaron un poco la voz al cruzarse con los dos
soldados y el civil, y luego, cuando volvieron a estar a una distancia prudencial,
continuaron como antes. En el extremo ms alejado del Foro, haba otra calle que
pasaba junto al Templo de la Paz y suba hasta la Suburra, uno de los barrios ms
pobres de la ciudad, donde la delincuencia proliferaba y los edificios estaban tan mal
construidos que difcilmente transcurra un mes sin que alguno de aquellos bloques
de apartamentos destartalados se derrumbara o quedara reducido a cenizas.
Confo en que Narciso no vaya a alojarnos en la maldita Suburra le dijo
Macro a Cato en voz baja. Ya tuve suficiente la ltima vez que tuvimos que
quedarnos en Roma.
Sptimo mir hacia atrs.
Ya falta poco. Da la casualidad de que est en las afueras de la Suburra. Para
que os sea prctico llegar desde el campamento pretoriano. No os preocupis, el
apartamento se encuentra en uno de los mejores bloques de viviendas. Al menos eso
es lo que dijo el casero cuando lo cog.
Y t le creste?
A m no me afecta. Yo no tengo que vivir all.
La calle empez a inclinarse, y pasaron entre las primeras estructuras altas de
ladrillo donde vivan la mayor parte de los habitantes de la ciudad. Las casas de
vecinos abarrotaban la calle y se elevaban a mucha altura, de manera que la tenue
penumbra de la noche no proporcionaba apenas iluminacin. Unas cuantas lmparas
ardan en las entradas de los edificios, pero las calles se hallaban a oscuras. Lo cual
no era mala cosa, reflexion Cato, poco antes de que el ftido aire le inundara el
olfato. No quera saber lo que estaba pisando. Oan voces en torno a ellos y en lo alto.
Algunas risas, conversaciones tranquilas, algn que otro grito enojado o el llanto de
los nios, y el ruido del agua sucia de los cubos que se vaciaban en las calles.
Ya hemos llegado anunci Sptimo, quien subi por unos peldaos que
conducan desde la calle a una entrada estrecha.
Una lmpara de aceite parpade en su soporte, y dej ver a un hombre musculoso
vestido con una tnica sencilla que estaba sentado en un taburete nada ms entrar.
Mir atentamente a Sptimo y asinti con la cabeza, tras lo cual encendi una vela
con la llama de la lmpara y se la entreg al agente imperial. Haba un pasillo corto
con una escalera estrecha al final. Sptimo empez a subir por las escaleras primero,
y coloc la mano frente a la vela para proteger la llama. Se detuvo frente a una puerta
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del cuarto piso y abri el cerrojo. Entr delante, y Macro y Cato dejaron las mochilas
sobre las tablas del suelo.
Un momento. Encender una lmpara dijo Sptimo, y alarg la mano hacia
un estante. El plido y parpadeante fuego de la vela llame un momento, hasta que la
llama se asent proporcionando un continuo resplandor; entonces Sptimo retir la
vela y la apag con un soplido. Ya est.
Volvi a colocar la lmpara en el estante y se dio media vuelta. Bajo su tenue
resplandor, Cato vio que la habitacin estaba vaca salvo por dos los de cama. No
haba ni cuatro metros hasta la otra pared, en la que una puerta conduca a otra
habitacin de dimensiones similares.
No tiene muchas comodidades se quej Macro, al tiempo que empujaba con
la punta de la bota uno de los los de cama.
Nos gusta as dijo Sptimo. No hay nada para robar. De todos modos, el
vigilante est por aqu casi todo el tiempo meti la mano dentro de la tnica para
coger una pequea bolsa, de la que sac un atado pequeo de rollos y dos juegos de
tablillas enceradas y se los entreg. El resto de vuestros documentos y el informe
sobre Britania. Esta noche podis dormir aqu, y por la maana debis dirigiros al
campamento pretoriano. Si necesitis dejarme un mensaje, ponedlo all, bajo del
estante. La tabla del suelo est suelta, y hay un pequeo espacio debajo. Aseguraos de
venir a comprobarlo tan a menudo como podis. Si dejis un mensaje, entonces girad
la lmpara hacia la puerta. De lo contrario, ponedla mirando hacia el otro lado. Si est
apuntando en cualquier otra direccin, sabremos que el apartamento se ha visto
comprometido.
Comprometido? Macro se ri. Qu es eso? Lenguaje de agente
secreto?
Lo entendemos dijo Cato. Supongo que podemos utilizar este lugar para
escondernos si es necesario. O para ocultar algo.
Sptimo asinti.
Y si necesitis verme por algn motivo. Slo aseguraos de que no os sigan. Si
el enemigo consigue hacerlo, entonces puede vigilar a los visitantes y de este modo
seguir la pista hasta Narciso. Guardaos bien las espaldas en todo momento, y no
corris ningn riesgo mir a Macro. Ha quedado claro?
Estar bien, ya lo vers. Es de Cato de quien tienes que preocup
No! Sptimo alz la mano bruscamente. A partir de ahora, utilizad
nicamente vuestros nombres falsos. En todo momento. Quienquiera que fuerais
antes de hoy debe quedar atrs. A partir de ahora se trata de Capito y Calido se los
qued mirando un momento como para escudriarlos por ltima vez, y luego se
dirigi hacia la puerta. Dormid un poco. Maana os incorporis a la Guardia
Pretoriana.

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Captulo V
A la maana siguiente, temprano, Macro y Cato atravesaron las murallas de la ciudad
por la Puerta Viminal y se dirigieron al campamento pretoriano, construido en las
afueras durante el reinado de Tiberio. Caa una ligera llovizna que formaba charcos
en el terreno de la plaza de armas, que se extenda desde la muralla al campamento.
Cruzaron el espacio abierto hacia la puerta principal, y se presentaron al optio que
estaba de servicio en el cuartel de la guardia. Era un hombre bajo y fornido, con el
cabello muy bien arreglado y con entradas. Macro y Cato haban dejado sus horcas de
marcha en el suelo, y se cuadraron para saludar a su superior. La lluvia goteaba del
borde de sus capas.
Veamos, qu tenemos aqu? pregunt el optio con cordialidad.
Cato meti la mano en la bolsa que llevaba colgada al costado, sac el documento
que los asignaba a la Guardia Pretoriana y se lo entreg al optio.
Nos han trasladado de la Segunda legin, seor! Legionarios Tito Ovidio
Capito y Vibio Galo Calido. Nos han destinado a la Guardia.
En serio? Capito y Calido? Parece el nombre de un jodido do de mimos
el optio tom el rollo aplastado y lo despleg. Ley el documento rpidamente y alz
la mirada. Aqu dice por conducta meritoria en campaa. Os enfrentasteis los
dos solos al ejrcito brbaro o qu?
Cato tuvo el impulso pasajero de poner al optio de vuelta y media, pero se
contuvo. Haban vuelto a la tropa, y tenan que comportarse como simples
legionarios.
No exactamente, optio.
No exactamente? Entonces me gustara saber qu hicieron estos dos hroes
para merecer el traslado a la Guardia Pretoriana. Pero eso tendr que esperar ech
un vistazo a su alrededor, y seal a uno de los soldados que se encontraban junto a la
puerta. Ven aqu!
El pretoriano se acerc a paso ligero y se puso firmes. Cato lo mir. Era joven,
apenas salido de la adolescencia. Al igual que los pretorianos que haban aparecido
brevemente durante las primeras etapas de la campaa en Britania, llevaba una tnica
y una capa de color blanquecino. Debajo de la capa, reluca una cota de escamas del
mismo tipo que algunos legionarios seguan prefiriendo usar. El resto de su equipo:
espada, daga, botas, falda y casco, era el reglamentario. Slo el escudo era distinto,
ovalado en lugar del diseo rectangular utilizado en las legiones. Un gran escorpin
decoraba el frente. Dicho smbolo lo haba elegido un prefecto anterior, Seyano, para
halagar a su seor, el emperador Tiberio, que haba nacido bajo este signo
astrolgico.
El optio pleg el rollo y se lo devolvi a Cato.
Acompaa a estos dos al cuartel general. El centurin Sinio est a cargo del
reclutamiento, la instruccin y los traslados. Llvalos ante l.
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S, seor.
Vamos, muchachos. Ah, y bienvenidos a la Guardia Pretoriana. Ya veris que
esto es un poco distinto de la vida en las legiones.
S, seor. Gracias, seor Cato salud con un movimiento de la cabeza.
Volvieron a echarse las horcas de marcha al hombro, y siguieron al pretoriano
fuera del cuartel de la guardia hasta la proteccin de la entrada abovedada. El joven
pretoriano aguard a que se hubieran colocado cmodamente las horcas, y entonces
empez a andar por la avenida ancha que llevaba al centro del campamento
pretoriano. A ambos lados, haba barracones de dos pisos que bordeaban la ruta
durante unos cien pasos. El enlucido de las paredes estaba limpio, y pareca haber
sido pintado haca poco. Igualmente, en el camino pavimentado no haba basura, y
estaba claro que lo barran con regularidad.
Tenis un campamento muy pulcro coment Macro.
Oh, eso es cosa de Geta repuso el joven pretoriano. Insiste mucho en que
haya un nivel alto. Nos mantiene muy alerta. Aqu las inspecciones sorpresa de los
barracones, los toques a las armas en mitad de la noche y las revisiones frecuentes del
equipo estn a la orden del da, amigo. No s cmo son las cosas en las legiones, pero
ser mejor que aqu en Roma hagis las cosas a su manera, de otro modo, ya veris lo
que es bueno.
Cato mir al joven.
Supongo que a ti no te trasladaron de ninguna legin.
A m? No. Muchos de los muchachos son reclutas del centro de Italia. Los
incentivos del empleo hacen que no resulte fcil entrar, pero por lo general puede
arreglarse con una carta de recomendacin de un magistrado municipal.
Lamentablemente llegu unos cuantos aos demasiado tarde para optar al obsequio
que entreg el emperador al asumir el poder. Dio cinco aos de paga a todos los
soldados! Una condenada fortuna. De todos modos, Claudio no va a durar siempre, y
quienquiera que venga despus tendr que volver a soltar la pasta, si es que sabe lo
que le conviene.
Macro tosi.
Tu lealtad hacia el emperador es de lo ms conmovedora.
El pretoriano lo mir con expresin perpleja, y, al darse cuenta de que Macro se
mofaba de l, sonri.
Mi lealtad es absoluta. Dnde estara la Guardia Pretoriana sin un emperador
al que proteger? Estara disuelta y sus miembros incorporados a las legiones. Con
media paga, varados en algn puesto avanzado de una frontera aislada, rodeados de
brbaros esperando para degollarnos a la menor oportunidad. No se le puede llamar
vida a eso hizo una pausa y mir a los otros dos atentamente. No quera ofender.
No nos has ofendido replic Cato sin darle importancia. Dime, todos los
pretorianos son igual de cnicos que t? Tampoco quiero ofender, pero me da la
impresin de que eres bueno, un poco interesado.
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Interesado? el pretoriano consider la sugerencia. Supongo que hay


quien podra verlo de este modo. No hay duda de que, en gran parte, es un chollo.
Una paga generosa, un alojamiento confortable, buenos asientos en los juegos y no
muchas posibilidades de servicio activo. Y da la casualidad de que habis llegado en
un buen momento. Dentro de diez das se celebran los juegos de la Ascensin.
Los juegos de la Ascensin?
Es el aniversario del da en que Claudio se convirti en emperador. Organiza
un desfile aqu, en el campamento, algunas luchas de gladiadores y unos pocos
acontecimientos ms, y lo corona todo con un banquete. No olvida a aquellos que lo
pusieron en el poder, y se asegura de mantener una buena relacin con la Guardia
Pretoriana. De manera que uno puede llegar a acostumbrarse a los obsequios
imperiales. Dicho esto, no todo son vacaciones. Geta nos adiestra con dureza, y
somos capaces de combatir bien si se nos requiere.
Hemos visto a los pretorianos en combate dijo Macro. Fue en Britania, y
lo hicieron muy bien.
Al pretoriano se le ilumin el gesto.
Estuvisteis all? En Camuloduno?
Macro movi la cabeza en seal de afirmacin.
He odo de aquellos que acompaaron al emperador que fue una dura batalla.
Lo fue. Pero no tendra que haberlo sido. El enemigo nos tendi una buena
trampa. Si Claudio no hubiera estado tan ansioso por lanzarse a la carga y obtener su
gran victoria, no nos hubieran pillado desprevenidos. Resulta que la Segunda salv la
situacin, y el pellejo de los pretorianos y el emperador.
Y vosotros estabais en la Segunda legin, me imagino.
As es. Y nos enorgullecemos de ello. La Segunda Legin Augusta es la mejor
legin del ejrcito. Deberas habernos visto, chico. Batalla tras batalla hicimos
pedazos a los celtas. Y no es que fueran unos blandengues, sabes? Los celtas son
hombres grandotes, valientes, y prefieren luchar antes que hacer cualquier otra cosa
en la vida. No fue una campaa fcil, eso dalo por seguro. S que en Roma hay quien
dice que lo fue. Pero ellos no estaban all. Yo s, y s lo que vi, y digo la verdad. No
es cierto, Ca?
Cato tosi ruidosamente y le dirigi una mirada furiosa a Macro. Este se ruboriz
y carraspe antes de continuar hablando.
Si no pregntale aqu a Capito, cuando se le pase el ataque de tos.
El pretoriano mir a Cato y volvi de nuevo su atencin hacia Macro.
Mira, Calido, te dar un consejo. Aqu ten cuidado con lo que dices sobre
vuestra legin delante de algunos de los dems muchachos. Tienen tendencia a creer
que el hecho de que seamos los soldados del emperador nos convierte en los mejores
del ejrcito.
Y t qu crees?
Yo slo he conocido la Guardia. Creo que no sera prudente por mi parte
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ofrecer una opinin sobre cosas sobre las que no tengo experiencia.
Macro sonri.
Un chico listo.
Haban llegado al corazn del campamento pretoriano, y Cato y Macro vieron por
primera vez la fachada con columnatas y la entrada con pilares del cuartel. Macro
dej escapar un leve silbido.
Joder, pero si parece ms un templo que un edificio militar.
Cruzaron la puerta y alzaron la vista, para maravillarse ante los grabados del
techo que se arqueaba en lo alto. En la entrada, haba un amplio espacio abierto, de
unos treinta metros de lado segn calcul Cato, bordeado por otra columnata. Ante
las puertas haba otra entrada, en esta ocasin a las oficinas del cuartel, que formaban
el lado opuesto de la plaza. Unos cuantos empleados envueltos en capas se
apresuraban de un lado a otro en sus quehaceres, y una seccin de guardias montaba
guardia a las puertas de las oficinas. El pretoriano explic su orden al optio a cargo de
la seccin, y acto seguido dej el escudo en el suelo, se desabroch los cinturones de
la espada y la daga, y los dej junto con las dems armas entregadas por los
visitantes, que haban dejado en una mesa en la entrada.
El optio dirigi un movimiento de la cabeza a Cato y Macro.
Dejad aqu vuestras horcas de marcha y las mochilas. Llevis encima algn
arma?
Cato seal las mochilas.
Estn ah dentro.
Estn ah dentro, seor le espet el optio.
Cato se puso rgido.
S, seor.
No s cmo es la disciplina en las legiones, pero los pretorianos son unos
fanticos de ella continu diciendo el optio, en tanto que Macro se cuadraba a toda
prisa al lado de Cato. El optio frunci el labio superior al examinar sus capas y
tnicas radas. Y lo mismo se aplica a vuestro equipo. Al prefecto Geta le gustan
los soldados con buena presencia. Vosotros dos parecis vagabundos. No volvis a
aparecer por aqu a menos que estis limpios y pulcros. Est claro?
S, seor contestaron Macro y Cato a coro.
Muy bien. Muchacho, lleva a estos dos a ver al centurin Sinio sonri con
frialdad. Me atrevera a decir que el centurin va a quedar tan poco impresionado
como yo. Podis retiraros.
Siguieron al joven pretoriano al vestbulo de entrada, y luego torcieron a la
derecha hacia una sala alargada con oficinas a un lado y mesas largas a las que se
sentaban los empleados, frente a montones de tablillas enceradas y cestos llenos de
rollos. Unas largas aberturas en lo alto de las paredes proporcionaban iluminacin
apenas suficiente para que aquellos hombres trabajaran, y Cato vio que algunos de
ellos entrecerraban los ojos ante los detalles ms pequeos de los informes que tenan
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delante. An se dola de la glida bienvenida que haban tenido Macro y l desde que
haban llegado al campamento. En los ltimos aos, Cato se haba acostumbrado
demasiado a la deferencia automtica por parte de los rangos inferiores, y el hecho de
que volvieran a tratarlo como a un soldado comn y corriente una vez ms supuso un
incmodo y chocante retorno a su primera poca de servicio en el ejrcito. Ya no era
el oficial Cato, era simplemente el guardia Capito, y deba vivir nicamente segn el
papel que se vea obligado a representar. Lo mismo poda decirse de Macro. Al pasar
con paso resuelto junto a las puertas del primero de los despachos, mir a su amigo, y
vio que Macro pareca impertrrito por el pequeo rapapolvo que acababan de recibir.
Cato pens que era sorprendente. Se hubiera esperado que semejante tratamiento le
molestara a Macro ms que a l.
Hemos llegado anunci el pretoriano. Seal la puerta ms cercana. A
diferencia de la mayora de despachos que haba en la sala, la puerta de aqul estaba
cerrada. Este es el despacho del centurin Sinio.
Aguard un breve momento para que los recin llegados tuvieran ocasin de
serenarse, y a continuacin llam a la puerta.
Un momento! grit una voz apagada desde el interior. Hubo una corta
espera. Adelante!
El joven soldado alz el pestillo y empuj la puerta hacia adentro. Entr, se
cuadr e hizo una leve reverencia con la cabeza.
Tengo el honor de informarle de que el optio de la guardia de la puerta
principal me orden escoltar a estos dos reclutas hasta el cuartel, seor.
Cato, que era ms alto que la mayora, poda ver el interior del despacho por
encima del hombro del pretoriano. El centurin cerr una tablilla encerada y la
guard en un pequeo cofre para documentos que haba a un lado de su mesa. Sinio
pareca tener alrededor de unos treinta aos, demasiado joven para haberse ganado el
ascenso desde la tropa; Cato supuso que deba de haber sido nombrado directamente
centurin. Sin duda era un miembro de alguna familia rica de clase ecuestre que haba
renunciado a sus privilegios sociales para unirse a la Guardia Pretoriana. El oficial
tena el cabello rubio, cosa poco comn en un romano, y ligeramente ondulado,
peinado cuidadosamente en un intento por ocultar una calvicie prematura incipiente.
Era un hombre delgado y nervudo, de facciones duras. Sin embargo, al levantar la
vista sonri cordialmente.
Muy bien, hazlos pasar.
El joven se hizo a un lado, y Macro y Cato entraron y se detuvieron a una
distancia respetuosa frente a la mesa del centurin, con los hombros hacia atrs y
sacando pecho. El despacho era de proporciones generosas, casi unos cinco metros de
lado a lado. Detrs de la mesa, haba una ventana con los postigos cerrados, de modo
que la luz slo entraba por dos aberturas situadas ms arriba en la pared, justo a la
altura de debajo del alero exterior. La pared de la izquierda estaba cubierta de estantes
y llena de tablillas enceradas, hojas de papiro y rollos cuidadosamente dispuestos. Un
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peto reluciente y un casco elaboradamente decorado, con un penacho de plumas rojo,


colgaban de un soporte en la pared de enfrente.
Sinio dirigi una breve mirada a los dos reclutas, y luego dirigi un gesto con la
cabeza al pretoriano.
Puedes irte. Cierra la puerta al salir.
El joven sali, y se oy el leve ruido del pestillo al caer de nuevo en su lugar.
Sinio contempl con detenimiento a los recin llegados. Cato no le devolvi la
mirada, sino que la clav al frente, fijndola en el pequeo busto del emperador que
descansaba sobre un pedestal junto a la pared del fondo.
Acabemos de una vez con los prembulos Sinio se inclin hacia delante y
tendi la mano. La documentacin de vuestro nombramiento, por favor.
S, seor Cato sac el papiro plegado y la carta de recomendacin, y se las
puso en la mano al centurin. Sinio ley los documentos de cabo a rabo, y dio unos
golpenos en el sello imperial al pie del aviso de traslado como para asegurarse de
que era genuino.
Vens muy bien recomendados los dos. Vuestro antiguo comandante habla muy
bien de vosotros. Os llama soldados ejemplares. Eso queda por ver, puesto que en la
Guardia Pretoriana se aplica un nivel un tanto ms elevado comparado con el de las
legiones. De todos modos, vuestra documentacin est en orden, y el palacio imperial
ha aprobado vuestro nombramiento, por lo tanto sois guardias volvi a mirar el
documento. Cul de los dos es Capito?
Yo, seor dijo Cato.
Y Calido el centurin sonri rpidamente a Macro. Bienvenidos los dos. A
pesar de lo que he dicho sobre el nivel, a la Guardia nunca le vienen mal los soldados
experimentados. No nos llaman para combatir muy a menudo, pero cuando lo hacen,
la carga de la expectativa recae como un gran peso sobre nuestros hombros. En tal
caso, cuantos ms veteranos tengamos en nuestras filas, mejor. La otra cara de la
moneda es que debis entender que vuestras nuevas obligaciones requieren una
observancia absoluta de los protocolos establecidos. Vuestro nombramiento
especifica que tenis que servir en la centuria del centurin Lurco, en la quinta
cohorte. En estos momentos Lurco est de permiso, de manera que os presentaris al
comandante de la cohorte hizo una pausa. Por lo visto, el emperador qued tan
complacido por vuestro valiente ejemplo que pidi que os asignaran para protegerlo a
l y a su familia. Por ese motivo, estis en la cohorte destinada a proteger el palacio.
Nos sentimos honrados, seor respondi Cato.
Deberais estarlo. Normalmente este papel slo se concede tras varios aos de
servicio en la Guardia. Incluso entonces, nuestros soldados tienen que ser conscientes
de la manera precisa en que tienen que llevar a cabo sus obligaciones. Existe una
jerarqua muy rgida dentro del palacio imperial, y se espera que todos los guardias la
conozcan y se dirijan a los miembros de la casa estrictamente conforme a su rango.
Como oficial responsable de reclutar, instruir y guarnecer las cohortes de la Guardia,
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har todo lo que pueda para prepararos, aunque tan slo llevo poco ms de un mes en
este puesto. Ordenar a alguien que sepa cmo funciona todo que os explique los
detalles sonri otra vez. Tenis que ser comprensivos conmigo, igual que yo con
vosotros, eh?
S, seor respondieron Macro y Cato.
El tribuno Burro est al mando de la cohorte de palacio Sinio tom un estilo
e hizo una nota apresurada en una tablilla.
El tribuno Burro, seor? Macro enarc una ceja.
Es lo que he dicho respondi Sinio con brusquedad, y entonces su expresin
se abland. Ah, ya entiendo. Los tribunos de las legiones son oficiales de Estado
Mayor, verdad? En la Guardia es distinto. Cada cohorte est comandada por un
tribuno, que normalmente ostenta el puesto durante un ao, antes de retirarse. sta no
es la nica diferencia. Las cohortes de la Guardia tienen el doble de soldados que las
de las legiones. En realidad, hay casi diez mil pretorianos en las listas. Algunos de
ellos estn llevando a cabo misiones en el exterior, pero la mayora estn aqu, en el
campamento, lo cual da al emperador ms de nueve mil hombres a los que recurrir en
caso de emergencia. Esto suele hacer que el populacho se lo piense dos veces antes
de causar problemas hizo una breve pausa. Claro que no somos los nicos
encargados de mantener el orden. Estn las cohortes urbanas y los vigiles, que
realizan un trabajo adecuado patrullando las calles principales, dispersando peleas de
borrachos, y cosas por el estilo. En realidad, los pretorianos estamos ah como ltimo
recurso. De manera que cuando intervenimos, la gente sabe que vamos en serio.
Y eso ocurre con frecuencia, seor? pregunt Macro.
No. Pero ltimamente tenemos problemas el tono de Sinio se volvi grave
. Debido a la interrupcin de los suministros de grano el ao pasado, las reservas
del granero imperial estn muy bajas. Ya se ha recortado el reparto, y la gente
empieza a tener hambre; adems, el precio del grano no ha parado de subir. Ya hemos
visto algunos disturbios menores. Es curioso cavil. Estamos aqu, en la mayor
ciudad del mundo. Tenemos magnficas casas de baos, teatros, arenas, artculos y
lujos de todos los rincones del mundo, las mejores mentes se esfuerzan en nuestras
bibliotecas y, uno tras otro, los emperadores han supervisado la construccin de
vastos templos y edificios pblicos. No obstante nunca nos separan ms que unas
pocas comidas de la agitacin y el colapso del orden.
Cato y Macro no hicieron ningn comentario y siguieron mirando al frente.
Sinio suspir.
Descansen. Ya he terminado con las formalidades. Ahora tengo curiosidad por
saber un poco ms de vosotros. Debo haceros unas cuantas preguntas.
Los dos hombres relajaron la postura y se miraron. Cato se aclar la garganta y
contest por ambos:
S, seor.
En primer lugar, habis venido de Britania?
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S, seor.
Donde la campaa contina, a pesar del hecho de que Claudio celebr hace ya
un par de aos un triunfo por la conquista de Britania; triunfo que, por supuesto, le
fue otorgado por el Senado.
Controlamos el corazn de la isla, seor. Estamos haciendo retroceder a
nuestros enemigos hasta las montaas que bordean la nueva provincia. Slo es
cuestin de tiempo para que las legiones terminen el trabajo.
En serio? Tengo un primo que sirve en la Novena legin. Me escribe de vez
en cuando, y debo decir que l ms bien carece de vuestra confianza en un avance tan
regular. Segn su opinin, estamos luchando para dominar a aquellos que an se nos
resisten. El enemigo asalta nuestras lneas de suministros constantemente, y se
desvanece en cuanto aparecemos en masa.
Es su nueva manera de combatir, seor intervino Macro. Se vieron
obligados a ello tras haber visto qu ocurra al enfrentarse a nosotros en batallas
campales. Es la estrategia del derrotado. Lo nico que consiguen es retrasar su
definitiva sumisin a Roma.
Ojal que mi primo compartiera tu carcter flemtico, Calido. Sin embargo, l
no es el nico soldado que parece pensar que la campaa no va tan bien como nos ha
hecho creer el palacio imperial. Tal vez hay una opinin distinta entre la tropa. Al fin
y al cabo, los soldados comunes y corrientes como vosotros carecen de la perspectiva
necesaria, por decirlo as. Decidme, qu es lo que piensan los soldados de las
legiones? Cul es su estado de nimo?
Cato consider la pregunta con detenimiento. Haban pasado varios aos desde
que Macro y l haban servido en la Segunda legin. Aun entonces, la campaa haba
tenido un grave efecto en el nimo de los soldados. Pero eso era de esperar. En
aquellos momentos, la cuestin era cmo utilizar la oportunidad para poner a prueba
al centurin que estaba sentado delante de l.
Hay algunos que no estn muy contentos con su destino, seor dijo Cato con
prudencia.
Contina.
Lo cierto es que no me corresponde a m hablar por ellos.
Lo entiendo, Capito. Mira, sta es una conversacin informal. Ahora ests en la
Guardia, eso nada puede cambiarlo. Slo tengo curiosidad sobre la situacin en
Britania. Puedes confiar en m.
Cato le lanz una rpida mirada a Macro, quien estaba demasiado inseguro sobre
el rumbo que estaba tomando la conversacin como para responder. Se limit a
encoger sus hombros corpulentos.
Bueno, seor prosigui Cato. Cuando nos marchamos, el sentimiento en
las filas era que la campaa no estaba llevando a ninguna parte. Controlamos el sur y
este de la isla, sin duda, pero ms all son las tribus las que tienen el control. Atacan
nuestros convoyes de suministros y puestos avanzados, y echan a correr. Conocen el
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terreno y se mueven con rapidez, de manera que casi no tenemos oportunidad de


atraparlos Cato hizo una pausa. Si quiere saber mi opinin, la nueva provincia
nunca ser segura. Lo mejor sera que redujramos en lo posible nuestras bajas y nos
retirramos, seor Cato tuvo una inspiracin repentina y continu. Una noche
incluso o hablar de ello a algunos de los oficiales de la legin, seor. Mientras estaba
de centinela. Estn tan ansiosos por salir de all como los dems, y uno de ellos dijo
que la nica razn por la que estbamos all era porque Claudio necesitaba jugar al
hroe que todo lo conquista. Y que, en cuanto tuvo su triunfo, se olvid del ejrcito
en Britania.
Entiendo Sinio frunci los labios. No parece que haya mucho afecto por el
emperador entre las legiones de Britania.
Cato lo mir nervioso.
Slo es lo que pareca cuando Calido y yo dejamos la Segunda, seor. La
situacin puede haber cambiado.
Por supuesto, eso es posible. Gracias por ser sincero conmigo, Capito. Puedes
estar tranquilo, nuestra conversacin no saldr de estas paredes.
Cato asinti con la cabeza.
Gracias, seor.
Sinio hizo un gesto con la mano para quitarle importancia al asunto.
No pienses ms en ello. Aqu ya hemos terminado. Tendris que recoger
vuestro nuevo equipo de los almacenes, y luego uniros a vuestra cohorte. Los
hombres del tribuno Burro estn en los barracones de la esquina suroeste del
campamento. Entregadle esta tablilla a su secretario cuando os registris all, y os
alistarn en la centuria del centurin Lurco.
S, seor.
Slo me queda daros la bienvenida a la Guardia Pretoriana. Cumplid con
vuestras obligaciones, no os metis en los y ya veris que ste es un destino
excelente. El mayor reto al que tenis posibilidad de enfrentaros es al de repeler a las
mujeres que se sienten atradas por el uniforme y la paga, y por la posicin que todo
ello conlleva. No slo son las mujeres de la calle. Hay unas cuantas esposas de
senadores a las que les gustan los pretorianos.
Macro no pudo evitar sonrer ante la perspectiva.
El centurin hizo un momento de pausa, tras el cual sigui hablando en voz ms
baja.
Un consejo. Evitad toda tentacin de tomaros demasiadas confianzas con
cualquier miembro de la familia imperial, no s si me entendis. Quedis advertidos.
Podis marcharos.
Cato y Macro abandonaron la habitacin y cerraron la puerta al salir. El centurin
Sinio se qued mirando la puerta con aire pensativo durante un momento, y luego
abri el cofre de los documentos y sac la tablilla encerada que haba estado
examinando. Cogi un estilo, escribi unas notas, y luego volvi a meter la tablilla en
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el cofre. Se levant de la mesa, y sali del cuartel para dar instrucciones a uno de sus
hombres.

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Captulo VI
Macro sostuvo en alto la sencilla toga de color blanco y mene la cabeza.
Esto no le sirve de nada a un soldado. Se supone que va por encima del hombro
y brazo izquierdos, verdad?
Cato asinti con la cabeza desde el otro lado de la habitacin de la seccin.
Es una locura continu diciendo Macro. Con esto puesto no puede
manejarse la espada como es debido. Podras tropezar y herirte a ti mismo mucho
antes de abatir a un oponente.
Hizo un lo con la toga y la arroj sobre su cama; se sent con expresin
asqueada, y mir el resto del equipo que les haban entregado en los almacenes del
campamento. La toga era el uniforme formal de la Guardia cuando estaban de
servicio en la ciudad. Una compensacin para aquellos habitantes de Roma que
seguan aferrndose a los valores de la vieja Repblica cuando la presencia de
hombres armados en las calles se consideraba una amenaza a su libertad. Por motivos
similares, Claudio haba empezado a vestir una toga sin adornos en muchas ocasiones
ceremoniales, sin ni siquiera la estrecha banda prpura de un magistrado subalterno.
La demostracin de humildad funcionaba bien con el populacho, y sin duda
impresionaba a los miembros del Senado. Por lo que a Macro concerna, la toga era
absolutamente impracticable para unos soldados que se supona que tenan que vigilar
el palacio imperial.
Y qu me dices de la escolta germana? Macro mir a Cato. Ellos
tambin tienen que llevar esto?
No. Pero claro, ellos son brbaros, de Batavia, creo. Ofendera la sensibilidad
pblica verlos con toga.
Chorradas mascull Macro.
Volvi a posar la mirada en el resto de artculos que les haban dado. Adems de
la armadura funcional, haba una coraza de latn, un casco tico con cimera
adornada, carrilleras finas que tenan poco uso prctico y un gorjal casi inexistente.
Luego estaban las tnicas blanquecinas, y las capas marrn claro en las que
enseguida se pegara el polvo y suciedad de las calles de Roma, y que requeriran una
limpieza constante. Al menos la espada corta, el escudo ovalado y la pesada jabalina
parecan ser un equipo de verdadero soldado. Cato ya haba plegado su toga, tnicas
y capa, y las haba colocado pulcramente en el estante sobre su cama. Macro suspir
y sigui su ejemplo.
De qu iba todo eso de que los muchachos de Britania tienen la moral cada
vez ms baja? pregunt.
Cato sise, se puso de pie y se dirigi a la puerta. Escudri el pasillo exterior.
Les haban asignado una habitacin confortable en el piso superior, con otros dos
soldados de la sexta centuria de la cohorte tercera, la unidad que en aquellos
momentos tena la misin de proteger el palacio imperial y el entorno del emperador
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cada vez que Claudio sala a la calle para visitar el Senado, o para disfrutar de los
entretenimientos en el teatro, la arena o la pista de carreras. Los soldados de las
legiones se vean obligados a dormir ocho en una habitacin, o a compartir una tienda
en campaa, amontonados. All, en la Guardia, haba cuatro soldados en cada
habitacin, bien ventilada y bien iluminada por la ventana con postigos de la pared.
Fuera, en el pasillo, a cierta distancia, Cato vio a unas cuantas figuras apoyadas en la
baranda con vistas a la avenida de rboles que llevaba a la casa de baos pretoriana.
Incluso aquello estaba hecho a lo grande en comparacin con lo que normalmente
ofreca una fortaleza de legionarios. A un lado de un patio de ejercicios cubierto de
arena, se haba dispuesto un conjunto de salas, todas ellas contenidas en el interior de
un bajo muro enlucido. Los dems pretorianos ignoraron a Cato. Haba unas cuantas
puertas abiertas a lo largo del pasillo, pero resultaba imposible or las conversaciones
de los que estaban al otro lado de ellas. Cato regres a la cama y se sent en el borde.
Baja la voz cuando hablemos. Y debemos asegurarnos de utilizar nuestros
nombres falsos en todo momento.
Ya lo s refunfu Macro mientras terminaba de doblar las ltimas tnicas y
capas. Se sent frente a Cato. Lamento lo de antes. Es que no estoy de acuerdo con
todo este asunto encubierto.
Bueno, pues ser mejor que lo ests. Ahora mismo somos espas, y no hay nada
que podamos hacer al respecto hasta que terminemos el trabajo. Si fracasamos,
Narciso nos echar a los lobos. Eso si sobrevivimos a las tiernas manos de los
Libertadores.
Lo s, lo s respondi Macro con aire cansino. Me concentrar en el
trabajo que tenemos entre manos, lo juro. Pero dime una cosa, Capito no pudo
evitar sonrer un poco al utilizar el nombre falso, por qu le has soltado a Sinio
esa bola sobre la situacin en Britania?
Tena que contarle algo para asegurarme de que se tragaba nuestra tapadera.
Pero entonces se me ocurri que, si hablaba del descontento de las tropas, eso tena
que ser de inters para el otro bando. Aunque Sinio no tenga nada que ver con la
conspiracin, hay muchas posibilidades de que comente lo que hemos dicho con otros
oficiales. Eso har circular nuestros nombres, y dar a entender que podramos ser
susceptibles de un acercamiento por parte de los que se oponen al emperador Cato
resopl. En cualquier caso, es lo que se me ocurri.
Macro movi la cabeza en seal de asentimiento.
Suena bien. Como siempre, tienes unos pensamientos enrevesados, amigo mo.
No me extraa que le caigas tan bien a Narciso le dirigi una mirada escrutadora a
Cato. Me figuro que no pasara mucho tiempo antes de que lo sustituyeras en su
puesto en palacio. Se te dara muy bien.
Cato se lo qued mirando fijamente, y respondi de forma deliberada en un tono
de voz quedo y duro:
Podra ser que lo hiciera.
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Se miraron el uno al otro un momento, y entonces Macro le dio una palmada en el


hombro a Cato.
Casi me lo trago!
Macro se ri a carcajadas y Cato se le sum. Seguan rindose cuando se oy el
sonido de unos pasos que se aproximaban, y una figura apareci en la puerta. Cato se
volvi y vio a un hombre delgado de rostro estrecho que los miraba framente. Tena
la piel muy picada de viruelas y el cabello con mechones grises. Cato calcul que
sera unos aos mayor que Macro. Se puso de pie y le tendi la mano a aquel hombre.
Me llamo Tito Ovidio Capito. Serva en la Segunda legin antes de ser
trasladado a los pretorianos.
Capito el hombre asinti con la cabeza. Me alegro de que ests de buen
humor. Da la casualidad de que adems, ests en mi seccin se seal el pecho con
el pulgar. Me llamo Lucio Polino Tigelino, optio de esta centuria, segundo al
mando del centurin Lurco. Tu amigo aqu presente es el otro muchacho nuevo?
Macro se puso de pie.
El amigo puede hablar por s mismo. Vibio Galo Calido. Tambin de la
Segunda.
Tigelino resopl con desprecio.
Una unidad mediocre por lo que yo recuerdo. Puede que hayis impresionado a
vuestros superiores en Britania, pero vais a tener que empezar otra vez desde el
principio para impresionarme a m y al tribuno Burro.
Lo haremos lo mejor que podamos, seor dijo Cato.
Bien, pues entonces ser mejor que os pongis las tnicas de servicio y os
presentis al tribuno Tigelio seal su equipo de la legin. Ser mejor que os
deshagis de esos harapos. Vendedlos en el mercado, ya no vais a necesitarlos ms, y
no voy a permitir que atesten mis estantes. Si estuviera en vuestro lugar, me
apresurara. El tribuno detesta la incompetencia.
Se dio media vuelta, y se alej caminando a grandes zancadas por el pasillo. Al
cabo de un instante, apareci otra cara nueva en la puerta y entr en la habitacin. Se
trataba de un hombre joven, posiblemente de la misma edad que el pretoriano que los
haba acompaado hasta el cuartel, pero a ojos de Cato pareca demasiado bisoo
para ser soldado. La idea lo pill por sorpresa cuando cay en la cuenta de que slo
tena unos cuantos aos ms que el joven pretoriano que se encontraba frente a l.
Unos cuantos aos de experiencia que marcaban toda la diferencia, reflexion.
Antes de hablar, el pretoriano ech un vistazo alrededor para asegurarse de que
Tigelino no poda orle.
No os preocupis por l. Tigelino se lo hace pasar mal a los recin llegados.
Dice que les hace bien mantenerlos alerta. Deberais haber visto cmo me trataba a
m sonri. Me llamo Fuscio.
Macro le devolvi la sonrisa.
Yo soy Calido, y aqu el larguirucho es Capito. Trasladados de las legiones.
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Me lo imagin al ver la se le fue apagando la voz, y seal la cicatriz que


cruzaba el rostro de Cato. Cmo te hiciste eso?
Un corte de espada explic Cato en tono montono. El ao pasado en
Britania. Lo recib cuando los miembros de una tribu de durotriges nos tendieron una
emboscada.
Fuscio se lo qued mirando un momento ms con franca admiracin, y entonces
se dio cuenta de que deba de parecer tonto y se ruboriz avergonzado.
Apuesto a que podrais contar unas cuantas historias sobre Britania.
Qu te apuestas? pregunt Macro con sequedad. Si quieres historias
decentes acude a m, jovencito.
Ah s? Fuscio no saba cmo proceder sin ofender a ninguno de los dos, de
modo que se limit a murmurar algo al tiempo que pas apretadamente entre ellos
para dirigirse a una de las camas que haba a cada lado de la ventana. De todos
modos, est bien tener a alguien ms en la habitacin. Tigelino no es muy hablador.
Bueno, habla, pero casi siempre para quejarse de las cosas.
Ya lo hemos notado dijo Cato, que se despoj de su tnica roja y se puso la
tnica pretoriana que acababan de entregarle. Vamos, Calido, ser mejor que nos
demos prisa.
Cuando hayis terminado por hoy, algunos de los muchachos y yo vamos a
salir a tomar unos vinos esta noche dijo Fuscio. Os apetece venir con nosotros?
Suena bien respondi Cato, al tiempo que se alisaba la tnica y se abrochaba
el grueso cinturn militar en torno a la cintura. Calido?
Por qu no? Me vendra bien beber algo decente despus de esa porquera que
tomamos al llegar.
Bien, pues vayamos a presentarnos al tribuno.
* * *
El tribuno Burro era un veterano de edad avanzada. A juzgar por la cantidad de
cicatrices que tena en la cara y en los brazos, haba servido un buen nmero de aos
en las legiones antes de ser destinado a la Guardia Pretoriana. Estaba calvo, salvo por
un flequillo de pelo blanco. Haba perdido un ojo, y un parche de cuero cubra la
cuenca, sujeto mediante una tira fina. Era un hombre alto y fornido, y Cato se dio
cuenta de que, en su poca, deba de haber sido una figura formidable. Sin embargo,
entonces serva sus ltimos aos en la Guardia antes de cobrar su gratificacin y
abandonar el ejrcito. Tal vez utilizara su ascenso a la clase ecuestre para dedicarse a
un empleo administrativo en Roma o en alguna otra ciudad o poblacin de Italia, pero
Cato supona que l preferira la compaa de los viejos soldados a la de los
burcratas. El tribuno terminara sus das en alguna colonia militar, respetado por
hombres que reconocieran su calidad, aun cuando l estuviera cada da ms frgil y
encorvado.
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Bueno, no os quedis parados en la maldita puerta! espet Burro.


Cuando Macro y Cato estuvieron en posicin de firmes frente a l, el tribuno los
escudri un momento y al cabo continu diciendo:
Por lo menos sois soldados como es debido! Ya era hora, joder. ltimamente
he visto a demasiados blandengues de ciudad sumndose a nuestras filas. Sobre todo
despus de las bajas que sufrimos en Britania. Pero vosotros recordaris aquella
batalla a las afueras de Camuloduno. Fue vuestra legin la que nos salv de aquella
maldita trampa. Menudos cabrones eran esos celtas, por los dioses! Y adems
luchaban con dureza, y sacaron lo mejor de los pretorianos, aunque fueron muy duros
con nosotros. Los mir una vez ms, fijamente. Bien, en cualquier caso, es
bueno que dos veteranos se incorporen a la cohorte. Aunque veo que uno de vosotros
es ms bien joven todava, eh? Quin de los dos eres?
Capito, seor.
Edad?
Veinticinco, seor.
Entonces has servido siete aos.
Casi ocho, seor. Me alist al cumplir los diecisiete.
Burro frunci el ceo.
Eso va contra el reglamento. La edad mnima son dieciocho aos.
Mi padre me envi al ejrcito en cuanto crey que estaba listo para ello dijo
Cato en tono montono mientras le contaba su tapadera.
Pues el hombre debe de estar orgulloso, desde luego. Lo has hecho muy bien.
Gracias, seor.
Burro volvi su atencin hacia Macro.
Y cul es tu historia? A juzgar por tu aspecto, eres un veterano. Cuntos aos
has servido, Calido?
Veintitrs, seor.
Dioses! Y todava eres slo un legionario? A estas alturas deberan haberte
matado o ascendido a centurin, o como mnimo a optio. Qu excusa tienes?
Macro se trag el resentimiento y respondi directamente:
Yo soy un soldado raso por encima de todo, seor. No vi ningn motivo por el
que ir y hacer que me ascendieran. Me gusta la vida del soldado comn y corriente.
Combato con dureza, y he acabado con una buena cantidad de enemigos de Roma en
estos aos.
Una cosa es ser un buen combatiente, pero crees que puedes sobrellevar las
exigencias de ser un pretoriano? Estars constantemente ante las miradas de los
senadores y el pueblo. Ser un buen soldado consiste en algo ms que en matar
enemigos. Si la jorobas y avergenzas a la Guardia Pretoriana, avergenzas al
emperador y, lo que es peor, mucho peor, me avergonzars a m. Si eso ocurriera,
caer sobre ti como una montaa de mierda, est claro, Calido?
S, seor.
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El tribuno hizo una pausa para que pudieran asimilar su advertencia, y a


continuacin carraspe y continu hablando en tono ms moderado:
Os dir lo que digo a todos los reclutas en estos momentos. Os habis unido a
nosotros en una poca difcil. El emperador est ya un poco viejo y no durar para
siempre, aunque algn senador idiota consiga que lo voten para que sea una
divinidad. Es una pena porque, por lo que a emperadores respecta, l ha sido uno de
los mejores. Sin embargo, es de carne y hueso, y morir tarde o temprano. Nuestro
trabajo es asegurarnos de que eso sea debido a causas naturales. Y ya conozco el
viejo chiste sobre que en la familia imperial las causas naturales incluyen un sinfn de
achaques como el veneno, un cuchillo por la espalda o una espada en el vientre,
ahogamiento con una almohada, etctera. Eso no ocurrir mientras yo est al mando
de la cohorte de palacio. De manera que mantendris los ojos bien abiertos cuando
estis de servicio. No me fo ni un pelo de esos gilipollas germanos de la escolta
personal. Nuestra tarea consiste en evitar que nadie se acerque tanto a Claudio como
para que esos germanos tengan que ganarse la paga. Por lo que a m concierne, mis
hombres constituyen la primera y ltima lnea de defensa. Si alguno de los dos tenis
que arrojaros frente al cuchillo de un asesino para salvar al emperador, lo haris sin
vacilar. Si no, no hay lugar para vosotros en mi cohorte. Est claro?
S, seor! contestaron Cato y Macro de inmediato.
Bien. Como ya he dicho, la situacin es difcil. En palacio, hay varias facciones
que ya estn haciendo planes para la sucesin. Algunos apoyan a Britnico, otros al
advenedizo de Nern. Aparte de esto, estn los malditos libertos que aconsejan al
emperador, Palas, Narciso y Caliste, unos estafadores sospechosos todos ellos.
Estarn intentando aliarse con el candidato que han elegido para la prpura. A m ya
me parece bien, siempre y cuando no hagan nada para intentar acelerar el proceso.
Debis tener presente que las amenazas pueden venir tanto desde dentro como desde
el exterior. Alguna pregunta? mir a uno y a otro. No? Entonces le dir a
Tigelino que maana repase los protocolos bsicos con vosotros. Mejor ser que
aprendis deprisa, porque os voy a poner de servicio al da siguiente. Es una situacin
lmite, muchachos. Podis retiraros!

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Captulo VII
Una jodida panda de soldados de juguete es lo que son los pretorianos! dijo
Macro mientras caminaban por la callejuela que conduca a la taberna que Fuscio
haba nombrado anteriormente.
Haba anochecido, y los dos se haban puesto las capas para protegerse del fro de
una noche de invierno. A ambos lados de la calle surgan las moles de los bloques de
pisos construidos a bajo precio, hendidas por la luz trmula de alguna que otra
lmpara o vela de sebo que brillaban en su interior. El ftido hedor a aguas residuales,
sudor y verduras podridas impregnaba la atmsfera. Macro solt aire con fuerza:
No hacen nada ms que prepararse para los desfiles.
Crea que te gustaba ese aspecto del trabajo replic Cato. Solas decirme
que la instruccin era el motivo por el que el ejrcito romano tena xito.
S, bueno, uno siempre puede exagerar un tanto admiti Macro a
regaadientes. La cuestin es que la instruccin es para la batalla, no para desfiles
y ceremonias interminables. Se supone que son soldados, no unos malditos adornos
intiles.
Me extraa. Tienen cierto estilo distintivo, y me atrevera a decir que cuando
tienen que combatir, los soldados no deshonran la reputacin de la Guardia.
Macro le dirigi una mirada de reojo a Cato, y justo en ese momento, tropez con
el cuerpo de un perro muerto.
Oh, mierda! Ahora tengo sus jodidos intestinos por todo el pie se detuvo
para rascar la bota contra una pared. Lo que iba a decir era que hay tantas
posibilidades de ver a los pretorianos en accin como de ver a las vrgenes vestales en
una orga. Ocurre, pero no con frecuencia.
No estamos aqu para combatir. No quiero estar en la Guardia Pretoriana ms
tiempo del que sea imprescindible. Si estamos aqu es con un nico propsito.
Ya lo s, para encontrar y matar a los traidores.
En realidad, estaba pensando en obtener todo lo que nos debe esa vbora de
Narciso.
Macro se ech a rer, y le dio una palmada en el hombro a su amigo.
Cunta razn tienes, muchacho!
Cato sonri. Por mucho que le molestara tener que ganarse de nuevo su ascenso a
prefecto, estaba bien haber sido devuelto al mismo rango que Macro. Haban surgido
momentos de tensin entre ellos cuando Macro haba tenido que deferir al rango
superior de Cato, y Cato haba lamentado la prdida del cmodo toma y daca de su
relacin en aos anteriores. Aunque eso cambiara en cuanto finalizara la tarea actual,
reflexion Cato con cierta tristeza. Si Narciso cumpla su palabra, sera confirmado
como prefecto y tendra una cohorte auxiliar bajo su mando. Con toda probabilidad
Macro sera destinado a una legin, y entonces se separaran. Suponiendo que
tuvieran xito en su misin, se record Cato.
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Me parece que debe de ser aqu Macro seal hacia una plaza pequea que
se abra calle abajo, en torno a una fuente pblica. La fuerte brisa que haba arreciado
durante las ltimas horas de la tarde haba barrido casi por completo la cortina de
humo de lea que se cerna sobre Roma, y las estrellas destellaban entonces framente
en el firmamento, baando la ciudad con un dbil brillo, resaltando las lneas de los
tejados de los bloques de apartamentos ms abajo en la colina del Esquilino. Al entrar
en la plaza, los dos soldados vieron una puerta grande a mano derecha con un letrero
colgado en lo alto: El Ro de Vino. El sonido de gritos y risas se derram en la plaza
cuando la puerta se abri brevemente y un hombre sali tambalendose: un instante
despus, estaba vomitando bajo el clido resplandor proyectado por las lmparas y
velas que ardan en el interior.
La desembocadura del ro, sin duda sugiri Cato.
Muy gracioso. Vamos al nacimiento. Estoy muerto de sed.
Cato agarr a su amigo del brazo para retenerlo un momento.
Bebe, por supuesto. Pero no te emborraches. No podemos permitirnos el lujo
de meter la pata.
Confa en m. Me mantendr sobrio como una virgen vestal.
No es una comparacin muy alentadora, a decir de algunos.
Cruzaron la plaza y rodearon con cuidado al hombre doblado en dos sobre el
arroyo que continuaba devolviendo desde la boca del estmago. Al atravesar la
entrada, Cato vio que el mesn era amplio y se extenda en gran parte bajo el bloque
de pisos de arriba, el cual descansaba sobre los gruesos pilares que dividan la
habitacin. sta ya estaba llena con la clientela nocturna habitual, y la atmsfera
clida estaba cargada del humo de las lmparas y velas y del olor acre del vino
barato. El suelo enlosado estaba cubierto por una fina capa de paja y serrn. Cato
calcul que deba de haber ms de un centenar de hombres y unas cuantas mujeres
apretujados en aquel espacio, y todas las mesas estaban llenas, de modo que algunos
clientes se sentaban en el suelo apoyados de cualquier manera contra la pared. Haba
pequeos grupos de guardias fuera de servicio, as como algn hombre de las
cohortes urbanas. El resto eran civiles.
Eh! Aqu!
Se volvieron hacia la voz y vieron a Fuscio, que les haca seas desde el rincn,
no muy lejos de la entrada. Estaba sentado a una mesa larga con algunos pretorianos
ms. Tenan varias jarras de vino frente a ellos.
Cato y Macro se acercaron a la mesa, y Fuscio, que ya se haba echado al coleto
varias copas de vino, hizo las presentaciones.
Chicos! Aqu estn los dos muchachos nuevos de los que os habl. Bueno, tal
vez ya no sean unos muchachos, eh? Puso un brazo sobre los hombros de cada
uno de los recin llegados, y le ech el aliento en la cara a Cato cuando se volvi a
mirarlo sonriente y con los ojos llorosos. Este de aqu es Capito. Y ste Calo.
Es Calido lo corrigi Macro sin alterarse. Mir a los dems, y los salud con
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un gesto. Eran nueve, tres que tenan aspecto de ser veteranos y los otros jvenes y
bisoos, como Fuscio. La mayora parecan haber bebido tanto como l, aunque los
veteranos eran mejores aguantando la bebida, y an parecan estar espabilados.
Sentaos continu diciendo Fuscio, que al bajar la mirada vio que en aquel
extremo de la mesa no haba ningn banco.
Se volvi hacia la mesa de al lado, a la que haba sentados tres jvenes flacos con
una prostituta gorda a la que no paraban de ofrecerle vino.
Levantaos! orden Fuscio. Venga, en pie! Necesito vuestro banco.
Uno de los jvenes se volvi a mirarlo y mascull:
Vete a la mierda! Bscate otro jodido banco. ste est ocupado.
Ya no. Cuando un pretoriano os dice que saltis tenis que saltar, maldita sea. Y
ahora levantaos.
Vas a obligarnos? el joven esboz una sonrisa glida, y llev la mano al
cinturn.
Fuscio se hizo a un lado para dejar ver la mesa en la que estaban sentados sus
compaeros.
Slo si no nos dejis alternativa.
Los pretorianos fulminaron a los jvenes con la mirada. Ellos captaron la
indirecta y se pusieron de pie a toda prisa, levantando bruscamente a la mujer, la cual
protest con un gruido. Ella estaba tan borracha que las piernas no la sostenan, y
sus compaeros se la llevaron arrastrando con esfuerzo a travs de la multitud. Fuscio
acerc el banco a la mesa, e indic a Cato y Macro que se sentaran.
Ah est. A la cabecera de la mesa. Tomad un vaso de vino! tir de la jarra
ms cercana, vio que estaba vaca y cogi la siguiente, de la cual llen dos vasos
hasta el borde, que ofreci a Cato y Macro, no sin derramar parte del contenido.
Tomaron sus vasos y los alzaron para brindar con los otros hombres. Cato hizo
ver que beba un buen sorbo, pero volvi a echar la mayor parte en el vaso. Macro
haba tomado un buen trago, y se limpi la boca con el dorso de la mano.
Ahhh, no est nada mal!
Por supuesto coment Fuscio con una amplia sonrisa. Reservan la buena
mercanca para los pretorianos porque pagamos bien y no se atreven a darnos una
alternativa inferior.
Entiendo Cato frunci los labios, alz la copa de nuevo y fingi tomar otro
sorbo.
Bueno, qu os ha parecido hasta ahora el nuevo destino? pregunt uno de
los compaeros de Fuscio. Es o no es el mejor empleo del ejrcito?
Hay un mundo de diferencia entre la Guardia Pretoriana y el verdadero ejrcito
dijo Macro. S, es un buen empleo, pero no es una vida de soldado como es
debido.
Cato crisp el gesto al ver que, por un momento, a los hombres sentados en torno
a la mesa se les helaba la expresin en el rostro. Entonces, uno de los guardias de ms
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edad hizo una sonora pedorreta, se ech a rer y los dems se sumaron a l.
Tpicos legionarios de mierda! exclam otro de los veteranos sentado ms
all en la mesa. Piensan que el ejrcito es suyo, y luego vienen aqu con sus aires
de arrogancia. Tonteras. Dadles un ao en la Guardia, y se olvidarn de que alguna
vez fueron legionarios.
Macro se inclin hacia delante y seal a aquel hombre con el dedo.
Escchame. No sabes ni de qu ests hablando. Si faltas al respeto a las
legiones delante de Capito y de m, puede que nos lo tomemos tan a pecho como para
molerte a palos. No es verdad, Capito?
Qu? Cato le dirigi una mirada furiosa a Macro.
Estoy hasta aqu de estos maricas acicalados. No paran de dar la tabarra con la
limpieza como si fuera lo nico que importara tom otro trago de vino y continu
: Cobran el doble que un soldado decente, y se quedan sentados con su elegancia
de pantomima mientras ese mismo soldado sale a arriesgar su vida por Roma
Y qu? replic el veterano sentado al otro extremo de la mesa. Ya has
servido lo que te corresponda en campaa, como yo, y sta es la recompensa que
siempre nos habamos prometido. Una recompensa que, para algunos, llega
demasiado tarde. Qu problema tienes con eso?
Macro lo mir con dureza, apur el vaso, lo dej en la mesa con un fuerte golpe y
le hizo una pedorreta.
Ni uno solo! Y ahora vuelve a llenarme el vaso.
Los hombres sentados a la mesa se rieron a carcajadas, y Fuscio puso ms vino en
la copa de Macro. Mir a Cato, pero este ltimo mene la cabeza con un esbozo de
sonrisa.
Decidme dijo Cato, qu pasa con toda la instruccin a la que he odo que
os han sometido ltimamente? Crea que la Guardia era un destino cmodo. Segn
me han dicho, parece como si el prefecto Geta estuviera preparando a los pretorianos
para la guerra.
Jodido Geta! espet uno de los jvenes. Desde que Crispino est de baja
por enfermedad, Geta nos ha estado haciendo trabajar como perros. Rutas de marcha,
ejercicios con la espada y esas malditas falsas alarmas noche y da. Estoy harto. Creo
que tienes razn. Quiere convencer al emperador para que nos enve a alguna
condenada guerra el hombre baj la mirada a los restos de su vaso de vino. Con
la suerte que tengo, an enviarn a los pretorianos a Britania para que arreglen el
desastre.
Ja! Fuscio dio una palmada. Qu pequeo es el mundo! Aqu el amigo
Capito acaba de regresar de Britania. Y Calido.
Ah s? Uno de los pretorianos de ms edad se esforz por centrar su
atencin en los recin llegados. Y qu noticias hay? Estamos ganando?
Cato frunci los labios.
Define ganando.
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Que defina ganando? el hombre frunci el ceo. Qu tontera es sta? O


estamos ganando o no lo estamos. Es bien sencillo!
Tendrs que perdonar a mi amigo intervino Macro. Cree que es un
filsofo. Lo cierto es que los celtas son unas bestias ms fuertes de lo que crea el
emperador. En el campo de batalla, podemos derrotarlos con facilidad, de modo que
les ha dado por tender emboscadas a nuestros muchachos y luego salir corriendo
como liebres. Puede que sean unos cobardes, pero estn mermando nuestras fuerzas,
hombre a hombre. Si quieres saber mi opinin, Roma estara mejor sin esos brbaros
saltapantanos. El emperador debera traer a las tropas de vuelta a casa.
Y qu pasa con los druidas? pregunt uno de los pretorianos ms jvenes.
Qu pasa con ellos?
Si no los eliminamos en Britania tendremos que combatirlos otra vez en la
Galia, y luego all adondequiera que puedan llegar. Al menos eso es lo que he odo.
Pues olvida lo que has odo le dijo Macro con aspereza. Los druidas estn
acabados, te lo aseguro. Se han retirado a las montaas. Son sombras del pasado. Esa
historia que inventaron sobre tener que invadir Britania para salvar al Imperio del
influjo de los druidas es una maldita mentira malvola. Slo hay una razn por la cual
las tropas estn en Britania, y es para hacer que el emperador parezca un general
como es debido. Ningn emperador en sus cabales arriesgara las vidas de sus
soldados para parecer bueno ante el populacho.
Cato haba estado observando la reaccin de los hombres mientras su amigo
hablaba, y vio que la mayora asentan con la cabeza en seal de aprobacin. El
descontento con la poltica imperial para con Britania era evidente. Las implicaciones
de la ltima frase de Macro no les pasaron inadvertidas.
No va a durar siempre coment uno de ellos entre dientes.
Y entonces qu, idiota? le espet el veterano. Crees que encontraremos
un emperador mejor que Claudio esperando entre bastidores?
Difcilmente podra ser peor. Ese muchacho, Nern, tiene un buen corazn y le
gusta la Guardia. Viene a menudo por el campamento. El cuidar de nosotros.
Ya lo he visto antes. El joven Cayo Calgula era igual, y mira cmo acab.
En aquel momento, hubo un fuerte coro de gritos cuando un grupo de hombres de
aspecto duro con unas tnicas mugrientas entraron en el mesn. Estaba claro que ya
haban bebido, y estaban de buen humor hasta que el cabecilla, un tipo enorme, vio
a los pretorianos y extendi los brazos para detener a sus seguidores. Los dems
clientes los miraron, y las conversaciones empezaron a apagarse rpidamente.
Bueno, bueno, mirad all, muchachos exclam por encima del hombro.
Esta noche los soldaditos de juguete del emperador nos han honrado con su
presencia! Miradles. Llenndose la panza de vino. Igual que se atiborran con buen
pan y excelentes cortes de carne.
Quin diablos es se? pregunt Cato.
Cestio contest Fuscio. Es el jefe de la banda del Viminal; una pandilla
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bastante dura. Beben aqu de vez en cuando.


El solo ya parece un contrincante bastante duro.
Lo es. Antes luchaba en la arena. Rompi el cuello a dos hombres slo con las
manos.
Cestio cruz sus brazos enormes y dirigi una mirada fulminante a los pretorianos
antes de continuar:
Oh, s, a ellos les va muy bien mientras que el resto de Roma pasa hambre. En
mi vida he visto semejante panda de maricas holgazanes. Para ellos todo es limpieza
y chorradas parecidas. No hay ni un verdadero soldado entre ellos. He visto a
hombres con aspecto ms duro mendigando en las calles.
Algunos de los clientes se haban levantado de sus mesas, y se dirigan a la salida
tan discretamente como les era posible. Hubo ms que hicieron lo mismo, y los
pretorianos de las otras mesas se pusieron de pie de manera insegura y retrocedieron
hacia aquella en la que an permanecan sentados Cato, Macro y los dems.
Esto no tiene buena pinta coment Cato entre dientes.
Tal vez asinti Macro, pero as veremos de qu pasta estn hechos estos
muchachos pretorianos.
Francamente, preferira que tanto ellos como nosotros siguiramos estando de
una pieza.
Cato mir a Cestio cuando el jefe de la banda empez a abrirse paso hacia ellos
por el mesn, que se estaba vaciando con rapidez. En el mostrador, el tabernero
retiraba frenticamente tantas jarras y vasos como poda antes de que estallara la
tormenta. Meti la primera tanda detrs del mostrador, y sali a toda prisa a por ms
mientras an hubiera un momento de gracia. Cestio y sus matones se agolparon en
direccin a los pretorianos, y Cato vio que algunos de ellos eran lo bastante
descarados como para llevar cuchillos al cinto, lo que contravena la ley. Otros
llevaban pesadas cachiporras de cuero. Cato no llevaba ningn arma encima, y un
rpido vistazo a su alrededor le revel que slo unos cuantos de los pretorianos
haban salido armados, en su mayor parte con cuchillos pequeos que utilizaban para
cortar carne y pan.
Existe una ley que prohbe ir armado dentro de las murallas de la ciudad
anunci Cato con toda la audacia de la que fue capaz. Hubo una breve pausa, durante
la que todos lo miraron con desconcertado regocijo.
Cestio se detuvo a una corta distancia de los soldados.
Esta taberna est en mi territorio. Y en mi territorio, rigen mis reglas. Me temo
que vais a tener que marcharos, chicos dijo con falsa cortesa. Ahora mismo
Fuscio se volvi a mirar a los dems pretorianos y alarg la mano para coger su
capa, pero Macro la apart de un manotazo.
Slo estamos tomando una copa tranquilamente, amigo Macro sonri a
Cestio. Como vers, hay espacio de sobra para ambos, gracias a tu entrada.
La comisura de los labios de Cestio se alz en un gesto que era mitad sonrisa y
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mitad mueca de desprecio.


Bueno, tomar una copa tranquilamente es exactamente lo que quiero, y una
multitud de pretorianos bocazas sin duda va a agriarme el vino agit el pulgar por
encima del hombro. De modo que ya podis salir.
Macro puso cara de decepcin.
No es necesario ser tan susceptible hizo una pausa y olfate ostentosamente
. Adems, t y tus muchachos apestis como si acabarais de salir arrastrndoos de
una alcantarilla. No te lo tomes a mal, pero apestis como ratas. Y ahora, por el bien
de una noche tranquila, vamos a no tener problemas, eh? T y los tuyos podis beber
all, en el otro rincn. Os invitamos a la primera ronda ya que, segn dices, podemos
permitrnoslo. Vamos!
Cogi la jarra ms cercana y llen un vaso. Entonces se volvi hacia Cestio, dio
un paso hacia l y le ofreci la bebida. La mirada de Cestio se vio atrada de manera
instintiva hacia el vaso, y fue entonces cuando Macro estrell la jarra contra la cara
del gigante. Se oy un chasquido, y la jarra estall con un torrente de vino tinto.
Cestio dio un paso hacia atrs balancendose, sangrando por la nariz aplastada.
Macro arroj el asa al suelo, y su bramido propio del patio de armas inund la
taberna:
Vamos, al lo!
Macro agarr un taburete y se lanz hacia los miembros de la banda. Uno de
ellos, con ms presencia de nimo que sus compaeros, se situ delante de su jefe de
un salto y se agach justo cuando el taburete de Macro describa un arco en el aire en
direccin a su cabeza. Aquellos pretorianos que an no haban tomado demasiado
vino se precipitaron hacia delante arremetiendo con los puos, en tanto que los dems
se ponan en accin dando tumbos con torpeza. El hombre que estaba frente a Macro
alz el brazo para intentar desviar el prximo golpe, pero Macro aprovech la finta
para estrellar el codo en la cabeza, se oy el crujido de un hueso al romperse y un
grito de intenso dolor. Cato apret los puos y busc un oponente con la mirada.
Qu demonios ests esperando? Una invitacin? le grit Macro por
encima del hombro. Dale a alguien!
Los dos bandos estaban igualados en nmero, y la pelea empez a extenderse por
toda la taberna.
Noooo! grit el tabernero, que agarr una jarra de una mesa justo cuando
sta se volc con estrpito, bajo el impacto de dos hombres que peleaban intentando
agarrarse mutuamente del cuello.
Se volcaron ms mesas y bancos, junto con los vasos y jarras de barro restantes, y
unos chorros oscuros de vino estallaron por el suelo. Cato avanz blandiendo los
puos. Frente a l, uno de los pretorianos se fue hacia un lado dando tumbos y dej al
descubierto a un hombre fornido con una densa mata de pelo negro. Tena la boca
abierta, revelando slo unos cuantos dientes torcidos. Cato se precipit hacia delante
y lanz su puo derecho contra el rostro de aquel hombre. El golpe lo alcanz en el
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mentn y le cerr la mandbula de golpe, y el hombre cay de rodillas. Cato


aprovech enseguida su ventaja y lo golpe a ambos lados de la cabeza: el hombre
cay de costado, aturdido.
Un rpido vistazo le revel que Macro todava estaba atacando a Cestio,
descargando puetazo tras puetazo contra la cabeza y el cuerpo de aquel hombre en
una rfaga de fuertes golpes. Por increble que pareciera, el cabecilla estaba
aguantando el ataque, y haba alzado sus puos para bloquear los golpes de Macro.
Cestio sacudi la cabeza en un intento por aclararse la visin, y entonces fue a por
Macro con un intenso gruido que Cato oy por encima de todos los dems insultos,
bufidos, gritos y estrpitos que llenaban la taberna. Cestio arremeti con el puo
izquierdo, lanzando un golpe de boxeador que alcanz a Macro en el hombro y lo
hizo retroceder un paso. El puo derecho sali impulsado en un amplio movimiento
curvo, lo que dio a Macro tiempo de sobras para esquivarlo y, a su vez, lanzar un
gancho a la cara de su adversario. La cabeza de Cestio pareci vibrar, pero l avanz
y volvi a golpear a Macro, un golpe simultneo que en esta ocasin lo alcanz de
lleno en las costillas con un puo y debajo del ojo izquierdo con el otro, echndole la
cabeza hacia atrs bruscamente. Macro se alej con un tambaleo, y fue a dar contra la
mesa a la que haba estado sentado poco antes. Los vasos y jarras salieron despedidos
y se hicieron aicos contra el suelo. Macro estaba aturdido y pestaeaba
furiosamente, en tanto que el gigante segua imponente ante l. Cestio sonri con
crueldad, le propin otro puetazo en el estmago y luego otro en la boca que le
parti el labio.
Cato se dio cuenta de que, a menos que actuara con rapidez, Macro iba a recibir
una grave paliza. Apart a uno de los pretorianos de un empujn, e intent abrirse
paso desesperadamente hacia su amigo. Cato no vio venir el golpe, y la cabeza se le
fue hacia un lado bruscamente; vio de reojo al hombre que acababa de golpearle y, al
alzar los puos para protegerse, el siguiente puetazo le rebot en el codo. Delante de
l vio que Fuscio haba derribado a un oponente al que estaba golpeando con la pata
de un taburete roto.
Fuscio! grit Cato. El joven guardia alz la mirada y Cato exclam:
Ayuda a Macro!
Fuscio frunci el ceo, y Cato sinti un fro temblor de miedo en las entraas al
percatarse de lo que acababa de decir. Tom aire bruscamente y volvi a gritar:
chale una mano a Calido! levant el brazo y seal para asegurarse de que
su instruccin quedaba clara. Fuscio se dio la vuelta y vio al cabecilla de la banda que
lanzaba otro puetazo; agarr la pata del taburete con ms firmeza, y se lanz hacia
Cestio por detrs, al tiempo que alzaba la pata por encima de la cabeza.
Cuidado, jefe! grit alguien, y Cestio hizo ademn de volverse. Pero era
demasiado tarde, y la pata del taburete se estrell con un chasquido contra su cabeza.
Baj el mentn al tiempo que soltaba un quejido, y Fuscio lo golpe dos veces ms.
Man la sangre, que de inmediato empez a resbalar por el rostro del gigante. Fuscio
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cambi de tctica y clav el extremo de la pata en el estmago de Cestio, haciendo


que se doblara en dos.
Eso es! exclam Cato, que se agach un poco y empez a retroceder hacia
Macro. Intercambi unos cuantos golpes y patadas con dos de los miembros de la
banda, y lleg junto a su amigo. Mientras tanto, Fuscio le hinc la rodilla en la cara a
su oponente y, acto seguido, lo golpe en la cabeza unas cuantas veces ms hasta que
el cabecilla cay de espaldas agitando los brazos y llevndose al suelo consigo a dos
hombres en un montn desparramado de extremidades.
Cuidado! grit una voz. Alguien ha llamado a la cohorte urbana!
Salgamos de aqu!
Los primeros miembros de la banda dejaron de pelear y se encaminaron a la
entrada. Otros, encorvados y tambalendose, se apresuraron a ir tras ellos.
El jefe! Est en el suelo. Eh, vosotros, ayudadme!
Dos de los miembros de la banda corrieron hacia su aturdido cabecilla y lo
agarraron por debajo de los brazos. Fuscio fue a golpear de nuevo al gigante abatido,
pero se detuvo, como si dudara de la tica de golpear a un hombre indefenso. Cuando
el deseo de aprovechar la ventaja de la situacin acab prevaleciendo, al cabecilla ya
lo haban arrastrado a medio camino de la puerta y sus botas intentaban afianzarse en
el suelo mientras trataba de ponerse en pie. En aquellos momentos, los dos bandos
haban decidido de mutuo acuerdo interrumpir la pelea y se estaban separando con
cautela, dejando mesas y bancos volcados en medio de los fragmentos de cermica
rota y los charcos y salpicaduras de vino. El tabernero se tap la cara con las manos y
se estremeci.
Cato se arrodill junto a su amigo. Macro estaba tumbado contra un pilar,
parpadeando y sangrando por los cortes que tena en la ceja, la nariz y el labio.
Eh, Calido! dijo Cato en voz alta. Me oyes?
Wheerrrgghh Macro se pas la lengua por el labio partido, crisp el rostro y
escupi un grumo de sangre. Qu cono ha pasado? Qu me golpe? abri
mucho los ojos y reconoci a Cato. Muchacho! Nos atacan! A las armas!
Est perturbado se ri Fuscio mientras se arrodillaba junto a Cato. Lo han
dejado sin sentido.
Cato asinti con la cabeza. Tena miedo de que en su aturdimiento, Macro pudiera
decir algo que los delatara.
Fuscio, treme una jarra de agua, corre!
Eh claro, cmo no! El guardia se puso de pie y se dirigi al tabernero
para pedrsela. Mientras el hombre suspiraba e iba a por lo que le pedan, Cato se
acerc al odo de Macro y le susurr: Te has peleado y te han tumbado. Pero ests
bien. T recuerda la misin. No digas una palabra hasta que puedas pensar como es
debido. Lo entiendes? Macro! Me has entendido?
S Pelea. La boca cerrada.
Buen chico.
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Cato suspir y le dio unas palmaditas en el hombro. Se levant cuando Fuscio


regres con una jarra y se la dio. Cato retrocedi y apunt antes de lanzar el agua a la
cara de su amigo. El torrente de agua hizo que Macro se irguiera con una sacudida y
escupiera un gran cogulo de sangre. Abri unos ojos de loco y dio la impresin de
que iba a atacar lo primero que viera. Entonces reconoci a Cato y abri la boca para
hablar, frunci el cejo al recordar la advertencia de su amigo y cerr la boca de golpe.
Respir profundamente y, un instante despus, pregunt con voz pastosa:
Y el otro tipo?
Est fuera de combate. Gracias aqu al amigo Fuscio. De lo contrario, ahora
mismo estaras de camino al Hades. Fuscio, aydame a sacarlo de aqu. Antes de que
lleguen las tropas urbanas.
Pero ya era demasiado tarde. El retumbo de botas contra el pavimento de la calle
reson en la plaza. Los pretorianos estaban ayudando a sus heridos a levantarse
cuando los primeros soldados entraron en la posada. Un optio con una vara larga
avanz a grandes zancadas y mir a su alrededor.
Bueno, qu ocurre aqu? Qu est pasando? Me dijeron que era una pelea.
No protest Cato. Simplemente estbamos tomando una copa cuando
irrumpi la banda del Viminal y empezaron a arremeter contra todo el mundo.
Menudo cuento! replic el optio con desdn. Acaso crees que puedes
tomarme el pelo por el simple hecho de ser un pretoriano?
Es verdad, hombre! le grit Cato. Slo os sacan una corta ventaja.
Estarn dirigindose al pie del Viminal. Si os vais ahora y dejis de perder el maldito
tiempo, puede que an los atrapis.
Id a por ellos! exclam el tabernero dirigindose al optio. Alguien tiene
que pagar por todo esto!
Y no vamos a ser nosotros dijo Cato con firmeza. No si el emperador tiene
algo que decir al respecto. l no va a ponerse en contra de los pretorianos. Mejor que
vayis tras la banda.
El optio se mordi el labio, dio media vuelta y abandon el mesn.
Vamos, muchachos! le oy exclamar Cato, y luego el sonido de las botas
que se alejaban a toda prisa lo inund todo.
Cato se pas el brazo de su amigo por encima del hombro. Fuscio lo sujet por el
otro lado.
Pretorianos! grit Cato. Nos marchamos!
Salieron a trompicones y entonces, formando una columna disgregada, salieron
de la plaza y tomaron la calle en direccin al campamento pretoriano.
Gracias por ayudarnos le dijo Cato a Fuscio entre dientes apretados.
Probablemente le salvaste la vida a Calido.
S, lo hice, verdad? la voz del joven guardia estaba rebosante de orgullo.
Crees que se recuperar?
Lo har. Ha sobrevivido a cosas peores en sus tiempos, confa en m.
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Bien.
Siguieron andando en silencio y, al cabo de un momento, Fuscio pregunt en voz
baja:
Por cierto, quin demonios es Macro?
Cato sinti que le daba un vuelco el corazn.
Macro? Debo de haber bebido demasiado. Macro era un compaero nuestro
en Britania. Ha sido un lapsus, nada ms.
Ah, un lapsus como t digas repuso Fuscio distradamente.

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Captulo VIII
Pues bien, como vosotros dos tenis un magnfico ojo a la funerala cada uno,
seguro que llamis la atencin. Si algn miembro de la familia imperial os habla,
estad preparados para responder con el tratamiento apropiado. Tigelino suspir con
impaciencia mientras los soldados de la centuria, vestidos con las togas de servicio,
cruzaban el foro en direccin a las puertas del palacio dos das ms tarde. Una vez
ms. Al emperador? marchaba al lado de Macro y Cato, y haba estado repasando
algunos de los protocolos bsicos desde que haban salido del campamento.
Lo llamamos seor fuera de palacio y su majestad imperial dentro
respondi Cato.
Tigelino asinti con la cabeza y aadi en voz baja:
Y hay quien puede llamarlo como se le antoje a sus espaldas.
Cato se volvi a mirarlo con expresin de sorpresa. Tigelino sonri framente.
No te escandalizars tanto cuando lleves aqu ms de un mes, Capito. Vers la
verdad de la situacin con tus propios ojos. A Claudio siempre lo han gobernado sus
libertos y sus esposas. Mesalina lo tena comiendo de su mano, hasta que intent
hacerse con el trono y acab decapitada. Su sustitua es muy viva por un momento,
la sonrisa de Tigelino adquiri cierta calidez. Sabe exactamente cmo manejarlo.
Tanto a l como a cualquier otro hombre. Bueno, veamos, qu me decs de
Agripina?
Majestad imperial en palacio y en pblico contest Cato. Ya que no
tiene que preocuparse por la opinin pblica.
Tigelino se volvi bruscamente hacia l.
Es suficiente, Capito. Eres un maldito recluta. No tienes que hacer comentarios
sobre esta clase de asuntos. De ahora en adelante, limtate al tratamiento correcto.
Est claro?
S, optio.
La columna se detuvo frente a la puerta para relevar a la seccin de servicio, y
luego continu por la ancha escalera que llevaba al vestbulo de la entrada principal
del palacio imperial. Cato haba crecido dentro de aquellas paredes haca muchos
aos, y not un hormigueo peculiar en el cuero cabelludo al pensar en todo lo que
haba visto de nio en los mrgenes de la corte imperial. Por un momento, se
pregunt cuntos de los esclavos con los que se haba criado seguiran sirviendo en
palacio. Se march siendo un joven inexperto, pero entonces era ya todo un soldado:
llevaba el pelo rapado al estilo militar, y luca las cicatrices de sus aos en el ejrcito.
Aunque se encontrara con alguien de su pasado, no le reconoceran.
A la cabeza de la columna de cuatro centurias marchaba el tribuno Burro, y en
cada uno de los puestos de la primera guardia gritaba las rdenes para relevar a los
que haban estado de servicio durante la noche. Haba tres guardias en total, la
primera iba desde el alba a medioda, la segunda desde medioda al anochecer y la
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tercera y menos popular vigilaba el palacio durante la noche. La guardia nocturna


operaba con tan slo dos centurias, puesto que sencillamente tenan que vigilar las
entradas y patrullar los recintos pblicos de palacio. Las habitaciones privadas
estaban protegidas por la escolta germana.
Al final, le toc el turno a la seccin de Tigelino cuando la columna cruz el
palacio y entr en los jardines de la familia imperial, construidos sobre una terraza,
rodeados por una columnata por tres lados. El cuarto lado tena una balaustrada de
mrmol y vistas al Foro. Tigelino y sus hombres ocuparon sus posiciones en torno al
jardn, y a Cato y Macro los apostaron en la entrada de una pequea zona bordeada de
setos en torno a una fuente, cerca de la cual haba dispuestos bancos de mrmol con
cojines rojos. Debido a la altura a la que se hallaban situados los jardines, el agua del
acueducto que abasteca el palacio tena poca presin residual, y de la fuente slo
manaba un chorrito que salpicaba delicadamente el estanque que la rodeaba.
Qu agradable Macro sonri mientras echaba un vistazo al jardn bien
cuidado. Un lugar tranquilo, sin duda. Con la clase de vistas por las que podran
matarte.
Se conoce que ha ocurrido dijo Cato al tiempo que se pona bien la toga. Era
una prenda incmoda, y los pliegues interiores se le enganchaban constantemente con
el mango del gladio que llevaba debajo.
Qu ests haciendo? Macro se lo qued mirando. Parece como si alguna
puta te hubiera pegado una erupcin particularmente desagradable.
Es esta estpida toga.
A veces eres un poco intil, muchacho Macro mene la cabeza. Ven, deja
que te arregle esto antes de que toda esta maldita cosa se enrede se acerc a Cato,
levant un trozo de la tela, se la pas por encima del hombro y luego la pleg sobre el
brazo izquierdo de su amigo. Ya est. Ves como va?
Gracias De todos modos me siento ridculo.
Bueno, si alguien puede hacer que parezca ridculo, se eres t Macro
continu paseando la mirada por los jardines. Tigelino y los dems haban ocupado
sus posiciones y hacan su ronda, como si fueran civiles que hubieran acudido a
contemplar el agradable entorno. As pues, esto es lo que hacemos? Pavonearnos
por aqu durante las prximas cinco horas y ya est? Y esto cmo va a llevarnos ms
cerca de descubrir esta conspiracin que Narciso est tan ansioso de desenmascarar?
No lo s. Tendremos que andar con los ojos y los odos bien abiertos.
El sol se alz ms en el cielo, acompaado por una suave brisa que agitaba las
ramas ms altas de los rboles de los jardines, y se llevaba el humo de las lumbres de
la ciudad. A pesar del bonito da y del pacfico escenario, Cato estaba preocupado.
Haba visto seales inconfundibles de que la autoridad del emperador estaba
decayendo, pero haba pocas pruebas claras de una conspiracin. El rgimen de
entrenamiento duro del prefecto Geta no era ms que lo que se esperaba de cualquier
buen oficial al mando. Y desde que haban llegado al campamento pretoriano, no
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haban visto muestras de repentina riqueza entre los soldados. Aqul era el primer da
que tenan que poner en prctica lo que Tigelino les haba enseado sobre sus
obligaciones. Cato dedic un momento a pensar en el optio. Por los otros guardias de
la centuria de Lurco, haba descubierto que Tigelino llevaba poco ms de un ao con
los pretorianos, despus de que volvieran a llamarlo del exilio junto con otras
personas que haban tenido problemas con Mesalina. La mayora eran amigos o
sirvientes de Agripina que haban sido perseguidos por su predecesora. Aunque nadie
saba qu haba hecho Tigelino exactamente para que lo enviaran al exilio.
El sonido de unas voces interrumpi los pensamientos de Cato, que se volvi
hacia la columnata y vio a un hombre de cabellos plateados, encorvado y con capa
que iba delante de dos chicos y se diriga hacia el recinto que formaban los setos en
torno al estanque. Uno de los muchachos era un adolescente, con extremidades largas
y una magnfica mata de pelo oscuro y rizado. El otro era unos aos menor y de
complexin robusta, con cabello rubio. ste iba mirando al suelo mientras segua a
los otros dos con las manos a la espalda, como si estuviera absorto en sus
pensamientos.
El anciano volvi la vista atrs y dijo con voz aflautada:
No te quedes atrs, Britnico! No entretengas.
Ja! exclam el chico mayor con una sonrisa fcil. Vamos, hermanito!
Britnico frunci el ceo, pero apret el paso de todos modos.
Cuidado dijo Cato. Tenemos compaa.
Se pusieron firmes rpidamente; estaban dentro del recinto, uno a cada lado de la
entrada, y dirigieron la vista al frente. El leve golpeteo de pasos sobre el camino
pavimentado dio paso al suave crujido de la grava cuando el hombre y los dos chicos
pasaron por la abertura del bien podado seto. Hicieron caso omiso de los dos
guardias, y se acercaron al estanque. El anciano se acomod en un banco e indic a
los chicos que se sentaran al borde de la fuente.
Ya est. Y ahora dejad que me reponga agit un dedo nudoso. Ah, s!
bamos a hablar de vuestras responsabilidades.
Qu aburrimiento! dijo el chico mayor. Por qu no podemos discutir
algo ms importante?
Porque tu padre adoptivo desea que pienses en tus obligaciones, Nern. Por
eso.
Pero yo quiero hablar de poesa su voz son lastimera y levemente ronca.
Cato se arriesg a mirar al tutor y a sus dos alumnos, ahora que stos tenan la
atencin centrada entre ellos. El chico, Nern, tena un aspecto afeminado, una
mandbula dbil y un ligero gesto mohno. Sus ojos eran oscuros y expresivos, y
miraba a su tutor con intensidad. A una corta distancia de l estaba Britnico, sentado
con la cabeza apoyada en las manos mirando fijamente la grava, al parecer
indiferente. El tutor tena un aire que a Cato le resultaba vagamente familiar y
entonces, de repente, lo record. Euraileo! Haba sido uno de los tutores de palacio
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cuando Cato era nio. A Euraileo le haban asignado la educacin de los hijos de la
familia imperial. En tal calidad, tena poco que ver con los otros tutores que
enseaban a los hijos de los funcionarios palaciegos y a los nios de los rehenes, a los
cuales Roma mantena con confort mientras a sus padres se les requera que
cumplieran tratados o presionaran a los enemigos de Roma. Al rememorar su niez,
Cato record perfectamente la actitud distante que el tutor haba mantenido hacia el
resto del personal de palacio. Sus caminos slo se haban cruzado en una ocasin,
cuando un joven Cato haba estado corriendo de un extremo a otro del pasillo frente a
la puerta del tutor y haba recibido una paliza.
Hablaremos de poesa en otro momento dijo Euraileo con firmeza. Hoy el
tema de discusin lo ha decidido el emperador, y ni vosotros ni yo podemos
cuestionar su decisin.
Por qu? pregunt Nern.
Puedes hacerte esta pregunta cuando seas emperador contest el tutor
secamente.
Si es que llega a ser emperador terci Britnico. Enobarbo slo es el hijo
adoptivo. Yo soy el hijo natural. Debera ser el primero en la lnea sucesoria.
Nern se volvi ceudo hacia su hermanastro.
Me llamo Nern.
Britnico se encogi de hombros.
Eso es lo que dicen algunos. Pero en tu interior siempre sers Enobarbo. Y para
m tambin
Nern lo fulmin con la mirada unos instantes, antes de responderle:
T siempre tan rpido a la hora de intentar ponerme en mi lugar, eh? Bueno,
puede que seas el hijo natural del emperador, pero tu madre era de lo ms antinatural.
De modo que yo no tendra en mucho el afecto del emperador hacia ti, pequeo
Britnico.
Mi madre est muerta. Muri porque era idiota. Dej que el poder del palacio
imperial se le subiera a la cabeza Britnico esboz una sonrisa. Cunto tiempo
crees que pasar antes de que tu madre haga lo mismo? Y entonces qu ser de ti?
Al menos yo tengo la misma sangre que mi padre. Qu tienes t?
Cato no pudo evitar mirar al chico ms joven, sorprendido por la seguridad en su
tono y la perspicacia de sus aseveraciones.
Chicos! Chicos! los interrumpi el tutor agitando la mano. Ya basta.
Debis dejar de reir de esta forma. No es digno de los herederos del emperador.
Qu dira si pudiera veros ahora mismo?
B-b-basta ya! lo imit Nern, y dej caer un hilito de baba de los labios al
tartamudear, tras lo cual se ech a rer tontamente.
El tutor lo mir con el ceo fruncido, y alz la mano para calmar al chico.
Eso es muy grosero por tu parte. Que no haya ms digresiones de la leccin de
hoy, me oyes?
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Nern asinti con la cabeza, haciendo todo lo posible por contener una sonrisa.
Muy bien. Hoy el tema es la responsabilidad. Especialmente la responsabilidad
de un emperador para con su pueblo. Bueno, podra daros una clase sobre la materia,
pero por mi condicin griega, prefiero tratar con esto mediante el dilogo prolongado.
Cato oy que Macro soltaba aire entre dientes larga y suavemente al or las
palabras del tutor.
Empecemos contigo, Nern, puesto que hoy ests de muy buen humor. Cules
crees que son las responsabilidades primordiales de un emperador?
Nern junt las manos y lo pens un momento antes de hablar.
Su primer deber es mantener Roma a salvo, obviamente. Roma tiene que ser
defendida de sus enemigos, y sus ms amplios intereses deben ser protegidos ante
todas las cosas. Despus el emperador debe cuidar de su pueblo. Debe alimentarlos,
pero no slo con comida. Debe darles su amor, igual que un padre ama a sus hijos.
Britnico solt un resoplido de desprecio, pero Nern no le hizo caso y continu.
Debe ensearles los valores importantes: el amor por Roma, el amor por el arte,
el amor por la poesa.
Por qu estas cosas?
Porque sin ellas no somos ms que animales que sobreviven como pueden, y
que luego mueren sin que nadie los eche de menos.
Britnico mene la cabeza. El tutor se percat del movimiento.
Tienes algo que decir?
S Britnico levant la mirada con aire desafiante. Enobarbo est
demasiado influenciado por ese nuevo profesor particular que tiene, Sneca. Qu es
la poesa para la gente comn y corriente? Nada. Ellos necesitan comida, refugio y
entretenimiento. Eso es lo que quieren de su emperador. Este puede hacer todo lo
posible para proporcionarles algo de todo eso, pero no todo. As pues, cul es su
deber? Es sencillo. Su deber es mantener el orden y combatir el caos. Tiene que
defender Roma de aquellos que viven dentro de ella tanto como de los brbaros que
viven ms all de nuestras fronteras.
Es una lnea de pensamiento muy cnica, joven Britnico coment el tutor.
Soy joven, pero soy ms docto de lo que corresponde a mi edad.
S, tu precocidad ha sido advertida.
Y no aprobada Britnico sonri framente.
Hay una sabidura que llega con la edad, y de ninguna otra forma. Hasta que no
hayas estado en el pellejo de otros hombres, no sers sabio. Slo culto.
Britnico contempl al hombre con expresin hastiada.
Quiz si t hubieses estado en mi pellejo entenderas mi cinismo. Tengo una
familia que no es una familia, sino una colonia de asesinos. Tengo un padre que ya no
me trata como a un hijo. No tengo madre y tengo un hermano que seguramente me
matar si algn da se convierte en emperador el chico hizo una pausa. Ponte en
ese pellejo, Euraileo, y dime si no tienes que vivir de tu inteligencia.
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El tutor se lo qued mirando con semblante triste, y luego respir profundamente.


Prosigamos. Nern cree que el hombre de a pie puede tener poesa en su vida.
S, as lo creo dijo Nern con fervor.
Posee esta capacidad de forma innata? O hay que ensersela? el tutor se
volvi a mirar a Macro y Cato, como si se fijara en ellos por primera vez. Por
ejemplo, estos dos hombres de aqu. Soldados. Saben poco aparte del arte de la
destruccin, que es lo opuesto al conocimiento. Ellos saben de armas y de
instruccin, y pasan el tiempo libre bebiendo en juergas absurdas, yendo a la caza de
mujeres y visitando la arena. No es as, soldado? Eh, t! seal a Macro.
Respndeme.
Macro lo pens unos instantes, y movi la cabeza en seal de afirmacin.
Esto lo resume bastante bien, seor.
Lo veis? Cmo puede esperarse que esta clase de hombres aprecien los
sentimientos ms delicados de la poesa? Cmo se les puede inducir a que conozcan
los matices sutiles de expresin sobre los que gira la literatura ms magnfica? Son
una clase aparte. Slo hay que mirarlos. Veis esos ojos morados? No satisfechos con
su existencia mental de zoquetes, agravan su denigracin enzarzndose en peleas.
Qu esperanza hay de que encuentren el camino hacia las grandes obras de los
pensadores ms excelentes? Dudo que sepan leer siquiera. Eh, t, el otro. Dime, has
ledo alguna vez la obra de Aristteles?
Cul de ellas, seor? La Potica, Poltica, tica, Metafsica, tica
Nicomquea o De Anima?
El tutor se qued mirando a Cato un momento, perplejo.
Britnico se ech a rer.
Por favor, contina, Euraileo. T lnea argumental es de lo ms intrigante.
El tutor se puso de pie apresuradamente e hizo un gesto a sus alumnos.
Vamos, busquemos un lugar ms esto privado para continuar con la
discusin.
Camin derecho hacia Macro y Cato, y pas entre ellos sin cruzar la mirada.
Nern lo sigui y se detuvo slo para guiarle un ojo a Cato y darle unas palmaditas
en el hombro, tras lo cual dej el recinto. El chico ms pequeo tard ms en
levantarse, se acerc, se qued parado frente a Cato y lo mir.
Cmo te llamas, pretoriano?
Capito, seor.
Capito Eres bastante distinto a los dems pretorianos, verdad?
No s muy bien a qu se refiere, seor.
S, lo sabes. Te vigilar. Nunca olvido una cara. Puede que algn da te
necesite. Dime, Capito, si pudieras elegir a tu nuevo emperador cuando Claudio
muera, a quin elegiras, a Enobarbo o a m?
No me corresponde a m elegir, seor.
Pero eres un pretoriano, y cuando llegue el momento los pretorianos tendrn
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que elegir As lo hicieron cuando mi padre se convirti en emperador. De modo


que, a quin elegiras?
Cato estaba confuso. No se atreva a darle una respuesta. Adems, le sorprenda la
profundidad madura de sus ojos y su manera de hablar astuta e inteligente.
Britnico se encogi de hombros y lanz una piedrecita hacia el estanque de un
puntapi, y por un momento dio la impresin de ser igual que cualquier otro chico de
su edad. Entonces habl de nuevo:
Llegado el momento, tendrs que elegir. Para m no habr eleccin. Debo
intentar matar a Enobarbo antes de que l me mate a m volvi a mirar a Cato
fijamente a los ojos sin rastro de timidez. Estoy seguro de que volveremos a
encontrarnos, pretoriano. Hasta entonces, adis.
Junt de nuevo las manos a la espalda, y se alej con pasos rpidos de sus piernas
cortas y robustas para alcanzar a su tutor y a su hermanastro. Cuando el sonido de
pasos se desvaneci, Macro se volvi a mirar a Cato e infl los carrillos.
Uf! Mira que es raro ese Britnico. Es un viejo en un cuerpo de nio. Nunca
he visto nada parecido.
Cato asinti con la cabeza. Haba habido algo muy inquietante en el muchacho.
Algo que lo haba dejado con una fra sensacin. Tena cierto aire de calculador
despiadado, y Cato no haba dudado que Britnico haba dicho en serio lo de matar a
Nern cuando llegara el momento adecuado. Adems, el nio tendra quien le
apoyara, hombres como Narciso que queran asegurarse de conservar sus posiciones
de influencia cuando Claudio traspasara a las sombras. Sin embargo, ahora tena muy
claro que el secretario imperial tendra que tratar con un chico emperador que posea
mucha ms inteligencia que el titular del momento. Britnico tomara sus propias
decisiones. Pero, qu clase de decisiones seran?, se pregunt Cato. Haba algo de
verdad en lo que haba dicho Euraileo. Una cosa era la inteligencia. Pero si sta no se
aliaba con la empata y el compromiso hacia el prjimo, fcilmente poda resultar en
una cruel tirana de la razn, que acabara siendo igual de daina para Roma que la
locura de Calgula. Incluso a su edad, Britnico era una fuerza que haba que
considerar.
Y qu te parece el otro? pregunt Macro. Nern.
Parece bastante inofensivo. Da la impresin de que tiene la cabeza un poco en
las nubes, pero el corazn est en el lugar que le corresponde.
Eso fue lo que pens. Y es popular entre los muchachos de la Guardia
Pretoriana.
S
Cato se daba cuenta de que Nern tena cierto encanto. En la inevitable pugna por
la sucesin, eso constituira una ventaja considerable sobre su ms inteligente pero
fro hermanastro. Cato se sinti embargado por un triste presentimiento. Ninguno de
los dos chicos estaba preparado para suceder al emperador. Por este motivo, era
fundamental que Claudio sobreviviera lo suficiente para encargarse de que el orden y
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la estabilidad de su reino continuaran durante tanto tiempo como fuera posible. Si


Roma caa en manos de cualquiera de esos dos muchachos, se enfrentara a un peligro
tan grave en todos los sentidos como el que representaban las hordas brbaras, que
aguardaban el momento oportuno al otro lado de las fronteras del Imperio.

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Captulo IX
La vspera de la celebracin de los juegos de la Ascensin estuvo dedicada a los
preparativos. Durante varios das, se haba estado construyendo una arena temporal
en la plaza de armas situada fuera del campamento. Cuando los esclavos recogieron
sus herramientas y se marcharon, a una de las cohortes pretorianas se le asign la
tarea de pintar las tribunas de madera y decorar el palco imperial con guirnaldas
frescas de hojas de roble. Se erigi un gran dosel prpura sobre la zona de asientos
del palco imperial para proteger al emperador y a su familia de los elementos. En el
frontal del palco, algunos de los pretorianos con ms dotes artsticas pintaron un
mural grande que representaba a Claudio aclamado por los guardias el da en que se
haba convertido en emperador. Otro mural mostraba al emperador repartiendo
monedas de oro a los soldados para recordarles la beneficencia especial que mostraba
para con sus pretorianos y la lealtad que stos le deban a cambio.
La noche del vigsimo quinto da de enero estuvo todo terminado. La arena era lo
bastante grande para acomodar a todos los soldados del campamento tras la baja
barrera. Frente al palco imperial, haba una puerta ancha por donde entraran los
participantes de los juegos, y dos pequeas salidas a cada lado para retirar a los
heridos o muertos de la arena recin esparcida que cubra el patio de armas. En el
cuartel, salones y galeras se haban llenado de mesas y bancos, listos para el
banquete del da siguiente. Carros procedentes de la campia circundante cargados
con pan, carne curada, queso, fruta y vino haban entrado pesadamente en el
campamento, y su contenido se descarg en los almacenes, bajo la atenta mirada de
los oficiales subalternos para asegurar que nadie robara nada.
Caa la noche en el campamento pretoriano, y Macro y Cato estaban sentados en
la sala caliente de la casa de baos. Tras intercambiar unas cuantas cortesas con sus
nuevos compaeros, haban ocupado uno de los bancos de un rincn algo alejado de
los otros hombres dispersos por el caldario. Algunos se hallaban enfrascados
conversando, pero la mayora de ellos permanecan sentados con el sudor
corrindoles por el cuerpo, disfrutando del calor.
Del ancho entrecejo de Macro cay una gota que le hizo parpadear. Se enjug la
frente con el antebrazo y mir a Cato. Su amigo estaba absorto en sus pensamientos,
con la vista fija en el suelo teselado frente a l. Aquel mismo da, Cato haba visitado
el apartamento, y haba encontrado un mensaje de Sptimo que peda un informe
sobre los progresos. Tena que reunirse all con l dentro de dos das.
Un sestercio por tus pensamientos dijo Macro en voz baja.
Eh? Cato se volvi a mirarlo.
Conozco esta expresin. Qu es lo que te preocupa?
La falta de progresos. Es que no veo cmo se supone que tenemos que hacer lo
que quiere Narciso. Como era de esperar, los Libertadores no estn haciendo
precisamente publicidad para conseguir nuevos miembros, y tampoco hemos
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descubierto nada particularmente siniestro.


Qu me dices de Sinio? pregunt Macro. Parece un tipo sospechoso.
Es verdad. Pero no tenemos ninguna prueba de que est involucrado en alguna
conspiracin Cato se mordi el labio. Lo cual plantea una segunda perspectiva:
Acaso Narciso se inquieta por nada? Y si los que tendieron la emboscada al convoy
slo queran la plata?
Es posible admiti Macro. Pero, y el hombre al que Narciso haba
torturado? Dijo que trabajaba para los Libertadores, y dio un nombre.
No resulta sorprendente. Los interrogadores conocen bien su oficio y pueden
desmoronar a cualquiera. Cun fiable es la informacin conseguida bajo tortura? Me
figuro que, despus de una buena sesin, uno dira cualquier cosa para intentar poner
fin al tormento.
Macro lo consider unos instantes y asinti con la cabeza.
De acuerdo. Pero supongamos que la informacin es fiable. Deberamos
centrar la atencin en el centurin Lurco cuando regrese al campamento. Seguirle y
ver con quin habla. Si es uno de los cabecillas de la conspiracin, no tardaremos en
enterarnos.
Supongo que s Cato suspir. Sea como sea, l es la nica posibilidad real
que tenemos ahora mismo.
Se quedaron all un poco ms, antes de utilizar las estrgilas metlicas para
rasparse la mugre que su piel haba exudado. Luego pasaron a la sala fra y saltaron a
la piscina, donde la impresin del agua helada les cort la respiracin. Cato empez a
nadar enrgicamente y, tras recorrer dos largos de piscina, sali y se dirigi a toda
prisa a la zona de vestuarios, donde se frot con una de las toallas que se secaban en
el perchero colocado sobre los respiraderos del hipocausto. Macro se reuni all con
l y empezaron a vestirse.
Ya sabes empez diciendo Macro que, si no hay ninguna conspiracin y
estamos buscando a una banda de ladrones, las cosas van a resultarnos mucho ms
difciles. Una conspiracin necesita seguidores para lograr sus fines. Cualquiera que
est involucrado en un simple robo no va a mostrar nunca sus cartas.
Cato hizo un gesto de asentimiento.
En cuyo caso continu Macro estamos bastante jodidos, porque Narciso
no va a recompensarnos por nada. Aunque parezca una locura, ser mejor que
recemos para que haya una conspiracin que descubrir.
Cuando llegaron a la entrada del cuartel, Tigelino los estaba esperando. Agit el
pulgar para sealar las dependencias del centurin.
Lurco ha regresado. Quiere veros Tigelino sonri de satisfaccin. Envi a
buscaros hace una hora. Es una pena que no pudiera encontraros, el centurin no es
muy dado a tolerar los retrasos el optio solt una seca risotada y, acto seguido, se
alej paseando tranquilamente hacia el cuarto del pelotn. Buena suerte.
Macro apret los labios, aguard a que Tigelino ya no pudiera orle y espet entre
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dientes apretados:
Cabrn. l saba dnde estbamos. Nos la ha jugado.
Cato se encogi de hombros.
Ahora ya no podemos hacer nada al respecto. Vamos.
Se dirigieron a la puerta del pequeo despacho adyacente a las dependencias
privadas del centurin, y vieron que estaba abierta. Lurco estaba de pie junto a la
ventana, mirando la ciudad que se extenda ms all del muro del campamento,
iluminada por los parpadeantes destellos de antorchas y lmparas. Permaneca
inmvil, con la mirada fija en direccin al palacio imperial, y con la espalda
levemente iluminada por la nica lmpara de aceite que reluca sobre su mesa. Cato
le hizo un gesto a Macro para indicarle que se detuviera: se quedaron justo a la
entrada. Respir hondo, y dio unos golpecitos en el marco de madera.
Nos mand llamar, seor?
Lurco se dio la vuelta rpidamente, y Cato vio que el centurin era ms joven de
lo que se haba esperado, tendra alrededor de veinticinco aos. Tena el cabello
oscuro, y lo llevaba artificiosamente arreglado en unos rizos untados sobre un rostro
de rasgos delicados y ms bien atractivo. Su semblante bien parecido se endureci
con un gesto ceudo.
Sois los nuevos? Capito y Calido? pregunt con voz aguda y aflautada.
S, seor.
No os quedis ah parados. Pasad.
Entraron con paso resuelto y se detuvieron frente a la mesa de su comandante. El
hombre era ms alto que Cato, e inclinaba levemente la cabeza hacia atrs, con lo
cual daba an ms la impresin de mirar a los dems por encima del hombro.
Dnde os habais metido? Envi a buscaros hace una eternidad. Por qu no
estabais en el cuartel?
Le ruego nos disculpe, seor, pero estbamos en los baos explic Macro.
Para zafaros de alguna obligacin, seguro.
No, seor. Somos veteranos. Se nos ha dispensado del servicio de fajina.
Veteranos? dijo Lurco con desdn. Y pensis que tenis derecho a que
os lo den todo regalado? Sin duda os creis mejor que el resto de nosotros. Slo
porque os habis ensuciado un poco las botas de barro y os habis hecho unos
cuantos rasguos agit la mano en un gesto despectivo hacia el rostro de Cato.
No me importa si sois veteranos. Los soldados de mi centuria son todos iguales por lo
que a m concierne. Y ahora parece ser que dependis todos tanto de m que me han
ordenado que interrumpa mi permiso y regrese al campamento para el pequeo y
tedioso espectculo que se celebra maana en honor del emperador. Podra haber
estado en una fiesta en la ciudad pegando un buen polvo con la esposa o la hija de
algn senador, pero no, estoy aqu, encerrado en el campamento. De modo que, si yo
tengo que renunciar a mis amigos para estar aqu, lo menos que podis hacer vosotros
es tener el jodido detalle de acudir cuando os llaman.
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Cato sinti una antipata instintiva por aquel hombre, y de pronto fue consciente
de la cicatriz que haba estropeado su rostro. Lurco, con su atractivo exquisitamente
arreglado, era de esa clase de oficiales jvenes que tendran xito entre las damas de
la capital. Posiblemente fuera el tipo de persona que una mujer como Julia podra
encontrarse, y de quien sin duda podra encapricharse. Era una idea estpida, se dijo a
s mismo, enojado por haber relajado su dominio de los sentimientos que se haba
estado esforzando por reprimir.
Vinimos en cuanto nos dijeron que quera vernos, seor contest Macro.
Pues no es lo bastante pronto replic Lurco con brusquedad. Se los qued
mirando y se le ensancharon las ventanas de la nariz. Bueno, ahora ya nos
conocemos y ya sabis lo que no tolero. En un futuro, cuando yo d una orden espero
que la obedezcis de inmediato. Si no lo hacis, me encargar de que se os revoque la
condicin de veteranos y os tendr con la mierda hasta el cuello haciendo turno de
letrinas el resto del ao. Me he explicado con claridad?
S, seor respondieron Macro y Cato al unsono.
Entonces dejadme. Marchaos. Fuera de mi vista.
Saludaron y se dieron media vuelta. Macro fue el primero en salir de la
habitacin. Se dirigieron a las escaleras, y el veterano centurin solt aire con un
fuerte suspiro.
Joder, menudo gilipollas integral. Apuesto a que a ese cabrn engredo lo ha
rechazado alguna mujer. Y ahora se desquita con nosotros. En cuanto a esas tonteras
que dijo sobre los veteranos Maldita sea! Ese tipo nos debe un poco ms de
respeto hizo un esfuerzo por contener su ira, y luego continu hablando. Todo es
culpa de Tigelino. l saba dnde habamos ido. Estaba en la habitacin cuando nos
fuimos a los baos. Voy a tener unas palabras con el optio, de manera que aydame.
Ser mejor que no replic Cato. No si queremos evitar que nos castiguen
por insubordinacin.
Yo estaba pensando en algo un poco ms contundente que la insubordinacin
dijo Macro con una sonrisa enigmtica. Se merece que le pateen bien el culo.
Conozco a los de su calaa. Nos tender trampas a la menor oportunidad. Es de la
clase de optios que hacen todo lo que pueden para retirar la escalera tras ellos, ahora
que prcticamente est esperando su nombramiento como centurin.
Olvdalo dijo Cato con calma. No vamos a quedarnos aqu tanto tiempo
como para que pueda amargarnos la vida. De modo que ser mejor que no le
hagamos mucho caso y nos concentremos en el trabajo.
Macro solt un gruido.
Si resulta que nuestro querido optio forma parte de alguna conspiracin, me
asegurar de ofrecer mis servicios a cualquiera que vaya a interrogarlo.
* * *

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Al alba, el tribuno Burro dio rdenes para que su cohorte se reuniera frente al
cuartel. El cielo estaba nublado y la atmsfera se notaba hmeda y pegajosa mientras
los soldados formaban por centurias y permanecan en posicin de descanso. Macro y
Cato se contaron entre los primeros en formar, y observaron a los dems guardias que
salan dando tumbos del edificio, algunos de ellos abrochndose todava el cinturn
encima de la tnica. El centurin Lurco fue uno de los ltimos en salir, plido y con
ojos de sueo.
Cato se inclin hacia Macro.
Ha estado bebiendo.
El pobre muchacho debe de tener el corazn destrozado respondi Macro sin
un atisbo de compasin.
Tigelino, situado dos pasos por delante en la primera fila, volvi la cabeza y
bram:
Silencio! El prximo que diga una jodida palabra ms quedar arrestado!
El sonido de su voz hizo que Lurco crispara el rostro, al tiempo que, arrastrando
los pies, se situaba delante del optio y del portaestandarte de la centuria. Cuando el
ltimo soldado de la cohorte estuvo en su lugar, se hizo un breve silencio hasta que la
figura robusta del tribuno Burro sali por la entrada principal del edificio del cuartel
de la cohorte. El centurin de ms rango de la cohorte, el trecenario, inspir
profundamente y exclam:
Oficial al mando presente!
Los soldados se cuadraron con el fuerte estrpito de las botas claveteadas contra
las piedras del pavimento. Burro avanz a grandes zancadas, y se detuvo frente a los
hombres que comandaba con las manos juntas a la espalda y sacando pecho, mientras
paseaba su ojo bueno por las lneas de soldados formados en sus centurias.
La mayora de vosotros ya conocis la instruccin. Hay unos cuantos que se
han incorporado a nuestras filas desde los ltimos juegos de la Ascensin. Voy a
explicarlo todo en detalle para que todos sepamos qu es lo que se espera de nosotros.
El emperador, su familia y unos invitados selectos de la corte imperial pasarn el da
con la Guardia Pretoriana. Siendo la unidad que estar en ms cercana proximidad al
cortejo imperial, somos el patrn por el que se va a juzgar al resto de la Guardia. Vais
a comportaros lo mejor posible, y le arrancar las pelotas a cualquiera que se
emborrache o acte de cualquier manera que desacredite el honor de la Guardia
Pretoriana hizo un momento de pausa, y continu en tono menos spero. Como
ya sabemos, el emperador tiene sus peculiaridades. Tiene tendencia a tartamudear, y
cuando se pone nervioso suele babear. No es la ms edificante de las imgenes, os lo
garantizo. Sin embargo, Claudio es el emperador y hemos jurado honrarle y
obedecerle. De modo que si el viejo empieza con sas no habr risas, ni siquiera la
ms dbil risita tonta. Ha quedado claro? Si pillo a alguien burlndose del
emperador, os aseguro que no va a ser cosa de risa.
Burro se dio media vuelta, camin una corta distancia y se volvi de nuevo.
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Hay otra cosa. La nueva emperatriz va a acudir a los juegos por primera vez.
Bueno, estoy seguro de que algunos de vosotros todava estis un poco sorprendidos,
o incluso escandalizados, por el hecho de que el emperador haya decidido contraer
matrimonio con su sobrina.
Hubo unos murmullos discretos por parte de algunos de los guardias, y Cato fue
consciente de que, a su lado, los soldados se movan incmodos. Burro alz una
mano para acallarlos.
Sean cuales sean vuestros sentimientos, el matrimonio fue autorizado por el
Senado y, por consiguiente, es legal. La moralidad de la situacin no es de nuestra
incumbencia. Nosotros somos soldados y obedecemos rdenes, buenas o malas, y no
hay ms que hablar. As pues, si alguno de vosotros alberga algn recelo sobre la
nueva esposa del emperador, que se lo reserve. Es una orden. No quiero or de
vuestros labios ni una sola palabra de descontento hizo una nueva pausa para dejar
que asimilaran sus palabras. Una ltima cosa. Se supone que el da de hoy
estrechar los lazos entre el emperador y la Guardia Pretoriana. Claudio es quien
paga por el entretenimiento y el banquete subsiguiente. Por lo tanto, sera corts por
nuestra parte expresar nuestra gratitud en todo momento. Le ovacionaris, a l y a su
familia, como si vuestras vidas dependieran de ello. Eso complacer mucho al viejo.
Un emperador feliz es un emperador generoso. Cada vez que lo aplaudis, entra
dinero en el cofre de la paga. O entrar cuando sea que vaya a obsequiar a la Guardia
con el prximo donativo Se espera que el squito imperial llegue al campamento
dos horas despus de la salida del sol. Para entonces, ya tiene que estar todo el mundo
en su asiento, vestido y calzado. Esto es todo!
Cuando el tribuno volvi a dirigirse a la entrada del cuartel, el centurin jefe
bram:
Cohorte, rompan filas!
La orden reson en las paredes del cuartel, y los soldados abandonaron la
posicin de firmes y empezaron a romper la formacin. Macro estaba mirando al
tribuno que se retiraba.
Bueno, ha sido sucinto y ha ido al grano alz la mirada al cielo. Tal vez
fuera buena idea ir a buscar las capas, antes de ver si podemos conseguir unos
asientos decentes.
Cuando subieron por las escaleras de la parte trasera de la arena temporal, ya
haba cientos de hombres acomodados en sus sitios. A Burro y los suyos les haban
asignado unos asientos que flanqueaban el palco imperial, que se alzaba por encima
del lado norte de la arena para recibir el calor que ofreciera el sol. A diferencia de los
asientos inclinados de la grada erigida para los pretorianos, el palco imperial se haba
construido sobre una plataforma a modo de tribuna, situada al mismo nivel que los
asientos posteriores. Cato seal hacia ellos.
All arriba.
Pero si queremos ver bien el entretenimiento deberamos situarnos delante
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protest Macro.
A quien tenemos que ver bien es al emperador y a su squito. se es el mejor
sitio.
Macro mascull algo entre dientes, dirigi una mirada apenada a los asientos
vacos que haba justo al lado de la arena, y luego se volvi para seguir a su amigo
por las escaleras empinadas entre las hileras de asientos. Una vez arriba, Cato mir
hacia el palco y se movi para alejarse un poco ms, y as dejar que la curva que
describan los asientos le permitiera ver mejor al cortejo imperial. Satisfecho con la
eleccin, se sent. Macro mir las hileras de bancos que se extendan delante de l y
que se estaban llenando rpidamente, y suspir.
Bonita vista dijo de manera inexpresiva.
Es la mejor para nuestros propsitos replic Cato, que se puso la capa y ech
la capucha hacia atrs, de manera que su cabeza quedara expuesta.
En torno a ellos, los pretorianos seguan entrando sin parar por los accesos y se
apresuraban hacia los mejores asientos que quedaban. La atmsfera se llen de
conversaciones amistosas a medida que la luz se intensificaba poco a poco. El cielo
segua encapotado, pero haba una zona un poco ms despejada en la que se marcaba
la posicin del sol, que se esforzaba por abrirse paso en el cielo y arrojar un poco ms
de calor sobre la ciudad y la campia circundante. Los oficiales entraron entre los
ltimos; eligieron el lugar donde queran sentarse en la primera fila, y desplazaron a
los soldados que ya se haban acomodado all. Macro sonri al verlo, disfrutando por
instinto de la desilusin de aquellos hombres. Directamente debajo de ellos, ocuparon
sus asientos el tribuno Burro y sus centuriones, y detrs se sentaron los optios y
portaestandartes. Cato observ a Lurco, que se acomod cerca del palco imperial,
pero no tanto como para que no pudieran verle los que bordeaban el squito del
emperador. En el brazo izquierdo llevaba puesto un llamativo brazalete de oro, y sin
duda albergaba la esperanza de llamar la atencin de un posible patrono que
promoviera su carrera. Tigelino estaba sentado detrs y a un lado de su centurin, y
Cato pudo notar el desprecio en la expresin del optio cuando ste se volvi a mirar a
Lurco.
A la hora prevista, un ruido irregular de pasos de botas procedente de la direccin
de la puerta Viminal anunci la aproximacin del cortejo imperial. La escolta de
germanos montados encabezaba la marcha, y luego iban las primeras literas que
transportaban a los invitados del emperador. Los esclavos, pulcramente vestidos con
tnicas limpias, se esforzaban bajo la carga de las varas de las literas, en tanto que los
que iban dentro de ellas charlaban apaciblemente. A travs de los muros de la ciudad,
apareci una seccin de otros ocho guardias germanos a pie, cuyas barbas pobladas y
extraa armadura les daba un aspecto brbaro. Luego lleg la litera que llevaba a
Agripina y a Nern, y detrs la que llevaba al emperador, acompaado por Britnico.
A stas seguan ms literas con el resto del grupo: Narciso, Palas, Sneca (el nuevo
tutor de Nern, recientemente llamado del exilio) y por ltimo aquellos senadores y
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sus esposas que haban sido honrados con una invitacin para reunirse al squito del
emperador.
La columna se detuvo frente a la entrada del palco imperial, y los invitados de
menor rango se apresuraron a salir de sus vehculos y ocupar sus lugares, antes de
que el emperador y su familia tomaran asiento. El prefecto de la Guardia Pretoriana,
Geta, sali del palco imperial y le hizo una reverencia al emperador, sentado an en
su litera. El prefecto intercambi unas palabras con Claudio antes de reunirse con los
dems invitados en el palco.
Muchos de los guardias que ocupaban los asientos ms altos volvieron la cabeza
para observar a los que llegaban. Cato y Macro vieron que Narciso alzaba
brevemente la mirada hacia los rostros por encima de l, pero si los vio no dio
muestras de haberlos reconocido antes de desaparecer de la vista. Finalmente, el
squito imperial estuvo preparado para entrar, y Nern se ape de su litera de un salto
y le sostuvo la mano a su madre para ayudarla a salir.
Un hijo atento coment Macro con irona. Y mira cmo adora a su
padrastro y hermanastro.
Despus de atender a su madre, Nern se haba vuelto hacia la ltima litera con
una mirada glida. Britnico sali de dicha litera, e inclin la cabeza respetuosamente
mientras el emperador se esforzaba por levantarse de sus cojines prpura bordados.
De la mano de su hijo, Claudio avanz cojeando y moviendo la cabeza
convulsivamente hasta que lleg a la entrada. Sonri, hizo un gesto a Agripina y
Nern para que les siguieran, y entonces aguard mientras diez de los guardias
germanos formaban delante de la familia y empezaban a subir las escaleras hacia el
palco imperial. Los pretorianos observaban con expectacin.
Los miembros de la escolta formaron a los lados y por detrs de los invitados para
no obstaculizar la vista de la arena. Tras una breve pausa, Narciso hizo un gesto
discreto con la mano, y los ocupantes del palco se pusieron de pie.
Los pretorianos siguieron su ejemplo de inmediato y profirieron un vtor
ensordecedor, que fue in crescendo cuando la corona dorada sobre la cabeza del
emperador apareci balancendose. Claudio subi los ltimos peldaos y camin
torpemente hasta la tarima en la que se haban dispuesto dos sillas grandes, una al
lado de la otra. Agripina se reuni con l, y los dos chicos se colocaron uno a cada
lado. Claudio mantuvo una expresin neutra mientras se esforzaba por contener su tic
y volva la cabeza lentamente para responder a las aclamaciones que le dirigan desde
todas partes. Al final, tom asiento y, una vez acomodado, se sent Agripina, seguida
del resto de los invitados.
Es un bombn, no hay duda coment Macro en voz alta al odo de Cato.
Ya se ve por qu el viejo fue a por ella.
Pero hay algo ms aparte de su atractivo replic Cato. Posee influencias e
inteligencia, y viene con un hijo sano que podra resultar un heredero til para
Claudio si Britnico cayera en desgracia.
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Las aclamaciones de la multitud se fueron apagando cuando los pretorianos


empezaron a sentarse. Cato y Macro hicieron lo mismo, y no tard en reinar un
barullo excitado en tanto que el director de los juegos consultaba con sus
subordinados para cerciorarse de que todo estaba preparado. Satisfecho, el director
mir por encima de la baranda frente al palco imperial, y dirigi la seal con la
cabeza a los cuatro soldados que esperaban abajo en la arena sosteniendo sus largos
cuernos metlicos. Alzaron los instrumentos e hicieron sonar una serie de notas
ascendentes. Los pretorianos guardaron silencio de inmediato, y el director levant
los dos brazos frente al palco imperial.
Su majestad imperial, Tiberio Claudio Druso Nern Germnico, da la
bienvenida a sus compaeros de la Guardia Pretoriana! El director posea una voz
muy bien modulada que llegaba hasta el otro extremo de la arena, y que todos los
presentes pudieron or con claridad.
De acuerdo con su deseo de asegurar a sus valientes soldados que su lealtad
hacia l es de igual modo correspondida y con gran afecto, su majestad imperial, en
honor del da en que los gentiles ciudadanos de Roma le confiaron su bienestar,
ofrece as un da de entretenimientos
El director ley todo el programa, suscitando tandas de aplausos apreciativos con
cada acto que se mencionaba. Mientras l hablaba, Cato tena centrada su atencin en
el palco imperial. El emperador estaba sentado todo lo inmvil que le permita su tic,
atendiendo al director. Daba las gracias moviendo la cabeza con cada ronda de
aplausos. Junto a l, Agripina tena el codo apoyado en el brazo de la silla y la cabeza
en la mano. Daba la impresin de estar sumamente aburrida con los preliminares y, al
cabo de unos momentos, se volvi para pasear la mirada por el palco imperial hasta
que la detuvo en el grupo ms pequeo de asientos donde se hallaban los consejeros
del emperador. Narciso conversaba en voz queda con uno de sus compaeros. El otro
hombre asenta con la cabeza, entonces se dio cuenta de que la emperatriz lo estaba
mirando, y dirigi una rpida sonrisa por encima del hombro de Narciso. Narciso se
percat de ello, y volvi la cabeza justo cuando la emperatriz desvi la mirada. Tras
una brevsima pausa, continu su conversacin en tono apagado.
Cato desvi su atencin hacia los dems miembros del palco y vio a Britnico, de
pie con rigidez al lado de su padre, con el brazo izquierdo oculto bajo los pliegues de
su pequea toga. El hecho de que llevara toga era significativo. Estaba claro que
Claudio quera indicar con ello que a su hijo pronto se le concederan ttulos y
honores por encima de los correspondientes a su edad, al igual que los haba recibido
su hijo adoptivo, Nern. Este ltimo, tambin vestido con una toga, haba tomado la
mano de su madre, y en aquellos momentos se la llev a los labios y la bes,
entretenindose en ella un momento, hasta que la retir.
Has visto eso? dijo Macro entre dientes. A qu cree que est jugando?
Acaso quiere desatar un escndalo?
Cato mir a los soldados, pero nadie pareca haber reaccionado al descaro de
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Nern.
Quiz la gente est acostumbrada a este tipo de demostraciones sugiri Cato
. Afrontmoslo, la familia imperial tiene una apariencia. Podra ser inocente.
Podra no serlo. No sera la primera vez que los miembros de la familia imperial
juguetean con el incesto.
Macro hizo una mueca de repugnancia.
Pervertidos
El director concluy su discurso, lo cual suscit otra ovacin ensordecedora, y
Claudio sonri y levant el brazo para saludar a sus soldados. No hubo ms
prembulos antes del primer acontecimiento: un combate de lucha entre dos enormes
numidios. Les haban untado la piel con aceite, y relucan como el bano mientras se
ponan en guardia e iniciaban el combate. Entre el pblico, los pretorianos enseguida
se pusieron a hacer apuestas sobre el resultado y a gritarse las probabilidades unos a
otros. El asalto se prolong algn tiempo ms, y en torno a los dos combatientes la
arena estaba ya salpicada de sangre, pues las ataduras de cuero que les envolvan los
puos se desgarraban y rompan. Al final, uno de ellos lanz un golpe que derrib al
contrario, y que provoc una mezcla de gruidos y vtores por parte de los
espectadores. Sigui una demostracin de tiro con arco por parte de un hombre de
piel oscura y vestiduras orientales que disparaba sus flechas con una precisin
impresionante, incluso rode con ellas al chico que le haca de ayudante y que se
situ contra un blanco de paja con los brazos extendidos. Despus hubo un corto
descanso, tras el cual el director anunci la Cabalgata Troyana, una exhibicin de
manejo del caballo que llevaban a cabo los hijos de la aristocracia romana. Hubo un
aplauso tolerante por parte de los pretorianos.
Entraron en la arena una veintena de jinetes con unos cascos dorados que
ocultaban sus rostros. Tras ellos, salieron algunos de los guardias con postes y
monigotes de paja que servan de blanco y que colocaron formando lneas por toda la
arena. Cuando se completaron los preparativos, Claudio se puso de pie para
responder al saludo de su portaestandarte, el cual montaba una yegua de un blanco
puro.
P-po-podis e-e-empezar! la cabeza del emperador dio una sacudida, y l se
sent pesadamente.
Los muchachos se turnaron para recorrer a toda velocidad la lnea de postes,
arremetiendo contra los blancos de paja con sus espadas. Luego les entregaron unas
jabalinas ligeras y empezaron a galopar por la lnea para elegir un blanco, contra el
que finalmente arrojaban su arma. Haba empezado a soplar una fuerte brisa que les
obligaba a esforzarse mucho para compensarla al apuntar. Los que fallaban se
retiraban de la competicin y abandonaban la arena. No tardaron en quedar slo tres
de ellos, y se aument la distancia de tiro. Tras otra pasada, otro ms abandon la
competicin. Los dos ltimos, uno de ellos el portavoz, eran excelentes tiradores, y
una vez ms se inici una furiosa ronda de apuestas cuando los chicos empataron y se
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aument la distancia. Al final, el rival del lder fall, y la multitud profiri otra
ovacin, en tanto que el ganador agitaba el puo en el aire, haca girar su montura
para acercarse al palco imperial y all la refren levantando la arena.
Menudo jinete dijo Cato. Me pregunto quin ser.
Macro se encogi de hombros.
Uno de esos malditos nios mimados dndose tono.
El jinete llev las manos al barboquejo del casco para deshacer las correas, y se lo
quit rpidamente para dejar su rostro al descubierto. La multitud solt un grito
ahogado de sorpresa, y a continuacin un tumultuoso vtor hendi el aire cuando
vieron que se trataba de Nern.
Cato dirigi la mirada hacia el emperador, y record vagamente haber visto a su
hijastro retirarse al fondo del palco poco antes. Agripina estaba de pie aplaudiendo
con deleite, y el emperador sonrea satisfecho. Los vtores de los pretorianos fueron
sincronizndose gradualmente y pasaron a ser un clamor que repeta su nombre.
Nern! Nern! Nern!.
El muchacho dio la vuelta a la arena lentamente, sentado con altivez en la silla
mientras se deleitaba con los vtores. Macro le dio un leve codazo a Cato y seal el
palco imperial.
Hay uno que no est muy contento.
En la plataforma, al lado de su padre, estaba el joven Britnico; su expresin se
haba endurecido en un gesto fro y ceudo, y tena la mano derecha con el puo
apretado. Slo se relaj cuando por fin su rival abandon la arena y los pretorianos
dejaron de aclamarlo. Pasaba de medioda, y el director anunci un breve intermedio,
durante el cual se retiraron los blancos y se prepar la arena para el entretenimiento
principal del da, diez combates de gladiadores, que culminaran con una lucha entre
un secutor conocido como la Paloma, el actual preferido del populacho, y el
Neptuno de Nuceria, un reciario. Algunos de los ocupantes del palco imperial se
apresuraron escaleras abajo para aliviarse o para tomar un refrigerio en la zona de
debajo del palco.
Voy a echar una meada rpida anunci Macro al tiempo que se pona de pie.
Cato asinti con la cabeza cuando su amigo empez a descender los peldaos
para dirigirse a la escalera que conduca al exterior de la arena. Segua absorto
pensando en la expresin que haba visto en el rostro de Nern justo antes de que
abandonara la arena. La llama de la ambicin que all arda era inconfundible. Haba
sido una actuacin calculada ante los pretorianos, y de momento era sin duda su
preferido.
* * *
Macro se sacudi y se baj la tnica. Las letrinas estaban llenas de hombres que
aprovechaban el descanso. Sali de all, y se dirigi a la puerta que daba al patio de
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armas. Pas por entre las literas y los esclavos agachados en silencio junto a ellas,
hasta que lleg al recinto situado debajo del palco imperial. Dos guardias germanos
flanqueaban los pesados faldones de cortina roja que cubran la entrada. Cuando
Macro se aproxim all, uno de ellos extendi la mano y le dijo algo en su spero
idioma.
Tranquilo, Herman gru Macro. Slo pasaba por aqu. Que no se te
enrosque la barba, joder.
En ese momento, una racha de viento ech hacia atrs las cortinas y Macro tuvo
una clara visin del hombre que haba estado sentado al lado de Narciso en el palco
imperial. Tena un brazo en torno a una mujer a la que besaba en el cuello arqueado.
La otra mano estaba bajo los pliegues de su estola, entre sus piernas, y la mujer tena
la boca abierta, en xtasis. Al alzarse las cortinas, ambos volvieron la mirada
rpidamente y sus ojos se toparon con los de Macro durante lo que pareci un largo
instante. La rfaga se desvaneci entonces con la misma brusquedad con la que haba
surgido, y las cortinas volvieron a caer en su lugar. Macro no se haba movido y el
germano le grit otra advertencia.
Ya me voy le dijo entre dientes, y volvi a entrar en la arena a toda prisa.
Un fro temblor de preocupacin le recorri la espalda. La mujer a la que acababa
de ver sumida en xtasis era Agripina. Lo ltimo que quera era ser testigo de la
infidelidad de la emperatriz. Era una informacin peligrosa. Seguro que Agripina
haba aprendido de los errores de su predecesora, y sera consciente de la necesidad
de deshacerse de cualquiera que pudiera denunciarla al emperador.
Macro subi los escalones para volver con Cato, tom asiento con rapidez y se
ech hacia atrs en el banco para asegurarse de que no lo vieran desde el palco
imperial.
Qu te ocurre? le pregunt Cato. Ests blanco como una toga.
Estoy bien perfectamente.
Qu pasa? Cato rara vez haba visto tan preocupado a su amigo.
Macro mene la cabeza.
Ahora no puedo contrtelo e hizo un gesto para sealar a los hombres que
tenan sentados delante y a ambos lados. Aqu no.
Abajo, en la arena, la primera pareja de gladiadores haban dedicado su saludo al
emperador y, en aquellos momentos, se situaron agazapados en equilibrio, a la espera
de la seal para empezar. El director sac todo el partido posible de la tensin,
alargndola tanto como se atrevi antes gritar la orden:
Que empiece el combate!
El ms gil y menudo de los dos luchadores se lanz al ataque y se precipit
contra su oponente, y por toda la arena reson el entrechocar de las hojas y los golpes
sordos de las espadas contra los escudos. Entonces se separaron y empezaron a
moverse uno alrededor del otro con cautela. Cato sonri por el nmero de teatro que
los gladiadores haban utilizado para abrir el combate con un golpe de emocin. En
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torno a ellos, los pretorianos observaban con avidez, y comentaban entre dientes el
fsico y estilo de combate de los dos gladiadores mientras hacan sus apuestas. Cato
se inclin hacia Macro y, en un susurro, le dijo:
Ahora no hay peligro en hablar. Todo el mundo est concentrado en la accin.
Macro ech un vistazo por delante de Cato hacia el palco imperial. A menos de
diez metros de distancia, la emperatriz haba vuelto a su asiento y miraba hacia la
arena con semblante tranquilo. El hombre que le haba estado metiendo mano no se
hallaba a la vista. Macro relat en voz baja lo que haba visto.
Ests seguro de que te vieron bien? pregunt Cato.
Lo suficiente como para reconocerme si me vieran otra vez.
Mierda Cato frunci el ceo. Eso no nos ayuda nada.
Pues bien, perdname gru Macro.
Cato se rasc el mentn y trat de pensar detenidamente en las implicaciones. Si
Agripina ya se haba echado un amante de entre el squito del emperador, desde
luego estaba metida en un juego muy peligroso. A menos que estuviera utilizando a
aquel hombre con algn otro propsito Pero cul? Y estara relacionado de
alguna manera con la conspiracin que Narciso intentaba sacar a la luz y frustrar?
Mientras Cato permaneca sumido en la contemplacin, Macro vio que Narciso se
acercaba al emperador y se inclinaba para hablarle al odo. Claudio lo escuch, y
entonces se volvi en su asiento y lo mir con expresin preocupada. Tuvieron una
breve conversacin, tras la cual el emperador asinti con la cabeza y le hizo un gesto
con la mano en direccin al prefecto Geta. Al cabo de unos momentos, unos guardias
salieron a toda prisa del pabelln para hacer llegar mensajes a los funcionarios de la
arena. Muchos de los pretorianos situados cerca del palco imperial estaban mirando
con curiosidad, y el tribuno Burro se puso de pie e hizo bocina con las manos.
Sexta centuria! Formad en el exterior de la arena de inmediato!
Lurco se levant de su banco de un salto, hizo seas a Tigelino y se dirigi
apresuradamente a la entrada. Sus hombres empezaron a seguirle.
De qu va todo esto? pregunt Macro. Crees que tiene que ver con lo
que vi?
No tardaremos en saberlo.
Mientras bajaban por las escaleras, Cato dirigi una ltima mirada al palco. El
emperador y su familia ya haban abandonado sus asientos, y Narciso y otros salieron
despus de ellos. El resto de invitados permanecieron donde estaban, tratando de
aparentar imperturbabilidad mientras la lucha continuaba en la arena.
Los soldados de la sexta centuria se reunieron en torno a Lurco, en tanto que a
una corta distancia los esclavos de las literas estaban de pie y preparados para
levantar sus cargas en cuanto se diera la orden. Cuando Macro, Cato y los ltimos
salieron de la arena, el centurin habl en voz alta para hacerse or por encima del
ruido de la arena.
El emperador regresa a palacio. Acaba de recibir un informe de que en el Foro
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han estallado disturbios a causa de la comida. Las cohortes urbanas se estn


encargando del asunto, pero el emperador quiere asumir el control de la situacin en
persona. El prefecto Geta ha decidido reforzar la guardia personal del emperador con
la sexta centuria. Esto no es ceremonial. Tenemos rdenes de proteger a nuestro
emperador, a su familia y consejeros a toda costa. Si alguien intenta cerrarnos el paso,
estamos autorizados a utilizar la fuerza necesaria para conseguir que pasen las literas
Lurco hizo una pausa para tomar aliento. Id a buscar las armas y la armadura al
cuartel. Despus regresad aqu preparados para marchar. A paso ligero!

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Captulo X
Una densa cortina de nubes de humo se elevaba en el cielo de la tarde desde el Foro
cuando la columna de literas y soldados descenda por la colina del Viminal, hacia el
centro de la ciudad. Aunque la noticia de los alborotos se haba propagado por las
calles, an haba mucha gente por ah atendiendo sus asuntos que se apartaba a toda
prisa del camino del centurin Lurco y las dos secciones que encabezaban el grupo.
Los germanos cerraban filas en torno a las literas que transportaban al emperador, a
Agripina y a los dos chicos. El resto de la sexta centuria llenaba los huecos entre las
literas restantes y cerraban la marcha.
Cato, Macro y otros catorce soldados se hallaban a las rdenes de Tigelino, y
marchaban detrs de una litera que compartan Narciso y otros dos consejeros,
incluido el hombre al que Macro haba visto con Agripina. Marchaban en columna de
cuatro en fondo, con Fuscio a la derecha de Macro y un joven hosco al otro lado de
l. Tras echar un vistazo rpido para asegurarse de que el optio miraba al frente,
Macro se dirigi a Fuscio en voz baja:
Ves a los hombres que hay en la litera que tenemos justo delante?
S.
Reconozco a Narciso, pero quines son los dems?
El que est frente a l, el que es bien parecido, es Palas. Uno de esos malditos
libertos de los que el emperador se empea en rodearse. El otro es Sneca, el tutor y
consejero de Nern.
Entiendo Macro mir a su izquierda a Cato, y enarc una ceja antes de darse
cuenta de que resultaba intil con el casco puesto. As que es Palas, eh? Me
pregunto qu estar tramando.
Tramando? Fuscio volvi la cabeza hacia Macro. Qu quieres decir?
Nada.
Antes de que pudieran decir una sola palabra ms, Tigelino les lanz una mirada
fulminante por encima del hombro.
Silencio en las filas! Mantened la jodida boca cerrada y los ojos y odos bien
abiertos!
Avanzaron en silencio y, a medida que se aproximaban al Foro, la calle que tenan
delante empez a vaciarse. Unos cuantos grupos poco numerosos de civiles pasaron a
toda prisa, apretujndose junto a la columna sin apenas dirigir un comentario o una
mirada sorprendida cuando vislumbraban la litera imperial con su escolta de
brbaros. El clamor de la multitud ya era claramente audible, y no tardaron en poder
discernir gritos inconfundibles de furia e incluso algn que otro chillido agudo de
terror. La humareda era densa y acre. Las rfagas de calor alcanzaron a la columna
cuando sta entr en la plaza en la que Cato y Macro se haban visto involucrados en
la pelea de haca unas cuantas noches. Cato mir hacia la taberna, y vio que su
propietario cerraba los postigos de una ventana que daba a la fuente pblica, tras lo
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cual entr corriendo en su local y cerr las puertas. Al borde de la fuente, se


arrebujaba una mujer flaca de aspecto frgil que acunaba a un beb de ojos saltones y
brazos esquelticos, que lloraba desconsoladamente. Se qued un momento
observando a los soldados y literas que pasaban, entonces se puso en pie con
dificultad y se acerc a ellos renqueando con la mano libre extendida.
Tenis un sestercio para mi beb? su voz era dbil y forzada. Por el amor
de Jpiter, dadme una moneda. Hace das que no comemos, seor hizo ademn de
interceptar a Tigelino, pero el optio se volvi hacia ella con un gruido.
Lrgate, puta! Y llvate a tu mocoso antes de que utilice esto! blandi su
vara de optio contra la mujer, que retrocedi encogida de miedo con un chillido de
terror.
Macro apret los dientes, mir al optio con desprecio y mascull:
Me alegra ver que nuestro optio tiene agallas para enfrentarse a una mujer
medio muerta de hambre.
Shhh! le advirti Cato.
Salieron de la plaza y continuaron por el camino. Un poco ms adelante, la
columna se top con el primer cuerpo. Un hombre obeso yaca despatarrado en la
alcantarilla. Lo haban despojado de todo salvo del taparrabos, y los muones
destrozados que tena en la mano mostraban los lugares en que le haban amputado
los dedos anillados. Le haban aplastado el crneo a golpes. A una corta distancia,
haba una panadera que haba sido saqueada y hecha pedazos. La columna estaba
atravesando la periferia de la Suburra, un barrio de la ciudad famoso por su pobreza y
delincuencia. Los edificios de apartamentos abarrotados reducan an ms la luz
sombra, y a Cato se le peg en la garganta la fetidez de la atmsfera cuando los
pasos de los soldados resonaron en las paredes mugrientas.
Al llegar al pie de la colina, hubo un repentino estallido de gritos que provenan
del frente de la columna, y Cato estir el cuello y vio que el centurin Lurco se
enfrentaba a una pequea multitud de hombres que haban salido en masa de una
calle lateral y se cruzaron en el camino del emperador y su squito.
Dejad el paso libre! grit Lurco, cuya voz aguda se hizo or por encima del
gritero. Abrid paso al emperador!
Es Claudio! repuso una voz. Manteneos firmes, muchachos.
Expongamos nuestras quejas al emperador!
Lurco alz el brazo.
Columna, alto!
Era difcil que hubiera algo de coordinacin entre los pretorianos, los germanos y
los esclavos que transportaban las literas, por lo que la columna fue detenindose con
un arrastrar de pies y de forma desordenada. Por encima de las cabezas de los
soldados situados delante de l, Cato vio que muchos de los hombres de la multitud
iban armados con bastones, hachas y garrotes. Lurco avanz con aire cansino hacia la
multitud, a la que cada vez se sumaban ms y ms hombres, gritando y gesticulando
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con enojo.
Vais a dejar paso al emperador ahora mismo! No se os volver a advertir!
Claudio! bram el cabecilla. Tu pueblo se muere de hambre! Danos de
comer!
Quitaos de en medio! exclam Lurco a voz en cuello, y se volvi a mirar
por encima del hombro. Desenvainad las espadas! orden.
Se oy un repiqueteo metlico cuando los soldados sacaron las espadas de las
vainas y las sostuvieron preparadas. El cabecilla avanz, y Cato lo reconoci de
inmediato.
Cestio.
Macro mir a Cato.
Ese cabrn grandote de la taberna?
S.
Mierda. Es problemtico de verdad.
Cestio se acerc a la cabeza de la columna y, en voz lo bastante alta para que
todos sus seguidores lo oyeran claramente, exclam:
Qu es esto? Un grupo de camino a un banquete, estoy seguro se volvi
hacia la multitud. Mientras nosotros estamos hambrientos, mientras nuestros hijos
se mueren de hambre lentamente, esta gente atiborra sus gordas caras con delicias
que luego vomitan slo para poder seguir comiendo!
Algunos hombres de la multitud profirieron gritos de enojo y agitaron los puos
en el aire. Cestio se volvi hacia los soldados.
No vamos a movernos. Queremos presentar nuestras demandas al emperador.
Queremos pan y grano a un precio que podamos pagar. T, centurin, qutate de en
medio. Exigimos hablar con Claudio!
Mientras la multitud profera rugidos de aprobacin, Lurco se retir a la primera
fila de sus soldados y desenvain su arma.
Proteged las literas! Cuando yo lo diga avanzaris a paso lento! Optio, marca
el paso! Escudos al frente!
El decurin a cargo de los germanos form a sus hombres en torno a la litera del
emperador, en tanto que los pretorianos rodeaban las dems. Orientaron los escudos
de manera que protegieran a los que se acurrucaban en las literas, y mantuvieron sus
espadas cortas y punzantes apuntando al suelo, con los codos flexionados y el arma
lista para lanzar una estocada. Cato not que el corazn le lata con rapidez, y sinti
ese fro en la tripa que siempre lo invada antes de un combate. Entonces percibi un
movimiento por el rabillo del ojo, y volvi la mirada justo a tiempo de ver las formas
tenues de unos hombres que iban llegando poco a poco de un callejn que haba a su
derecha. Mir rpidamente hacia el otro lado, y vio que se acercaban an ms
hombres por la otra direccin, y haba ms, un poco ms all, que corran por un
cruce con la intencin de interceptar a la columna e intentar rodearla.
Mira all! le seal entonces a Macro con la espada. Es una trampa.
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Antes de que Macro pudiera responder, se oy un grito desde el frente.


Adelante!
Uno! Dos! Tigelino marc el paso, y los pretorianos que iban en cabeza
avanzaron escudo con escudo. Tras las primeras secciones iban los germanos y la
litera imperial, luego Narciso y los consejeros seguidos por Tigelino y sus hombres.
Por un momento, la multitud guard silencio, y entonces Cesio rugi:
Matad! Matadlos!
Una piedra cay por el hueco entre la multitud y los soldados, rebot en un
escudo y alcanz con un golpe sordo la gruesa tela que cubra la litera del emperador.
Dentro se oy un grito de terror. El aire se llen de proyectiles: piedras, trozos de
pavimento y puados de mugre recogidos de la cuneta. Por los lados aparecieron ms
hombres que se abalanzaban desde los callejones hacia los flancos de la columna,
atrapada en la calle estrecha. Avanzaron paso a paso. Por delante de ellos, la multitud
resisti hasta el ltimo momento, y entonces empez a retroceder, pero los que se
encontraban ms atrs y no podan ver a los pretorianos no se movieron, de modo
que, sin pretenderlo, bloqueaban la retirada de sus conciudadanos. Presa del pnico,
los hombres se precipitaron hacia el lado de la calle y se apretaron contra los arcos y
entradas de los bloques de pisos. Algunos lograron escapar por los callejones
laterales, pero unos cuantos quedaron atrapados en el camino de los pretorianos.
No os detengis bajo ningn concepto! grit Lurco.
Mientras Tigelino segua marcando el paso sin parar, los pretorianos llegaron a la
multitud y empujaron con sus escudos, golpeando con ellos a los hombres ms
prximos. La primera espada asest entonces una pualada que penetr en el costado
de una figura que forcejeaba. El hombre grit de dolor y se desplom en la calle. Eso
sirvi al menos para que los que se hallaban situados a la cola de la multitud se
percataran del peligro y empezaran a retroceder. Pero ya era demasiado tarde para
algunos de los de delante. Los pretorianos avanzaron empujando sus escudos de
forma implacable y apualando a los que tenan delante. Algunos de los heridos
cayeron al suelo, donde fueron pisoteados por los soldados, otros quedaron atrapados
en la sofocante concentracin de cuerpos y tambin recibieron una pualada tras otra
entre gritos de dolor y terror.
Por encima del borde superior de su escudo, Cato vio la alta figura de Cestio que
se abra paso a empujones hacia un callejn, por el que desapareci con varios de sus
hombres. Por delante, la multitud empez por fin a dispersarse, dejando tras de s los
cuerpos de varios muertos y heridos. Los que ya haban tenido suficiente huyeron de
la escena en busca de refugio o de ganancias ms fciles. Sin embargo, quedaron ms
de un centenar, que se mantuvieron fuera del alcance de las espadas para arrojar todo
lo que podan coger contra el squito imperial. Los proyectiles caan con golpes
sordos o rebotaban con un chasquido contra escudos y cascos, pero los esclavos que
transportaban las literas no tenan proteccin, y cuatro de ellos ya haban cado
derribados. Uno recibi un golpe en la cabeza que lo dej sin sentido, y la sangre
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man de un largo corte en el cuero cabelludo. Otros dos tambin haban recibido
heridas en la cabeza. Soltaron las literas y se tambalearon hacia un lado de la calle
antes de desplomarse. El ltimo se agarraba el hombro destrozado y gema con los
dientes apretados. Los esclavos restantes se esforzaban bajo el peso aumentado de su
carga y esquivando los cuerpos desparramados por el camino. Entonces uno de los
esclavos que llevaba la litera del secretario imperial tropez y el vehculo golpe
contra el suelo, con lo que estuvo a punto de arrojar a Narciso a la cuneta. Cato vio
que los esclavos no tenan ninguna posibilidad de seguir avanzando por la calle.
Salgan de la litera! le orden a Narciso. Usted y los dems. Tienen que
abandonar la litera. Agachen la cabeza y qudense detrs de los pretorianos.
Narciso asinti con la cabeza, y los consejeros del emperador se deslizaron del
interior acolchado, de modo que sus botas caras chapotearon en la calle cubierta de
suciedad.
Quin ha dado esa orden? chill Tigelino desde el otro lado de la litera.
Yo, seor. Capito.
Acaso eres el jodido centurin, Capito? T no das rdenes, t las obedeces
Tigelino se agach y mir por el otro lado de la litera a los libertos. Ser mejor que
vuelvan a entrar. Har que algunos de mis hombres compensen el nmero de
esclavos.
Narciso dijo que no con la cabeza.
Acabaran igual que ellos. Tu soldado tiene razn, tenemos que abandonar las
literas. Se lo dir al emperador.
Tigelino le lanz una furiosa mirada a Cato y asinti con la cabeza.
Como desee, seor.
T, Capito, y se otro de ah Narciso le hizo una seal a Macro. Necesito
proteccin. Cubridme con vuestros escudos. Vamos.
Flanqueado por Cato y Macro, que sostenan los escudos sobre el secretario
imperial, Narciso sali del crculo de pretorianos, y los tres hombres recorrieron la
corta distancia hasta los germanos que protegan la litera imperial. Cato crisp el
gesto cuando un ladrillo alcanz su escudo. Los germanos se separaron para dejarlos
pasar cuando se aproximaron. Cato vio que ya haban cado cinco de los doce
esclavos que transportaban la litera elaboradamente decorada, y los dems apenas
podan levantarla del suelo. Se volvi a mirar a Narciso.
Tiene que hacer salir al emperador y a los dems, o no podremos movernos.
Lo entiendo Narciso asinti con nerviosismo y se agach cuando un zurullo
pas volando muy cerca de su cabeza. Retir la cortina, y vio al emperador, que
abrazaba a Britnico para protegerlo. A su lado estaba la emperatriz, que meca la
cabeza de Nern en su regazo. Claudio alz la mirada con preocupacin, y su cabeza
dio una sacudida repentina.
Seor, los pretorianos dicen que debemos continuar a pie.
A p-p-pie?
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S, seor. No podremos llevar las literas mucho ms lejos. Sera peligroso


intentarlo.
Pero ah afuera hay locos! protest Agripina. Suelta la cortina y llvanos
de vuelta a palacio. Te lo ordeno.
Lamento decir que no hay alternativa, su majestad imperial. O nos movemos
ahora, o quedaremos aqu atrapados a su merced.
Dnde estn las cohortes urbanas? quiso saber Agripina. Tendran que
estar ocupndose de esa escoria. Si nos quedamos aqu, nos encontrarn.
Narciso mene la cabeza en seal de negacin.
Probablemente ni siquiera sepan lo que est ocurriendo se volvi a mirar al
emperador. Tenemos que continuar a pie, seor. Ahora.
Claudio mir a su esposa.
Los soldados saben lo que es mejor, que-querida. Vamos, no demostremos
miedo frente al p-p-populacho.
Narciso ayud a salir a su emperador y, a continuacin, le tendi la mano a
Agripina y a los dos muchachos. Claudio rode a su esposa con un brazo protector y
se volvi hacia Cato y Macro.
Vosotros dos, proteged a los nios.
S, seor! Cato inclin la cabeza y luego le hizo un gesto a Nern para que
se acercara a l. Calido, t coge al pequeo.
Macro asinti.
Ven aqu, jovencito.
Britnico frunci el ceo.
No es as como has de dirigirte a m, soldado.
Ahora no pasa nada, tranquilo Macro lo agarr del hombro con suavidad y lo
atrajo hacia s, detrs de su escudo.
El decurin de la guardia germana orden a sus hombres que formaran un cordn
en torno al emperador, y entonces Narciso hizo bocina con la mano y dirigi sus
gritos a las secciones que iban en cabeza, a una corta distancia:
Centurin! Centurin!
Lurco oy los gritos, mir hacia atrs, y, despus de ordenar a sus hombres que
mantuvieran la posicin, se dirigi hacia el otro grupo, encorvado y pegado a su
escudo.
Vamos a abandonar las literas le explic Narciso. Agrupa a tus hombres y
nos dirigiremos a palacio cruzando el Foro. Ya no falta mucho.
Lurco mene la cabeza con desesperacin.
Lo ms seguro sera volver al campamento. Tenemos que escapar. Antes de que
sea demasiado tarde.
No seor lo interrumpi Cato, y seal calle arriba con la espada. Mire!
A unos cien pasos por detrs, se haba congregado otra pequea multitud en las
sombras, entre los edificios de apartamentos, y ya estaba empezando a avanzar hacia
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ellos poco a poco.


Mierda mierda dijo Lurco entre dientes, y empez a temblarle el labio.
Cato fue a decir algo, pero Macro actu primero. Se abri paso hasta el centurin,
envain la espada y estrech el hombro del oficial.
Clmese, seor le dijo con aspereza. La vida de su emperador est en sus
manos. Todas nuestras vidas lo estn. Agrupe a los hombres, escudo con escudo, y
hgalos avanzar o estamos jodidos vio la expresin aturdida del oficial, y lo
sacudi con fuerza. Seor!
Lurco parpade, dirigi su mirada con vacilacin hacia la familia imperial y trag
saliva.
S, por supuesto. Est bien levant la cabeza y llam a Tigelino. Optio!
Seor?
Haz avanzar al resto de la centuria! Qu formen junto a los germanos!
En tanto que los soldados que protegan a los consejeros del emperador se
dirigan hacia ellos a paso ligero, Lurco se volvi hacia Macro y Cato.
Proteged a estos nios con vuestras vidas. Entendido?
S, seor Macro asinti con la cabeza. Con nosotros estarn a salvo.
Cuando Palas y Sneca estuvieron junto a Claudio y su familia, los soldados
cerraron filas detrs de sus escudos, protegiendo as tambin a los esclavos, y Lurco
dio la orden para que la formacin improvisada avanzara. Las secciones que iban en
cabeza aguardaron a que el resto las alcanzaran, y entonces continuaron como un solo
cuerpo. Mientras tanto, la multitud que tenan detrs se haba envalentonado lo
suficiente como para acercarse y proferir insultos, que no tardaron en consolidarse
con las primeras piedras y tejas rotas que sacaban de un montn de escombros que
haba en la esquina de uno de los callejones. Cato y Macro sostuvieron los escudos en
alto y se inclinaron hacia delante con el objeto de utilizar sus cuerpos para proteger a
los chicos que tenan a su cargo. Cato haba envainado la espada y tena la mano
derecha sobre el hombro de Nern, para as llevar ambos el mismo paso. Not que el
chico temblaba bajo los pliegues de su toga.
No pasa nada dijo Cato en tono reconfortante. Os llevaremos de vuelta a
palacio tan pronto como podamos.
Por un momento, Nern no respondi, pero entonces Cato percibi apenas sus
palabras:
Estoy asustado.
Mi amigo y yo hemos estado en situaciones mucho peores.
Nern lo mir.
Pero yo no.
Pues entonces mralo como una oportunidad para aprender a ser valiente. Es
algo que es bueno aprender mientras uno es joven.
Nern asinti con la cabeza sin mucho convencimiento, y respir profundamente
para calmar los nervios mientras avanzaban con cuidado. En torno a ellos, los
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germanos empezaron a corear un grito de guerra en su idioma, y a golpear la


guarnicin de las espadas contra el interior de sus escudos. Cato se irgui un
momento, y vio que no quedaban ms de cincuenta pasos antes de que la calle saliera
al espacio abierto frente al templo de Minerva, al borde del Foro.
Ya falta poco para salir al descubierto, muchachos grit Macro en tono
alentador.
Se oy un alarido proveniente de arriba y, al cabo de un instante, una teja se hizo
pedazos contra el suelo junto a Macro. Britnico solt un grito sobresaltado cuando
uno de los fragmentos le hiri la mano. Macro atrajo al chico ms cerca de s y grit
una advertencia:
Algunos de esos cabrones estn en lo alto de los edificios. Mantened la cabeza
a cubierto!
Cayeron ms tejas desde lo alto; Cato se arriesg a echar un vistazo rpido, y vio
una figura que se asomaba a una ventana, apuntaba y lanzaba una teja contra uno de
los germanos. Le alcanz en el casco, la cabeza le dio una sacudida y el hombre cay
a un lado. Dos de sus compaeros envainaron las espadas de inmediato, lo cogieron
por debajo de los brazos y lo arrastraron con la formacin. Como los proyectiles
caan traqueteando desde todas direcciones, los soldados aumentaron el paso de
forma instintiva, y los que iban delante empezaron a distanciarse en su deseo de
alejarse del peligro de arriba.
No rompis la formacin! chill Tigelino. No os separis, maldita sea!
Se abri paso a empujones hasta el frente, pas junto al centurin Lurco
rozndolo, y utiliz la cara de la hoja de su espada para golpear los escudos de
aquellos que avanzaban con demasiada rapidez.
Que nadie me adelante! Yo marco el paso y vosotros me segus!
Llegaron al final de la calle, y otros dos hombres haban resultado abatidos de
entre los esclavos indefensos apiados en la retaguardia del grupo. Uno de ellos
estaba muerto y yaca en la calle. El otro tena el pie destrozado y avanz cojeando,
salindose de la formacin e intentando desesperadamente seguir el ritmo. Entonces
la multitud lo alcanz, y no mostr compasin alguna por l aun cuando no era ms
que un esclavo completamente inocente. Sus gritos hendieron el aire e hicieron que a
Cato se le helara la sangre en las venas; poco despus, la muchedumbre se abalanzaba
hacia ellos una vez ms.
Cuando el grupo lleg al recinto del templo, el alcance de los disturbios se hizo
patente por primera vez en toda su magnitud. Varios de los tenderetes del Foro cerca
del edificio del Senado estaban ardiendo en llamas, que la brisa arremolinaba junto
con el humo, de manera que el fuego se retorca como un animal salvaje encadenado
a un poste. La avenida que conduca al Foro estaba sembrada de cuerpos, muchos de
ellos todava vivos, y sus gritos lastimeros llenaban la atmsfera. Cato se fij en que
algunos de ellos vestan el uniforme de las cohortes urbanas. Muchos ms puestos del
mercado haban sido destrozados, y slo los restos desparramados indicaban con qu
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comerciaba el propietario. Unos cuantos mendigos andrajosos y nios de la calle


registraban los cuerpos en busca de cualquier cosa de valor que pudieran encontrar.
Al ver a los hombres que precedan al squito imperial, la mayora de saqueadores se
apresuraron a adentrarse en la seguridad de los callejones de la Suburra.
En cuanto se hallaron al descubierto, el optio increment el paso y los
alborotadores se apartaron de su camino, mantenindose a una distancia prudencial
de los soldados y sus espadas. Ms adelante, en el centro del Foro, el alboroto de los
amotinados era mucho mayor y resonaba amplificado en los templos y palacios que
rodeaban el lugar. Cato notaba que Nern estaba aterrorizado por los sonidos y
visiones que lo rodeaban; sin embargo, todava tenan que cruzar el Foro y llegar a la
entrada del palacio, y eso suponiendo que la multitud no hubiera irrumpido por las
puertas y saqueado el complejo. Con suerte habra algunos miembros de las cohortes
urbanas disponibles que acudiran a ayudar al emperador y a sus guardaespaldas, y
los escoltaran hasta un lugar seguro.
La avenida se estrechaba entre el Mercado de Csar y el Templo de Jano, y luego
haba un tramo corto de columnata antes del Foro principal.
Ya falta poco! grit el optio a los dems. Permaneced juntos y mantened
los ojos abiertos.
Las paredes se fueron cerrando a ambos lados, los ltimos alborotadores que los
haban atormentado retrocedieron, y slo se arrojaron unos pocos proyectiles ms.
Tras el estridente golpeteo de los escudos y armaduras, el sordo raspar de las botas
con clavos de los soldados de pronto pareci muy fuerte. Cato perciba la respiracin
agitada de los guardias germanos, y el emperador mascullaba algo incomprensible
renqueando al lado de su esposa con sus piernas dbiles, que le daban el mismo
aspecto que una araa mojada arrastrndose para salir de un charco.
El ataque tuvo lugar en el momento en que llegaron al extremo de la columnata.
Los hombres salieron de entre las imponentes columnas de piedra con un rugido y
se arrojaron hacia los soldados. A diferencia de los dems alborotadores, aqullos
iban armados con una mezcla de lanzas, hachas, espadas, garrotes y dagas, y estaban
bien preparados para luchar. Se lanzaron contra el cordn de escudos por ambos
lados, e intentaron apartarlos para alcanzar a los soldados. Cato tir de Nern para
acercarlo ms a su escudo.
No te muevas de mi lado le dijo al odo a Nern. Pase lo que pase!
Ech un vistazo alrededor, y vio que los atacantes se estaban concentrando al
frente y detrs de la columna, donde estaban situados los pretorianos. Los germanos
an no haban sido atacados, por lo que permanecan encorvados y expectantes, con
sus escudos redondos en alto y sus espadas ms largas preparadas. Entonces Cato vio
a un tropel de hombres que salan corriendo de las sombras del interior del templo.
Aqullos iban armados con espadas, y al frente estaba el rostro ya familiar de Cestio.
Baj de un salto a la estrecha avenida con el semblante fijo en una expresin de
resuelta hostilidad, y se dirigi directamente hacia el emperador y su familia. Los
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hombres de Cestio formaron una cua angosta a cada lado y se lanzaron entre los
germanos. Cato vio que Cestio esquivaba el tajo torpe de una espada, cerraba la mano
en torno a la trquea del guardia y se la aplastaba con un movimiento rpido. Arroj a
un lado al hombre que boqueaba, y mir en derredor con rapidez hasta que vio a los
dos chicos. Macro estaba ms cerca y se volvi para enfrentarse a la amenaza sin
dejar de hacer todo lo posible por proteger a Britnico.
Cestio se abalanz profiriendo un rugido salvaje y apartando a otro germano de
un golpe. Macro alz la espada y lanz una estocada. Cestio la desvi en el ltimo
instante con un choque resonante de aceros, se estrell contra Macro y lo hizo caer de
espaldas al suelo. Britnico qued solo e indefenso, pero Cestio slo le dedic una
breve mirada antes de apartarlo con un amplio movimiento del brazo y lanzarse
contra Cato enseando los dientes.
No haba tiempo para pensar, y Cato hinc una rodilla en el suelo, inclin el
escudo y empuj a Nern al suelo. Una expresin de sorpresa apareci
momentneamente en el rostro de Cestio un instante antes de que tropezara y cayera
pesadamente sobre el escudo, aplastando a los que estaban debajo. Cato not la racha
clida del aliento expelido de los pulmones del otro. Empuj contra el escudo con
todas sus fuerzas, Cestio rod de lado y se irgui arrodillado y con la espada alzada.
Con la mano libre, agarr el borde del escudo y tir de l, dejando al descubierto a un
Nern aturdido y sin aliento. Los ojos del gigantn se llenaron de un entusiasmo
triunfal, y la punta de su espada empez a descender.
No! grit Cato, que se arroj con todo su cuerpo sobre el chico. La manga
de la tnica se le enganch en la punta de la hoja que se aproximaba y oy el sonido
de la tela al desgarrarse, y luego sinti un ardor que le atravesaba el bceps derecho.
Cabrn! gru Cestio, y ech el brazo hacia atrs. Entonces alz la mirada y
vio aparecer a Macro frente a l un instante antes de que el tachn de su escudo le
diera de lleno en la cara. Cestio cay hacia atrs con un quejido, y su espada cay a
un lado con un golpeteo. Tembl un instante y, al cabo, se qued inmvil, respirando
con un sonido bronco.
Muchacho, ests bien? pregunt Macro con preocupacin al tiempo que se
agachaba junto a Cato. Vio el rasgn en la tnica y la mancha de un escarlata vivo
que se extenda por la carne expuesta del brazo y hombro de Cato.
Nern? Cato se volvi a mirar al muchacho que tena a su cargo, y vio que
ste se estaba levantando con esfuerzo hasta sentarse en el suelo, ileso. La oleada de
alivio dur slo un momento, tras el cual Cato sinti el golpe del dolor ardiente de su
herida.
Cestio ha cado! grit una voz desde all cerca. Cestio ha cado!
Retroceded!
Los hombres se detuvieron con la misma rapidez con la que haban atacado, y se
apartaron de los soldados antes de darse la vuelta y echar a correr de vuelta a la
columnata, con el sonido de sus botas resonando en las paredes del templo. Macro
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ayud a Cato a levantarse. Aquel ataque rpido haba resultado bastante letal. Haban
sido abatidos varios pretorianos y germanos, as como un nmero similar de
atacantes. El emperador tragaba saliva con nerviosismo, y Agripina tena los ojos
desmesuradamente abiertos de terror, pero ninguno de ellos ni sus hijos haban
sufrido daos.
Recoged a los heridos! orden Tigelino. Cerrad filas! busc con la
mirada a su centurin, y vio que Lurco se levantaba de la calle con expresin
avergonzada. Deberamos seguir avanzando, seor. Con rapidez, por si acaso
vuelven esos hombres.
S asinti Lurco. Por supuesto El centurin se aclar la garganta. La
sexta centuria avanzar!
Una vez ms, la columna volvi a formar su pared de escudos en torno a los
ltimos heridos, los esclavos supervivientes y los civiles, y salieron al Foro. Macro
recogi la espada de Cato, volvi a colocarla en la vaina de su amigo y entonces le
retir la tnica para examinar la herida.
Ests sangrando mucho, pero parece una herida superficial. Tal vez sea
dolorosa, pero te recuperars.
Desde cundo eres un maldito cirujano? replic Cato con los dientes
apretados mientras ajustaba la mano en el asa del escudo y lo alzaba para proteger de
nuevo a Nern. Entonces se volvi rpidamente hacia Macro. Y Cestio?
Qu pasa con l?
Deberamos habrnoslo llevado.
Macro se ri.
Quieres decir que deberamos haberlo matado.
Fue una emboscada Cato baj la voz, de modo que slo Macro pudiera orlo
. Aqu hay ms de lo que parece a simple vista. Tenemos que interrogar a Cestio.
Macro ech un vistazo a su alrededor. Varios hombres ya haban salido de la
columnata para llevarse los cuerpos de los muertos y heridos durante la breve
escaramuza. Cestio haba desaparecido.
Es demasiado tarde.
Cato pens con rapidez. Poda decirle al centurin Lurco que volviera atrs e
intentara recuperar a Cestio antes de que se lo llevaran, pero Lurco estaba a todas
luces conmocionado, y lo nico que quera era llegar a un lugar seguro sin dilacin.
La nica forma que Cato tena de detenerlo sera revelando su verdadera identidad,
intentando aprovecharse de su rango superior al del otro oficial.
Narciso tendra que responder por l. Y para cuando todo se verificara ya sera
demasiado tarde para enviar soldados que volvieran en busca de Cestio.
Qu es tan importante sobre este tal Cestio? pregunt Nern.
Nada.
Nada? dijo Nern con voz entrecortada. Ese hombre intent matarme!
Cato se lo qued mirando brevemente, y luego alz la vista mientras segua el
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ritmo de los dems soldados. A lo largo de todo el Foro quedaban las pruebas de la
gravedad de los disturbios. Montones de cuerpos yacan por el suelo. Las puertas de
algunos de los templos se haban forzado, y el botn desechado permaneca en sus
escalones. Haba varias carretillas que se haban volcado o que simplemente se
haban despojado de su contenido. A la derecha, el incendio en el Mercado de Csar
segua propagndose con furia, pero una compaa de bomberos ya trataba de
contener las llamas con filas de hombres que se iban pasando cubos de agua desde las
fuentes pblicas. En los dems sitios, los miembros de las cohortes urbanas ya casi
haban despejado el Foro, salvo por unos cuantos enfrentamientos en torno al Templo
de Venus, donde algunos grupos de alborotadores continuaban arrojando piedras
hacia el este. Poco a poco se fue aliviando la tensin en el pequeo grupo cuando se
dieron cuenta de que la crisis haba pasado y se encontraban a salvo.
Una centuria de una de las cohortes urbanas vigilaba la entrada al palacio, y se
apart a toda prisa al ver al emperador. La columna pas a travs de ellos a un patio
pequeo, donde Lurco dio la orden de que sus hombres rompieran filas. La terrible
experiencia haba afectado tanto a los pretorianos como a los germanos, que se
apoyaron en sus lanzas y escudos para recuperar el aliento. Ahora que se encontraban
todos a salvo, la jerarqua normal se reafirm. Los esclavos supervivientes recibieron
la orden de regresar a sus dependencias, y Claudio, todava junto a su esposa, llam a
los chicos para que se reunieran con l. Britnico se aferr al brazo de su padre.
Narciso se acerc corriendo al emperador.
Seor, est herido? pregunt con preocupacin.
Claudio mene la cabeza en seal de negacin.
N-no. Estoy perfectamente.
Alabado sea Jpiter! se alegr Narciso, y entonces se volvi a mirar a
Agripina. Su majestad?
Ilesa Agripina sonri con frialdad.
Narciso se volvi hacia Britnico, y le ech un rpido vistazo para asegurarse de
que el chico no haba recibido ms heridas, aparte de la de su mano. Entonces vio a
Nern y, con cierta angustia, se acerc al chico, que todava estaba al lado de Cato.
Vi que ese hombre lo atacaba. Gracias a los dioses que no le ha pasado nada.
Nern hizo un gesto con la cabeza en direccin a Cato.
Este hombre me salv la vida. Narciso levant la vista y cruz la mirada con
Cato sin dar la menor muestra de reconocerlo.
Muy bien, me encargar de que sea recompensado.
Hgalo aadi Macro en voz baja.
Nern se volvi a mirar a Cato a los ojos.
Estoy en deuda contigo, soldado. Cmo te llamas?
Tito Ovidio Capito, seor.
Nern desvi la mirada al desgarrn de la tnica empapada de sangre en el
hombro de Cato.
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Haz que se ocupen de tu herida, Capito. Esto no voy a olvidarlo. Nunca olvido
una cara. Algn da te devolver el favor baj la voz para que slo Cato pudiera
orle. Un da ser emperador. Si alguna vez necesitas mi ayuda, cuenta con ella. Te
lo prometo por lo ms sagrado.
Le estrech la mano a Cato, y se la apret con firmeza antes de soltarla, tras lo
cual fue a reunirse con su madre y el emperador. Narciso lo observ mientras se
alejaba, y luego se volvi y clav una mirada glida en Cato antes de irse corriendo
otra vez a confortar a su amo.

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Captulo XI
Cuatro das despus, Cato estaba sentado en su cama cuando Macro y los dems
regresaron de su patrulla por la ciudad. Tras los alborotos por la comida, el
emperador haba ordenado a las cohortes pretorianas que salieran a las calles junto
con los soldados de las cohortes urbanas, dejando as el palacio bajo la nica
proteccin de sus mercenarios germanos. Haba controles en todos los cruces
principales de las avenidas y calles, y hasta las reuniones ms pequeas en lugares
pblicos eran rpidamente disueltas. Se haban ofrecido recompensas por los
cabecillas de los disturbios, y anunciado su descripcin en las calles que circundaban
el Foro. Por el momento, slo haban sido arrestados y ejecutados unos cuantos
agitadores de poca importancia, cuyas cabezas estaban en lo alto de unos postes
frente a la entrada del palacio imperial. Cestio an andaba suelto, pese a la pequea
fortuna ofrecida a cualquiera que pudiera conducir a las autoridades hasta su
escondrijo. Tan temible era la reputacin de Cestio que, cuando las patrullas
interrogaron a los habitantes de la Suburra, ninguno de ellos se atrevi a admitir
haber odo hablar de l siquiera.
Uno de los cirujanos del hospital del campamento le haba limpiado y cosido la
herida a Cato, y lo haba dispensado del servicio durante diez das para dar tiempo a
que se curara. Cato slo se haba aventurado a salir del campamento en dos
ocasiones, una para visitar el apartamento y dejarle un mensaje a Sptimo solicitando
una reunin para rendirle informe, y luego otra al da siguiente para ver si haba
habido respuesta. Al no encontrar respuesta alguna, decidi permanecer en el
campamento unos cuantos das ms antes de volver a mirar, slo por si acaso sus
excursiones atraan una atencin no deseada.
Cmo tienes hoy ese cortecito del brazo? pregunt Macro al tiempo que
apoyaba el escudo contra la pared junto a la puerta, y empezaba a quitarse el cinturn
de la espada y la armadura.
Entumecido, pero el dolor es soportable, gracias.
Una herida superficial, como dije. Poco ms que un araazo en realidad
Macro se despoj como pudo de la cota de malla, y la dej en el suelo al lado de su
escudo, antes de dejarse caer en la cama. Aun as, es una buena manera de eludir el
servicio.
Ha cumplido su funcin Cato sonri un breve instante, y su expresin se
volvi seria otra vez. Cmo estn las cosas en la ciudad?
Tranquilas. El emperador ha puesto fin al asunto. Tambin ha ordenado a todos
los pueblos y ciudades en un radio de unos ciento cincuenta kilmetros que enven
carros de grano a Roma. Los graneros de la Guardia Pretoriana van a utilizarse para
racionar lo poco que queda en la reserva imperial. Lo cual significa que, a partir de
maana, estaremos a media racin. No es que sea la ms inteligente de las jugadas
Macro mene la cabeza. Si queremos mantener el orden en las calles, necesitamos
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mantener las fuerzas. Pero si eso ayuda a aplacar a la multitud, entonces supongo que
servir su propsito durante unos cuantos das al menos. No me explico cmo es que
Claudio dej que nos metiramos en esta situacin para empezar. Deba de haber
previsto que la situacin en Egipto iba a interrumpir el suministro durante una
temporada. Por qu diantres no se ocup de ello?
Quiz lo hizo y alguien sabote el plan.
Macro lade la cabeza.
Qu insinas?
Todava no estoy del todo seguro Cato se llev la mano izquierda a la herida,
roz ligeramente el vendaje que la cubra, y las yemas de los dedos notaron los bultos
all donde los puntos haban cerrado el corte. Has estado vigilando al centurin
Lurco?
S. Es un pelmazo intil donde los haya. Francamente, Cato, si est involucrado
en alguna conspiracin, dira que el emperador no tiene por qu preocuparse.
sa es mi impresin tambin Cato movi la cabeza con aire pensativo y
continu hablando. Pero resulta interesante cmo se estn uniendo las cosas, no te
parece? El robo de la plata, Narciso que descubre un complot, los disturbios y luego
esa emboscada que nos tendieron el mismo da.
Seguro que crees que existe una relacin entre todo ello sugiri Macro en
tono cansino.
No estoy seguro, pero es todo muy sugerente, cuando menos.
Macro suspir.
S, en tu cabeza. Para el resto de nosotros tan slo es una cuestin de que se ha
amontonado la mierda. Eso o que los dioses han decidido causarnos problemas, por la
razn que sea. En cualquier caso, creo que ahora te ests preocupando por unas
simples sombras.
Cato guard silencio un momento y al cabo respondi:
Tal vez sean las sombras las que se preocupan de nosotros.
Y eso qu se supone que quiere decir?
Cato intent explicarle lo que rondaba por su mente.
Est pasando algo. Lo presiento. Estn ocurriendo demasiadas cosas para
desestimarlas como fruto de la coincidencia. Todo esto tiene alguna clase de sentido.
O lo tendra si pudiera atar los cabos de algn modo. Ahora mismo slo puedo
especular, pero estoy seguro de que la conspiracin es real.
Pues eso no es de mucha ayuda Macro se incorpor y mir a su amigo.
Claro que podra tratarse simplemente del tpico desastre. En palacio la han fastidiado
con el reparto de grano, y algunos cabrones avariciosos han robado la plata. En
cuanto a la conspiracin de Narciso bueno, cundo no han estado maquinando los
Libertadores cmo eliminar al emperador y reinstaurar la Repblica? Estamos en una
misin imposible, Cato, muchacho.
Al or su nombre, Cato replic con un gruido:
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Ten cuidado, te ests relajando!


Estamos solos. Qu importa?
Importa porque lo dijiste sin pensar.
Igual que hiciste t en la taberna, eh?
Cato se ruboriz avergonzado.
Exactamente. No podemos permitirnos ningn otro error hasta que todo esto
termine.
No llegar el da! coment Macro en tono cansino.
El sonido de unos pasos los interrumpi, y al cabo de unos momentos Fuscio y
Tigelino entraron en la habitacin y empezaron a quitarse el equipo.
Sigues escaquendote, Capito? pregunt Tigelino.
Lo hago alguna vez, optio? Cato esboz una sonrisa forzada y se estir en
la cama. Para m esto es vida. Descansar mientras los dems andis de un lado a
otro recorriendo esas calles llenas de mierda de la Suburra.
No es gracioso? Tigelino se llev las manos a la espalda y se frot la nuca
. Y no ayuda mucho que el centurin sea un saco de nervios. Cree que todo el que
ve en la calle nos la tiene jurada. Se ha parado a registrar a casi todos los hombres
con los que nos hemos cruzado, y para colmo los ha abofeteado a base de bien con la
menor excusa. Ese loco cabrn va a acabar provocando otro disturbio si no se anda
con cuidado hizo una pausa. Nunca deberan haberlo destinado a la Guardia. Un
caso tpico de la estupidez de los nombramientos directos para el centurionado. Un
centurin necesita tener experiencia. Y agallas. Y eso se consigue con esfuerzo. No
est bien que sea nuestro centurin. Debera serlo otra persona.
Como t? sugiri Cato.
Por qu no? He cumplido con mi deber el optio mir a Cato con frialdad.
Tengo buen concepto de ti, Capito. No estropees el momento.
Y por qu cuento con tu aprobacin?
Por lo que hiciste para salvar al chico. Vi cmo te lanzaste sin dudar para
interceptar esa espada. Eso es ser un buen soldado. Para eso estn los pretorianos. No
tengo ningn problema contigo. Y te ganaste el favor de Agripina y de su hijo
sonri. Eso podra venirte muy bien algn da, ya lo creo.
Ah, s?
Por supuesto. Pinsalo bien. Claudio no va a durar siempre. A m me da la
impresin de que el joven Nern tiene muchas posibilidades de sucederle, y est en
deuda contigo. Haz tu parte, y todo te saldr a pedir de boca. Mientras tanto,
recurdame que te invite a una jarra de buen vino. Bueno, tengo que escribir un
informe para el intil de Lurco.
Tigelino abandon la habitacin, y ellos se quedaron escuchando el sonido de sus
botas que se alejaban. Fuscio mir a Cato y enarc las cejas.
Es la primera vez que le oigo ofrecindole una jarra de vino a alguien. Quiz el
viejo Tigelino tenga corazn al fin y al cabo.
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Entonces nunca ser un buen centurin terci Macro.


En serio? Cato se esforz por contener una sonrisa. Y qu sabrs t de
eso, Calido?
Confa en m. He visto ir y venir a muchos de ellos en las legiones. Los
mejores son duros como clavos, y en su alma no hay ni pizca de compasin. Claro
que tambin hay otros.
Como Lurco? sugiri Fuscio en voz baja.
Macro asinti con la cabeza.
Uno o dos. Pero nunca duran. Mueren enseguida. Eso o consiguen ascender a
prefectos para mantenerse alejados de los problemas. Lurco tiene alguna influencia
que t sepas?
El joven guardia mir hacia la puerta con expresin preocupada, como si el
centurin pudiera estar escuchando a escondidas. Se inclin para acercarse ms a sus
compaeros y susurr:
Le o alardear de que la emperatriz se ha encaprichado de l.
Y por qu no? Es un chico guapo Macro le dirigi una mirada cmplice a
Cato. En cualquier caso, ella ya tiene antecedentes y casi todo el mundo lo sabe.
Pero no desde que se cas con Claudio. No quiere terminar como Mesalina
Fuscio se pas un dedo por la garganta. Si est siendo infiel, debe tener mucho
cuidado.
A Macro se le pas por la cabeza una rpida imagen de la emperatriz en brazos de
Palas. Agripina se arriesgaba, pero quedaba por ver lo cuidadosa que era a la hora de
borrar el rastro. El casco haba ocultado el rostro de Macro cuando la haba escoltado
por entre los disturbios, y ni ella ni Palas haban dado muestras de haberlo
reconocido. De momento, pareca estar a salvo.
Se oy un ligero golpe en el marco de la puerta, y uno de los administrativos del
cuartel se asom por ella.
Est aqu el guardia Capito?
Soy yo Cato levant la mano.
El centurin Sinio quiere verte.
Ahora?
El administrativo frunci los labios.
Si un oficial no dice cundo, normalmente es porque quiere decir ahora mismo.
Yo en tu lugar movera el culo.
Gracias. Cato se levant y se apresur a ponerse las botas y el cinturn
militar. Fuera haba empezado a llover, de modo que tom la capa y sali de la
habitacin a paso ligero para alcanzar al administrativo.
Sinio te dijo qu quera?
No. Y por supuesto, no se me ocurri preguntrselo.
Cato mir al administrativo, un soldado con sobrepeso y una cara redonda como
un pan.
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Son todos tan serviciales como t en el cuartel?


Oh, no contest el hombre en tono avinagrado. La mayora son unos
cabrones redomados.
Pues he tenido suerte de que te enviaran a ti.
El administrativo mir a Cato y se encogi de hombros.
Lo siento, amigo. Es que estoy un poco cabreado por tener que pasar con media
racin.
Lo comprendo repuso Cato, que dirigi una rpida mirada a la barriga de
aquel hombre. Alguien la cag, y son los soldados quienes pagan las
consecuencias, verdad?
T lo has dicho, hermano. Estos ltimos meses, el emperador ha perdido el
control. Ha pasado demasiado tiempo acariciando a esa sobrina suya. Eso no est
bien ni es decente, y no va a traer nada bueno. Es una lstima que el hijo de esa mujer
no sea un poco mayor. Nern es una buena promesa, si quieres saber mi opinin. Y es
partidario de la Guardia Pretoriana. Dale unos cuantos aos ms, y ser un nuevo
emperador magnfico.
Suponiendo que no le asignen el trabajo a Britnico.
El administrativo solt un resoplido de desprecio.
Claudio estar en su tumba mucho antes de que Britnico tenga edad suficiente
para tomar las riendas.
Entonces vendra bien que alguien estimulara el proceso, dira yo.
El administrativo lo mir.
Podra ser que estuviera de acuerdo contigo, hermano, y en el campamento hay
muchos que tambin lo estaran, pero yo no ira por ah anuncindolo a voces, eh?
Slo pensaba en voz alta.
Y eso est muy bien, pero las palabras tienen tendencia a provocar acciones
el hombre le gui un ojo. Pero vamos a dejarlo.
Continuaron caminando en silencio hacia el cuartel, y el administrativo lo
condujo ante la puerta de Sinio antes de volver a sus obligaciones. Cato no tena ni
idea de por qu lo haban emplazado, y pens que tal vez tuviera algo que ver con
haber protegido a Nern unos cuantos das antes. Quizs alguna clase de recompensa.
Se acerc a la puerta, aguard un momento y entonces llam.
Adelante!
Cato alz el pestillo y entr. Sinio estaba sentado en un taburete junto al pequeo
brasero que calentaba su despacho. Mir a Cato e hizo un gesto hacia la puerta.
Cirrala y acrcate aqu.
S, seor. Cato hizo lo que le dijeron, cruz la habitacin y se qued en
posicin de descanso delante del centurin. Hubo una pausa, y Cato carraspe. Me
mand llamar, seor.
S, as es Sinio lo observ en silencio un momento. Eres un hombre
interesante, Capito. El informe del centurin Lurco sobre los acontecimientos del otro
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da supone una lectura fascinante. Aparte de salvar al hijastro del emperador, tengo
entendido que fuiste t quien tom la iniciativa de abandonar las literas. Al menos l
te otorga el mrito de eso, el resto se lo atribuye a s mismo. Pero ya he hablado con
tu optio, y no he hecho caso de la mayora de las fanfarronadas de Lurco. Calido y t
sois una buena pareja. Se dira que sois imperturbables bajo presin.
Hemos participado en bastantes escaramuzas y batallas en las legiones, seor.
Me lo imagino. Tus decisiones sacaron al emperador y a su squito de una
situacin muy peligrosa. Es muy leal por tu parte. Debes de tenerle mucho cario al
emperador.
Cato mir al frente.
Slo hice aquello para lo que me entrenaron.
Es posible, pero a m me da la impresin de que vosotros dos tenis madera de
oficial subalterno, por lo que resulta un tanto sorprendente que an fuerais legionarios
rasos antes de ser trasladados a la Guardia Pretoriana. Ya me he preguntado un par
de veces cmo es posible eso? Te importara explicarte?
Cato sinti una punzada glida de preocupacin en las entraas.
No tengo ni idea, seor. Supongo que nuestro descaro no encajaba.
Explcate.
No hay mucho que aadir a lo que dije la otra vez que hablamos, seor. Calido
y yo nunca vimos la necesidad de intentar conquistar Britania. No ocultamos nuestros
sentimientos. Igual que tampoco lo hicieron muchos otros.
Lo s. Tengo entendido que hubo un breve amotinamiento en Gesoriaco antes
de que los soldados embarcaran en la flota de la invasin.
As es, seor.
Y t no tuviste nada que ver con eso, por supuesto.
Cato vacil antes de responder. Vio adonde intentaba llevar Sinio la discusin, y
se dio cuenta de que exista la oportunidad de poner al centurin a prueba a su vez.
No estaba en desacuerdo con los cabecillas del motn, seor. Slo pienso que
manejaron mal la situacin.
Entiendo. La manejaron mal. T hubieras llevado el motn de forma diferente,
de haberlo hecho a tu manera.
Yo no tuve nada que ver con eso, seor. Y Calido tampoco. Pero ya que me
pregunta, le dir que s, que de haber estado a cargo hubiera sido ms implacable.
Haba que deshacerse de los oficiales superiores. Fue un error permitir que salieran
bien librados. Fueron los oficiales los que organizaron el arresto y la ejecucin de los
cabecillas. Acab como ya saba que acabara.
Y desde entonces tus superiores se han mostrado renuentes a ascenderte a ti o a
Calido.
Es lo que parece, seor.
No puede decirse que sea justo, dado que no participasteis en el motn. Los
hombres como vosotros merecen algo mejor. Merecis mejores jefes, y eso empieza
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desde arriba, desde lo ms alto.


Seor?
Se hizo otro silencio, roto nicamente por el leve chisporroteo de las llamas en el
brasero. Entonces el centurin continu hablando en voz queda:
Ya sabes de lo que estoy hablando, Capito, aunque eres lo bastante inteligente
como para no admitirlo. Cuando un lder ha fallado a sus seguidores, o cuando una
sucesin de lderes nos han fallado, entonces bien puede ocurrir que un hombre
razonable, un patriota, pregunte si es necesario cambiar las tornas. Estaras de
acuerdo?
Cato no dijo nada, mantuvo la mirada fija en el centurin. Sinio dej que el
silencio se prolongara un momento.
Est bien. Entonces deja que sea yo quien hable. Te molesta que no te hayan
ascendido. Te molesta que te hayan ordenado participar en una campaa que no tena
mucho propsito. Condenas a los que tuvieron la oportunidad de invertir aquella
poltica, pero que no lo hicieron por falta de decisin. Quieres un cambio. Quieres lo
que te mereces. Tengo razn?
Durante un momento, Cato no se movi, luego asinti apenas con la cabeza.
Sinio sonri.
Muy bien. Entonces deja que te haga una propuesta. Hay un grupo de
individuos que se sienten igual que t. Yo soy uno ms entre ellos. La diferencia entre
nosotros es que yo estoy en una posicin de ocasionar el cambio que ambos
deseamos. Si mis colegas y yo tenemos xito en lo que ambicionamos, habr
recompensas para nosotros, adems de la de prestar un buen servicio a Roma. Y por
qu no debera haberlas? El riesgo es nuestro, y habra que compensarnos en
consecuencia. Si te ofreciera la oportunidad de unirte a nosotros, qu diras?
Dira que sera usted un idiota, seor. Por qu iba a confiar en m? Cato
hizo un instante de pausa antes de arriesgar su siguiente comentario. Por lo que
sabe de m, podra ser un espa.
Es cierto. Y es por ello que os he tenido a tu amigo y a ti bajo la vigilancia de
uno de mis hombres desde que llegasteis al campamento. Si fuerais espas, ya lo
sabra.
Cato sinti que le daba un vuelco el corazn. Haba ido al apartamento en dos
ocasiones, aunque Sinio no pareca saber nada al respecto. Haba tomado
precauciones para asegurarse de que no lo seguan, pero a una sombra experta no le
hubiera dado esquinazo fcilmente. Estuvo un momento sin decir nada, para dar la
impresin de que estaba considerando con cuidado la oferta del centurin.
Cmo s que no es usted un agente, seor? Podra estar poniendo a prueba mi
lealtad.
Y por qu iba a hacer eso? Sinio sonri. Acaso crees de verdad que el
palacio imperial tiene tiempo y ganas de poner a prueba de esta forma la lealtad de
todos los nuevos reclutas de la Guardia Pretoriana?
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Cato frunci los labios.


Supongo que no.
Desde luego que no. Estn muy ocupados con asuntos bastante ms
importantes, dira yo. Como el asunto de la escasez de comida. Bueno, Capito, qu
respondes a mi oferta?
Antes que nada, mencion recompensas.
S.
Quiero un ascenso para m y para Calido.
Sinio entrecerr un poco los ojos.
Calido es un asunto aparte.
No, seor. l tiene la misma opinin que yo sobre prcticamente todas las
cosas. Confo en l con mi vida fue fcil decirlo porque era cierto, y la sinceridad
de Cato tuvo su efecto en el centurin.
De acuerdo, mi oferta se hace extensiva a ambos.
Gracias, seor. Tambin quiero dinero. Oro. Una buena cantidad de oro.
Eso no puedo drtelo. Pero puedo ofrecerte plata. Una buena fortuna, de hecho
Sinio se volvi y seal el cofre de documentos que haba junto a su mesa.
brelo. En ese extremo hay un falso fondo con un cierre. Dentro hay una caja.
Tremela.
Cato hizo lo que le dijo. El cofre contena rollos, algunas hojas de papiro en
blanco, plumas, tinteros y varias tablillas enceradas. Las apart del extremo ms
cercano a l, y encontr un pequeo cierre que estaba pintado para que se fundiera
con el color oscuro de la madera del cofre. La tapa se alz para revelar una cavidad
de dos veces el tamao de un plato de campaa. La caja que Sinio haba descrito lo
llenaba casi por completo. Cato la agarr del asa y la levant con cuidado, un poco
sorprendido por su peso. Cruz la habitacin, y se la entreg al centurin. Sinio se la
coloc en el regazo, abri el cierre y levant la tapa. El contenido qued sumido en la
sombra un instante, antes de que el reflejo anaranjado de las llamas del brasero
centelleara en el lustre de unas monedas de plata recin acuadas.
Aqu hay mil denarios, Capito. Son tuyos si te unes a nosotros, y hay ms all
de donde proceden stos.
Cato mir las monedas. Sin duda eran parte de la fortuna robada al convoy de la
plata. Se oblig a sonrer y alarg una mano.
Puedo?
Por supuesto.
Cato tom una moneda cualquiera, y la alz para inspeccionarla de cerca.
Son genuinas dijo Sinio, y se ech a rer. A menos que el emperador haya
estado devaluando la moneda.
Cato movi la cabeza en seal de satisfaccin, dej la moneda en su sitio y dirigi
una mirada escudriadora al oficial.
Si acepto si aceptamos unirnos a usted y sus amigos, entonces me dar este
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dinero sin ms? Tiene que haber una trampa.


No es una trampa. Es ms bien una prueba. Si haces lo que se te pida, la plata
es tuya.
Qu clase de prueba? pregunt Cato con recelo.
De las que ponen tu lealtad hacia nosotros fuera de toda duda, y al mismo
tiempo favorecen nuestros objetivos Sinio cerr la tapa de la caja con suavidad y
mir fijamente a Cato. Es muy sencillo. Quiero que mates al centurin Lurco.
Tiene que desaparecer sin dejar rastro. Dentro de los prximos diez das. Hazlo y
sers bienvenido por mis amigos. Falla y no confiaremos en tu competencia. Si ni
siquiera lo intentas, nos veremos obligados a tratarte como una amenaza.
Entiendo dijo Cato con una sonrisa forzada. Matar o morir.
As es. El credo de todos los soldados, sean cuales sean las circunstancias.
Debera resultarte muy fcil decidir. Te doy hasta el alba para que me lo hagas saber.

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Captulo XII
Qu vamos a hacer? pregunt Macro cuando hubieron cerrado la puerta del
comedor al salir.
Haban estado jugando a dados con algunos de los hombres de la centuria para
guardar las apariencias de ser soldados comunes y corrientes. Cato haba tenido
cuidado de perder por poco margen, y se lo haba tomado a risa con el objeto de
ganarse la simpata de sus compaeros. Macro, por otro lado, haba jugado para ganar
y haba perdido bastante ms que Cato, por lo que en consecuencia estaba un poco
amargado cuando llev la conversacin de nuevo al tema que les acuciaba.
Lurco es un inepto, pero no voy a matar a uno de los nuestros. Aunque sea un
pretoriano.
Accederemos a hacer la prueba de Sinio repuso Cato. Qu otra cosa
podemos hacer?
Macro puso cara de horror.
No puedes decirlo en serio. Matar a un compaero oficial? No.
Por supuesto que no lo mataremos! Pero tenemos que encontrar algn modo
de hacerlo desaparecer. sa va a ser la parte complicada.
Subieron a la muralla del campamento, y empezaron a pasear lentamente por una
seccin que dominaba la ciudad. Haba centinelas apostados en las torres de las
esquinas y en las de las puertas del campamento, y varios grupos de soldados
recorran tambin la muralla, intercambiando saludos y bromeando con Macro y Cato
al pasar. Cato se pregunt si Sinio habra encargado a alguno de aquellos soldados la
tarea de espiarlos. Cuando se hubieron alejado del ltimo grupo, continu su
conversacin con Macro.
Al menos sabemos que la plata est aqu. Si no en el campamento, en algn
lugar de Roma.
Oh, es un consuelo replic Macro con sequedad. Hizo un gesto hacia la
ciudad, en la que vivan un milln de personas. Seguro que es fcil encontrarla.
Es un comienzo. En cualquier caso, tenemos que informar a Narciso. Hay que
contarle lo de la plata, y que los Libertadores nos han ofrecido entrar en sus filas.
Estupendo. Y cmo se supone que iremos al apartamento si nos estn
vigilando?
He estado pensando en ello. Yo he hecho dos viajes all, y Sinio no parece
saber nada al respecto. La nica manera de que eso sea posible es que su hombre
estuviera de patrulla cuando sal del campamento. Las patrullas han estado haciendo
distintas guardias. Pues bien, puede que sea una coincidencia, pero las dos veces que
abandon el campamento fue cuando enviaron a la cohorte de Burro a la ciudad. Por
lo que es ms que probable que el hombre de Sinio est en nuestra cohorte.
Macro consider detenidamente el razonamiento de Cato y asinti mirando a su
amigo.
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Y es incluso ms probable que est en nuestra centuria.


Estoy de acuerdo.
Mierda dijo Macro entre dientes. Podra ser cualquiera, incluso Tigelino o
Fuscio. O ambos.
Entonces ser mejor que empecemos sospechando de ellos y estemos alerta
Cato puso mala cara. La cuestin es que tenemos que ponernos en contacto con
Narciso lo antes posible. Aqu estamos solos. Si algo nos ocurre, tiene que estar al
corriente de todo lo que hemos descubierto. De modo que esta noche iremos a tomar
un vaso de vino, a algn lugar prximo al apartamento de Sptimo.
Al Ro de Vino?
Cato asinti.
Es un lugar tan bueno como cualquier otro. Y ya lo conocemos.
Macro se rasc la mejilla.
Y despus de la otra noche nos conocen a nosotros. Dudo que tengamos un
buen recibimiento.
No vamos buscando pelea, y podemos estar seguros de que Cestio y sus amigos
no se asomarn por ah si tienen un poco de sentido comn. El Ro de Vino nos
servir perfectamente. Vamos.
Firmaron la salida con el administrativo del centurin Lurco, salieron del
campamento y cruzaron la puerta de la ciudad. Tomaron la misma calle por la que
haban ido la otra vez, y descendieron la colina del Viminal. Hablaban en voz baja
mientras caminaban. De vez en cuando, Cato volva la vista atrs, pero el agente de
Sinio conoca muy bien su trabajo y permaneca fuera de la vista.
Y si resulta que no nos siguen? pregunt Macro. No me gusta esto de
fingir que slo hemos salido a dar un paseo. No es natural.
Bien. Si acturamos con normalidad, eso en s mismo ya resultara sospechoso.
Es normal que estemos nerviosos. Confa en m, lo estamos haciendo bien. Y nos
siguen, seguro. El hombre de Sinio nos estar vigilando como un halcn, y seguro
que ya sabr algo de la oferta que nos han hecho.
Por delante de ellos, la calle torca ligeramente y segua durante otro centenar de
pasos ms hasta llegar a la plaza en la que se encontraba la taberna. Cato respir
profundamente.
Recemos para que esto salga bien.
Salieron a la plaza y se dirigieron a la taberna. El lugar todava no se haba
llenado de los clientes habituales de la noche, y haba varias mesas libres. Nada ms
verlos entrar, el tabernero torci el gesto y se lanz a su encuentro antes de que
pudieran sentarse.
Lo siento, caballeros, pero no sois bienvenidos aqu. Marchaos, por favor.
Ahora, os lo ruego.
Cato levant la mano.
No te preocupes, amigo. Slo estamos nosotros dos. Hemos venido a tomar una
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jarra de vino tranquilamente. No te causaremos problemas. Slo para que te


tranquilices Cato meti la mano en su monedero, sac cinco sestercios y los dej
sobre la mesa. Toma esto a cuenta. Lo que no bebamos te lo puedes quedar. Qu
te parece?
El tabernero mir las monedas con expresin indecisa, y luego hizo un gesto de
asentimiento.
Podis quedaros. Pero no os sacar el ojo de encima. Al primer indicio de
problemas, enviar a mi mujer a buscar a la cohorte urbana. Y ahora, caballeros, qu
vais a querer beber?
Que sea el mejor vino de la casa terci Macro rpidamente al tiempo que se
acomodaba en un banco. Y por cinco sestercios ms vale que sea bueno.
El tabernero puso cara de pocos amigos, apret la moneda en su mano y se alej a
toda prisa.
Y ahora qu?
Cato se sent frente a Macro y pase la mirada por la taberna. Haba un grupo
pequeo, de unos diez hombres, con tnicas desgastadas y capas, sentados a un lado,
lejos de la entrada. Cato los seal con un gesto de la cabeza.
Ah est lo que necesitamos.
Macro se volvi y ech un vistazo rpido.
A ellos? Para qu?
Es una forma de que pueda salir de aqu para ir al apartamento de Sptimo sin
que nuestra sombra me siga. Espera aqu. Si consigo que nos ayuden quiero que
vayas a la barra y pidas algo para comer. Asegrate de que se te vea a travs de la
entrada.
Ser mejor que me expliques qu ests tramando, muchacho gru Macro.
Enseguida lo vers. Si me voy, esprame aqu. Vigila la entrada por si ves
aparecer alguna cara conocida. No me pasar nada. Confa en m.
Cato se levant antes de que su amigo pudiera protestar ms, y se acerc a los
trabajadores. stos miraron al pretoriano con recelo.
Cato sonri.
No hace falta que os preocupis. No busco problemas. Slo quiero pediros un
favor.
Un favor? un hombre bajo de cabello oscuro y muy corto enarc las cejas
. Qu clase de favor?
Uno por el que estoy dispuesto a pagar Cato sac su bolsa e hizo tintinear las
monedas que haba dentro. Se supone que esta noche tengo que reunirme con una
amiga, pero su marido se ha enterado de que tiene un amante. Est fuera con algunos
amigos suyos, esperndome. Me siguieron hasta aqu desde el campamento. Necesito
salir de aqu sin que se den cuenta. De modo que si pudiera intercambiar las capas
con alguno de los de vuestro grupo que se quede con mi amigo, que est ah Cato
seal a Macro, y marcharme con el resto de vosotros, habr veinte sestercios por
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las molestias.
Por ese precio debe de ser un pedazo de mujer dijo pensativo uno de los
otros.
Creme, lo es repuso Cato con una sonrisa.
El hombre bajo frunci los labios.
Quieres tirarte a la esposa de otro hombre, y quieres que te ayudemos. Eso es
una marranada, amigo. Por qu bamos a ayudarte?
Porque el marido de la mujer es recaudador de impuestos.
Por qu no lo dijiste? el hombre sonri ampliamente. Por supuesto que te
ayudaremos por treinta sestercios.
La expresin de Cato se endureci.
Treinta? Veinticinco, no ms.
Entonces, no es tan buena como para regatear por ella, eh?
Treinta sestercios era el sueldo de ms de un mes para un trabajador. Cato frunci
el ceo, como si se resistiera al precio, y al final asinti con la cabeza.
Treinta entonces. Quince ahora, y el resto cuando est fuera de peligro.
Muy bien, soldado.
Cato fue contando la mitad del dinero, y entonces el hombre fornido se volvi
hacia uno de sus compaeros, un tipo alto y enjuto de cincuenta y tantos aos.
Porcino, t tienes la misma figura. Dale tu capa.
Dale la tuya le espet el hombre flaco.
Su colega se dio la vuelta hacia l, y apunt un dedo regordete a su pecho.
Hars lo que yo te diga si sabes lo que te conviene.
Porcino abri la boca para protestar, pero se lo pens mejor y asinti moviendo la
cabeza con gesto hosco. Abri el broche que sujetaba el cuello de su capa y se la
entreg a Cato, tomando la suya a cambio. Cato se puso la capa del hombre, y arrug
la nariz al percibir el olor a orina.
Sois bataneros, supongo.
Eso es lo que somos el hombre fornido sonri ampliamente. Los mejores
limpiadores de togas de la ciudad. No puedo evitar que los meados sean el
ingrediente principal del proceso. Me atrevera a decir que puede que tu chica no est
de acuerdo con tu eleccin de los rescatadores de esta noche.
Tendr que correr el riesgo. Cato dio un suspiro de renuencia, y se cubri la
cabeza con la capucha. Bueno, vmonos.
Los hombres apuraron sus vasos, se levantaron y algunos de ellos se pusieron la
capucha como Cato para que as no destacara. El hombre que tena la capa de
pretoriano se la puso, y fue a sentarse con Macro de espaldas a la entrada. Macro le
sirvi un vaso del vino que le haban llevado a la mesa haca un momento. Los
bataneros se dirigieron a la puerta y se despidieron ruidosamente del tabernero.
Entonces, con Cato en medio de todos ellos, salieron a la plaza y se dirigieron a un
pequeo callejn que suba al barrio de la Suburra. A Cato le result muy conveniente
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y se sum a su guasa, rindose con ellos cuando alguno haca un chiste grosero sobre
la esposa del tabernero. Mientras tanto, no dej de lanzar miradas rpidas a los
portales y callejones laterales que salan de la plaza. No percibi movimiento alguno,
salvo por un perro sarnoso que iba trotando de una pila de basura a otra. Cato sigui
con el grupo de bataneros, que dejaron la plaza y enfilaron una calle estrecha
apretujada entre las deterioradas casas de vecinos del barrio ms pobre de Roma.
Entonces, cuando la calleja dobl una esquina, le dio unas palmaditas en el hombro al
hombre fornido y le murmur:
Voy a despedirme de vosotros aqu le entreg el resto de monedas. Te lo
agradezco.
Con el rostro casi invisible en la oscura calleja, el batanero respondi:
Saluda a tu dama de mi parte.
Lo har.
Y tambin puedes devolverme la capa de Porcino.
Cato dudaba que Porcino volviera a ver su capa nunca ms si la entregaba
entonces.
No he terminado con ella. Se la devolver cuando regrese a la taberna.
Como quieras respondi el batanero en voz baja. Vamos, muchachos.
Cato retrocedi y se meti en un portal abovedado, atento al sonido leve de los
pasos, que se alejaban sobre la suciedad y la basura que cubran el callejn.
Permaneci all, inmvil, sin apenas atreverse a respirar, hasta que el sonido de los
bataneros se desvaneci en los ruidos de fondo de la ciudad: algn que otro grito, el
llanto agudo de bebs hambrientos y el traqueteo de los postigos de las ventanas.
Esper ms para asegurarse de que nadie los haba seguido hasta la calleja. Al final,
sali despacio del portal y se dirigi con cautela a la calle en la que se encontraba el
apartamento de Sptimo. Se detuvo a una corta distancia del edificio y esper de
nuevo, hasta que consider que nadie vigilaba la entrada, al menos desde fuera.
Entonces cruz la calle hacia all y se meti en el estrecho portal.
Un olor rancio a sudor y a verdura hervida llenaba la ensombrecida escalera. Pis
tan suavemente como pudo los escalones de madera, pero stos crujieron de forma
alarmante al subir. Oy voces amortiguadas al otro lado de algunas de las puertas y
unos sollozos inconsolables provenientes de otra. Estaba llegando a la cuarta planta.
Aminor el paso con el corazn palpitante a causa del ascenso y de la tensin. Un
fino rayo de luz de luna brillaba a travs de una abertura en la pared, y penetraba en
la penumbra proporcionando una tenue iluminacin. No pareca haber ningn
movimiento en el rellano, de modo que se dirigi a la puerta y llev la mano al
pestillo. Y entonces se qued helado.
Fue un sonido de lo ms dbil, como el de un algodn rozando ligeramente sobre
madera. El sonido de una respiracin. Cato accion torpemente el pestillo, al tiempo
que dejaba caer la mano derecha al costado y sacaba la daga de la vaina que llevaba
bajo la capa. Se oy un crujido y unos pasos rpidos en las escaleras de arriba. Se dio
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media vuelta rpidamente, se ech atrs la capucha con la mano libre y blandi la
daga, preparado para usarla. Percibi un destello apagado bajo el rayo de luz de luna,
y se dio cuenta de que el otro hombre tambin iba armado. Estaba de espaldas a la
luz, y su rostro qued sumido en la oscuridad cuando se detuvo de golpe a una corta
distancia fuera del alcance de Cato.
No te acerques! exclam Cato entre dientes. Suelta el cuchillo!
Hubo un silencio tenso que dur un instante, hasta que el otro hombre baj su
hoja y la devolvi a su funda con un suave chasquido. Descendi los ltimos dos
escalones hasta el rellano y se situ bajo la luz tenue.
Sptimo Cato dej escapar un suspiro intenso y hundi los hombros
aliviado. Joder, me has dado un susto de muerte.
El agente de Narciso solt una risita nerviosa.
T tampoco lo hiciste nada mal. Y ahora entremos.
* * *
Despus de encender la lmpara de aceite, se sentaron en los petates, uno a cada
lado de la plida llama amarilla. Sptimo haba trado pan y salchicha, y los sac de
la bolsa que llevaba al costado. Le ofreci un poco a Cato, y ambos fueron comiendo
de vez en cuando mientras hablaban.
Recib el mensaje de que queras rendir informe dijo Sptimo con un gesto
hacia el escondite bajo las tablas del suelo. Ha habido unas cuantas novedades en
palacio que Narciso piensa que deberas conocer. Por eso he venido. Llevo casi dos
das esperando.
Por qu esperabas en las escaleras?
No compensa encerrarte en una habitacin sin salida. Bueno, dime, de qu
tenas que informar?
Cato relat los detalles de la reunin que haba tenido con Sinio aquel mismo da,
y Sptimo frunci el ceo.
Quiere que mates a Lurco? Pero por qu? Es uno de los suyos. Uno de los
cabecillas, segn el hombre al que interrogamos. No tiene sentido.
A menos que Lurco haya hecho algo que ponga en peligro sus planes.
S, tal vez tengas razn. Nunca es malo eliminar los eslabones ms dbiles de
la cadena.
Cato no pudo evitar una sonrisa al or el eufemismo. No haba duda de que
Sptimo era un hombre de Narciso, y tan despiadado como l. Dej a un lado la idea,
y decidi manifestar sus dudas.
He tenido tiempo de estudiar a Lurco, y no puedo decir que me parezca un
conspirador. Le falta valor para llevar a cabo algo as.
Entonces es un traidor cobarde dijo Sptimo con desprecio.
Pero es que los Libertadores te parecen unos cobardes? Puede que se
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escondan en las sombras, pero hace falta coraje para oponerse al emperador. Se
arriesgan a perderlo todo si los descubren. Para eso hacen falta agallas. Ms de las
que creo que tiene nuestro centurin Lurco.
Sptimo guard silencio un momento.
Pues qu es lo que ests sugiriendo?
Que el hombre al que interrogasteis os dio el nombre equivocado. Para
despistaros. No me sorprendera. Yo hubiera intentado hacer lo mismo en su
situacin.
Entonces, Lurco es inocente?
No lo s con seguridad. Lo nico que digo es que me cuesta creer que pueda
estar trabajando para los Libertadores. Supongamos que el hombre al que
interrogasteis estuviera tratando de poneros en una situacin desfavorable. Intentaba
ocultar el nombre de su verdadero amo, de modo que nombra a Lurco en su lugar
para proteger al centurin Sinio.
Eso tendra sentido Sptimo frunci el ceo. Pero sigue sin explicar por
qu Sinio quiere matar a Lurco.
Dijo que era una prueba.
Hay maneras mejores de poneros a prueba. Por qu elegir a un oficial
superior? Por qu no a un soldado raso, a alguien que no provocara ni mucho menos
tanto inters?
A menos que se trate precisamente de eso sugiri Cato. De apostar ms
fuerte y asegurarse de que Macro y yo nos veamos irrevocablemente comprometidos.
Dicho esto, no puedo evitar tener la sensacin de que hay algo ms en la eleccin del
objetivo. Quieren quitar a Lurco de en medio por alguna razn, estoy seguro.
Por qu?
Cato mene la cabeza.
No lo tengo claro. Todava no.
Sptimo se cruz de brazos y se apoy en el enlucido agrietado de la pared.
Qu crees que debemos hacer con respecto a esta prueba vuestra?
No veo que tengamos alternativa repuso Cato. No si queremos llegar ms
lejos para descubrir el complot. Tenemos que hacer lo que nos ha pedido el centurin
Sinio.
Los ojos de Sptimo se abrieron desmesuradamente.
Te refieres a matar a Lurco?
No. Claro que no. Pero hay que sacar de ah a Lurco. De manera que a Sinio le
parezca que ha sido asesinado. Tambin hay otra cosa que tienes que contarle a
Narciso.
Ah s?
Sinio se ofreci a pagarnos a Macro y a m por el trabajo. Me ense un cofre
pequeo de denarios recin acuados.
Sptimo se inclin hacia delante.
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De la plata robada?
Eso creo.
Entonces s que existe relacin entre el robo y los Libertadores, como habamos
sospechado.
Cato movi la cabeza en seal de asentimiento.
Narciso va a estar muy ocupado. Primero la conspiracin, luego los alborotos
por la comida y el atentado contra las vidas de la familia imperial
Un atisbo de sorpresa cruz por la expresin del otro hombre.
Qu quieres decir?
Entonces fue Cato el sorprendido.
No te lo cont? Cuando el emperador se diriga de vuelta al palacio de los
juegos de la Ascensin, le tendieron una emboscada cerca del Foro. Una banda de
hombres armados atacaron al grupo, y algunos de ellos consiguieron atravesar el
cerco de guardias. Uno de ellos intent atacar a Nern antes de que pudieran
repelerlos.
Ah, s. O decir que haba habido un incidente dijo Sptimo sin mucha
conviccin. Narciso sac hombres a las calles en busca de los autores.
Supongo que todava no han encontrado a Cestio, no?
Cestio?
Era el hombre que encabez el ataque y que casi consigue matar a Nern. Hay
muchas posibilidades de que exista alguna relacin entre l y los Libertadores Cato
pens brevemente. Lo han intentado una vez. Sin duda lo intentarn de nuevo.
Advertir a Narciso Sptimo se qued callado un momento. Hay algo
ms sobre lo que quieras informar?
Cato mene la cabeza en seal de negacin.
Qu era lo que Narciso quera que nos dijeras?
Sptimo cambi de posicin y se frot la espalda.
Como ya sabes, el ao pasado Claudio consinti a los desposorios de su hija
Octavia con Nern. l no quera llegar al acuerdo tan rpidamente, para no dar la
impresin de que estaba preparando el terreno para nombrar a Nern su heredero. Sin
embargo, Agripina lo forz a ello. Entonces, hace pocos das, el emperador notific a
sus consejeros que estaba pensando en concederle el ttulo de procnsul a Nern.
Procnsul?
Cato no pudo ocultar su asombro. El ttulo lo adquiran unos pocos miembros
ricos del Senado que haban completado su ao como cnsules. Aunque desde el fin
de la Repblica el rango se haba convertido en honorfico en gran medida,
concederle el consulado a un chico de catorce aos segua siendo una decisin audaz.
Eso va a tocar las pelotas a ms de uno en el Senado.
Ya lo creo. Narciso intent convencer al emperador de que abandonara la
mocin, pero Palas respald al emperador y Narciso perdi la discusin.
Palas?
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Cato todava no haba revelado lo que Macro haba visto bajo el palco imperial el
da de los juegos de la Ascensin. Al igual que Macro, l tampoco deseaba verse
implicado en asuntos relativos a las relaciones personales entre el emperador y su
esposa. No obstante, Palas tramaba algo. Cato se rasc el mentn y continu
hablando.
Sabes si la idea de concederle el ttulo fue de Claudio?
Lo dudo. No es la clase de decisin que se sentira seguro de tomar l solo.
Entonces alguien lo movi a hacerlo. Lo ms probable es que fuera Agripina.
Situando bien a su hijo para la sucesin.
Es lo que cree Narciso.
Y Palas? Hasta qu punto est implicado en esto?
Sptimo tard un momento en responder:
Palas es un confidente de la emperatriz, as como uno de los consejeros ms
allegados de Claudio.
Cato sonri.
Yo dira que ah hay cierto conflicto de intereses.
A menos que l tambin est preparndose un lugar en la sucesin.
Es lo que cree Narciso?
El secretario imperial lo ve como una posible opcin de la que debe ser
consciente respondi Sptimo con cautela. Siempre y cuando Palas no haga nada
para digamos acelerar la sucesin del emperador, Narciso no puede actuar
abiertamente contra l.
Pero me atrevera a decir que est preparado para actuar contra Palas de manera
encubierta, si es que no lo est haciendo ya.
Eso no me corresponde a m decirlo, y no es de tu incumbencia pensar en ello
siquiera replic Sptimo con frialdad. Tu trabajo consiste en recabar
informacin, y actuar slo si Narciso te lo ordena. Est claro?
Por supuesto. No obstante, el centurin Macro y yo preferimos tener una
perspectiva amplia de la situacin. Tenemos nuestras razones para recelar de tu amo
Cato hizo una pausa, tras la cual se inclin levemente hacia delante. Macro y yo
abandonaremos Roma cuando hayamos terminado nuestra tarea, pero t te quedars
aqu. Yo en tu lugar me cuidara mucho de no atar tu destino al de Narciso.
Ests meando fuera de tiesto, Cato. Yo soy leal a Narciso. Es una cualidad muy
poco frecuente hoy en da, ya lo s dijo con sequedad, pero al menos algunos de
nosotros sabemos lo que significa ser leal, y cumplimos nuestras rdenes sin
vacilacin.
Muy bien Cato se encogi de hombros. Es tu funeral.
El otro hombre le dirigi una mirada fulminante, y unas diminutas flechas de
llamas reflejadas titilaron en sus ojos. Entonces Sptimo baj la mirada, carraspe y
dijo en un tono menos apasionado:
Qu vas a hacer con respecto a Lurco?
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Se me ha ocurrido una idea. Pero vamos a tener que traerle aqu. Luego
necesitar que te lo lleves lejos de Roma hasta que el asunto con Sinio y sus amigos
haya terminado. Se puede arreglar?
Me encargar de ello. El centurin puede tomarse unas vacaciones tranquilas a
expensas del Imperio. Aunque no puedo responder de la calidad del alojamiento
aadi Sptimo, que se qued callado un momento. Ser mejor que vuelva a
palacio e informe a Narciso. A partir de ahora, vendr aqu todas las noches. Tengo la
sensacin de que nos estamos quedando sin tiempo por lo que se refiere a la
conspiracin se movi y se puso de pie con un gruido. Me marchar yo
primero. Espera un rato antes de salir t, por si acaso estuvieran vigilando la entrada.
Se dirigi a la puerta, accion el pestillo con suavidad y abandon la habitacin
haciendo el menor ruido posible. Cato oy el dbil crujido de algunos de sus pasos,
hasta que rein el silencio en la escalera. Se arrebuj en la capa que le haban
prestado, y arrug la nariz con repugnancia al percibir el tufo a orina. Permaneci
sentado un rato mientras consideraba la situacin. Macro tena razn. No era un
asunto en el que hubiera que involucrar a un par de soldados. Ambos seran mucho
ms tiles a Roma en las fronteras luchando contra los brbaros, aunque acto seguido
se reprendi dicindose que eso era simplificar las cosas. El Imperio se enfrentaba a
enemigos por todos lados, y el deber de un soldado era encargarse de cualquier
amenaza. Adems, Narciso les haba prometido recompensarles si llevaban a cabo
con xito la tarea que les haba encomendado. La idea desvi el pensamiento de Cato
hacia Julia.
Haba estado intentando no pensar en ella, pero era una distraccin que costaba
pasar por alto, como un dolor permanente en su corazn. En cuanto dejaba vagar su
mente, lo ms probable era que sta se volviera hacia los recuerdos de Julia, y hacia
la preocupacin por la perspectiva de no pasar el futuro con ella. Haca ms de un ao
que no se vean. Mientras Cato haba estado participando en la persecucin del
gladiador fugitivo, Ayax, y durante la campaa contra los nubios en Egipto, Julia
haba estado viviendo en Roma, disfrutando de la sociedad de los ricos y poderosos.
Era joven y hermosa, y seguro que atraa la atencin.
La angustia brot dolorosamente al recordar lo hermosa que era, y cmo se haba
entregado a l con devocin, durante los meses que haban pasado juntos en Siria y
Creta. La cuestin era que ya llevaban separados ms tiempo del que haban pasado
juntos y que, aunque sus sentimientos hacia ella haban sido constantes, alimentados
por la perspectiva de la reunin, no tena ni idea de si ella segua sintiendo lo mismo
por l. Fcilmente podra tratarse del anhelo ingenuo de un soldado en servicio. La
parte racional de su mente determin con frialdad que era ms que probable que su
amor se hubiera apagado. Qu sera para ella el recuerdo de un joven soldado ahora
que estaba rodeada del refinamiento y la sofisticacin de la sociedad de ilustre cuna
romana?
Cato se llev una mano a la cara, y desliz las yemas de sus dedos por su mejilla,
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como haba hecho ella la primera vez que hicieron el amor. Cerr los ojos y se oblig
a rememorar todos y cada uno de los detalles del entorno, todos los sonidos y el
aroma del pequeo jardn bajo una luna siria. La pint a ella mentalmente en la
escena, con todo el embellecimiento que pudo evocar y que iba mucho ms all de las
habilidades que la mano spera de la naturaleza utilizaba para moldear el mundo real.
Entonces las puntas de los dedos rozaron la piel dura y abultada de la cicatriz, y el
corazn le ardi de repugnancia y miedo. Cato parpade y abri los ojos. Respir
profundamente durante unos instantes, y luego cogi la lmpara y se puso de pie. La
coloc de nuevo en el estante, y apag la llama de un soplido.
Fuera, en la calle, ech un vistazo a su alrededor, pero no percibi ningn indicio
de movimiento, de modo que gir otra vez hacia la calle principal que descenda de la
colina del Viminal. Cuando se aproximaba a la plaza, Cato se detuvo un momento, y
pens rpidamente imaginndose la entrada de la taberna, en la que Macro estaba
sentado esperndole. Haba dos callejones separados por una corta distancia que
ofrecan la mejor vista del Ro de Vino. Cato se acerc a la plaza desde el extremo del
callejn ms cercano a la taberna. Avanz poco a poco, con una mano apoyada en la
empuadura de su daga y con la otra a tientas por la pared rugosa, tanteando con
cuidado cada paso que daba. Poco antes de salir a la plaza, el callejn describa una
curva poco pronunciada y, al llegar a ella, Cato contuvo el aliento y se asom a la
esquina. Al principio no vio nada, pero luego apareci una levsima voluta de vaho
por detrs de un contrafuerte, cerca del final del callejn. Volvi a aparecer, y Cato se
dio cuenta de que haba alguien all. Desde donde estaba no vea a nadie, de modo
que cobr nimo y continu avanzando poco a poco, hasta que pudo ver el perfil de
un hombre que vigilaba la taberna del otro lado de la plaza. Cato se qued inmvil y
esper. Al final, el hombre cambi su posicin un poco, con lo cual dej ver unas tres
cuartas partes de sus rasgos a Cato. ste esboz una sonrisa al reconocer a aquel
hombre sin duda alguna.
Regres paso a paso hasta la esquina, y volvi a subir por el callejn. Se puso la
capucha de la capa y continu hasta llegar al cruce con la siguiente calle. Se dirigi al
extremo de la plaza y, fingiendo el modo de andar de un borracho, se dirigi a la
entrada del local entre tambaleos, cuidndose mucho de no mirar hacia el callejn en
el que montaba guardia el espa de Sinio. Cato atraves la puerta dando traspis, y
torci hacia la mesa en la que estaban sentados Macro y Porcino. En cuanto estuvo
fuera de la vista del callejn, se irgui y se ech atrs la capucha. Macro sonri
aliviado.
Has tardado un buen rato. Hiciste lo que tenas que hacer?
S Cato abri el broche que sujetaba la capa maloliente y se la tir a Porcino.
Has terminado conmigo entonces, seor? pregunt el batanero. Puedo
marcharme?
S. Ser mejor que alcances a tus amigos, antes de que se gasten todo el dinero
que les di.
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Joder, tienes razn.


Porcino se apresur a cambiar la capa de Cato por la suya, y se despidi con un
rpido movimiento con la cabeza, tras lo cual se march a toda prisa. Cato ocup su
lugar en el banco frente a Macro.
Le he contado a Sptimo todo lo que he podido. l informar a Narciso. Ahora
tenemos que decidir qu hacemos con Lurco. Tenemos que trabajar deprisa.
Por qu? Qu prisa hay?
Cato pens un momento.
Los Libertadores han intentado atacar a la familia imperial. La ltima vez
fallaron, y estarn planeando otra cosa. Cuanto antes nos metamos en la conspiracin,
mejor. Ah, y hay algo ms.
S?
Ya s de quin se sirve Sinio para vigilarnos. Est en un callejn al otro lado de
la plaza. Es Tigelino.

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Captulo XIII
La centuria se hallaba en posicin de firmes en la pequea plaza de armas entre los
bloques de barracones, y bajo el aire fro y hmedo de la maana. Macro y Cato
echaron los hombros hacia atrs y sacaron pecho cuando el centurin Lurco y su
optio marcharon frente a la primera fila, escudriando los uniformes y el equipo de
sus hombres. Llevaban sus tnicas de color hueso debajo de la armadura, e iban
armados con escudo y jabalina adems de sus espadas y dagas. Era un equipo que la
Guardia Pretoriana rara vez tena motivo para utilizar, pero los recientes disturbios
haban obligado a la formacin de lite a salir todos los das listos para entrar en
accin.
Macro y Cato estaban situados al final de la primera fila, en el flanco derecho,
con los dems soldados de la seccin de Tigelino. Permanecan con los pies bien
afirmados en el suelo y el escudo agarrado con la mano izquierda, en tanto que con la
derecha sostenan el asta de la jabalina, justo por debajo de la prominencia del peso
de hierro diseado para dar ms penetracin al arma cuando se lanzaba. Ellos, al
igual que el resto de los soldados en formacin, mantenan la mirada al frente. El
centurin se detuvo a una corta distancia de donde estaban, y mir con el ceo
fruncido a uno de los hombres de la seccin de al lado.
Tienes lo que parece una cagada en la bota.
S, seor.
No se viene a la formacin cubierto de mierda.
No, seor. Debe de haber sido uno de los perros salvajes, seor. Que se meti
en los barracones.
No me vengas con excusas! le grit Lurco en la cara. Est claro?
S, seor.
Lurco se volvi brevemente hacia su optio.
Tigelino, puesto que le ha cogido el gusto a la mierda, apntale diez das de
servicio de letrinas.
S, seor Tigelino hizo una anotacin rpida en su tablilla encerada.
El centurin inspeccion al soldado buscando ms indicios de faltas. Cogi la
empuadura de la espada del guardia y tir de ella. Se oy un chirrido leve cuando el
arma sali de la vaina.
Esto est oxidado. Que sean veinte das.
S, seor Tigelino corrigi su nota.
Los dos oficiales continuaron avanzando frente a la lnea, y se detuvieron delante
de Macro. Lurco lo inspeccion a conciencia. Como no encontr ninguna falta,
asinti con la cabeza, retrocedi unos cuantos pasos y levant la voz para que todos
sus hombres pudieran orle:
Gracias a nuestro magnfico esfuerzo del otro da, el emperador ha solicitado
que mi centuria proteja a su majestad imperial y a su familia durante el prximo mes.
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Una muestra de deferencia que supone todo un honor, no dudo que todos estaris de
acuerdo en eso. Y con ese fin os exijo a vosotros, soldados, un atuendo perfecto.
Hasta que no se haya resuelto la situacin en Roma, no vais a vestir la toga. Os
presentaris para todo tipo de servicios tal como vais equipados ahora. Resulta que el
emperador va a salir de la ciudad unos cuantos das para inspeccionar las obras en
Ostia, y tambin el drenaje de los pantanos en los alrededores del Lago Albino, al
sudeste de la ciudad. Nuestro deber ser escoltarle durante dichas excursiones. Se
marcha maana. De manera que iremos elegantes y causaremos muy buena impresin
a los civiles que salgan a vitorear al emperador. Si alguno de vosotros me defrauda,
sufriris las consecuencias se volvi hacia Tigelino. Optio, toma el mando.
S, seor!
Tigelino cerr la tablilla encerada de golpe, y la meti a toda prisa junto con el
estilo en la bolsa que llevaba al costado. Mientras el centurin se alejaba con paso
resuelto en direccin a sus aposentos situados al final del bloque de barracones ms
prximo, Tigelino dio la orden para que los soldados rompieran filas y, a
continuacin, se march en direccin al cuartel general del campamento.
Cato y Macro relajaron la postura junto a los dems soldados. Entonces Macro
mir a su amigo.
Qu es eso del Lago Albino? Tienes idea de lo que pasa all?
Cato record que dicho lago era una gran masa de agua que haba al pie de las
colinas, a medio da de marcha de la ciudad. De nio haba pasado por all unas
cuantas veces, y no disfrutaba recordndolo. El lago estaba rodeado de un terreno
bajo y pantanoso infestado de mosquitos y otros insectos, que inutilizaba la tierra
para los granjeros y tambin obligaba a los viajeros a tomar largos desvos en torno a
la zona afectada. El drenaje era un proyecto largamente esperado, y que finalmente se
estaba llevando a cabo bajo el mandato de Claudio.
Es otro de los grandes proyectos civiles del emperador respondi Cato.
Por lo visto, ha habido bastantes cambios en Roma desde que nos marchamos.
Primero un nuevo puerto, ahora el lago, y una esposa e hijastro nuevos.
Pero con el mismo Narciso de siempre murmur Macro amargamente
manejando las cuerdas detrs del escenario. Hay cosas que no cambian nunca.
Siguieron a los dems soldados que abandonaban el campo de armas, y
regresaron a la habitacin de su seccin. Fuscio ya estaba all, colocando de nuevo
con cuidado su armadura y armas limpias en los colgadores. Salud con la cabeza
mientras los otros dejaban los escudos en el suelo y empezaban a hacer lo mismo que
l.
Malditas marchas! se quej Fuscio. Ya lo hemos pasado bastante mal con
todas las patrullas que tuvimos que montar en la ciudad. Estas jodidas botas me hacen
salir ampollas.
Ja! Eres demasiado blando, muchacho repuso Macro. Espera a verte
obligado a servir como es debido, como Capito y yo. Entonces sabrs lo que es
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marchar de verdad.
Fuscio se lo qued mirando.
Ahrrame el tpico rollo de cuando yo serva, Calido. Estoy cabreado con
esos malditos alborotadores de la ciudad. Ahora que se han ido, se me complica ms
la vida porque el emperador quiere desviar su atencin a las grandes obras que est
haciendo en beneficio del pueblo. Bah! No es ms que un truco de buena voluntad.
Me alegrar mucho cuando vuelvan a tranquilizarse las cosas.
Suponiendo que eso ocurra alguna vez.
Oh, s, ocurrir replic Fuscio. He odo el rumor de que el emperador
desvi grano de Sicilia. En cuanto llegue a la ciudad, servir para tranquilizar a la
multitud mientras se organizan ms suministros.
Y dnde oste eso?
Fuscio se dio unos golpecitos en la nariz.
Amigos de amigos.
Macro solt un resoplido y mene la cabeza.
Como si t precisamente tuvieras contactos con altos cargos
Cato frunci los labios.
Bueno, espero que tengas razn. El emperador necesita ganar un poco de
tiempo.
Fuscio colg el cinturn de la espada.
Hay una partida de dados en el comedor. Queris venir?
Claro contest Macro. En cuanto hayamos terminado con esto dio unas
palmaditas al monedero que llevaba en el costado y sonri. Ya es hora de gastar un
poco de la paga que nos avanz el cuartel general.
O de perderla toda Fuscio se ri. Yo procurara examinar los dados antes
de jugar. Algunos de los muchachos usan dados trucados para burlarse de los nuevos
reclutas.
No nac ayer Macro alz un puo. Adems, que lo hagan si se atreven.
En cuanto Fuscio se hubo marchado, Macro se volvi hacia Cato.
Qu vamos a hacer con Lurco? Dijiste que tenas un plan.
Cato ech un vistazo a la puerta para asegurarse de que no hubiera nadie que
pudiera orles, y luego respondi:
Al centurin Lurco le gusta mucho irse de juerga. La mayora de las veces pasa
la noche fuera del cuartel. Es cuestin de seguirle y de intentar pillarle solo.
Y entonces?
Entonces tenemos que explicarle la situacin.
Macro solt un bufido.
Estupendo. Lo abordan dos de sus hombres, soldados rasos, y crees que se
sentar con nosotros a charlar tranquilamente? Supongamos, slo pongamos por caso,
que no nos escucha. Entonces qu?
Entonces hacemos uso de la fuerza, nos lo llevamos al apartamento y que
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Sptimo lo organice todo para que desaparezca hasta que terminemos con la
conspiracin.
Y cundo vamos a hacerlo? Esta noche?
No. Esperaremos a cuando volvamos de escoltar al emperador. Si Lurco
desaparece esta noche existe el peligro de que se asigne a otra centuria a proteger a
Claudio mientras buscan a Lurco. Tenemos que mantenernos cerca del emperador.
Nuestra primera obligacin es proteger a Claudio de cualquier otro atentado contra su
vida.
* * *
Se unieron a la partida de dados en el comedor. Se haban apartado algunas mesas
y bancos para que los hombres pudieran reunirse en torno a la accin. El
portaestandarte supervisaba las tiradas y las estridentes apuestas que se hacan entre
ellas. Cato se acerc a Macro, puso la mano ahuecada en el odo de su amigo y le
habl pegado a l:
Tengo que ir a dejar un mensaje. Puede que Tigelino siga en el cuartel general,
o tal vez haya vuelto a los barracones. Intenta encontrarle y no le pierdas de vista. Si
se marcha, le sigues. De acuerdo?
Macro asinti con la cabeza.
Ten cuidado.
Cato sonri, y esper hasta que la ltima tirada provoc un rugido de deleite y
frustracin, y los ganadores se amontonaron en torno a los que tomaban las apuestas
para reclamar sus ganancias. Se sirvi de ese pequeo caos para cubrir su salida,
abandon el comedor con sigilo y fue a buscar la vieja capa militar que haba llevado
en Egipto. Haba decidido que sera mejor no ponerse su capa pretoriana si quera
pasar desapercibido en las calles. Cuando lleg al apartamento, le escribi una nota
breve a Sptimo explicndole sus intenciones para el centurin Lurco, una vez la
centuria regresara a Roma tras escoltar al emperador. Coloc la tablilla encerada en el
hueco bajo las tablas del suelo, gir la lmpara hacia la puerta tal como acordaron
que haran cuando quisieran indicar que haba un mensaje, y a continuacin se
march. Al llegar a la calle, se puso la capucha y se encamin a la plaza en la que se
encontraba el Ro de Vino. Aunque ya era bien entrada la maana, las calles y
callejones se hallaban mucho ms tranquilos que de costumbre. Los hombres de la
Guardia Pretoriana y de las cohortes urbanas todava patrullaban la ciudad para
dispersar cualquier reunin, as como para detener e interrogar a cualquiera que
actuara de forma que suscitara sus sospechas. Cato supuso que la gran mayora de los
habitantes de la Suburra estaban demasiado nerviosos como para aventurarse a salir
para nada que no fuera ir a buscar comida y agua.
Iba por un callejn poco iluminado cuando vio una figura que se aproximaba en
direccin contraria. Al igual que l, llevaba la capucha puesta y la cabeza gacha.
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Vesta una tnica con un bordado caro bajo los pliegues de la capa. Aquel hombre
tena algo que despert una vaga sensacin de reconocimiento en Cato. Algo en su
porte mientras caminaba por el callejn, con el paso decidido y arrogante de un
luchador. Al cruzarse, el hombre golpe a Cato con el hombro, mascull algo que
podra haber sido tanto una disculpa como una advertencia, y sigui adelante sin
interrumpir el paso.
Cato sinti que un escalofro le bajaba por la espalda y continu andando sin
atreverse a mirar atrs de inmediato. Era Cestio. Estaba seguro de ello. Esper a
encontrarse a una distancia prudencial para aminorar el paso y echar un vistazo por
encima del hombro. El cabecilla de la banda ya se encontraba a unos treinta pasos de
l, y entonces torci bruscamente por un callejn lateral que descenda hacia el Foro.
Cato volvi sobre sus pasos, corri hacia la estrecha interseccin y se asom a la
esquina. Cestio segua andando a un ritmo constante y con la cabeza inclinada. Pas
por delante de una puerta abierta en la que haba una mujer demacrada sentada en un
peldao, con un beb que lloraba aferrado a su pecho pequeo y cado. Mascull algo
y extendi la mano, pero Cestio pas de largo rpidamente sin mediar palabra. Cato
dej que le sacara una buena ventaja, y luego lo sigui por el callejn, apresurndose
al pasar junto a la mujer. La mir de reojo, lo suficiente para ver su rostro demacrado
y sus ojos grandes. El beb tena los brazos delgados y larguiruchos, y el crneo
destacaba claramente bajo su piel plida. Detrs de la mujer vio a otros nios en el
suelo de la habitacin, sentados lnguidamente mientras la familia entera se mora de
hambre.
Una moneda, seor.
Hizo ademn de aferrarle el borde de la capa, y Cato tuvo el tiempo justo de
esquivar su mano. Apret el paso y luego lo aminor para mantener la distancia con
Cestio. El hombre grandote continuaba dirigindose al centro de la ciudad, y sali a
poca distancia del Templo de Venus. Entonces torci hacia el Tber, y se mantuvo
alejado del centro del Foro cuando pas junto al muro del palacio. Roma haba
recuperado cierta apariencia de normalidad, al menos para algunos, y grupos de
oficiales y unos cuantos senadores con sus squitos cruzaban el Foro yendo o
viniendo del edificio del Senado. Unos cuantos de los puestos habituales del mercado
se haban montado en los prticos de la baslica, pero no haba la acostumbrada
aglomeracin de comerciantes y compradores que normalmente llenaban aquella
zona. Haba soldados apostados en casi todos los cruces, escudriando a los
transentes. Cestio se mantuvo alejado de los soldados todo lo posible, y sali por
una callejuela sin vigilancia para dirigirse al mercado Boario y al barrio de los
almacenes.
Mantuvo el ritmo del otro hombre, pero no dejaba de darle vueltas a todo aquello
con preocupacin. Por qu Cestio se expona al peligro saliendo a las calles cuando
se haba ofrecido una recompensa por su cabeza? Adnde iba? Cato escudri la
vestimenta del otro. La capa y la tnica eran unas prendas caras, y Cestio haba
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sustituido sus botas pesadas por otro par de cuero blando que le llegaban hasta media
pantorrilla, la clase de botas de las que Macro se hubiese mofado tildndolas de
afeminadas.
Cato continu siguiendo a Cestio, bajando hacia el Tber entre la mole de la
colina Capitolina a su derecha y el palacio a la izquierda. El Boario haba sufrido el
mismo descenso de actividad que el Foro, y no se haban montado ms de un tercio
de los puestos. Haba menos soldados a la vista, la mayora agrupados a las puertas de
las oficinas de los recaudadores de impuestos y prestamistas, muchos de cuyos
locales haban sido saqueados durante los disturbios. Cestio continu a travs del
Boario, hasta que lleg a la orilla del Tber, all donde la Cloaca Mxima
desembocaba en el ro, y luego torci a la izquierda, hacia el barrio de los almacenes.
Un hedor terrible a excrementos humanos inundaba la atmsfera mientras el
oscuro chorro de mierda, meados y desperdicios se mezclaba con la corriente del
Tber. Se vea el bulto de un cuerpo humano que haba quedado atrapado junto a la
proa de una barcaza amarrada, y un par de ratas se hallaban atareadas royendo la tela
empapada para llegar a la carne putrefacta de debajo. Un barquero ya estaba remando
en direccin al cuerpo para recogerlo y aadirlo al pequeo montn de cadveres que
se haban sacado del ro cerca de la salida de la cloaca, la cosecha habitual de
borrachos descuidados, vctimas de asesinatos y accidentes. Era una visin con la que
Cato ya se haba familiarizado de nio, cuando iba al muelle con su padre. Recordaba
que, cuando se haban recogido cadveres suficientes para llenar un carro, se los
llevaban a una fosa comn fuera de las murallas de la ciudad.
Apart la mirada del repugnante panorama justo a tiempo de ver que Cestio
cruzaba unas palabras con un hombre calvo y fornido, vestido con una capa amarilla
y una tnica verde. Dos hombres musculosos con unos pesados garrotes permanecan
en silencio detrs del hombre calvo, mientras ste hablaba con Cestio. El calvo sonri
y le dio unas palmaditas en el brazo a Cestio, tras lo cual se separaron. Cato
escudri con discrecin al hombre, y se fij en la cadena de oro que llevaba al cuello
y en las piedras preciosas de los anillos de sus dedos. Estaba claro que era un hombre
de cierta fortuna a quien no le daba miedo exhibirla en pblico, puesto que iba
acompaado por un par de guardaespaldas que parecan dispuestos a pulverizar a
cualquiera que considerara siquiera hacerse con el monedero de su amo.
Venan hacia donde estaba l, y Cato se desvi hacia un lado, por lo que se
cruzaron separados tan slo por unos metros, y continu siguiendo al jefe de la
banda. Cestio sigui andando y, al cabo de una corta distancia, volvi la cabeza de
repente. Entonces, convencido al parecer de que nadie lo estaba observando, se
dirigi a la entrada vigilada de uno de los recintos de almacenes. Salud con la
cabeza al hombre que haba en las puertas, y que le abri una de ellas para dejarlo
pasar, cerrndola de nuevo en cuanto Cestio se hubo perdido de vista. Cato sinti que
lo invada el pnico ante la perspectiva de perder a su presa. Se detuvo en el muelle
frente a las puertas, y se agach para volver a atarse el cordn de la bota mientras
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miraba hacia la entrada. Haba un letrero pintado en la pared cerca de los pesados
maderos de las puertas en el que se anunciaba que Cayo Frontino alquilaba los
almacenes. Invitaba a los interesados a dirigirse a sus oficinas del Boario.
Cato respir profundamente para calmar los nervios, y se dirigi con paso firme
hacia las puertas. El guardia se movi para bloquearle el paso. Era un hombre robusto
con cicatrices en la cara, y Cato supuso que deba de ser uno de los muchos antiguos
gladiadores que asumieron ese nuevo papel cuando ganaron su libertad o sus
entrenadores los descartaron.
Qu quieres? pregunt el guardia sin ningn prembulo.
Se supone que tengo que encontrarme aqu con mi amo, seor respondi
Cato. Lo vi entrar hace un momento.
En serio? Pues dime, cmo se llama?
Cato abri la boca y se contuvo justo a tiempo. Si Cestio iba disfrazado, haba
muchas posibilidades de que estuviera utilizando tambin un nombre falso. Si Cato
usaba su verdadero nombre, el guardia le negara la entrada. O peor an, podra ser
que se lo mencionara a Cestio a la salida y alertarlo as de que lo haban estado
siguiendo.
La pausa fue lo bastante larga como para que el guardia tomara una decisin.
Me lo figuraba. Eres un trepa. Y ahora da media vuelta y lrgate. Antes de que
te obligue yo dio unas palmaditas al garrote con pinchos que colgaba de su
cinturn.
Cato saba que no tena ningn sentido provocar un alboroto. Retrocedi unos
pasos, se dio media vuelta y empez a andar en direccin al Boario. Entonces se le
ocurri que todava poda descubrir algo til y ech a correr. Forz las piernas en
busca del hombre de la capa amarilla y sus dos guardaespaldas. En toda la longitud
del muelle no se vea ni rastro de aquella capa tan fcilmente distinguible, y Cato se
dirigi corriendo al Boario. Aunque el mercado no estaba lleno con la aglomeracin
habitual, la gente que haba bastaba para que Cato no tuviera una buena visin del
lugar. Se subi al frontn de una estatua de Neptuno, y se agarr al asta del tridente
mientras paseaba la mirada por el mercado. Entonces vio la tnica amarilla, en el otro
extremo, cerca del saln de los comerciantes de grano.
Eh! T! Baja de ah!
Cato volvi la cabeza, y vio que un soldado de las cohortes urbanas se diriga
hacia l a grandes zancadas. Descendi de un salto, e iba a marcharse ya de all
cuando el soldado se puso frente a l y le cerr el paso.
Qu crees que ests haciendo?
Buscando a un amigo.
Intentando causar problemas, ms bien el soldado solt un gruido y le
asest tal manotazo a un lado de la cabeza, que a Cato le zumbaron los odos. Cato
parpade y, tambalendose, se apoy de nuevo en la estatua.
Acer! una voz hendi el aire. Basta ya!
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Al cabo de un instante, apareci un optio que fulmin al soldado con la mirada.


Estamos aqu para mantener la paz, maldito idiota. No para provocar otro
jodido disturbio se volvi a mirar a Cato. T! Sigue tu camino!
Cato asinti con la cabeza y se alej tambalendose, cruzando el mercado en
direccin a los salones de los gremios de comerciantes del otro extremo del Boario.
La gente que haba presenciado el enfrentamiento lo sigui con la mirada
recelosamente, como si llevara alguna clase de marca que asustara. Era un signo de la
tensin nerviosa que an reinaba en la ciudad. Nadie quera que lo relacionaran con
ningn hombre que se ganara la antipata de los militares. A Cato se le despej la
cabeza enseguida, y aminor el paso mientras cruzaba el mercado. Ya no vea ningn
indicio de la capa amarilla frente a la sala de los comerciantes de grano, y temi
haber perdido a su hombre. Al llegar al prtico rematado por un frontn y una estatua
que representaba a Ceres sosteniendo una gruesa gavilla de trigo, Cato se detuvo y
mir a su alrededor. No haba ni rastro del hombre calvo, de modo que continu
adelante y entr.
Tras dejar atrs la iluminada calle, le cost un momento adaptarse a la luz ms
sombra del saln. Haba un gran espacio abierto en el centro lleno de mesas y
bancos. A lo largo de las paredes, haba dos pisos de oficinas desde las que los
mercaderes dirigan su negocio. En el extremo ms alejado, vio un podio de subastas
frente a un tablero grande en el que se anotaban con tiza los cargamentos de grano
para la venta. Slo que aquel da no haba nada escrito en el tablero y los
comerciantes parecan aburridos. Cato vio salir al hombre al que segua de la
columnata de un lado del saln. Se dirigi al empleado sentado en el escaln junto al
podio y empez a hablar con l. Cato se puso la capucha y abord a uno de los
comerciantes que tena ms cerca. Seal al hombre calvo, y pregunt su nombre.
se? el comerciante entrecerr los ojos brevemente. Bueno, es Aulo
Pisco. Por qu lo preguntas?
Cato pens con rapidez.
Mi to tiene una panadera en la Suburra. Me envi aqu para ver si poda
conseguirse algo de grano.
Tendrs suerte! exclam el comerciante con un resoplido. Hace das que
no hay nada. Pisco se hizo con el ltimo cargamento.
Entiendo Cato mir al hombre calvo. Supongo que Pisco es uno de los
grandes comerciantes del gremio.
Slo estos ltimos meses. Antes no era ms que un comerciante de poca monta.
Pues ahora parece bastante rico.
Oh, s, ha sabido cuidar muy bien de s mismo.
Y cmo es eso? insisti Cato.
Bueno, o ha heredado una fortuna, o est actuando como tapadera de alguien
que s lo ha hecho. Sea como sea, ese cabrn suertudo ha sabido sacarle provecho. Lo
suficiente como para pagar a esos dos matones que le guardan las espaldas.
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Cato asinti con la cabeza e hizo el gesto de irse.


Gracias. No te robar ms tiempo.
El tiempo es un lujo que ahora mismo puedo permitirme el comerciante
esboz una sonrisa. No hay mucho que podamos hacer los hombres como yo y tu
to hasta que vuelva a circular el suministro de grano, verdad?
Cato mene la cabeza y se march. Cruz el saln y se acerc al lugar donde
estaban Pisco y el empleado, con lo que oy el final de su conversacin.
En cuanto el primer barco de grano llegue a Ostia, t hzmelo saber, me oyes?
S, amo el empleado inclin la cabeza.
El hombre calvo se acerc ms a l.
Procura hacerlo y no ser desagradecido. Entendido?
El empleado asinti con aire cansino, como si ya hubiera odo la misma oferta
varias veces aquel da. Levant la mirada cuando Cato se acerc, y el hombre calvo
se dio media vuelta rpidamente con expresin preocupada.
Puedo ayudarte?
De hecho s que puede, seor repuso Cato con una sonrisa, y le brind una
educada inclinacin. Busco a un amigo. Lo perd en el Boario hace un momento, y
luego lo vi en el muelle, cuando se detuvo a hablar con usted.
Un amigo? T? Pisco mir a Cato y su capa rada sin disimular su
desprecio. No lo creo. Por qu un comerciante rico como l iba a tener nada que
ver contigo? Vete chasque los dedos y sus guardaespaldas dieron un paso adelante
con actitud amenazadora.
Me habr equivocado, seor. Tal vez no fuera mi amigo.
Se dio media vuelta y abandon el saln, alejndose por la zona pavimentada
frente a las salas de los gremios, sumido en sus pensamientos. Qu estara tramando
Cestio? Estaba claro que el cabecilla de la banda de la Suburra tena otra identidad, o
haba otro hombre en Roma que podra haber pasado por su hermano gemelo. Cato
descart la idea de inmediato. El hombre al que haba seguido pareca y se mova
igual que Cestio. Pero por qu estaba hacindose pasar por comerciante? Y qu
estaba haciendo en el barrio de los almacenes? Haba una manera de intentar
averiguarlo. Cato se dirigi a la pequea baslica que constaba como la direccin del
hombre que alquilaba los almacenes. Al entrar en el edificio, vio que estaba
construido a una escala mucho menos impresionante que el saln de los mercaderes
de grano. Las paredes se hallaban bordeadas por toda una serie de despachos con el
frente abierto. Encontr fcilmente el distintivo de Cayo Frontino. Por debajo de ste,
haba un mostrador de piedra que formaba el frontal de la oficina. Tras l haba un
empleado sentado en un taburete, trabajando en un libro de cuentas.
Cato tosi.
Disculpa.
El empleado levant el estilo y alz la mirada.
S seor?
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Estoy buscando a Cayo Frontino.


No est aqu, seor. Puedo ayudarle yo?
Es posible. Me estoy informando para alquilar un poco de espacio donde
guardar trastos, abajo en el muelle.
El empleado escudri la capa de Cato.
No alquilamos trasteros. Slo almacenes.
Eso es lo que busco.
Entonces no puedo ayudarle, seor. Los alquilamos hace dos meses. No hay
nada disponible.
Entiendo Cato frunci el ceo. A quin se los alquilasteis? Tal vez podra
hablar con el hombre en cuestin y conseguir un subarriendo.
No tengo libertad para decirlo, seor. En cualquier caso, fue el amo quien se
ocup personalmente del contrato.
Entonces, puedo ver a Cayo Frontino? Para discutir un contrato cuando
expire el actual?
El amo no est aqu, seor, ya se lo he dicho. Sali de Roma por negocios hace
un mes.
Y dijo cundo volvera?
No, seor. Slo me dej una carta dicindome que me hiciera cargo de todo en
su ausencia el empleado carraspe con prepotencia. Y ahora, seor, si no le
importa, tengo trabajo que hacer. Podra probar en otra de las oficinas de
arrendamiento. Estoy seguro de que encontrar lo que busca en alguno de los
negocios ms pequeos. Buenos das.
Cato lo salud con la cabeza y sali de all en direccin al Foro. Not que el
conocido cosquilleo de miedo fro se aferraba a su nuca. Narciso no era consciente de
todo lo que haba detrs de la conspiracin. Los Libertadores, o quienesquiera que
fueran, estaban preparando el terreno a una escala mucho mayor de lo que haba
supuesto el secretario imperial. Cato slo poda relacionar unos cuantos elementos de
aquel complicado andamiaje, pero una cosa era segura: el enemigo estaba bien
organizado, y ya estaba poniendo en prctica su plan.

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Captulo XIV
El sol brillaba de manera irregular a travs de las nubes dispersas cuando los
pretorianos ocuparon sus posiciones en torno a la plataforma que se haba levantado
para que el emperador se dirigiera a los invitados convocados. La mayor parte de los
senadores y sus esposas haban llegado a la ribera del Lago Albino en literas. Las
clases ms bajas de la sociedad romana haban hecho el corto viaje en carros, a
caballo o andando, y tenan que permanecer de pie tras las zonas de asientos que se
haban dispuesto para patricios y senadores. El mes de marzo tocaba a su fin, y el
suelo era firme y estaba libre del glutinoso barro del invierno que haba dificultado el
trabajo de los ingenieros. Su tarea haba sido cavar los canales que drenaran la mayor
parte de las tierras pantanosas que rodeaban el lago, y que verteran las aguas a un
afluente del Tber.
Los soldados del centurin Lurco tenan los pies doloridos y magullados tras la
marcha desde Ostia del da anterior y la marcha desde Roma a Ostia de dos das
antes. Claudio haba realizado una rpida inspeccin de los avances en las obras del
nuevo puerto, y pronunci una serie de discursos cortos por la ciudad para reafirmar
el amor por su pueblo y prometerles las ricas recompensas que fluiran del
incremento del comercio que pasara por Ostia. El emperador tambin haba ofrecido
un banquete a los polticos ms destacados, as como a los comerciantes y
administradores del puerto. Tras haber aplacado a la gente de Ostia, l y su squito se
haban trasladado hasta las obras de ingeniera en el Lago Albino para intentar
ganarse al pueblo de Roma. Claudio iba a hacer una declaracin pblica, y los
hombres de su escolta haban estado especulando toda la maana sobre la naturaleza
de la misma.
Tiene que ser el anuncio de un espectculo dijo Fuscio. O eso o la
distribucin de comida. Tal vez ambas cosas.
Mientras no vuelva a reducir nuestras raciones para proveer al populacho
refunfu Macro.
La Guardia Pretoriana llevaba tres das con slo media racin, y ya empezaban a
sonarle las tripas. A pesar de la orden imperial para que las otras ciudades y pueblos
vendieran sus reservas de comida a la capital, slo unos cuantos carros entraban en la
ciudad todos los das, y gran parte de las existencias las compraban aquellos que ya
eran lo bastante ricos como para pagar los precios ms elevados que se pedan. Los
funcionarios corruptos desviaban los suministros destinados al granero pblico, y los
encargados de vigilar el poco grano que quedaba lo robaban. Muchos de los ms
pobres y dbiles ya haban muerto de hambre y, al entrar en la ciudad, los carros de
suministros se cruzaban con los que transportaban a los muertos hacia las fosas
abiertas al otro lado de las murallas de Roma. Los llantos, gemidos y lamentos
resonaban por las calles estrechas de los suburbios, y Macro se pregunt cunto
tardara el dolor en convertirse una vez ms en ira. Cuando eso ocurriera, los
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pretorianos y las cohortes urbanas seran lo nico que se interpondra entre el


emperador y la multitud.
Cato haba estado escuchando la conversacin.
Si no hay pan, Claudio va a tener que depender del circo para tener contento al
populacho. Si va a poner en escena un espectculo de gladiadores, tendr que hacer
algo especial. Y aun as puede que consiguiera satisfacer su sed de sangre, pero sus
estmagos seguiran estando vacos.
Fuscio se encogi de hombros.
Supongo que s. Pero ganara unos cuantos das ms para encontrar comida.
Siempre y cuando no se lleve ms de la nuestra. Si lo hace, habr consecuencias
aadi el joven pretoriano enigmticamente.
Consecuencias? Macro escupi en el suelo con desprecio. Qu
consecuencias? Claudio es el maldito emperador. Puede hacer lo que quiera.
Eso crees? Fuscio enarc una ceja. Es el emperador slo porque
mantiene la confianza de la Guardia Pretoriana. Nosotros lo convertimos en lo que es.
Y con la misma facilidad podemos poner a alguien en su lugar si nos obliga a ello.
Quin es este nosotros del que hablas? T y unos cuantos compaeros
descontentos?
Fuscio mir a su alrededor, y baj la voz.
No somos tan pocos, a juzgar por los rumores que corren por los barracones. Si
llega el momento, me asegurar de que ests en el lado adecuado, Calido.
Es posible, pero hasta entonces yo en tu lugar mantendra la boca cerrada. Ests
hablando de traicin, muchacho.
Cato esboz una sonrisa.
Ya sabes lo que dicen, la traicin no es ms que una cuestin de oportunidad.
Fuscio tiene razn. Es mejor ver cmo resultan las cosas antes de elegir un bando.
Macro mene la cabeza con indignacin.
Poltica! Los buenos soldados nunca deberan involucrarse en ella.
Vaya, en eso estoy de acuerdo, ya lo creo repuso Cato. El problema es que
a veces la poltica no puede evitar implicar a los soldados. Entonces qu puede hacer
uno?
Al hacer la pregunta, Cato mir a Fuscio para observar su reaccin. El pretoriano
ms joven guard silencio, y de pronto su expresin se volvi inamovible e
impenetrable mientras miraba por encima del hombro de Cato.
De qu va todo esto? bram Tigelino. Estis chismorreando como
viejas? Formad filas, el emperador viene hacia aqu.
El optio agit el pulgar en direccin a las tiendas, situadas ms all a lo largo de
la ribera del lago. Los guardias germanos se movan, y los esclavos avanzaban a toda
prisa con las literas imperiales. Los soldados de la centuria de Lurco alzaron los
escudos y jabalinas, y empezaron a formar en torno a la plataforma. La mitad de los
hombres se situaron a ambos lados del acceso a la parte trasera del escenario, en tanto
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que los dems, incluidos Macro y Cato, conformaron una pantalla poco compacta
alrededor de los lados y el frente. Mientras tanto, haban llegado las ltimas familias
senatoriales para ocupar sus asientos.
Mierda mascull Macro, y Cato lo mir rpidamente.
Qu pasa?
A la derecha, cerca de esa litera roja, mira a ese grupo de seoritos. Intenta que
no se te vea demasiado.
Cato volvi la cabeza con despreocupacin para examinar a la audiencia del
emperador, hasta que vio al grupo que Macro le haba indicado, una veintena de
aristcratas jvenes vestidos con tnicas caras debajo de sus togas ms bien austeras.
Parecan estar agrupados en torno a un individuo. Era un hombre alto pero con
evidente sobrepeso, al que se le sacudan los carrillos al hablar. En un primer
momento, Cato no lo reconoci desde aquel ngulo, pero entonces el hombre se dio
una palmada en el muslo y se ri en voz lo bastante alta como para que se oyera
claramente por encima de la algaraba de los otros invitados senatoriales, varios de
los cuales se volvieron a mirar en su direccin con expresiones de desaprobacin. El
hombre se dio la vuelta y mir hacia el escenario, y Cato sinti que se le helaba el
corazn.
Por todos los dioses dijo entre dientes. Vitelio Ese cabrn.
Quin es se? pregunt Fuscio.
Cato le lanz una mirada de advertencia a Macro, antes de que ste respondiera:
Era tribuno superior en la Segunda legin hace unos cuantos aos.
Fuscio esboz una sonrisa irnica.
No parece que os caiga muy bien.
Casi hizo que nos mataran dijo Cato en tono inexpresivo, mientras
consideraba cunto era prudente contar.
Estaba enojado consigo mismo, y con Macro, por su reaccin al volver a ver a
Vitelio. El antiguo tribuno haba estado involucrado en un complot para asesinar al
emperador cuando Claudio estuvo en Britania. Aunque Cato y Macro haban
frustrado el intento, Vitelio se las haba arreglado para exculparse hbilmente.
Vitelio es de esa clase de hombres que se ponen primero, por encima de
cualquier otra consideracin. Un consejo, Fuscio. No te cruces en su camino. Te
aplastara bajo el taln de su bota sin ms contemplaciones que si hubiese pisado una
hormiga.
Entiendo Fuscio se qued mirando un momento al escandaloso grupo de
aristcratas. De todos modos, parece un hombre popular.
Tiene encanto admiti Cato, recordando muy penosamente cmo el
tribuno haba seducido al primer amor de Cato, y luego la haba matado cuando hubo
peligro de que pudiera revelar su conspiracin para asesinar al emperador. Cabrn
repiti.
Slo espero que no nos vea dijo Macro. No nos separamos muy
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amistosamente que digamos, Fuscio explic.


Cato vio que Vitelio volva a darse la vuelta, absorto en la conversacin que
mantena.
No deberamos tener ningn problema. Es imposible que nos reconozca bajo
todo este equipo.
Un toque estridente hendi el aire para anunciar que se aproximaba el emperador.
Los pretorianos se pusieron firmes de inmediato, con los escudos sujetos cerca del
cuerpo y las lanzas perpendiculares al suelo. El pblico guard silencio y se puso de
pie respetuosamente. Por detrs de Cato, las literas imperiales hicieron el corto viaje
desde las tiendas, y entonces sus ocupantes aguardaron a que los guardias germanos
hubieran ocupado sus posiciones al pie de la plataforma. El emperador y su camarilla
de consejeros ms allegados se apearon entonces de los vehculos, avanzaron por la
corta avenida que formaban los pretorianos y subieron al estrado. Cato vio por el
rabillo del ojo que Claudio haca todo lo posible por disimular su cojera y contener su
tic, y as mostrar un aspecto digno ante sus invitados. Ascendi a la tarima y tom
asiento en el trono dorado. Hubo una pausa, durante la cual contempl a su pblico
con una apremiante inclinacin de la cabeza, hasta que hizo un gesto con la mano
para indicar que tomaran asiento aquellos que lo tenan. Narciso y Palas
permanecieron de pie discretamente tras la plataforma, tal como corresponda a su
posicin. Aunque ejercan mucho ms poder que cualquier senador, cnsul o
procnsul, como libertos que eran tcnicamente estaban por debajo de los ciudadanos
romanos ms pobres nacidos libres, que en aquellos momentos se moran de hambre
en los barrios ms miserables de Roma.
Cato oy que Narciso deca:
Recuerde, seor, sea claro y breve.
Ya l-l-lo s repuso Claudio speramente por la comisura de los labios. No
soy idiota, sabes?
Se aclar la garganta con un sonido gutural bastante desagradable, y respir
profundamente.
Amigos mos! Roma ha soportado muchas privaciones estos ltimos meses.
Nuestra qu-qu-que-querida ciudad se halla atribulada por el malestar social. La
interrupcin del suministro de grano ha sacado de quicio a nuestro p-p-pueblo. He
hecho todo lo que estaba en mi mano para que mis enviados recorrieran toda Italia en
busca de comida con la que alimentar a la capital. Y por fin, creo que estamos cerca
de resolver la escasez de g-g-gr-grano.
Cato aguz el odo, y not que Macro se mova a su lado. Encontrar un suministro
fiable de comida era la clave para terminar con los conflictos en la ciudad. Una vez
solucionado, la gente estara agradecida a su emperador y sus enemigos ya no podran
explotar el descontento. Cato pens que sera mejor que Claudio no se equivocara. Si
daba esperanzas y las defraudaba, slo conseguira exacerbar la furia de su pueblo.
El emperador estaba a punto de continuar, cuando Narciso se inclin levemente
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hacia delante y le dijo en voz baja:


Recuerde, una pausa para dar efecto.
Claudio asinti con la cabeza, y mir a la audiencia el tiempo suficiente para que
se oyeran unas cuantas toses vacilantes. Entonces volvi a lanzarse al discurso que
llevaba preparado.
Hasta que la gente pueda volver a llenarse el estmago, es j-ju-justo que el
emperador ofrezca a Roma el co-consuelo del entretenimiento para ayudarla a superar
la c-cri-crisis. Si sus estmagos estn vacos, permitamos al menos que s-s-se llenen
en cambio sus corazones! alz el brazo en el aire, con un dramtico ademn
retrico.
Pausa para los aplausos le apunt Narciso, y hubo un breve retraso antes de
que los miembros de la audiencia que haban sido preparados para ello aplaudieran.
El sonido se extendi y aument rpidamente, y Narciso sonri con cinismo en tanto
que su amo se daba un bao con la adulacin de su pblico. Narciso dej que aquello
se prolongara un poco, y luego hizo la accin de cortar con la mano. El aplauso se fue
apagando, demasiado pronto para el gusto del emperador, cuyo ceo se frunci antes
de que continuara hablando con un gesto dirigido a los canales y a la presa que se
haban construido para unir los pantanos del lago con el afluente del Tber.
A finales del mes prximo, mis ingenieros habrn completado su trabajo aqu,
y en cuanto se dr-drene el lago, a-a-antes de final de ao, habremos incrementado las
tierras de cultivo cercanas a R-r-roma en varios miles de yugadas. Ms tierras
significan ms grano. Roma no volver a pasar ha-ham-hambre nunca ms!
En esta ocasin, no fue necesario que Narciso incitara al aplauso. Lo ofrecieron
de buen grado los que se sintieron aliviados ante la perspectiva de apaciguar al
populacho.
Antes de que se dr-dr-dr-drene el lago continu diciendo el emperador,
tengo intencin de utilizar la arena natural del Lago Albino para poner en escena el
m-m-mayor espectculo de gl-glad-gladiadores de la historia.
La corriente de excitacin que recorri la multitud era palpable, y pas un buen
rato antes de que los murmullos se apagaran lo suficiente para que Claudio pudiera
proseguir.
Dos flotas, tripuladas por diez mil gladiadores, lucharn en el lago, a-an-ante
los ojos de toda la pob-pobla-cin de Roma! La gente recordar el reino de Cl-clclaudio durante generaciones no por los disturbios a causa de la comida, sino por
nuestros gladiadores y la espectacular n-nau-naumaquia que brindaron. Nuestros
herederos nos mirarn con envidia. P-pe-pensad en ello, y haced que corra la voz por
todas las calles y callejones de Ro-roma!
Claudio extendi los brazos, como si fuera a abrazar a los miles de personas que
tena frente a l dando vtores. Cato alcanz a ver la expresin de engreda
satisfaccin de Narciso cuando se volvi hacia Palas. Este ltimo pareca furioso,
pero mantuvo su posicin y, al cabo de un momento, se oblig a unirse a la
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celebracin con un mudo aplauso.


Maldita sea Macro mene la cabeza y le mascull a Cato. Dnde va a
encontrar diez mil gladiadores? Est loco!
No replic Cato en voz baja. Est desesperado.
Claudio se volvi de espaldas al pblico, y mir a sus dos consejeros ms
allegados enarcando una ceja.
Y bien?
Un discurso magnfico, seor! Narciso dio una palmada. La naumaquia
es justo lo que vuestro pueblo necesita.
Ya lo creo coincidi Palas. Su discurso fue tan bueno, que uno siente dolor
por su brevedad.
Narciso fulmin con la mirada al otro liberto, y luego le dirigi una sonrisa
radiante al emperador.
Ah, s! Pero la brevedad es un arte que pocos en la historia han dominado tan
bien como usted, seor.
Desde luego Claudio asinti moviendo la cabeza enrgicamente. Y cuando
la n-noticia de los juegos llegue al vu-vu-vulgo, se olvidarn de que alguna vez
tuvieron ha-ha-hambre. Y hablando de eso, ya es hora de regresar a palacio. Necesito
comer. Tengo antojo de setas.
Tras dirigir a su audiencia un ltimo y corts gesto con la mano, Claudio dej la
plataforma y baj cojeando del estrado para volver a su litera. Palas lo sigui
rpidamente, tratando de sacarle ventaja a su rival. Narciso lo dej marchar y
entonces, al pasar junto a Cato y Macro, pareci que se le enganchaba la toga con la
bota y tropez. Agit los brazos y cay contra Cato. ste not que el secretario
imperial le meta algo en la palma de la mano con la que sostena el escudo.
Se encuentra bien, seor? pregunt Cato mientras ayudaba a Narciso a
ponerse de pie.
Estoy bien le espet Narciso. Sultame, soldado se zaf de Cato, y
corri para alcanzar a Palas.
Es un hombre encantador dijo Macro.
Es un liberto terci Fuscio entre dientes. No deberan permitirle tratar de
esa forma a un pretoriano. No est bien.
Cuando el emperador subi a su litera, los que se haban reunido para escuchar su
breve anuncio empezaron a regresar arrastrando los pies a sus propios vehculos y
caballos, ansiosos por emprender el camino de vuelta a Roma, antes de que el trfico
obstruyera la ruta. El centurin Lurco hizo bocina con la mano y dio la orden a sus
hombres a voz en grito:
Sexta centuria! Formad tras la litera imperial!
Ya lo habis odo! grit Tigelino. Moveos!
Los pretorianos empezaron a formar apresuradamente tras la escolta de germanos
que rodeaba la litera. Cato se qued atrs, y cuando estuvo seguro de que no le
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observaba nadie abri la mano y vio una hoja pequea de papiro cuidadosamente
doblada. La abri con el pulgar y ley unas cuantas palabras escritas con muy buena
letra. La arrug y cerr el puo, tras lo cual fue a ocupar su posicin junto a Macro
cerca del frente de la columna y le murmur a su amigo:
Narciso quiere reunirse con nosotros en el apartamento de Sptimo tan pronto
como volvamos a Roma.
* * *
El secretario imperial alz la vista con expresin preocupada cuando Sptimo
abri la puerta a Cato y Macro a media tarde de aquel mismo da. Los postigos
estaban abiertos, y unos haces de luz plida iluminaban la habitacin. Narciso estaba
apoyado en la pared con los brazos cruzados. Esper a que se cerrara la puerta para
hablar.
Os lo habis tomado con calma.
Hemos venido en cuanto pudimos repuso Cato.
Ests seguro de que nadie os ha visto venir hasta aqu? pregunt Narciso
ansioso.
Cato le dijo que s con la cabeza.
A Tigelino lo llamaron del cuartel general para que fuera a buscar la contrasea
de esta noche. Nos marchamos antes de que regresara a nuestras dependencias.
Y si los Libertadores tienen a otros hombres vigilndoos?
Volvimos sobre nuestros pasos y nos detuvimos unas cuantas veces para
comprobarlo. Estamos a salvo.
A salvo? Narciso se ri sin que le hiciera gracia. En estos momentos,
nadie est a salvo. Ni t, ni yo, y tampoco el emperador.
Macro lade la cabeza.
No s por qu, pero creo que la vulnerabilidad es ms un problema para los que
se encuentran ms arriba en la cadena de mando.
Narciso se lo qued mirando.
Si de verdad es lo que piensas, entonces es que eres idiota, centurin Macro. Tu
destino est unido al mo. Si nuestros enemigos ganan, crees de verdad que se darn
por satisfechos deshacindose slo del emperador y de su crculo inmediato? Mira
qu pas cuando cay Seyano. Por las calles corri la sangre de todo el que estuvo
siquiera remotamente relacionado con l. De modo que ahrrame tu deleite en la
mayor desgracia de otros hizo una pausa, como si se le hubiera ocurrido algo.
Verdaderamente debera existir una palabra para esa cualidad, dado que tanta gente
parece deleitarse con la desgracia de los dems.
Cato carraspe.
Nos mand llamar por un motivo.
As es. Qu os parece el anuncio del emperador?
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Sobre los juegos? O sobre la mejora del suministro de grano?


Narciso sonri.
Sobre ambas cosas.
No veo cmo va a poder montar su espectculo naval. De dnde va a sacar
tantos gladiadores? Dudo que haya diez mil en toda Italia.
No los hay. Llamarlos gladiadores es exagerar un poco. Slo algunos de ellos
lo sern. El resto sern delincuentes y la escoria de las cadenas de presos de las minas
y fincas imperiales. Lo importante es que el espectculo sea memorable, algo que los
ciudadanos de Roma recuerden mientras vivan. Dudo que presten demasiada atencin
a la calidad de los combates individuales. Los disfrazaremos, les pondremos un arma
en las manos y dejaremos que se las arreglen, ofreciendo la libertad a los ganadores.
Eso debera suponer un incentivo suficiente para que se lancen a ello con
determinacin.
Y qu pasa con los barcos? pregunt Macro. Cmo van a traer trirremes
de guerra hasta el lago?
Vamos a dar aspecto de trirremes a las barcazas de los ingenieros. Cunta
gente crees que hay en Roma que pueda distinguir un barco de otro? Todo es cuestin
de apariencias y sugestin, Macro.
Todo no terci Cato. Un espectculo no alimenta a su pblico. Qu hay
del grano que mencion el emperador? De dnde viene?
Eso an no lo sabemos exactamente admiti Narciso. Sptimo, ser mejor
que los pongas al corriente.
El agente imperial asinti, y guard silencio un momento mientras pona en orden
sus ideas.
No podemos contar con el suministro habitual de Egipto; hasta que no
consigamos solucionar los problemas en aquella provincia, no dejaremos de sufrir
escasez. Ah es donde entra el gremio de los comerciantes de grano. Si una fuente de
grano empieza a secarse, ellos buscan otra provincia de la que importarlo. Por lo que
tengo entendido, haban compensado la situacin ofreciendo licitaciones a
proveedores de la Galia y Sicilia. La mercanca se descarg en Ostia, se transport
por el Tber hasta Roma, y all se puso a la venta en el saln gremial. La cuestin es
que unos cuantos comerciantes compraron casi todos los cargamentos ofreciendo un
precio mucho ms alto del normal. Y no llegar ninguna otra flota de grano desde
Egipto hasta finales de primavera. Mientras tanto, el grano slo va llegando al
mercado en cuentagotas. Y eso no basta para alimentar a la insaciable Roma.
As pues intervino Narciso, el asunto ms apremiante es encontrar a los
que han estado comprando todo el grano, y luego averiguar dnde lo han estado
almacenando. Si ha habido un complot para acaparar el mercado de grano, me
atrevera a decir que al emperador no le va a hacer mucha gracia cuando descubra
quin es el responsable. Puede que no los arroje a las multitudes si demuestran
suficiente espritu pblico como para entregar sus existencias, de modo que el
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emperador pueda ofrecrselo al pueblo. Mientras tanto, esperamos un convoy de


grano de Sicilia. Hace un mes envi un mensaje al gobernador de Sicilia para que nos
enviara todo el grano que tuviera en los graneros de la isla. El primer convoy debera
llegar a Ostia cualquier da de stos. Cuando lo haga, el grano se entregar
directamente a una cohorte de la Guardia Pretoriana para que lo escolte hasta Roma.
Eso aplacar temporalmente el desorden y la sed de sangre de la multitud. De
momento, es imprescindible averiguar quin ha estado acumulando el grano
Narciso hizo un gesto con la cabeza para indicarle a Sptimo que continuara.
Sptimo se movi.
Debera haber sido una tarea fcil, pero la cuestin es que, cuando interrogu a
los comerciantes en cuyo nombre se adquirieron los cargamentos, descubr que
estaban actuando en nombre de otra persona que les pag generosamente para que
hicieran de intermediarios.
De quin? pregunt Macro.
sa es la cuestin. En ningn momento se reunieron con el comprador o
compradores finales. Los financiaron con plata, y les dijeron que entregaran el
cargamento en un almacn cercano al Boario. Uno que tiene alquilado Cayo Frontino.
Cato not que se le aceleraba el pulso.
S cul es ese almacn. He estado all. Fue all donde perd a Cestio.
Cestio? Narciso pareci sorprendido y cruz una breve mirada con
Sptimo.
Lo conoce? pregunt Cato.
Slo por su reputacin. Lidera una de las mayores bandas criminales de la
Suburra, los matones de la colina del Viminal, creo.
As es. Pero tambin lo conoce porque lo vio de cerca. Era el hombre que
encabez el ataque contra el emperador el da que lo escoltamos de vuelta desde el
campamento.
Narciso pens un momento.
El grandote? El hombre que se lanz contra el joven Nern?
Ese mismo.
De manera que se es Cestio dijo Narciso lentamente. Y qu tiene que
ver con ese almacn entonces?
Cato explic que lo haba visto y lo haba seguido por Roma, y que al menos un
miembro habitual del gremio de comerciantes de grano lo conoca.
Es ms que probable que Cestio est detrs del intento de controlar el
suministro de grano.
Narciso se acarici el mentn.
Pero necesitara una fortuna para hacer eso. A las bandas callejeras les va muy
bien, pero tardaran unos cuantos aos en poder amasar una fortuna lo
suficientemente cuantiosa como para comprar las existencias de grano. Slo hay una
fuente probable para esa suma
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Cato asinti con la cabeza.


La plata robada.
Sptimo se aclar la garganta.
Lo cual significa que Cestio trabaja con los Libertadores.
Narciso lo mir con expresin fra.
Evidentemente. Cestio es otro enemigo del que tendremos que encargarnos en
su momento. Mientras tanto, vosotros dos os ocuparis del centurin Lurco. Cul es
vuestro plan?
Nada complicado contest Macro. Lo seguimos, esperamos a que est
solo, y entonces hablamos tranquilamente con l si tenemos la oportunidad de
hacerlo. Si eso no funciona, tendremos que recurrir a algo ms sutil, como golpearlo
en la cabeza. En cualquier caso, lo traeremos aqu y se lo entregaremos a Sptimo. A
partir de ah, corresponder al servicio de inteligencia mantenerlo fuera de
circulacin hasta que hayamos terminado nuestro trabajo.
El secretario imperial se qued mirando a Macro un momento, y al cabo contest
en tono cortante:
Debo decir que es un plan brillantemente concebido. Es un consuelo saber que
el ejrcito sigue empleando a estrategas de primera.
Funcionar replic Macro agriamente. Eso es lo nico que importa.
Procura que as sea Narciso suspir. Temo que nos estemos quedando sin
tiempo, caballeros. Debe de haber un motivo por el que nuestros enemigos quieren
que Lurco desaparezca. Sin duda se trata de algo ms que una prueba de iniciacin.
Se estn preparando para hacer su movimiento, lo s. Y los Libertadores no son el
nico peligro al que nos enfrentamos. El espectculo de gladiadores del emperador
distraer a la multitud por el momento. Aun as, a menos que los alimentemos antes
de que sea demasiado tarde, la gente se volver contra nosotros como lobos voraces y
sumirn a Roma en el caos.

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Captulo XV
El atardecer se cerna sobre la capital, y la envolva en una fina niebla cuando el
centurin Lurco sali del cuartel de los pretorianos y entr en la ciudad. Llevaba una
capa gruesa de color azul, y las botas de cuero blando que le llegaban a media
pantorrilla eran lo nico que lo sealaba como un hombre de posicin. El bulto en la
cadera revelaba que iba armado; los salteadores de caminos y las pequeas bandas de
ladrones suponan un peligro considerable en los callejones poco frecuentados de
Roma.
Macro y Cato lo siguieron a distancia. Tras regresar al cuartel de los pretorianos
despus de su reunin con Narciso, haban vigilado las dependencias del centurin
esperando a que saliera. Sali una vez por la tarde, vestido con su tnica militar, e
hizo una breve visita al cuartel general. Luego, cuando empezaba a oscurecer, sali
con su capa dispuesto a ir en busca de su entretenimiento nocturno. Cato y Macro
empezaron a andar a unos cincuenta pasos por detrs del oficial. Al igual que Lurco,
ellos tambin iban armados, y Macro llevaba una porra de cuero llena de arena y
guijarros.
El centurin Lurco se encamin colina abajo con paso despreocupado, y sin
molestarse en mirar atrs ni una sola vez mientras recorra las calles oscuras. An
haba mucha gente por la calle, la suficiente para que Cato y Macro no llamaran la
atencin y no tanta como para que les resultara difcil no perder de vista a Lurco. ste
se acercaba lo menos posible a las vas principales, sin duda para evitar el
inconveniente de toparse con alguna de las patrullas y puntos de control de las
cohortes urbanas.
Cuando entraron en el barrio de la Suburra, Macro le murmur a su amigo:
No me imagino que Lurco quiera pasar el tiempo en este basurero. O es que
tiene gustos baratos y amigos que los comparten.
Estoy seguro de que hay muchos jvenes calaveras a los que les resulta muy
emocionante jugar con los ms pobres repuso Cato. A menos que se dirija a
alguna otra parte.
Un poco ms adelante, el centurin torci de repente por una calle a mano
derecha.
Mierda dijo Macro entre dientes. Nos ha descubierto.
Se acercaron al cruce a paso ligero, y se asomaron con cautela por la esquina
mugrienta de un edificio de viviendas. Lurco iba andando a una corta distancia por
delante, sin dar muestras evidentes de preocupacin. Dejaron que les sacara una
buena ventaja antes de retomar la persecucin.
Por qu no lo abordamos ahora? pregunt Macro. No estamos lejos del
apartamento de Sptimo.
Cato movi la cabeza en seal de negacin.
Primero veamos adnde va. Puede que nos conduzca a conocer a alguien
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interesante.
O puede que nos conduzca hasta una pandilla de delincuentes borrachos
replic Macro. Incluso que lo perdamos de vista.
Si tenemos cuidado, no lo perderemos. Adems, no sera buena idea iniciar una
escena donde podramos atraer a una multitud. Esperaremos a ver con quin se
encuentra, y luego nos ocuparemos de l en cuanto lo pillemos solo.
Cato se dio cuenta de que haba hablado en tono perentorio, y mir rpidamente a
su amigo para ver si Macro se haba ofendido. Pero Macro se limit a asentir
enrgicamente con la cabeza, como si le hubieran dado una orden. Cato se qued un
tanto sorprendido por la leve y placentera emocin que sinti ante la
incondicionalidad con la que su amigo acataba su voluntad, as como por su propia
confianza al exponerla. Quiz por fin ambos se sentan cmodos con su ascenso por
encima de quien fuera su mentor. Fuera? Cato cavil. No, todava no. Macro an
poda ensearle muchas cosas.
Cuidado! Macro le dio un brusco codazo a Cato y lo empuj hacia un lado
justo a tiempo de evitar que pisara unas vsceras putrefactas y malolientes
desparramadas frente a la puerta de una carnicera. Mira por donde pisas,
muchacho. Maldita sea, es que tengo que llevarte siempre de la mano?
Cato se ech a rer.
Qu te hace tanta gracia?
Nada. Slo estaba pensando en lo curiosa que es la vida.
Macro frunci el ceo.
Y por eso estuviste a punto de caerte de culo en esa cosa?
Por delante de ellos, el centurin haba incrementado su ventaja y tuvieron que
apresurarse para no perderlo. El crepsculo haca que resultara ms difcil distinguir a
Lurco con claridad, y se arriesgaron a acercarse un poco ms a l. Lurco continu
descendiendo por la pendiente de la colina del Viminal con paso constante, hasta que
dej atrs el barrio de la Suburra y subi por una calle que llevaba a la colina del
Quirinal, donde vivan algunos de los habitantes ms ricos de Roma, y donde sus
magnficas residencias urbanas se intercalaban con los hogares ms modestos de
ciudadanos menores, o los de aquellos que compraron en la zona simplemente para
codearse con los de clase superior.
El ltimo y dbil resplandor de luz crepuscular haba dado paso a la noche y, en
aquellos momentos, ya no haba tanta gente en la calle. Lurco dobl por una senda
enlosada que transcurra entre algunas de las residencias ms grandes. Las paredes
lisas, interrumpidas nicamente por entradas imponentes y ventanas estrechas y
enrejadas, eran engaosas. Detrs de los slidos maderos de las puertas que daban a
la va pblica, habra residencias elaboradas y magnficamente decoradas que se
extenderan una larga distancia desde la calle. Las casas ms grandes tambin
contaran con jardines ornamentados y probablemente incluso con fuentes.
Lurco se detuvo al fin frente a una de las entradas de aspecto ms modesto, se
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entretuvo en arreglarse la capa antes de subir las escaleras y llamar a la puerta. Cato
tir de Macro, y se metieron en la entrada abovedada de una tienda cerrada, desde la
que vean claramente la casa sin exponerse a que Lurco los viera a ellos si volva la
cabeza calle abajo. Se quedaron observando; Lurco volvi a llamar y, al cabo de un
momento, la rejilla de la puerta se abri bruscamente. Tuvo lugar una breve
conversacin, pero el tono era muy apagado y Cato y Macro no pudieron entender ni
una palabra. Entonces se abri la puerta. Lurco entr, y el hombre que le haba dejado
entrar volvi a cerrar con firmeza, lo cual fue seguido del chirrido sordo de un
pestillo de hierro al encajarse en su lugar. La calle estaba tranquila, aparte de una
figura distante mucho ms arriba, que en aquel momento se perdi tambin de vista
en la creciente oscuridad.
Y ahora qu? pregunt Macro. Esperamos a que vuelva a salir?
Eso es. Y vemos si reconocemos alguna de las caras que entren o salgan.
Macro se frot las manos.
Nos podra llevar horas.
Es ms que probable.
Cojones. Va a ser una noche fra.
Cato asinti con la cabeza, y contuvo el impulso de decirle a Macro que dejara de
expresar lo evidente. Permanecieron en silencio un rato, y entonces Macro empez a
golpear los pies contra el suelo para mantenerlos calientes. Amplificado por el arco,
el sonido de las suelas claveteadas contra la losa del umbral de la tienda pareca
ensordecedor. Cato se volvi hacia l con mala cara.
Para ya! Nos vas a delatar.
A quin? Macro hizo un gesto irritado con la mano y seal la calle vaca.
Cato apret los labios un instante, tras el cual respondi con toda la calma de la
que fue capaz:
Resultara til saber de quin es esa casa. Por qu no reconoces un poco el
terreno alrededor, mientras yo vigilo la entrada? A ver si puedes encontrar a alguien
que lo sepa.
Macro lo mir muy poco convencido.
Y si Lurco sale mientras yo no estoy?
No lleva dentro mucho tiempo. Supongo que an tardar un rato. Si sale, lo
seguir e intentar abordarlo yo solo, y nos reuniremos en el apartamento. Pero t
tampoco tardes demasiado.
De acuerdo.
Macro se alej poco a poco de la pared del arco y estir la espalda. Ech un breve
vistazo a ambos lados para asegurarse de que no haba nadie, sali a la calle y la
cruz a toda prisa. Camin hacia la entrada, pero no se detuvo al pasar junto a ella. A
una corta distancia ms all, haba un callejn estrecho que transcurra junto al lado
de la casa, y Macro se meti en l y desapareci de la vista.
Su compaero dej escapar un suspiro de alivio. Macro era un soldado excelente,
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pero las tareas clandestinas que requeran paciencia no se contaban entre sus puntos
fuertes. Cato se acuclill en las sombras y apoy la espalda contra la puerta de la
tienda.
* * *
El callejn tena poco ms de un metro de anchura, y Macro supuso que sera
poco ms que un pasaje de servicio compartido por la casa en la que Lurco haba
entrado y su vecina. A ambos lados, se alzaban los muros altos que slo dejaban ver
una fina franja de penumbroso cielo nocturno. Aunque el suelo estaba sucio, era
consciente del ruido que hacan sus botas por el callejn, e intent pisar con toda la
suavidad posible. Iba pasando la mano por la pared, rozando con las yemas de los
dedos el enlucido agrietado y las zonas de ladrillo expuesto. Al cabo de unos
cincuenta pasos ms o menos, lleg a una pequea puerta e intent abrir el pestillo
con suavidad, pero estaba cerrado con llave. Sigui avanzando por el callejn y, un
poco ms adelante, oy unas voces, una animada mezcla de conversacin y risas. Al
cabo de un instante, se sumaron al sonido de la fiesta las notas de una flauta. Provena
de una corta distancia ms adelante, y Macro vio que el muro descenda bruscamente
a la mitad de su altura all donde la parte principal de la casa daba paso a los jardines.
Avanz deprisa, pues los sonidos del otro lado del muro cubran el ruido que
pudieran hacer sus botas. A una corta distancia por delante de l, vio la copa alta de
un chopo que sobresala por encima de la pared y se dirigi hacia all. Se dijo que, si
poda trepar por el muro, el rbol servira para ocultarlo un poco mientras husmeaba.
Desde all podra espiar a Lurco y ver con quin hablaba. Sin embargo, el muro se
elevaba ms de tres metros por encima de la calle, y Macro solt un bufido de
decepcin. Ech un vistazo a su alrededor, pero no vio nada a lo que pudiera subirse.
Con un gruido de resignacin meti la mano bajo la capa, sac la espada y prob la
superficie de la pared con la punta. El enlucido se desmenuz con facilidad, y los
ladrillos que haba debajo eran lo bastante blandos como para que Macro pudiera
labrar un escaln. Trabaj con rapidez, e hizo varios ms hasta una altura desde la
que poda llegar a lo alto.
Envain la espada, y empez a trepar con cuidado, haciendo muecas al tensar los
dedos para intentar agarrarse a las hendiduras cortadas a toda prisa. Sac el cuchillo y
ahond los agarraderos, avanzando con firmeza hacia lo alto del muro. Al final,
alarg el brazo y pudo alcanzar el borde. Guard el cuchillo y se dio impulso,
afianzndose en la pared con las botas para ayudarse a levantar el peso del cuerpo
hasta que pudo apoyar el torso por encima del muro. Macro se detuvo a recuperar el
aliento con el corazn palpitante por el esfuerzo de la subida. Las ramas del chopo lo
ocultaban de los invitados de la fiesta en el jardn y, cuando estuvo listo, pas las
piernas por encima del muro y se inclin hacia delante para poder ver mejor el
recinto.
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Unas matas bajas y arbustos recortados rodeaban una zona pavimentada en torno
a un gran estanque oval. Haba esculturas aqu y all, sobre pequeas columnas de
mrmol. Aunque la noche era fra, los invitados de la casa se haban sentado fuera, al
calor y la luz de los braseros dispuestos sobre los adoquines, en torno al estanque.
Macro calcul que al menos haba un centenar de personas en la fiesta. La mayora
eran hombres jvenes, como Lurco, vestidos con ropa cara. Entre ellos haba unas
cuantas mujeres con tnicas cortas, el atuendo habitual de las prostitutas. Muchas de
ellas lucan un maquillaje chilln, con el rostro cubierto de polvos blancos, los ojos
delineados con kohl y el cabello cuidadosamente peinado en trenzas y rizos. Los
esclavos circulaban entre la multitud con jarras de vino caliente, que dejaban tenues
volutas de vapor a su paso. Macro se relami al verlas, y esper que hubiera ocasin
de tomar una jarra rpida en el Ro de Vino cuando Cato y l hubieran terminado su
trabajo de aquella noche.
Se fue inclinando un poco ms hacia delante para ver mejor, al tiempo que se
mantena pegado a lo alto del muro, all donde una de las ramas del chopo se extenda
por encima del callejn. Escudri la multitud en busca de Lurco, y lo distingui
fcilmente con su capa azul, de pie con un grupo de hombres de su misma edad,
agrupados y bebiendo en torno a un brasero. El centurin sonrea mientras l y sus
compaeros escuchaban a uno de ellos que estaba de espaldas a Macro. El brasero
haca resaltar su contorno marcadamente, y cuando empez a hacer gestos con las
manos los dems estallaron en carcajadas.
Tras distinguir a Lurco, Macro escudri metdicamente a los dems invitados, y
cuando ya casi se hubo convencido de que no haba ningn rostro que reconociera, su
mirada se fij en dos mujeres que se hallaban apartadas del resto y que charlaban
animadamente a la tenue luz rojiza del brasero ms cercano. Macro entrecerr los
ojos y aguz la vista para asegurarse de lo que estaba viendo. No haba duda al
respecto, la mujer de la izquierda era Agripina. Qu diablos estaba haciendo all? La
observ durante un momento, y entonces dirigi la atencin hacia su compaera, una
mujer alta y esbelta con cabellos oscuros que llevaba recogidos en un sencillo moo.
La mujer tena algo que a Macro le resultaba familiar, y aun as no poda ubicarla;
frunci el ceo y se esforz por recordar, pero al final se rindi. Ya haba visto
suficiente desde aquel punto, y an tena que averiguar la identidad del dueo de la
casa.
Se desliz hacia atrs, pas las piernas por encima del muro y empez a bajar con
cuidado. Intent tantear los agarraderos que haba cortado en los ladrillos, pero sus
botas se negaban obstinadamente a encontrarlos. Se le estaban cansando los brazos,
por lo que tom aire y se dej caer al callejn. El aterrizaje fue bastante torpe, y cay
pesadamente sobre el trasero, golpendose la columna.
Mierda!
Macro logr ponerse de pie, se frot la espalda y continu andando callejn abajo
hacia la parte trasera de la casa, donde saba que estaran las dependencias de los
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esclavos. Habiendo una fiesta en pleno apogeo, exista la posibilidad de que la escolta
de alguno de los invitados estuviera esperando en las dependencias de los esclavos,
que siempre estaban en el extremo ms alejado de las viviendas ms opulentas, a
cierta distancia de aquellos a los que servan. Un poco ms adelante, el callejn
llegaba a su final, y entonces Macro oy un conjunto distinto de voces. Una
conversacin apagada, carente del tono alegre de los invitados a la fiesta. Se ajust la
capa para ocultar su espada lo mejor que pudo, y se asom a la esquina de la pared.
All haba una calle ms ancha que transcurra ante magnficas residencias. Y
efectivamente, como haba esperado haba una puerta abierta en la parte de atrs de la
casa, iluminada por las llamas parpadeantes de unas antorchas montadas en unos
soportes de hierro a cada lado. Varias literas bordeaban la calle, y sus porteadores se
hallaban encorvados bajo sus capas junto a la pared, esforzndose por mantener el
calor mientras esperaban a que sus amos abandonaran la fiesta. Dos hombres
corpulentos armados con garrotes hacan guardia en la puerta.
Macro respir profundamente, sali a la calle con paso tranquilo y se acerc a la
puerta con atrevimiento. Los guardias le observaron con vago inters. Macro alz la
mano para saludarlos.
Buenas noches sean dadas! esboz una sonrisa. Tenis una fiesta ah
adentro?
Uno de los vigilantes avanz unos pasos, y levant el garrote de manera que el
grueso palo descans en su mano libre.
Quin quiere saberlo?
Macro se detuvo a una corta distancia delante de l y frunci el ceo.
Ese es un tono muy poco amistoso, amigo. Slo he hecho una pregunta.
El semblante del guardia se mantuvo inexpresivo.
Tal como dije, quin quiere saberlo?
Est bien Macro se encogi de hombros y se seal agitando el pulgar.
Me llamo Marco Fabio Flix. Guardia personal de un tal Aufidio Catonio Superbo,
que logr escabullirse de casa de su padre para ir con sus amigos a una fiesta en el
Quirinal. A m, al tonto de turno, me ha enviado su carioso padre para que lleve al
joven Aufidio de vuelta a casa. As pues, lo tenis ah?
No lo s contest de manera inexpresiva. Y tampoco es que me importe
mucho.
Venga, no adoptes ese tono conmigo, amigo Macro intent parecer dolido.
Soy yo el que debera estar jodido despus de haber estado andando de un lado a otro
por estas malditas calles durante casi toda la tarde y la noche. Esta es la nica fiesta
que he encontrado, de manera que haznos un favor y deja que me lleve al chico a
casa.
Ni hablar, amigo contest el vigilante con un atisbo de sonrisa. De modo
que lrgate.
Qu me largue? Macro abri desmesuradamente los ojos. Esto no es
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necesario. Yo slo estoy haciendo mi trabajo. Por qu no vas y le preguntas a tu


amo, como se llame, si mi chico est aqu? Al menos haz eso por m, eh?
No soy tu esclavo gru el vigilante. No voy a salir corriendo a tu
disposicin. Y al amo no le gustar que lo moleste durante una fiesta.
Es un tipo susceptible, eh? pregunt Macro en tono comprensivo.
Por un instante, la expresin del vigilante dej traslucir un indicio de
preocupacin. Chasque la lengua.
Sneca es un buen tipo. Es esa amiga que tiene la muy zorra. Si alguien
interrumpe su noche, les har desollar la espalda a azotes en menos que canta un
gallo. Y Sneca se encargar de ello sin dilacin. La obedece como un perro.
Eso es duro asinti Macro. Lade levemente la cabeza, como si pensara.
De acuerdo, pasar por alto este lugar. Le dir a mi amo que no pude encontrar la
fiesta.
Sera lo mejor, para todos nosotros dijo el vigilante con alivio. Entonces su
semblante volvi a endurecerse, y dej que el garrote se balanceara. As pues,
sigue tu camino.
Macro movi la cabeza en seal de afirmacin, volvi al centro de la calle y se
alej. Pas por detrs de otras dos casas, antes de cortar por otro callejn para
reunirse con Cato.
Averiguaste algo? pregunt Cato.
Bastante contest Macro con una amplia sonrisa. La casa pertenece al
tutor del joven Nern.
A Sneca? Cato respir profundamente.
Y no slo eso, sino que adems vi a Agripina entre los invitados.
Que viste! Cmo?
Macro le explic que haba trepado al muro, y que luego se haba acercado a los
vigilantes de la puerta trasera.
Eso parecera descartar toda relacin entre Lurco y los Libertadores coment
Cato. Que Agripina y sus seguidores estn a favor de una vuelta a la Repblica es
tan poco probable como que lo est Claudio.
A menos que Lurco sea un infiltrado, y que contine trabajando para los
Libertadores sugiri Macro.
Y entonces por qu iba a querer matarlo Sinio?
Macro hizo una mueca, enojado consigo mismo por no haber cado en eso por su
cuenta.
De acuerdo. Entonces tal vez lo quiera muerto porque es un seguidor de
Agripina.
O tal vez el hecho de que Lurco est all es una simple coincidencia. Lo viste
hablar con ella? O con Sneca?
No.
Ummm.
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Ambos guardaron silencio un momento, hasta que Cato buf de frustracin.


No me aclaro con todo esto. En qu demonios nos ha metido Narciso esta
vez? No hay duda de que hay una conspiracin o quiz ms de una
Macro solt un gruido.
Escucha, Cato. Esto me est dando dolor de cabeza. Qu quieres decir? Ms
de una conspiracin?
Cato intent reunir toda la informacin que Narciso les haba dado al inicio de su
misin, y todo lo que haban descubierto desde entonces.
Hay algo que no acaba de encajar en todo esto. Existen demasiadas
contradicciones y demasiadas cosas que sencillamente no tienen sentido hizo una
pausa y mir a su amigo con una sonrisa triste. Tienes razn en cuanto a que esta
lnea de trabajo no es para nosotros. Prefiero mil veces hacer de soldado como es
debido.
Macro le dio una efusiva palmada en la espalda.
Saba que hara de ti un profesional! Venga, vamos a decirle a Narciso que ya
estamos hartos de estas tonteras y volvamos a nuestro lugar. A las legiones. Aunque
eso signifique no obtener un ascenso. Tiene que ser mejor que esto, escondindonos
por calles oscuras en una noche fra, espiando concluy en un tono teido de
reproche que rayaba en la indignacin.
Ojal fuera as de sencillo. Narciso no nos dejar tan fcilmente. Y t lo sabes
dijo Cato con amargura. No tenemos alternativa. Tenemos que ocuparnos de esto
hasta el final se encorv y mir hacia la entrada de la casa. Mientras tanto,
esperaremos a que salga Lurco.
* * *
Las horas de la noche fueron transcurriendo mientras ellos permanecan sentados
en las sombras del arco. Cato senta el fro ms intensamente que su amigo, y le
temblaban las extremidades a pesar de todos sus esfuerzos por hacer que se
estuvieran quietas. Se sent en la piedra fra con tanta tela de la capa como pudo
arrebujar debajo, y luego se abraz estrechamente las rodillas. La calle permaneci
tranquila y silenciosa, aparte de algn que otro transente y carro cubierto, que pas
pesadamente por el camino en direccin al Foro. De vez en cuando, se oa un dbil
coro de risas o vtores de los juerguistas del jardn. Entonces, cerca de medianoche, la
puerta de la casa se abri y un tenue haz de luz se derram hacia la calle. Sali un
pequeo grupo de hombres y mujeres, escandalosos y bullangueros, que se alejaron
tambalendose. Cato se los qued mirando un momento, pero ninguno de ellos
llevaba la inconfundible capa azul. Macro se movi.
Y si Lurco sale con un grupo para continuar la juerga? Y si se va a otra
parte?
Pues lo seguimos y volvemos a esperar. En algn momento va a tener que
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regresar al cuartel.
Y nosotros tambin.
Mientras estemos de vuelta a tiempo para la revista de maana, no hay ningn
problema.
Aparte de pasar fro y estar condenadamente cansados.
Cato se volvi a mirarlo con una dbil sonrisa.
Nada a lo que no estemos acostumbrados
Pche! gru Macro con irritacin.
Ms invitados de la fiesta empezaron a abandonar la casa, y sus literas
aparecieron por el callejn lateral detrs de los esclavos con antorchas para iluminar
el camino de vuelta a casa. Los dos hombres que estaban bajo el arco al otro lado de
la calle escudriaron con los nervios a flor de piel a los juerguistas que se marchaban.
Apuesto a que ese jodido de Lurco es el ltimo en marcharse refunfu
Macro. Con la suerte que tenemos
Chsss! sise Cato al tiempo que estiraba el cuello. Ah est.
Haba dos hombres en las escaleras de la entrada a la casa. Lurco era muy visible
con su capa, aun cuando permaneciera con la capucha puesta y no mostrara el rostro.
El otro hombre llevaba una sencilla capa negra, con la capucha tan echada hacia
delante que ocultaba sus rasgos. Bajaron a la calle y se pusieron en camino hacia el
Foro, en direccin al arco en el que Cato y Macro estaban escondidos.
Cato se peg contra la pared del arco, y Macro se agach junto a la puerta. El
joven oficial notaba las palpitaciones del corazn, y contuvo el aliento para evitar que
las volutas de vaho exhalado revelaran su presencia. Las botas de los que se
acercaban resonaron en las paredes de los edificios de ambos lados de la calle.
Hablaban en voz alta, de la manera en que lo hacen los que han bebido mucho.
Ha sido una buena fiesta dijo Lurco. Ese Sneca sabe cmo entretener con
estilo.
Estilo? el compaero del centurin resopl. El vino era bueno, pero la
comida era miserable, y he visto mejores putas.
Oh, bueno s. De hecho estaba hablando del propio Sneca. Es todo un
anecdotista.
Tonteras. No es ms que otro fanfarrn que cree que est por encima del resto
de nosotros porque sabe maldecir en griego. Y en cuanto a esa ramera, Agripina Yo
soy muy tolerante, Lurco, pero esa condenada es insaciable. Cualquier cosa supone
una presa legtima para ella, desde un muchacho esclavo hasta un viejo depravado e
idiota como Sneca.
Hicieron una breve pausa cuando pasaron por delante de Cato y Macro, y
entonces Lurco continu hablando en voz ms baja.
Yo me cuidara mucho de decir este tipo de cosas. Lo que dices es traicin,
sobre todo si lo dices delante de un oficial de la Guardia Pretoriana.
Bah! No sois ms que soldados de imitacin. He visto a mejores soldados que
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vosotros en la peor centuria de la Segunda legin, y eso es mucho decir


Sus voces se fueron apagando a medida que avanzaban por la calle. Macro agarr
a Cato del brazo y le susurr con tono apremiante:
Esa voz. Sabes quin era?
Cato asinti con la cabeza.
Vitelio.
Y ahora qu hacemos? No podemos arriesgarnos a que ese cabrn nos
reconozca.
Vamos Cato se puso de pie. No debemos perderlos.
Antes de que su amigo pudiera protestar, Cato se puso a andar tras los dos
hombres, mantenindose inmerso en las sombras de un lado de la calle. Macro solt
una maldicin amortiguada y lo sigui. Se mantuvieron a distancia, de manera que
los de delante no oyeran siquiera sus pasos. Cuando Lurco y Vitelio salieron del
barrio del Quirinal y llegaron a un cruce, Lurco aminor el paso y se alej hacia la
pared de una casa situada justo frente a la interseccin. Se levant el borde de la capa,
y hurg en la tnica que llevaba debajo.
T sigue, Vitelio. Ya te alcanzar.
El otro hombre ech un vistazo atrs, asinti con la cabeza y dobl la esquina,
dejando all a Lurco, quien suspir aliviado cuando su orina salpic la base del muro.
Esto nos servir decidi Cato. Vamos a por l ahora, mientras est solo.
Macro asinti, agarr con ms fuerza la porra y ambos incrementaron el paso,
avanzando sin hacer ruido por el otro lado de la calle hasta que estuvieron
prcticamente detrs de Lurco. En el ltimo momento, cruzaron corriendo la va
adoquinada, y Lurco se dio la vuelta sin entusiasmo al or el ruido repentino. Cato lo
empuj por los hombros con fuerza, hacindolo chocar contra la pared. Lurco solt
un gruido de dolor y se qued sin aliento. Macro dej caer su cachiporra en la parte
posterior de la cabeza del centurin, y ste se desplom en el charco que acababa de
hacer en el suelo.
Cato tena la respiracin agitada y el corazn palpitante. Haba sido ms fcil de
lo que se esperaba. Ahora tenan que dejar a Lurco en manos de Sptimo, en el
apartamento.
Vamos a levantarlo. chame una mano. Entre los dos levantaron al centurin, y
cada uno se ech uno de los brazos al hombro.
Preparado? pregunt Cato en voz baja.
S.
Vmonos de aqu antes de que Vitelio vuelva atrs. An no haban dado unos
cuantos pasos, cuando una voz les grit a sus espaldas.
Qu demonios estis haciendo?
Cato volvi la cabeza bruscamente, y vio a Vitelio de pie en la esquina del cruce,
a no ms de unos diez pasos de distancia. Aunque era de noche, el cielo estaba
despejado y el resplandor de la luna proporcionaba luz suficiente para revelar
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mutuamente sus rostros.


Vitelio pareci confundido por un instante y, por una fraccin de segundo, se
qued boquiabierto antes de exclamar asombrado:
T!

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Captulo XVI
Macro fue el primero en romper el hechizo. Solt el brazo de Lurco y se lanz
rpidamente hacia Vitelio, al tiempo que meta la mano debajo de la capa para coger
la porra. La tuvo en la mano incluso antes de dar el primer paso hacia su oponente.
Vitelio estaba demasiado atnito para reaccionar, y adems estaba algo ebrio. Aun
as, se agach justo a tiempo cuando la porra de Macro se desliz por el aire y el
impulso hizo que diera contra la pared del edificio con un ruido sordo. Macro se
golpe los nudillos en los ladrillos, y profiri un grito ahogado de furia y dolor en
tanto que Vitelio retroceda dando traspis. Cato solt a Lurco y fue a ayudar a su
amigo, pero Macro se lanz de nuevo hacia Vitelio, lo golpe en el pecho con la
mano libre y lo arroj a los adoquines.
Ayuda! grit Vitelio. Ayudadme!
El corpulento centurin cay sobre l y lo dej sin aire en los pulmones. Al
mismo tiempo, ech hacia atrs la mano con la porra ensangrentada y dirigi un
golpe brutal a un lado de la cabeza de Vitelio. Este ltimo presinti el movimiento y
se gir con una sacudida, con lo que recibi el golpe en el hombro.
Oh, a la mierda! gru Macro, que solt la porra, cerr el puo y lo estrell
directamente contra la mejilla del otro.
La cabeza de Vitelio golpe el suelo y se qued sin fuerzas, con los brazos
colgando inertes sobre el pecho. Macro ech la mano hacia atrs para golpear de
nuevo, pero vio que Vitelio estaba inconsciente. Slo entonces se levant con
dificultad, respirando agitadamente. Cato estaba al otro lado del hombre cado,
mirndolo.
Estupendo dijo Macro. Y ahora qu hacemos?
Nos ha visto. Sabe que estamos en Roma. No podemos dejar que hable.
Entonces Macro sonri con crueldad y desenfund la daga. Siempre tuve
la esperanza de que llegara este momento.
Qu diablos ests haciendo? Cato lo agarr del brazo.
Macro se volvi a mirarle con expresin sorprendida.
Podemos deshacernos de l de una vez por todas. Sabes lo que ha hecho, tanto
a nosotros como a otras personas. No se me ocurre nadie que merezca ms que l que
le claven un cuchillo en las costillas y lo dejen desangrndose en la cuneta.
No Cato mene la cabeza. Eso no entra en nuestras rdenes.
Pues es una bonificacin Macro se zaf de Cato.
No! Pinsalo, Macro! Hay testigos que le vieron salir con Lurco. Seguro que
Narciso se entera. Si aparece muerto, Narciso sabr que fuimos nosotros.
Y qu? Tampoco es amigo de Narciso.
Eso no significa que Narciso no aproveche algo as para utilizarlo contra
nosotros. No vas y matas al hijo de uno de los hombres ms influyentes de Roma sin
que haya consecuencias.
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Macro guard silencio un momento.


Entonces limitmonos a hacerlo desaparecer. Arrojmoslo a la Cloaca Mxima.
Y si encuentran su cuerpo y lo reconocen?
Macro alz la daga.
Puedo asegurarme de que no lo reconozcan.
Guarda eso, Macro le dijo Cato con firmeza. Tenemos que llevrnoslo con
nosotros.
Y una mierda! refunfu en un grito ahogado Macro. No ser fcil
llevarlos a los dos.
Nos las arreglaremos. Vigila mientras me ocupo de ellos.
Cato sac un pedazo de cuerda gruesa y unas cuantas tiras de tela de la bolsa que
llevaba al costado bajo la capa. At las manos de los dos hombres, y luego les llen la
boca con la tela. No haba nadie por all, y slo rompan el silencio los sonidos
habituales de la capital. Cato ayud a levantar a Vitelio y a que Macro se lo echara
sobre los hombros, y luego levant a Lurco, que era de constitucin ms ligera que su
compaero.
Listo? pregunt Cato. Vamos.
Haba como mnimo unos ochocientos metros de distancia hasta el apartamento, y
fueron por las calles laterales avanzando penosamente bajo su carga. En un momento
dado, Vitelio empez a moverse, y Macro se vio obligado a golpearle la cabeza
contra una pared para que se callara.
No le tomes el gusto a eso le advirti Cato mientras continuaban colina
arriba hacia el barrio de la Suburra.
Justo antes de llegar a la casa, se toparon con un grupo de jvenes y tuvieron que
inventarse una historia sobre que sus compaeros no eran capaces de aguantar la
bebida. Los dos grupos se separaron entre risas joviales. Al final, entraron
tambalendose en la casa de vecinos, dejaron a Vitelio en el vestbulo y empezaron a
subir las escaleras con el centurin. Sptimo les abri la puerta y retrocedi al interior
de la habitacin, que estaba iluminada con una lmpara de aceite.
Buen trabajo movi la cabeza en seal de aprobacin, e hizo ademn de
cerrar la puerta.
Espera le dijo Cato jadeante. Falta otro.
Otro? De qu ests hablando?
Luego te lo explico Vamos, Macro.
Cuando regresaron con Vitelio, el agente imperial mir el segundo cuerpo con
sorpresa y, al reconocer sus rasgos, se horroriz.
Estis locos? Por todos los dioses! Sabis quin es ste? Qu demonios
est pasando aqu?
Estaba con Lurco cuando lo capturamos explic Cato entre jadeos. No
tuvimos alternativa.
No tenais por qu traerlo aqu. Por qu no lo dejasteis en la calle?
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Nos reconoci.
Cmo?
Cato cruz una mirada precavida con Macro, antes de responder:
Supongo que Narciso no te ha contado nuestra historia pasada.
Slo lo que necesitaba saber replic Sptimo con frialdad. En mi lnea de
trabajo, resulta peligroso poseer demasiada informacin.
En tal caso, basta con que sepas que servimos con Vitelio en la Segunda legin,
en Britania. No estbamos de acuerdo sobre algunos temas.
Macro se ech a rer.
Joder, por no decir algo peor.
Sea como sea continu diciendo Cato, no podemos permitirnos el lujo de
que quede libre. Puede relacionarnos con la desaparicin de Lurco. Hay que
mantenerlo fuera de la vista hasta que hayamos terminado nuestro trabajo. Tendr que
ir con Lurco all a donde sea que lo lleves.
O podemos deshacernos de l sugiri Macro, que alz una mano para aplacar
a Cato cuando su amigo lo fulmin con la mirada. Slo intento considerar las
opciones.
Sptimo tom aire con preocupacin.
A Narciso no le va a gustar esto. Las cosas ya se estn escapando a nuestro
control. Hay que ocuparse de Vitelio.
Se oy un gemido, y los tres hombres volvieron la cabeza y vieron que Vitelio se
mova.
Tenemos que taparle los ojos dijo Cato a Sptimo en voz baja. Ya ha visto
ms que suficiente. No queremos que te identifique.
Desde luego. Que tu amigo se ocupe de ello y lo lleve a la otra habitacin
mientras nosotros hablamos con Lurco. Tenemos que averiguar qu sabe del complot
de los Libertadores.
Macro sac la daga y cort una tira de la capa de Vitelio, con la que le envolvi
dos veces la cabeza antes de atrsela bien. Entonces coloc las manos en las axilas
del antiguo tribuno y lo arrastr hasta la otra habitacin, donde lo dej caer en el
suelo. La impresin del impacto hizo que Vitelio recuperara la conciencia del todo, y
empez a farfullar con la boca tapada y a retorcerse en el suelo. Macro le pis el
hombro con la bota.
No te muevas gru, y tal vez te dejaremos con vida. Si das problemas, te
juro por todos los dioses que te cortar el cuello. Lo has entendido?
El otro dej de forcejear y se qued inmvil, con el pecho agitado. Asinti con la
cabeza.
Esto s que es un buen patricio dijo Macro con desprecio.
Se dio la vuelta y regres a la otra habitacin, donde Cato y Sptimo haban
puesto al otro cautivo apoyado contra la pared. Sptimo se puso la capucha para
ocultar sus rasgos. Lurco gema dbilmente, y Cato alarg la mano para quitarle la
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mordaza de la boca. Al centurin le entraron arcadas, y una rfaga de aliento agrio


golpe a Cato. El centurin farfull con incoherencia al tiempo que parpadeaba, y
Cato lo abofete.
Vamos! Despierta!
Quuuee Qu? Lurco parpade y ech la cabeza hacia atrs bruscamente,
con lo que se dio un fuerte golpe contra la pared. Crisp el rostro y solt un gruido
de dolor.
Oh, estupendo mascull Macro. Justo lo que necesitamos, que este idiota
vuelva a quedarse sin sentido.
Chssst! exclam Cato con irritacin. Se inclin hacia delante, y sacudi a
Lurco con brusquedad. Lurco Centurin Lurco!
El hombre se quej y abri de nuevo los ojos, parpadeando para intentar fijar la
mirada. Contempl los rostros que tena delante y, sorprendido, puso unos ojos como
platos.
Yo os conozco. Ya lo creo que os conozco. Sois Capito y Calido. Los nuevos
reclutas frunci el ceo mientras intentaba distinguir el rostro de Sptimo, pero
estaba oculto por la capucha de la capa, por lo que Lurco abandon el intento y
volvi a centrarse en Cato y Macro. Por todos los dioses, har que os crucifiquen
por esto! Asaltar a un oficial superior y secuestrarlo. No vais a recibir clemencia!
Cllate le espet Cato al tiempo que alzaba el puo con gesto amenazador.
Eres t quien tiene problemas. A menos que respondas sinceramente a nuestras
preguntas.
Por primera vez, Lurco pareci indeciso, y luego asustado. Trag saliva con
nerviosismo, y se pas la lengua por los labios antes de responder en voz baja:
Preguntas?
No te hagas el inocente le dijo Sptimo con brusquedad. Sabemos que
formas parte de la conspiracin.
Lurco arrug el entrecejo.
A qu te refieres? Qu conspiracin?
Sptimo le propin una patada en el estmago, y cuando Lurco intent recuperar
el aliento lo seal con el dedo.
No habr ms advertencias. Nosotros preguntamos y t respondes. Est claro?
S susurr Lurco. Muy claro.
Pues bien. Fuiste nombrado por un traidor que hace poco cay en nuestras
manos. Te delat antes de que terminramos con l. Dijo que t eras uno de los
cabecillas de la conspiracin para derrocar al emperador.
Eso es mentira! Lurco lo neg con la cabeza desesperadamente. No soy
un traidor. Hice un juramento de lealtad, por Jpiter!
Tambin lo hizo el hombre al que interrogamos. Y eso no impidi que
traicionara a Claudio. Ni a ti tampoco.
No. Es un error.
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Cierto repuso Sptimo; luego mir a Macro. A ver qu puedes hacer para
soltarle la lengua, o los dientes.
Ser un placer.
Macro sonri con frialdad y apret los puos. Le propin un gancho en la mejilla
al centurin, y a Lurco se le fue la cabeza a un lado violentamente. Una punzada de
dolor ardiente le subi por el brazo a Macro, sumndose al dolor que ya tena tras su
anterior impacto con la pared cuando haba tumbado a Vitelio. Lurco solt un intenso
quejido. Volvi la cabeza, aturdido, para mirar de nuevo a sus interrogadores; sus
sombras, distorsionadas y amenazadoras, bailaban sobre la pared del fondo de la
habitacin. Solt un salivazo ensangrentado, y dijo con calma sinceridad:
Os digo que soy inocente.
Entiendo dijo Sptimo con desdn. Entonces por qu te nombraron como
un traidor?
Yo no no lo s. Pero juro que es mentira.
Bah! T eres el mentiroso, Lurco. Y mientes muy mal, por cierto. Quiero la
verdad. Macro!
Lurco volvi rpidamente la mirada hacia Macro, con los ojos muy abiertos y
suplicantes. En esta ocasin, Macro lo golpe con la izquierda, y Lurco recibi el
golpe justo por encima del odo cuando intentaba apartar la cabeza. El centurin hizo
una mueca, y sus prpados aletearon un momento.
Por favor por favor. Soy inocente mascull. Sptimo lo observ en
silencio, y a continuacin se irgui cuan alto era, con lo que casi se dio contra una de
las vigas del techo bajo. Mir al centurin un momento y se rasc la nariz.
Qu os parece, muchachos? Est siendo sincero con nosotros?
No lo creo respondi Cato siguindole el juego. Recuerdas cunto dur
el otro traidor hasta que empez a cantar? Slo es cuestin de golpearlo el tiempo que
haga falta hasta que nos d informacin. Venga, empecemos.
Ser un placer gru Macro, que avanz poco a poco con el puo en alto.
Por piedad! gimote Lurco. Esto es una equivocacin, un error. Yo soy
leal a Claudio. Soy inocente. Tenis que creerme!
No, no te creemos Macro apret las manos e hizo chasquear los nudillos, con
la esperanza de no tener que volver a pegar a ese hombre con la mano mala.
Mralo desde nuestro punto de vista continu diciendo Sptimo en un tono
ms amable. Por qu deberamos creerte a ti y no al hombre que nos dio tu
nombre?
Porque yo os estoy diciendo la verdad. Volved a preguntarle. Preguntadle por
qu miente.
Por desgracia no podemos hacerlo. Muri durante el interrogatorio.
Lurco palideci. Cuando volvi a hablar, su voz adquiri un tono de splica.
Mirad, ha habido un error. El hombre al que interrogasteis deba de tener mi
nombre por equivocacin.
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No, no Sptimo chasque la lengua. Fue muy concreto. Centurin Lurco,


sexta centuria, tercera cohorte de la Guardia Pretoriana. se eres t, no es cierto? No
hay ningn error.
Entonces entonces deba de estar mintiendo.
Sptimo cruz una mirada inquisitiva con Cato.
T qu crees?
Cato fingi reflexionar un momento.
Es posible. Pero est el otro asunto.
S?
Ese otro asunto que descubrimos. El hecho de que el centurin Sinio lo quiera
muerto. Eso no parece tener ningn sentido. Es algo muy curioso.
S Sptimo asinti con la cabeza. Curioso
Lurco iba pasando la mirada del uno al otro con creciente inquietud.
Sinio me quiere muerto? Qu est ocurriendo?
Es muy sencillo terci Macro. Sinio nos pidi que acabramos contigo.
Pero en lugar de hacerlo te hemos trado aqu continu explicando Cato.
Ya sabemos que Sinio forma parte de la conspiracin. Lo que nos desconcierta es por
qu un conspirador dara la orden de asesinar a otro conspirador. Te importa
esclarecer un poco este misterio?
Y-yo no s nada al respecto Lurco alz sus manos atadas. Debis creerme.
Os lo ruego.
Macro chasque los dedos y mir a Cato como si se le hubiera ocurrido una idea.
Quiz los traidores estn intentando ocultar su rastro, no? Los muertos no
hablan y todo eso.
Pero es que yo no soy un traidor! gimi Lurco. No participo en ninguna
conspiracin!
Cierra el pico! rugi Macro. O vas a despertar a todo el maldito edificio.
Lurco se calm.
Cato volvi a hablar:
Si eso es cierto, por qu crees que los conspiradores te quieren muerto? Tiene
que haber un motivo. Qu es lo que sabes que te convierte en un peligro para ellos?
No lo s. Os juro que no tengo ni idea. Creedme, por favor!
Los otros tres se lo quedaron mirando en silencio, y el centurin se encogi.
Sptimo respir profundamente, infl los carrillos y solt el aire.
Tenemos que hablar. Metedlo en la otra habitacin con el otro.
Macro y Cato agarraron al centurin por los brazos, lo arrastraron hasta la
habitacin de al lado y lo dejaron apoyado contra la pared, frente a Vitelio. Cerraron
bien la puerta al salir, y se acercaron a Sptimo para que los prisioneros no oyeran sus
palabras.
Estamos igual que antes concluy Sptimo con amargura. Por qu
querran verle muerto los Libertadores?
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Quiz slo estn hacindole un favor a la guardia imperial sugiri Macro con
gran irona. No es el mejor oficial con el que me he topado.
Creo que eso podemos descartarlo replic Sptimo, que no conoca lo
suficiente a Macro como para tener la seguridad de que estaba siendo gracioso.
Cato se pas una mano por la cabeza.
Si hay un motivo por el que quieren deshacerse de Lurco, tiene que ser por algo
que sabe, o porque estorba sus planes. Por lo poco que nos ha dicho, parece no tener
ni idea de la conspiracin.
A menos que sea un actor jodidamente bueno intervino Macro.
Es posible admiti Cato. Pero su miedo parece genuino. Si sabe algo que
los Libertadores creen que puede amenazar sus planes, tengo claro que Lurco no tiene
ni idea de que sabe lo que sabe.
Macro hizo una mueca.
Puedes repetirlo?
No importa respondi Cato, y sigui el hilo de sus pensamientos. Si no lo
quieren muerto para que no hable, entonces el motivo tiene que ser que representa
algn tipo de obstculo. Quieren reemplazarlo.
Reemplazarlo? Sptimo lo mir fijamente. Para qu querran
reemplazarlo?
Cato confront mentalmente las implicaciones de lo que acababa de sugerir. Si
estaba en lo cierto, el peligro para el emperador era muy claro.
Porque est al mando de los guardias pretorianos ms cercanos al emperador en
estos momentos. Si los Libertadores pueden conseguir que uno de sus hombres
reemplace a Lurco, tendrn al emperador a su alcance. Lo bastante cerca como para
intentar matarlo. Tiene sentido. Ya lo han intentado una vez con esa emboscada que
tendieron al squito imperial el da de los juegos de la Ascensin. La prxima vez, no
tendrn que atravesar su lnea de guardaespaldas para clavar el cuchillo.
Sptimo se qued mirando a Cato un momento.
Podras tener razn
Narciso tiene que sacar a Lurco y Vitelio de Roma y mantenerlos ocultos
continu diciendo Cato. Nosotros esperaremos a ver a quin nombran como nuevo
centurin de la sexta centuria, y no le quitaremos ojo. Veremos con quin habla, y nos
aseguraremos de estar lo bastante cerca de l como para poder actuar siempre que la
centuria est escoltando al emperador.
Eso es arriesgarse mucho dijo Macro. Dudo que Narciso acceda a ello.
Por qu no nos limitamos a arrestar al sustituto de Lurco? Y a Sinio, ya que estamos.
Porque ellos nos llevarn hasta el resto de los conspiradores terci Sptimo
antes de que Cato pudiera responder. Y, con suerte, tambin nos conducirn a lo
que quede de la plata robada del convoy.
As es coincidi Cato. Hizo una pequea pausa. Pero antes tenemos un
tema ms acuciante: asegurarnos de que el grano que Cestio ha acumulado sigue
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estando en los almacenes cercanos al Boario. Si podemos confirmarlo, Narciso puede


decomisarlo, y el emperador podr empezar a alimentar a la multitud. En cuanto la
gente tenga comida en el estmago, le ofrecern plegarias en lugar de amenazas. Eso
cortar las alas a los planes de los Libertadores.
Muy bien dijo Sptimo. Nos encargaremos de ello maana. Reunos
conmigo a medioda en la entrada del Boario. De momento, ser mejor que vosotros
dos volvis al cuartel a descansar. Yo me ocupar de nuestros dos amigos.
Te ocupars? Cato enarc una ceja.
Los llevaremos a algn sitio en el que podamos vigilarlos. Har que los suelten
en cuanto todo esto termine. No sufrirn ningn dao.
Lstima mascull Macro.
Cmo vas a sacarlos de la ciudad?
Tengo un carro cubierto en una cochera, bajo el acueducto, al final de la calle.
Cato asinti con la cabeza, y Macro y l se volvieron hacia la puerta. Cato se
detuvo en el umbral.
Se me acaba de ocurrir una cosa. Sinio querr una prueba de que se ha hecho el
trabajo. Necesito algo de Lurco.
Sptimo entr en la otra habitacin, y regres al cabo de un momento con el
anillo ecuestre del centurin.
Con un toque ms truculento, podr convencer a Sinio.
Qu? Macro lo mir. Qu tienes pensado?
Ya lo vers. Vamos.
Cato sali el primero al rellano del apartamento. Antes de cerrar la puerta,
Sptimo susurr:
Nos vemos a medioda en el Boario.
Cato y Macro bajaron a tientas por la escalera oscura, con sus tablones gastados
que crujan, y salieron a la calle.
Pues de vuelta al cuartel! el tono de Macro era ms animado una vez
completada su tarea. Deberamos poder dormir un par de horas antes de la reunin
de la maana.
Primero hay que hacer una cosa ms dijo Cato.
Y ahora de qu se trata? pregunt Macro en tono cansino.
Una cosa que no es particularmente agradable, pero necesaria Cato cobr
nimo para afrontar la tarea, y seal calle abajo. Vamos.

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Captulo XVII
Los soldados de la sexta centuria estaban formados y en posicin de descanso,
esperando a que su comandante saliera de sus dependencias para pasar revista como
cada maana. El centurin Lurco llegaba tarde, y los soldados habran empezado a
murmurar y a arrastrar los pies de no haber sido por la mirada fra del optio Tigelino,
que caminaba de un extremo a otro de la primera fila con el bastn bajo el brazo.
Cato no poda evitar tener la sensacin de que algunos pretorianos lo miraban a
l, dado que era el responsable de que la centuria se encontrara aguantando el fro y
esperando en vano. Para entonces, el centurin y Vitelio habran abandonado la
ciudad, y estaran de camino a la villa remota en la que los retendran hasta que
Narciso diera la orden de liberarlos.
Por qu demonios se retrasa? susurr Fuscio con furia. Apuesto a que el
cabrn est durmiendo la mona en su catre.
Es ms que probable respondi Macro en voz baja.
Bueno, pues eso no est bien. Los oficiales deberan pensrselo mejor antes de
dejarnos aqu afuera pasando fro de esta manera.
Los oficiales de la legin nunca haran algo as aadi Macro. Tienen ms
carcter.
Fuscio lo mir y mascull en tono escptico.
Eso lo dices t.
As es asinti Macro. Y desafo a cualquiera a que diga lo contrario.
Quin demonios est hablando? rugi Tigelino al tiempo que retroceda por
la lnea hacia ellos.
Macro y Fuscio cerraron la boca al instante y clavaron la vista al frente. Tigelino
pas frente a ellos como una furia, buscando con la mirada encolerizada alguna seal
de los culpables. Sigui hasta el final de la lnea, dio media vuelta y march de nuevo
ante sus hombres.
No me lo he imaginado, maldita sea! Estoy seguro de haber odo a uno o ms
de vosotros, cabrones estpidos, murmurando como colegiales en su primera visita a
un burdel! Quin ha sido? Os dar una oportunidad de dar un paso al frente, o toda
la centuria tendr servicio de letrina!
Mierda dijo Macro con los dientes apretados. Siempre mierda, de un
modo u otro.
Tom aire y avanz un paso.
Macro! le susurr Cato. Qu demonios ests haciendo? Vuelve a la fila
antes de que te vea.
Macro no slo no le hizo caso sino que, adems, grit:
Optio! Seor, he sido yo, seor!
Tigelino se dio la vuelta rpidamente y avanz hacia Macro a grandes zancadas,
se abri paso a empujones por la primera fila y se detuvo delante de l con una
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expresin furiosa en el rostro.


T? Guardia Calido. Esperaba ms de un veterano con tu experiencia. O
acaso tu querida Segunda legin no era mejor que un maldito crculo de costura de
seoritas? Eh?
Cato crisp el rostro. En circunstancias normales, su amigo hubiera considerado
un comentario como aqul como una invitacin a pelear. El hecho de que, de no
haberse visto obligado a guardar su verdadera condicin, superara en rango a
Tigelino slo servira para alimentar la furia de Macro. Pero Macro mantuvo la boca
firmemente cerrada y no reaccion ante la provocacin. Tigelino hizo una breve
pausa, frunci el labio y sigui diciendo:
Para que luego digan del espritu combativo de la Segunda! Ests arrestado,
Calido. Voy a tenerte en servicio de letrinas durante diez das. La prxima vez que
ests en formacin, quizs aprendas a tener la boca cerrada.
S, optio.
A formar! rugi Tigelino, y Macro retrocedi un paso.
El optio le lanz una ltima mirada con el ceo fruncido, y acto seguido dio
media vuelta y empez a caminar de nuevo por la lnea.
Por qu diablos has hecho eso? susurr Cato por la comisura de los labios.
Me oy. Ya conoces a los de su calaa, Cato. No dejan pasar nada.
De todos modos, no tienes tiempo que malgastar paleando mierda.
Macro se encogi levemente de hombros.
Ahora mismo me siento como si estuviera nadando en ella.
Permanecieron en silencio un rato ms, y algunos de los soldados de otras
centurias que haban roto filas despus de pasar revista se detenan a mirarlos con
curiosidad al pasar junto al otro extremo de los barracones.
Qu estis mirando? les grit Tigelino, y los guardias siguieron adelante a
toda prisa.
Un oficial alto y fornido pas con paso decidido junto al extremo de los
barracones en direccin al cuartel general, mir a la sexta centuria y se detuvo a
media zancada, cambi de direccin y se dirigi hacia Tigelino.
Qu es todo esto, optio? grit el tribuno Burro. Por qu siguen tus
hombres en formacin?
Tigelino irgui los hombros de golpe y se cuadr.
Estamos esperando al centurin Lurco, seor.
Esperndole? Burro frunci el ceo. Y por qu coo lo esperas? Ve a
buscarlo. Enviaste a alguien a buscarlo?
S, seor. Pero el centurin no estaba en sus dependencias.
Ah no? Y dnde demonios est? La pregunta era retrica, y Tigelino
mantuvo la boca bien cerrada.
Burro mene la cabeza.
Bien, de acuerdo, despacha a tus hombres. Enva a alguien que vaya a buscar a
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Lurco. Quiero que venga a informarme en cuanto lo encontris entonces alz la


voz para que todo el mundo en la sexta centuria oyera sus palabras. Cuando un
hombre que est bajo mis rdenes no cumple con su deber, me importa un carajo el
rango que tenga. Al centurin Lurco le espera la bronca de su vida cuando lo vea.
Optio, contina!
S, seor! Tigelino salud y esper a que el tribuno se alejara, tras lo cual se
volvi de nuevo hacia los soldados y tom aire. Sexta centuria Rompan filas!
Los soldados se volvieron a un lado y luego rompieron la formacin para dirigirse
al bloque de barracones, murmurando en voz baja mientras especulaban sobre la
ausencia de su centurin. Cato y Macro regresaron a la habitacin de la seccin
acompaados de Fuscio, y el joven cerr la puerta de inmediato. Se volvi hacia ellos
con expresin emocionada.
Esto s que no me lo esperaba, ni siquiera de Lurco!
Macro enarc una ceja.
As pues, el centurin ya tiene antecedentes?
Oh, s! Se ha emborrachado antes, pero nunca se ha perdido una revista.
Dnde demonios se habr metido?
Probablemente haya estado bebiendo hasta quedar inconsciente dijo Cato.
Le va a caer una buena cuando aparezca. El tribuno Burro no parece un tipo muy
clemente.
Cierto Fuscio sonri mientras colocaba la jabalina en el soporte. Las tripas le
rugieron lastimeramente mientras retroceda. Hizo una mueca y mir a sus
compaeros. Por los dioses que estoy hambriento.
Todos lo estamos, muchacho repuso Macro. Pero nos va mejor que a los
que viven en la Suburra. Al menos nosotros nos alimentamos de manera regular. Esos
pobres desgraciados tienen que ir a la caza de los restos que no se comen los esclavos
de los ricos. No tardarn en empezar a caer como moscas.
Fuscio asinti con aire pensativo.
No es nada bueno. El emperador nos ha fallado de mala manera. Dentro de
poco estaremos murindonos de hambre junto con la chusma. Entonces habr
problemas.
Cato lo mir.
Habr problemas? No crees que ya es un problema tal como estn las cosas?
Los disturbios por la comida? Fuscio mene la cabeza en seal de negacin
. Eso no fue nada comparado con lo que ocurrir cuando la gente empiece a morir
de hambre a millares. Creme, cuando eso ocurra, las calles van a convertirse en un
ro de sangre. La Guardia Pretoriana ser lo nico que pueda evitar el caos. Lo nico
que se interponga entre el emperador y la multitud. Y cuando eso suceda, Claudio
tendr que prometernos una fortuna considerable para conservar nuestra lealtad o
O qu? Macro lo inst a seguir.
Fuscio dirigi una mirada nerviosa a la puerta para asegurarse de que estaba
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cerrada, y luego continu hablando en tono quedo:


O elegiremos a un nuevo emperador. Uno que pueda permitirse el lujo de pagar
por nuestra lealtad.
Macro cruz una rpida mirada con Cato y carraspe.
Eso es traicin.
Has pasado demasiado tiempo en las legiones, amigo mo le dijo Fuscio con
una sonrisa. As es como hacemos las cosas en la Guardia Pretoriana.
Y t cmo vas a saberlo? Apenas has servido el tiempo suficiente para
distinguir un extremo de la jabalina del otro.
Escucho a los dems. Hablo con la gente Fuscio movi la cabeza asintiendo
. S lo que est pasando. Puede que Claudio sea emperador por ahora, pero a
menos que haga algo para tener contenta a la Guardia Pretoriana, habr algunos de
nosotros que tal vez consideremos buscar un nuevo amo.
Eso es ms fcil decirlo que hacerlo dijo Cato. Britnico es demasiado
joven. Y Nern tambin.
Nern ser joven, pero es popular. Ya viste cmo lo vitorearon los guardias en
los juegos de la Ascensin.
Y qu? Despedimos y cambiamos a nuestro emperador segn el capricho
popular?
Fuscio frunci brevemente los labios.
Es un motivo tan bueno como cualquier otro. Y puedes estar seguro de que el
nuevo emperador har todo lo que pueda para ganarse a la Guardia Pretoriana lo
antes posible. Eso me conviene. Y te convendra a ti tambin si fueras lo bastante
inteligente como para darte cuenta.
A Cato no le gustaba el concepto voluble del deber que tena el joven. Haba visto
la avaricia amarga ardiendo en los ojos de Fuscio, y senta un deseo abrumador de
liberarse de la venenosa casa de locos que era la poltica romana. La mendacidad y la
ambicin implacable que llenaba los corazones de los que se hallaban en el centro del
poder del Imperio estaban libres de cualquier pizca de moralidad. Ahora que l y
Macro se haban visto envueltos en aquel mundo, ansiaba regresar al servicio regular
del ejrcito. La necesidad de ocultar su verdadera identidad y de guardarse las
espaldas le creaba una tensin constante y agotadora, y Cato no tena ningn deseo de
permanecer en Roma ms tiempo del que fuera estrictamente necesario. De pronto,
cay en la cuenta de que el hecho de comprometerse con la familia de Julia bien
poda enredarlo en el intrincado y peligroso mundo de la capital. Su padre era
senador, uno de los que participaban en el juego de la poltica, con frecuencia letal.
Ahora se daba cuenta de que, si l se converta en parte de esa vida, tendra que vivir
de su ingenio todo el tiempo.
sa no era vida para un soldado, reflexion Cato, y entonces sonri interiormente,
divertido ante aquella pronta identificacin de s mismo. Hasta haca poco tiempo,
haba albergado serias dudas sobre su capacidad como combatiente y haba tenido la
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sensacin de estar meramente representando el papel de guerrero. Eso ya no le


preocupaba. Las duras experiencias de sus aos como soldado le haban grabado la
profesin en el alma, igual que las armas de sus enemigos haban dejado sus marcas
en su carne, de modo que todos pudieran verlo como lo que era: un soldado de Roma,
de los pies a la cabeza.
Aunque esta certeza lo consol, Cato sinti una punzada de preocupacin al
preguntarse si podra mantener un equilibrio entre eso y el hecho de ser el esposo de
Julia, y algn da el padre de sus hijos, si los dioses los bendecan con alguno. Otros
hombres lo lograban, pero Cato se preguntaba si sera capaz de sobrellevar semejante
compromiso. Y, al mismo tiempo, lo tolerara Julia? Estara dispuesta a seguir
siendo la esposa amante y fiel, mientras Cato estaba en campaa junto a Macro para
salvaguardar las fronteras del Imperio?
Intent apartar de s las dudas, y concentrar sus pensamientos en su respuesta a
Fuscio. Era posible que el joven lo estuviera poniendo a prueba. Tal vez Fuscio
estuviera de algn modo involucrado en la conspiracin. O acaso haba odo algo?
Resultaba ms preocupante an la posibilidad de que, simplemente, se hiciera eco de
la opinin de muchos en las filas de la Guardia Pretoriana.
Un nuevo emperador dijo Cato pensativo. Y crees que ser Nern.
Quin si no?
Es el candidato ms probable para reemplazar a Claudio admiti Cato.
Aunque existe otra posibilidad. Por qu tendramos que molestarnos con otro
emperador? Por qu no volver a la poca de la Repblica? Claro que entonces nos
quedaramos sin trabajo. Qu sentido tendran los pretorianos sin un emperador al
que proteger?
Fuscio se qued mirando a Cato un momento.
Quienquiera que sea que gobierne Roma, puedes estar seguro de que necesitar
proteccin. Habr que cuidar del Senado tanto como de un emperador. Y estarn
dispuestos a pagar por ello.
Macro se ech a rer.
Ests sugiriendo que la Guardia Pretoriana basa su existencia en el chantaje.
Fuscio se encogi de hombros.
Llmalo como quieras. El hecho es que nosotros ostentamos el verdadero poder
detrs del trono imperial, o de quienquiera que elijamos apoyar.
De verdad crees que el ejrcito debera hacerse con el poder? le pregunt
Cato.
El joven guardia esboz una sonrisa.
En absoluto. Slo lo considero un control extraoficial del poder de quienquiera
que gobierne Roma. Por cuyo servicio seremos esplndidamente recompensados.
O no aadi Macro con sarcasmo.
El pestillo se alz de golpe, se abri la puerta y los tres hombres levantaron la
vista con aire culpable y, al volverse, vieron al optio Tigelino en el umbral de la
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habitacin. Los observ con curiosidad.


Qu es esto? Parecis una panda de ladrones de togas pillados con las manos
en la masa solt un gruido divertido y luego agit el pulgar por encima del
hombro. Calido, Capito, os llaman del cuartel general. El centurin Sinio me envi
a buscaros. Ser mejor que os deis prisa.
S, optio asinti Cato. Alguna pista de lo que quiere?
No tengo ni idea Tigelino esboz una sonrisa. Eso tendrs que averiguarlo
t, muchacho.
Cato palp discretamente el bulto del objeto que llevaba en la bolsa colgada del
cinturn. Ya se esperaba que lo llamaran.
Tigelino empez a desabrocharse el barboquejo del casco, y Cato y Macro se
dirigieron a la puerta. Cuando llegaron al umbral, el optio habl de nuevo:
No os pensis que no me he dado cuenta de lo mucho que os gusta escabulliros
del campamento. Ser mejor que no hagis nada que me vaya a causar problemas,
entendido?
Cato no respondi; en vez de eso, se limit a asentir con la cabeza, le hizo un
gesto a Macro y abandonaron los barracones para cruzar el campamento hacia el
cuartel general.
* * *
Tengo entendido que el centurin Lurco ha desaparecido Sinio lade la
cabeza mientras contemplaba a los dos guardias de pie frente a la mesa de su
despacho. No lo encuentran por ninguna parte. El oficial a cargo de la guardia de la
puerta principal me ha informado de que abandon el campamento anoche, y al
parecer no ha regresado. He de suponer que no debemos esperar verle de nuevo?
S, seor contest Cato.
Qu le ocurri a Lurco?
Cato meti la mano en la bolsa y sac un objeto pequeo que arroj a la mesa,
donde cay con un golpe suave y sordo. El centurin Sinio no pudo evitar arrugar la
nariz con desagrado, al mirar el dedo cercenado que llevaba el anillo ecuestre que
perteneca a Lurco. Cato observ atentamente su reaccin. El dedo era de uno de los
cadveres ms recientes arrastrados a la desembocadura de la Cloaca Mxima. No
haban tardado mucho en cortar el dedo y ponerle el anillo de Lurco. Cato haba
pensado que la combinacin tendra un efecto convincente e influira ms
poderosamente que la simple afirmacin de que l y Macro haban asesinado al
comandante de su centuria. Sinio levant el dedo para inspeccionar ms de cerca el
blasn del anillo, y tras un breve silencio movi la cabeza en seal de satisfaccin y
lo dej de nuevo sobre la mesa. Alz la vista para mirar a Cato.
Muy bien. Creo que vosotros dos podrais ser la clase de hombres en los que
puedo confiar despus de todo. Vuestras habilidades resultarn tiles en los das
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venideros. Muy tiles, de hecho.


Y qu pasa con nuestro dinero, seor? pregunt Macro. Capito dijo que
nos pagara otros mil denarios en cuanto hubiramos hecho el trabajo.
Por supuesto que hay una recompensa. Confo en que no creers que no voy a
cumplir con nuestro acuerdo, eh?
La confianza es algo as como un lujo en este mundo dijo Macro. Usted
me paga, y yo confo en usted. Pero si intenta estafarme acabar hacindole compaa
a Lurco seor.
El centurin fulmin a Macro con la mirada, y le dijo en voz baja y tono glacial:
Te atreves a amenazarme? Sabes muy bien cul es la pena por amenazar a un
oficial superior.
Pero ahora mismo usted no es un oficial superior Macro alz el labio en un
dbil gesto de desdn. Es un compaero conspirador. O, tal como muchos creeran,
un traidor. La nica diferencia es que usted cree que lo est haciendo por ideales
nobles, mientras que Capito y yo lo hacemos por dinero.
Cato observ a su amigo con atencin. Macro estaba representando muy bien su
papel, tal como haban acordado durante lo que haban tardado en cruzar el
campamento de camino al cuartel general. Era importante que Macro y l tuvieran un
mvil creble para verse envueltos en la conspiracin.
Sinio asinti, moviendo lentamente la cabeza.
Entiendo. Decidme, alguno de los dos est dispuesto a actuar puramente por
un sentido del deber hacia Roma? desvi la mirada hacia Cato. Qu me dices
de ti?
Cato frunci brevemente los labios.
Est muy bien apelar al patriotismo, seor, pero lo cierto es que, para la gente
como Calido y yo, supone muy poca diferencia quin gobierne el Imperio. Tanto si
est en el poder el emperador Claudio o usted y sus amigos, lo mismo da para el
pueblo de Roma o para nosotros los soldados Cato hizo una pausa. Mientras
haya un emperador, habr una Guardia Pretoriana, y con la paga y los incentivos nos
ganamos la vida bastante bien. Si est planeando poner a su hombre en el trono,
entonces todava tenemos trabajo y habremos conseguido una buena bonificacin por
los servicios prestados. Sin embargo, si est planeando acabar con los emperadores y
entregar de nuevo el poder al Senado, entonces nosotros salimos perdiendo, a menos
que se nos recompense generosamente ahora. As pues, disclpeme por mirar primero
por m. En cualquier caso, no creo ni por un instante que su gente vaya a echar a
perder la oportunidad de hacer una fortuna con un cambio de rgimen. En poltica no
existen los motivos puros, verdad, seor?
Ja! Qu eres, Capito? Un soldado o un estudioso de los asuntos polticos?
Cato ech los hombros hacia atrs y permaneci erguido.
Soy un soldado. Uno que ha servido el tiempo suficiente para saber que, ante
todo, debe su lealtad a s mismo y a sus compaeros. El resto no es ms que puro
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cuento para los idiotas.


Se hizo un silencio tenso en el pequeo despacho, hasta que el centurin Sinio
sonri.
Resulta tranquilizador saber que slo sois leales a vosotros mismos. Los
hombres como vosotros no sois ninguna incgnita. Siempre y cuando se os pague, se
puede confiar en vosotros. A menos, claro est, que encontris a alguien que os pague
mejor.
Cierto asinti Cato. Motivo por el cual sus amigos y usted procurarn que
se nos pague bien si quiere seguir tenindonos de su lado. No obstante, si intenta
jugrnosla, le prometo que no vivir lo suficiente como para lamentarlo.
Sinio se reclin en su silla con una expresin desdeosa.
Nos comprendemos muy bien. Haced lo que se os diga, tomad vuestra
recompensa y, cuando todo termine, guardad silencio.
No tiene por qu preocuparse dijo Macro. Sabemos tener la boca cerrada.
Pues procurad hacerlo Sinio cogi el dedo cortado con el pulgar y el ndice y
lo dej sobre un trapo viejo. Envolvi el repugnante objeto con el trapo manchado, y
lo coloc en un cofre pequeo donde guardaba sus estilos y plumas. Sinio cerr la
tapa de golpe y mir a los otros dos. Esto es todo, por ahora.
Todo no gru Macro. Nuestro dinero.
Claro por supuesto
Sinio se alz de la silla y se dirigi a una caja de caudales que haba al otro lado
del despacho. Cogi una llave que llevaba colgando al cuello de una cadena, y la
encaj en la cerradura. Meti la mano, sac dos bolsas de cuero y cerr la tapa.
Volvi a su mesa y dej las bolsas con un suave tintineo.
Vuestra plata.
Cato mir las dos bolsas y calcul rpidamente su probable contenido. Alz la
mirada con el ceo fruncido.
Cunto hay aqu dentro?
Doscientos denarios en cada bolsa.
Usted dijo mil replic Cato con brusquedad. Dnde est el resto?
Lo tendris cuando el trabajo est hecho, slo entonces.
Est hecho. Nos hemos ocupado de Lurco.
Lurco es slo un paso del camino. Necesitamos de vuestros servicios un poco
ms de tiempo.
Cato tom aire y, con los dientes apretados, pregunt:
Qu ms hay que hacer?
Todo a su debido tiempo respondi Sinio con una sonrisa. Basta con decir
que, en cuestin de un mes, todo habr terminado. Entonces recibiris el resto de
vuestra recompensa. Tenis mi palabra.
Su palabra? terci Cato con desdn, al tiempo que alargaba la mano para
coger las bolsas y le daba una a Macro. Escuche, amigo. En este mundo el dinero
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es el nico que manda. Todava nos debe trescientos a cada uno. Y ahora ser mejor
que me diga qu tenemos que hacer para ganrnoslo. Si voy a jugarme el cuello por
usted y sus amigos, quiero saber qu es lo que nos estn pidiendo.
No. Vosotros haris lo que os digan cuando os lo digan. Eso es todo. Cuanto
menos sepis, mejor para todos nosotros. Y ahora, podis iros. Volved a vuestros
barracones. Se os darn las instrucciones cuando estemos preparados para actuar.
Sinio carraspe y, en tono fuerte y seco, concluy: Podis retiraros!
Cato y Macro se cuadraron, saludaron y se dieron media vuelta rpidamente para
salir del despacho. En cuanto cerraron la puerta, Cato dej escapar un suspiro de
alivio y march por el pasillo, con Macro a su lado.
Parece que las cosas avanzan hacia un punto crtico coment Macro en voz
baja. Cuestin de un mes, ha dicho.
Cato asinti.
Y no estamos ms cerca de descubrir para quin trabaja Sinio. Vamos a tener
que vigilarle ms de cerca a partir de ahora. Seguirle, ver con quin habla. En algn
momento, tendr que reunirse con los otros Libertadores. Cuando lo haga, tenemos
que estar all.
Eso se dice muy pronto respondi Macro. Estarn tomando precauciones.
Y si slo se comunican mediante alguna clase de mensaje escrito cifrado?
Cato lo pens un momento.
Es posible Pero, si van a actuar pronto, hay muchas posibilidades de que
tengan que hablar cara a cara. Empezaremos a seguir a Sinio en cuanto nos hayamos
ocupado de ese asunto en el Boario.
De acuerdo asinti Macro. Pero antes de reunirnos con Sptimo, tenemos
que ocuparnos de otra cosa.
De qu?
Macro alz su bolsa con la plata.
No voy a dejar esto en los barracones, donde algn mequetrefe ladronzuelo
pueda ponerle las manos encima. De modo que, antes de ir a cualquier otra parte,
creo que es necesario hacer una pequea visita a uno de los banqueros del Foro.
Cato aminor el paso y se volvi a mirar a su amigo.
Qu ests pensando? Tienes intencin de quedarte ese dinero?
Macro no pudo ocultar su sorpresa.
Por supuesto.
Pero sabes muy bien de dnde proviene la plata, maldita sea.
Cato volvi la vista atrs para asegurarse de que no haba nadie lo bastante cerca
como para orles. Aparte de varios empleados que charlaban a unos cuantos pasos por
delante de ellos, el pasillo estaba desierto. Cato baj an ms la voz.
Pertenece al emperador.
Por lo visto ya no.
Crees que Narciso es de la clase de hombres que aceptarn tu lnea de
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argumentacin? Querr que devuelvas hasta la ltima moneda que sea posible
recuperar.
Que sern todas las monedas de las que l tenga conocimiento. De manera que
no voy a mencionar stas. Ni t tampoco concluy Macro con firmeza. Adems,
muchacho, nos lo hemos ganado, y varias veces! De momento vamos a guardar esto
y no diremos nada. Si nadie nos lo pide, no hacemos ningn dao quedndonoslo.
De acuerdo?
Cato sinti correr una breve oleada de frustracin por sus venas.
Y si Sinio habla cuando Narciso termine con el complot? Y si le dice a
Narciso que tenemos la plata?
Macro se encogi de hombros.
Entonces tendremos que asegurarnos de llegar a Sinio primero cuando esto
termine su expresin se endureci al mirar a Cato. Si lo hacemos callar antes de
que pueda hablar, entonces puede que incluso podamos hacernos con ese cofre que
guarda en su despacho.
Cato se sinti abrumado de nuevo por la inquietud, y le espet entre dientes:
Ests jugando con fuego, Macro. Ni se te ocurra.
Y por qu demonios no? Estoy harto de hacer el trabajo sucio de Narciso a
cambio de nada. De nada justo, al menos. Esta es una oportunidad para avanzar en la
vida, muchacho. Seramos idiotas si la dejramos pasar.
Cato se percat del brillo peligroso que su amigo tena en la mirada, y supo que
sera una temeridad intentar contradecir a Macro en su estado de nimo del momento.
Ya hablaremos despus, de acuerdo? Necesito tiempo para pensar.
Macro entrecerr los ojos un instante, y luego se oblig a esbozar una leve
sonrisa.
Muy bien, despus, como quieras.

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Captulo XVIII
Es ah murmur Cato dirigiendo un gesto hacia el almacn.
Iba flanqueado por Macro y Sptimo, y los tres caminaban tranquilamente por el
muelle. El mismo guardia que haba rechazado bruscamente a Cato unos das antes
estaba sentado en un taburete junto a la puerta. Tena una hogaza pequea en una
mano y la punta arrugada de una salchicha curada en la otra, y su mandbula
trabajaba a un ritmo constante mientras contemplaba distradamente las barcazas
amarradas a lo largo del embarcadero que haba frente a la hilera de almacenes. A
pesar de la falta de grano, segua importndose aceite de oliva, vino y fruta, as como
la habitual circulacin de alimentos de lujo para las mesas ms ricas de Roma. Todo
lo cual se venda por unos precios muy por encima del alcance de la gran multitud de
habitantes ms pobres de la capital.
Un poco ms all del almacn de Cayo Frontino, en el muelle, haba una pequea
muchedumbre andrajosa que observaba cmo descargaban una barcaza. Ya se haban
desembarcado varias tinajas de vino, y en aquellos momentos una cadena de presos
descargaba unos cestos grandes de dtiles secos. El capataz iba acompaado por unos
cuantos hombres armados con porras, que formaban un holgado cordn en torno a las
mercancas del muelle y vigilaban con cautela a la multitud que los rodeaba.
Por aqu dijo Cato en voz baja. No destacaremos entre la multitud.
Se acercaron al borde de la silenciosa concentracin de hombres y mujeres,
algunas de ellas con nios, y fueron rodendola hasta que pudieron ver la puerta del
almacn y al guardia sentado delante de ella. Hasta ese momento, Cato no haba
considerado qu estaba haciendo aquel hombre, pero entonces lo vio por lo que era,
una insensible exhibicin de crueldad, puesto que coma delante de otros que se
moran de hambre.
Qu vamos a hacer? pregunt Sptimo. No podemos entrar sin ms.
Podramos gru Macro. Nosotros somos tres, y l slo uno.
Sptimo dijo que no con la cabeza.
Si entramos por la fuerza, Cestio no tardar en enterarse, y los Libertadores
sabrn que les acechamos. No podemos permitirnos el lujo de desaprovechar el efecto
sorpresa. Tan importante es acabar con la conspiracin como encontrar el grano. Aun
as, tenemos que encontrar el modo de entrar ah y confirmar que, en efecto, el grano
est dentro, y luego salir sin que den la alarma.
Cato se rasc la mejilla.
No ser fcil. El almacn est construido en torno a un patio. La pared que da
al muelle es el punto ms bajo. El resto del muro se levanta contra el almacn a
ambos lados y detrs. No hay otro modo de entrar. Tenemos que entrar por la puerta,
o bien saltando aquella pared. Y si intentamos escalarla, lo ms seguro es que el
guardia nos vea.
Macro recorri el almacn con la mirada y asinti.
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Tienes razn. Y qu hacemos?


Cato se volvi a mirar hacia el muelle un momento, y se fij en los hombres que
descargaban la barcaza, rodeados por la pequea multitud.
Necesitamos una distraccin. Es un trabajo para ti, Sptimo. Mientras Macro y
yo nos metemos en el almacn.
Explic rpidamente su plan y entonces, mientras Sptimo se abra paso entre la
multitud hacia el borde del muelle, Cato y Macro se alejaron y se dirigieron de nuevo
hacia el Boario. Procuraron mantenerse en la orilla del Tber para no atraer la
atencin del guardia. Exista el pequeo riesgo de que recordara el rostro de Cato,
aunque sus rasgos toscos y expresin bovina sugeran una mente que en realidad no
estaba acostumbrada a retener informacin. Cuando hubieron cubierto una distancia
prudencial, se detuvieron y miraron hacia las barcazas amarradas en la corriente
plomiza del Tber. Cato mir a la multitud, y vio que Sptimo estaba cerca de la
pasarela que suba desde la barcaza. Cato se rasc la cabeza discretamente para dar la
seal.
Sptimo avanz poco a poco, y aguard hasta que uno de los esclavos que
llevaban los cestos de fruta seca subi penosamente hasta el muelle. Entonces sali
corriendo entre dos de los hombres del capataz y extendi los brazos golpeando al
esclavo en el costado. Este ltimo perdi el equilibrio y se cay, el cesto sali
volando por los aires y golpe el suelo, y los dtiles rodaron por todo el muelle. La
multitud que esperaba se precipit de inmediato y se agach para recoger la fruta
seca.
Largo! Apartaos, cabrones! bram el capataz enfurecido al tiempo que se
lanzaba sobre ellos con la porra. Alz la mirada a sus hombres. A qu estis
esperando? Alejadlos de la mercanca!
Sus hombres reaccionaron y empezaron a azotar a los que rebuscaban por el suelo
a sus pies. En medio de la confusin y los golpes, se volc otro cesto, y su contenido
se derram por el muelle. Un grito excitado se alz de la multitud hambrienta, que se
abalanz al muelle.
Cato ech un vistazo rpido por encima del hombro, y vio que el guardia de la
puerta del almacn haba dejado de masticar y se haba levantado para ver mejor lo
que ocurra. Sus labios se alzaron para dibujar una fina sonrisa divertida en su rostro,
y luego se alej unos pasos de su puesto para observar la frentica violencia entre la
multitud y los hombres del capataz que se peleaban por la comida esparcida.
Vamos!
Cato tir de la manga a su amigo, y se dieron la vuelta para cruzar el muelle hasta
la pared del almacn. El guardia les daba la espalda. Arranc otro pedazo de pan con
la boca y continu comiendo mientras miraba el espectculo. Ms all de la pelea,
Cato alcanz a ver a Sptimo, que retroceda una vez ejecutada su parte en el plan.
Llegaron a la pared, Macro se dio la vuelta, junt las manos y se afirm contra los
toscos ladrillos. Cato coloc la bota derecha en las manos de Macro y, cuando su
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amigo empez a alzarlas, estir la pierna, alarg los brazos y, con los dedos, intent
agarrarse mientras suba por la pared.
Sbeme ms.
Macro resopl con el esfuerzo de levantar a su amigo, y gru cuando ste se
puso de pie sobre su hombro.
Ya estoy le dijo Cato en voz baja desde arriba, apret los dientes, se aup y
pas una pierna por encima del muro.
Con el corazn palpitante por el esfuerzo, mir rpidamente al guardia y se sinti
aliviado al ver que segua observando el caos del muelle. Cato se dej caer al otro
lado del muro, y desenroll a toda prisa el pedazo de cuerda que llevaba atado a la
cintura, oculto por un pliegue de la tnica. Arroj un extremo por encima de la pared,
y luego agarr el otro con firmeza, se inclin hacia atrs y apoy un pie contra la
pared. Al cabo de un instante, not el peso de Macro que tiraba de la cuerda. Se oy
un forcejeo y una maldicin farfullada, hasta que su amigo apareci en lo alto de la
pared. Pas al otro lado a toda prisa, y se dej caer al patio del almacn, arrastrando
la cuerda tras de s.
Por un momento, permanecieron los dos all con la respiracin agitada, aguzando
el odo por si perciban alguna seal de haber sido descubiertos. Cato mir al interior
del patio. Una zona pavimentada, de aproximadamente unos treinta metros de largo
por doce de ancho, se extenda entre las altas paredes del imponente edificio que
rodeaba el patio por tres lados. Haba varias puertas que daban al patio, todas ellas
cerradas. No haba seales de vida, y el patio se perciba extraamente tranquilo,
ajeno al alboroto de la pelea en el muelle. Haba unas cuantas carretillas apoyadas en
la pared. Cato respir profundamente y las seal.
Al menos va a ser ms fcil salir que entrar.
Si t lo dices repuso Macro. Eso depende de que Sptimo haga bien su
trabajo.
Lo hizo muy bien para que pudiramos entrar. Podemos contar con l. Vamos.
Cato se dirigi hacia la puerta ms cercana, y vio que estaba asegurada con un
pesado cerrojo de hierro. Una mirada rpida por el patio bast para darse cuenta de
que todas las dems tambin estaban cerradas con cerrojo. Cato alz la palanca y lo
comprob. Con mucho esfuerzo, consigui que empezara a moverse hasta que solt
un fuerte chirrido. Cato se detuvo enseguida.
Mierda.
Tranquilo, muchacho dijo Macro. El ruido de fuera tapar el que hagamos
nosotros. Y podemos mover la aldabilla despacio.
Agarraron firmemente el pestillo de hierro y empezaron a levantarlo otra vez. Con
un roce suave, la aldabilla se movi y, al cabo de un momento, sali del soporte
receptor. Con miedo de que las bisagras fueran igual de ruidosas que la puerta, Cato
tir de ella con cuidado, y la abri lo justo para que Macro y l pudieran pasar. La luz
se derram sobre un suelo de piedra vaco y proyect unas sombras alargadas frente a
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los dos hombres que entraron despacio, escudriando las sombras con los ojos
entrecerrados para adaptarlos a la penumbra. Era un espacio amplio, de unos
veinticinco metros de largo por la mitad de ancho. Las vigas del techo se hallaban
muy por encima del suelo, y un enrejado de madera soportaba un tejado de tejas. Dos
aberturas estrechas en lo alto de la pared proporcionaban luz y ventilacin, pero eran
tan estrechas que ni siquiera un nio podra meterse por ellas.
Cato se inclin y rasc un poco del polvo y granos del suelo.
Parece que aqu ha habido trigo.
Macro asinti mientras miraba a su alrededor.
Si todas las salas de este lugar son tan grandes como sta, entonces aqu ha
habido suficiente para alimentar a Roma durante meses. Vamos a probar en la
siguiente.
Fueron recorriendo todo el patio, pero todos los almacenes estaban vacos igual
que el primero. Lo nico que encontraron dentro fueron unos cuantos rollos de
cuerda, aparejos para descargar cosas pesadas de los lechos de los carros y un montn
de arpillera rota y mugrienta en un rincn del patio. En todas las salas haba la misma
evidencia de que all se haba almacenado trigo, y a juzgar por las condiciones del
grano esparcido por el suelo, haba sido recientemente. Cuando cerraron la ltima de
las puertas, Cato volvi al centro del patio y se qued all cruzado de brazos con el
ceo fruncido.
Adnde se lo han llevado?
Cestio debe de haber pensado que este lugar no era seguro reflexion Macro
. Tal vez imaginara que al final Narciso y sus agentes descubriran dnde estaba
almacenado el grano. Lo han trasladado.
Sin que nadie se diera cuenta? No se puede mover tanto grano sin llamar la
atencin.
A menos que muevas una pequea cantidad cada vez. No tanta como para que
la gente lo note.
Cato lo consider brevemente. No pareca posible que Cestio recolocara todas sus
existencias mediante movimientos limitados con el poco tiempo que haba tenido.
Incluso en tal caso haba otra pregunta que necesitaba respuesta.
Dnde lo metera todo?
En otro almacn, tal vez?
Alguien habra visto algo.
Entonces en barcazas, lo transporta ro abajo hasta Ostia, y lo almacena all
cada vez que compran un envo de grano.
Es posible. Pero entonces por qu hay restos de grano en todas las salas de
almacenamiento? A m me parece que lo tenan todo aqu antes de trasladarlo. Pero,
por qu lo hicieron? Cato se mordi el labio. Deba de preocuparles que se
descubriera. Estn obrando con cautela. Al fin y al cabo, descubrimos dnde estaba
fcilmente. En cualquier caso, estoy seguro de que el grano sigue aqu, en Roma.
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Y entonces dnde est, listillo?


sa es la cuestin Cato recorri con la mirada las paredes silenciosas del
almacn. Tiene que ser en un lugar tan grande como ste.
Cato, debe de haber montones de almacenes a lo largo del muelle slo en este
lado del ro. Por no mencionar los del otro lado del Tber, y los almacenes de detrs
del Foro, y los de los otros mercados de la ciudad. No podemos registrarlos todos.
No sin alertar a los del otro bando admiti Cato. En cuanto se enteraran de
que los vigilbamos, tendran que actuar y llevar a cabo lo que sea que estn
planeando.
Entonces qu hacemos?
Cato suspir.
Decirle a Sptimo que informe a Narciso. Qu si no? Y ahora salgamos de
aqu.
Volvieron a la pared donde alguien haba dejado una carretilla a una corta
distancia a un lado de la puerta. Macro se subi a ella, y de nuevo levant a Cato
hacia lo alto del muro. ste atisbo prudentemente por encima, y vio que el guardia
haba regresado a su taburete para seguir comiendo. Ms all, la pelea por la fruta
derramada haba terminado. El capataz y sus matones haban vuelto a establecer su
cordn, y se haba reemprendido la descarga de la barcaza. Varios cuerpos yacan en
el suelo junto a ellos, la mayora de los cuales se movan dbilmente, y unos cuantos
permanecan inertes. Los que haban logrado hacerse con algunos dtiles ya haban
huido de la escena, en tanto que el resto segua observando cmo descargaban la
barcaza esperando otra oportunidad para hacerse con algo de comer. Cato busc con
la mirada a Sptimo y lo encontr. El agente imperial alz una mano para avisarle de
que lo haba visto, y entonces camin por el muelle en direccin a la puerta. Se
detuvo a una corta distancia del guardia.
Me das un poco? Sptimo seal el pan y la salchicha que descansaban en
el regazo del hombre.
Lrgate.
Vamos, amigo. Tengo hambre.
No es problema mo. Y no soy tu amigo, de modo que, como ya te he dicho,
lrgate.
Cuando Sptimo dio otro paso adelante para volver a mendigar ms
enrgicamente, Cato se encaram a la pared y alarg la mano para ayudar a subir a
Macro. Entonces, tras cerciorarse de que el guardia tena su atencin centrada en
Sptimo, se descolgaron por el otro lado del muro, tensando los msculos de los
hombros y los brazos y dejndose caer. Sus botas crujieron de forma audible sobre la
suciedad y la basura que se haba amontonado al pie de la pared. El guardia se
sobresalt y volvi la mirada con rapidez. Abri desmesuradamente los ojos y, en
cuestin de un instante, agarr el garrote y se puso de pie, con lo que su comida cay
al suelo frente al taburete.
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Ya veo! Pensabais engaarme, eh? Uno viene por delante mientras sus
compaeros me atacan por detrs, verdad?
Se agach de espaldas a la puerta y balance el garrote de un lado a otro. Cato vio
que el extremo del garrote tena clavos atravesados, y pudo imaginar perfectamente el
dao que aquellos pinchos atroces podan hacer en la carne humana. Levant una
mano.
Vale, tranquilo. Nos hemos equivocado. Vamos, muchachos, ste es demasiado
duro para nosotros. Largumonos.
Sptimo rode al guardia para reunirse con los dems, y los tres siguieron
andando de espaldas hasta que se dieron la vuelta y caminaron rpidamente por el
muelle en direccin al Boario. El guardia se ri con nerviosismo y les hizo una
escandalosa pedorreta.
S, venga, largaos, gilipollas! Y si vuelvo a veros las caras por aqu, vais a
sentir el beso de mi pequea Medusa! y los apunt con la punta de su garrote.
A ese cabrn le vendra muy bien una leccin de modales gru Macro, que
aminor el paso hasta que Cato lo agarr del hombro y lo inst a seguir adelante.
Ahora no. Salgamos de aqu antes de que se acuerde de m.
Sptimo se volvi a mirar a Cato.
Habis encontrado algo?
Cato le explic brevemente lo que haban visto, y la expresin del agente imperial
se torn preocupada.
Maldita sea. Necesitamos ese grano.
Y qu hay de ese convoy de Sicilia? pregunt Macro. Crea que eso iba a
salvar la situacin por el momento.
Lo har, cuando llegue. Pero este grano extra habra supuesto un buen seguro
en caso de que se retrasara el convoy. Ahora todo depende de su llegada. Rogad a los
dioses que llegue sin ningn percance. El espectculo que Claudio est preparando en
el Lago Albino slo distraer a la multitud durante poco tiempo.
Siguieron andando en silencio un momento, hasta que Cato solt una seca
carcajada.
Sptimo lo mir con aire severo.
Qu?
Slo estaba pensando en todas las amenazas a las que Roma se ha enfrentado a
lo largo de los aos, y ahora parece que el hambre va a tener xito all donde
brbaros, ejrcitos de esclavos, polticos ambiciosos y tiranos han fracasado. Si existe
un gran enemigo de la civilizacin, sin duda es el hambre. Ningn imperio, por
magnfico que sea, se halla a ms de unas cuantas comidas de distancia del colapso
se volvi a mirar a los dems. Interesante, no os parece?
Sptimo fulmin a Cato con la mirada, y entonces la cruz con Macro.
Tu amigo no resulta muy til a veces. Dime, siempre divaga de esta manera?
Macro asinti moviendo la cabeza cansinamente.
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Ni te lo imaginas. Me deja la cabeza hecha polvo.


Cato no pudo evitar sonrer a modo de disculpa.
Tan slo era una observacin.
Bueno, pues mantn los ojos y la cabeza centrados en el trabajo lo reprendi
Sptimo. Los Libertadores estn planeando hacer algo pronto. Tenemos que estar
alerta y procurar la seguridad del emperador y su familia. Puede que el enemigo tenga
otra oportunidad de hacer algo dentro de dos das.
Por qu? pregunt Cato. Qu pasa dentro de dos das?
Maana se completar la ltima fase del drenaje del lago. Claudio ha decidido
dar un banquete de celebracin para los ingenieros y una audiencia selecta, antes de
dar la orden para que se abran los conductos. No es un acontecimiento pblico, por lo
que nuestra centuria no tendr que vigilar a demasiada gente. Pero siempre existe la
posibilidad de que haya problemas cuando el squito imperial salga de Roma, o
cuando vuelva por el mismo camino.
Vigilaremos muy de cerca al viejo dijo Macro. Despus de ese asunto del
Foro, puedes contar con ello.
Eso espero repuso Sptimo cuando llegaron a la entrada del Boario. Est
muy claro por qu quieren el grano los Libertadores. Es la zanahoria que pueden
ofrecer a la multitud cuando se deshagan del emperador. La cuestin es, qu van a
utilizar a modo de palo para golpear a Claudio? No queda mucho tiempo antes de que
hagan su movimiento, y nosotros no tenemos ms informacin acerca de su plan.
Debis concentraros en Sinio, averiguar quines son sus contactos. Si tenemos los
nombres de los cabecillas, podremos golpear primero.
Haremos todo lo que podamos le asegur Cato. Pero Sinio no va a soltar
nada. Nos est utilizando, pero no va a darnos su confianza. Si descubrimos algo,
procuraremos dejar una nota en tu apartamento a la menor oportunidad.
Muy bien Sptimo inclin la cabeza a modo de despedida. Ser mejor que
vaya a informar a Narciso. No se va a poner muy contento.
Los tres hombres se despidieron, y el agente imperial se dio media vuelta
bruscamente y se alej con paso firme a travs del Boario en direccin al complejo
del palacio imperial, que se alzaba imponente por encima de la ciudad desde la cima
de la colina del Palatino. Macro y Cato se lo quedaron mirando un momento, y
entonces Macro mascull:
Lo estamos perdiendo, no es verdad?
A qu te refieres?
A este combate al trabajo para Narciso. No sabemos dnde est el grano. No
sabemos qu est planeando el enemigo. Mierda, si ni siquiera sabemos quin es el
enemigo, aparte de Sinio y Tigelino Macro mene la cabeza. No veo indicios de
un final feliz para esta situacin, Cato, muchacho.
Bueno, yo no dira que no estemos haciendo progresos repuso Cato con
determinacin. Lo conseguiremos. Ya lo vers.
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* * *
Al entrar en la habitacin de la seccin que compartan con Fuscio y Tigelino,
Cato vio al ms joven admirndose en un pulido peto decorativo que penda junto con
el resto del equipo de los colgadores de la pared. Hubo un momento de desconcierto,
hasta que Cato vio el bastn largo coronado con un pomo metlico en la mano
izquierda de Fuscio.
Ser mejor que Tigelino no te pille con eso.
Qu? Fuscio reaccion de manera instintiva y mir hacia la puerta con
expresin preocupada, pero de inmediato recuper la compostura y sonri. No me
preocupa. Ahora no. Tigelino ya no lo necesita Fuscio alz el bastn y lo mir con
orgullo. Es mo.
Macro se ech a rer y se volvi a mirar a Cato.
Parece que al final le han bajado las pelotas al chico. Fjate! se volvi de
nuevo hacia Fuscio. En serio, yo en tu lugar dejara eso antes de que te vea alguien.
El joven adopt una expresin irritada, y un atisbo de furia cruz por su rostro.
Entonces Fuscio se irgui cuan alto era, inclin la cabeza levemente hacia atrs y se
dirigi a ellos:
Vais a tener que dejar de hablarme de esta manera.
Ah, s? Macro alz la comisura de los labios con gesto divertido. Y eso
por qu?
Porque soy el nuevo optio de la sexta centuria. Optio suplente, al menos
aadi Fuscio.
T? Macro no pudo ocultar su sorpresa, y menos an su desaprobacin,
mientras miraba al otro. Y Tigelino? Qu le ha pasado?
Tigelino? Fuscio sonri. Hasta que encuentren al centurin Lurco,
Tigelino ha sido ascendido a centurin suplente de la sexta centuria. El tribuno Burro
tom la decisin. Dijo que no podra permitirse tener a una de sus unidades sin
comandante durante la crisis actual, y habr graves consecuencias para todo aquel
que se ausente sin permiso. Cuando Lurco aparezca, lo van a degradar a la tropa, y el
cargo de Tigelino se har permanente. Igual que el mo Fuscio sac pecho. Soy
la persona adecuada para el trabajo, tal como dijo Tigelino cuando me eligi la
sonrisa de Fuscio se desvaneci y mir a Cato y a Macro con dureza. Eso significa
que, a partir de ahora, vosotros dos vais a llamarme optio. Est claro?
A ti? Macro mene la cabeza. Eres el mejor que poda haber elegido
Tigelino? El soldado ms prometedor de la centuria? Me resulta difcil de creer.
Pues yo lo creo! le espet Fuscio con ferocidad. Y no voy a advertrtelo
otra vez, guardia Calido. Me mostrars el respeto que merece mi rango, o har que te
arresten.
S, optio Macro reprimi una sonrisa. Como ordene.
Fuscio avanz hacia Macro y lo fulmin con la mirada unos instantes, como si
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esperara que el otro se encogiera. Macro le devolvi una mirada franca y sin temor y
Fuscio, con un breve resoplido desdeoso, sali por la puerta a grandes zancadas con
el bastn de mando firmemente agarrado.
Macro mene la cabeza lentamente.
He ah a un muchacho que cree que est preparado para hacer el trabajo de un
hombre La verdad es que me recuerda a ti. El da en que te uniste a la Segunda
legin creyendo que enseguida estaras pasendote con las botas de oficial. Te
acuerdas?
Cato no le estaba escuchando, estaba inmerso en sus pensamientos. Sali de su
ensimismamiento al percibir el tono interrogativo de las palabras de Macro.
Perdona, no te he odo.
No te preocupes. No era importante. En qu ests pensando?
En Tigelino. En el centurin suplente Tigelino, en eso Cato arrug el
entrecejo. La sexta centuria tiene la tarea de proteger al emperador y a su familia, y
ahora los Libertadores tienen a su hombre a un paso de la familia imperial. Parece
que por fin han conseguido penetrar en la pantalla de guardaespaldas que rodean a
Claudio.
Macro frunci los labios e hizo una mueca.
Crees que Tigelino ser el homicida?
Qu si no? Por qu si no se han deshecho de Lurco? Queran situar a
Tigelino cerca del emperador. Tiene que ser eso. Y cuando sea el momento adecuado
y surja la oportunidad, Tigelino actuar.
No se saldr con la suya dijo Macro. Lo matarn all mismo. O se lo
llevarn para interrogarlo.
Eso no importa. Con Claudio muerto reinar el caos la confusin. Entonces
ser cuando el resto de los conspiradores harn su movimiento. Utilizarn a la
Guardia Pretoriana para entrar en el Senado y hacerse con el control, y entonces
anunciarn un nuevo rgimen encabezado por el lder de los Libertadores. Me jugara
la vida a que ser as dijo Cato en tono grave.

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Captulo XIX
Como suele ser habitual en el mes de abril, una violenta tormenta elctrica lleg
desde el oeste por la noche, y durante los dos das y noches siguientes unas nubes
oscuras y amenazadoras se amontonaron en el cielo por encima de Roma. Las calles
quedaron envueltas en la penumbra, salvo por los instantes en que los brillantes
estallidos de los relmpagos las iluminaban. Llova a cntaros, y el agua martilleaba
tejas, postigos y pavimento. Torrentes llenos de inmundicia barran las calles y
callejones de la capital, y caan con fuerza en los desages que alimentaban la Cloaca
Mxima, que serpenteaba bajo el corazn de Roma antes de unirse al Tber.
La poblacin de la ciudad se refugi en sus casas, y durante dos das las calles
quedaron vacas de las mseras sombras que hurgaban entre las basuras en busca de
restos de comida. El emperador y su familia tampoco se aventuraron a salir.
Permanecieron en palacio, y los hombres de la cohorte de Burro se turnaron para
marchar de los cuarteles a palacio bajo el aguacero, arrebujados en sus capas. A pesar
de la grasa animal con la que haban tratado la lana para hacerla impermeable, la
lluvia encontraba la manera de traspasarla y mojar las tnicas por debajo de la
armadura, con lo que los pretorianos temblaban de fro hasta que acababan su
servicio y los relevaban.
Cato y Macro no tuvieron oportunidad de ir al apartamento de Sptimo a
comprobar si haba algn mensaje, puesto que el centurin suplente de la sexta
centuria se neg a permitir que ninguno de sus hombres abandonara el cuartel estando
fuera de servicio. La maana de su primera revista, el nuevo centurin anunci que la
disciplina de la centuria se haba vuelto laxa con su predecesor. Por consiguiente,
habra una revista por la noche e instruccin adicional, as como los habituales
servicios de guardia en palacio. El nuevo optio tambin estaba saboreando su
ascenso, y gritaba sus rdenes emulando a Tigelino. ste se mud a las dependencias
de Lurco, y dej que Macro y Cato se las arreglaran con Fuscio, quien entonces lo
decida todo en la habitacin de la seccin, desde la hora en que se apagaba la
lmpara por la noche hasta cules eran los colgadores reservados para uso exclusivo
del optio.
Macro haca todo lo posible por ocultar la irritacin que bulla en su interior.
Cato, mientras tanto, continu considerando el misterio del grano perdido. Repas
todos y cada uno de los detalles del registro que Macro y l haban llevado a cabo en
el almacn, as como la informacin que haba recopilado del gremio de los
comerciantes de grano y del empleado de las oficinas de Cayo Frontino. Cmo era
posible que desapareciera tal cantidad de grano en la ciudad sin dejar ningn rastro
aparente? Para Cato, era un rompecabezas desesperante que lo sacaba de quicio
mientras pula su equipo y tenda la capa y las tnicas para que se secaran en el
pequeo soporte de madera, colocado cerca del brasero compacto de la habitacin de
la seccin. Entretanto, Macro sala obedientemente todas las maanas para cumplir
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con su castigo en las letrinas, situadas al final del bloque ms prximo al muro del
campamento.
Al fin, la maana del tercer da la tormenta se alej, dejando tras de s un cielo
azul y despejado, de modo que el sol empez a calentar los tejados y calles de Roma,
creando volutas de vapor que se retorcan lnguidamente en el aire antes de
desvanecerse. La gente empez a salir a la calle y, una vez ms, los cuerpos de los
que haban muerto de hambre o sucumbido a la enfermedad debido a su dbil estado
se sacaron en carros fuera de las puertas de la ciudad, para que se sumaran a los
muchos cientos que ya se haban depositado en las fosas comunes abiertas a lo largo
de las carreteras que salan de Roma.
Aquella maana lleg un aviso de palacio: el emperador y su squito saldran a
inspeccionar los trabajos de ingeniera y los preparativos para el espectculo en el
Lago Albino. Burro dio la orden de formar a las centurias quinta y sexta, y Tigelino
recorri los barracones como un vendaval bramando a sus soldados que cogieran el
equipo y formaran listos para marchar. Los soldados de cada seccin salieron
apresuradamente, algunos de ellos abrochndose los barboquejos y la armadura.
Cuando el ltimo de los hombres estuvo preparado, Tigelino orden que se pusieran
firmes e inspeccion las filas, reprendiendo a sus soldados por la ms mnima
infraccin, en tanto que un obediente Fuscio, a su lado, anotaba el delito y el castigo
en una tablilla encerada. Cuando finaliz la inspeccin, Tigelino retrocedi y se
plant frente a los hombres que tena bajo su mando con los puos apoyados en las
caderas.
Sin duda algunos de vosotros an os preguntis qu ha sido de Lurco. Por lo
que a vosotros respecta, est muerto. Y por lo que a l concierne, podra ser que lo
estuviera cuando el tribuno Burro le ponga las manos encima Tigelino hizo una
pausa, y algunos de los soldados no pudieron evitar sonrer. El centurin inspir
profundamente y continu hablando: Ahora soy vuestro comandante. Yo dicto las
normas y comandar la mejor centuria de toda la Guardia Pretoriana. Eso significa
que ser duro con vosotros. Voy a imponer disciplina. Disfrutar de unos soldados
elegantes, y tendr hroes si surge la necesidad. Cualquiera que no cumpla con mis
exigencias ser mejor que se prepare para ser trasladado fuera de la guardia a alguna
formacin menor. Si dicho soldado opta por quedarse, entonces lo destrozar. Queda
claro?
S, seor! respondieron los hombres de manera desigual.
No os oigo, maldita sea! bram Tigelino. Parecis una jodida
muchedumbre! He dicho, queda claro?
S, seor! gritaron los soldados con una sola voz, que reson en las paredes
de la plaza de armas.
Eso est mejor asinti Tigelino. Ya habis demostrado al emperador que
sois buenos en combate. l nos ha honrado con hacer de esta unidad su escolta
personal. Tengo intencin de mantener dicho honor en un futuro previsible,
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caballeros. Siempre que el emperador salga de palacio quiero que sean mis hombres
los que le protejan. Quiero que nosotros sigamos siendo su primera y ltima lnea de
defensa. Seremos el escudo y la espada a su lado. El seguir depositando su fe en
nosotros, confindonos su vida y las vidas de su familia. No necesito recordaros lo
agradecidos que pueden mostrarse los emperadores con aquellos que les prestan un
buen servicio. Cumplid con vuestro deber y todos saldremos beneficiados con ello.
No me defraudis pase la mirada por las filas de sus soldados y, a continuacin, la
volvi hacia Fuscio. Esto es todo. Que los hombres formen junto a la puerta
principal listos para marchar, optio.
S, seor! Fuscio se cuadr y permaneci all hasta que Tigelino hubo
abandonado la pequea plaza de armas. Entonces grit: Sexta centuria, izquierda!
Las dos lneas ejecutaron la maniobra y quedaron esperando la siguiente orden.
Marchen!
Cuando la columna avanz, Macro se dirigi en un susurro a Cato, que en aquel
momento marchaba delante de l:
Qu te parece esto?
Ya sabes lo que pienso contest Cato. Aguzaremos la vista y el odo, y
observaremos con atencin.
* * *
Los hombres de la quinta y sexta centurias marcharon hasta el lugar en que les
esperaba el tribuno Burro, montado en un caballo negro inmaculadamente
almohazado. Cuando la columna estuvo dispuesta, el tribuno agit una mano en
direccin a la puerta, y la primera fila avanz. Entraron en Roma y marcharon hacia
el palacio, donde el squito imperial se uni a la columna, tras lo cual volvieron a
salir de la ciudad y tomaron la calzada que se diriga al lago, situado a unos ocho
kilmetros de la capital. Cato se fij en que el emperador iba acompaado por menos
consejeros de lo habitual. Estaba Narciso, pero no haba rastro de Palas ni de
Agripina, ni tampoco de los dos chicos.
La campia baada por la lluvia ola a fresco, y el calor y los primeros brotes en
las ramas de los frutales que bordeaban la ruta anunciaban la llegada de la primavera.
Las literas que transportaban a la comitiva imperial iban entre las dos centurias de
pretorianos y, desde la retaguardia, Cato apenas poda distinguirlas cuando estiraba el
cuello para mirar por encima de los cascos relucientes y las puntas de las jabalinas
que se alzaban por delante de l. Cuando la columna atraves dos pequeas
poblaciones, los habitantes salieron a ver pasar al emperador y lo ovacionaron cuando
Claudio levant la mano para saludarlos. A ambos lados de las literas marchaban los
guardaespaldas germanos, cuyo aspecto brbaro desconcertaba a los ms temerosos.
Llegaron al lago a primera hora de la tarde, y a los soldados se les permiti
abandonar la formacin y descansar mientras el emperador y sus consejeros
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inspeccionaban los preparativos para la naumaquia. La tribuna imperial estaba


prcticamente acabada, construida sobre un montculo artificial que se haba
levantado al borde del lago. A lo largo de la orilla, los carpinteros trabajaban
duramente preparando las barcazas y embarcaciones fluviales que se haban
remolcado desde el Tber para que sirvieran como las dos flotas que se enfrentaran
en las aguas del lago. Los mstiles improvisados se alzaban de las cubiertas de las
embarcaciones con vergas, velas y jarcias, que eran ms decorativas que funcionales.
Se fijaron bancadas de remo a los lados, y se colocaron slidos y llamativos
espolones en la proa de todos los barcos. Desde la distancia, podran pasar por
trirremes de guerra de la armada romana, pero a una escala mucho ms reducida. A
unos cuatrocientos metros de la actividad que tena lugar en la ribera del lago, estaban
las estacadas en las que permaneceran retenidos los que iban a luchar mientras
durara el espectculo.
Increble coment Macro con tristeza mientras l y Cato contemplaban la
escena desde un afloramiento rocoso, a una corta distancia de donde los hombres de
la escolta se relajaban sobre la hierba verde que bordeaba el camino de vuelta a Roma
. Nunca he visto nada igual. Se parece ms a los preparativos de una campaa
importante que a un maldito espectculo de gladiadores.
No recuerdo que se invirtiera tanto esfuerzo en la invasin de Britania
respondi Cato con una sonrisa irnica. Pero claro, entonces Claudio slo sali
para ganar una nueva provincia para el Imperio. Ahora ha salido para ganarse el
corazn de la plebe, un objetivo de una importancia estratgica mucho mayor
actualmente suponiendo que viva el tiempo suficiente para aplacar su gusto por las
luchas de gladiadores, por no hablar de su hambre. Yo dira que Claudio lo tiene todo
en contra.
Centraron su atencin en el squito imperial cuando el funcionario encargado de
organizar el espectculo se acerc a informar al emperador. Aun hallndose a una
distancia de ms de un centenar de pasos, Cato vio que Claudio prestaba toda su
atencin a aquel hombre. De vez en cuando sacuda la cabeza en un violento
espasmo, mientras caminaba renqueando al lado del funcionario.
Ser el emperador no es una cosa muy envidiable, verdad? coment Cato en
tono reflexivo. Est rodeado de enemigos, y los ms allegados a l son de lejos los
ms peligrosos.
A veces dices absolutas tonteras, Cato replic Macro. Crees que nuestras
vidas no corren tanto peligro como la de Claudio? Yo no lo creo, y tengo cicatrices
que lo demuestran, y t tambin. En cualquier caso, hay uno o dos incentivos que van
con el trabajo de ser el gobernador absoluto del mayor imperio del mundo. Creo que
podra llegar a acostumbrarme a los gajes del oficio.
Una cosa es enfrentarse a un hombre con una espada en un combate directo, y
otra muy distinta es entrar en una habitacin llena de gente sabiendo que muchos de
ellos tan pronto te apualaran por la espalda como te ofreceran un saludo y la
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promesa de lealtad eterna. Hablando de lo cual, dnde est Tigelino? Cato


escudri al grupo imperial con la mirada, buscando al centurin con inquietud.
Est all, con Burro y los dems.
Macro seal a unos cuantos hombres agrupados en torno al tribuno Burro, que
todava iba a caballo. Cato vio la figura alta del centurin y dej escapar un suspiro
de alivio. Macro le oy, y mir a su amigo.
Cundo crees que va a actuar Tigelino?
Cato lo pens un momento.
Podra ser que lo intentara a la menor oportunidad, dado que para llevar a cabo
esa accin tiene que estar dispuesto a morir. Pero, por lo que he visto de l, dudo que
la eche a perder si hay alguna esperanza de salvarla. Si yo fuera Tigelino, esperara a
que el emperador estuviera rodeado del menor nmero de personas posible. Entonces
podra tener una oportunidad de escapar tras dar el golpe. As pues, cuando la sexta
centuria est cerca del emperador, nosotros nos acercaremos en lo posible a Tigelino.
El emperador termin su recorrido de inspeccin de los preparativos y regres a
su litera. Cuando el squito imperial empez a avanzar siguiendo la costa hacia las
obras de ingeniera situadas en el extremo del lago ms prximo al Tber, el optio
llam a los soldados para que volvieran a formar. Los guardias marcharon
rpidamente a ocupar sus puestos en torno al emperador, y adecuaron el paso al de los
esclavos que transportaban la pesada litera dorada. El grupo fue bordeando el lago,
serpenteando hasta llegar al primero de los diques escalonados que llevaban hacia el
afluente del Tber, situado a casi cinco kilmetros de distancia.
La columna imperial se detuvo, y se aproxim a ella un pequeo grupo de
ingenieros vestidos con tnicas sencillas, que hicieron una reverencia frente a la
litera. Claudio baj las piernas por un lado del vehculo y se acerc al jefe de los
ingenieros, un hombre de aspecto juvenil.
Mi querido Ap-apolodoro! Claudio lo salud. Cmo est progresando la
obra? Confo en que est casi terminada, eh? Supongo que la tormenta os habr
retrasado.
El ingeniero le brind una profunda inclinacin, al igual que sus compaeros.
No, seor. Las obras se terminaron de acuerdo con lo previsto. Y he preparado
algo interesante para divertir a la plebe cuando empiece la naumaquia.
Ah, s? Claudio enarc una ceja. Y de qu se trata?
Preferira que fuera una sorpresa, seor. Estoy seguro de que quedar
impresionado.
Claudio frunci el ceo brevemente, pero luego su expresin se relaj.
Muy bien, joven. Pero ests seguro de que el tiempo no ha causado retrasos?
Ahora s si-sincero.
No permitira que un poco de lluvia y viento me hicieran romper la palabra que
le di.
As me gusta! Claudio sonri ampliamente y estrech el antebrazo del
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ingeniero. Ojal todos m-mis funcionarios fueran tan ef-eficientes como t!


El emperador regres con Narciso, que estaba a una corta distancia por detrs de
l.
T y Palas podrais aprender mucho de este j-jo-joven.
El secretario imperial esboz una sonrisa forzada.
Sera una lstima tomar bajo mi proteccin a un talento tan prometedor y
privaros de las habilidades de un experto ingeniero, seor. No hay duda de que los
talentos de Apolodoro se aprovechan mejor en el campo que en palacio aunque
Palas tal vez s se beneficiara de su experiencia.
Palas? El emperador lo pens un momento, y a continuacin asinti con la
cabeza. S, s. Parece estar m-m-muy bajo de forma ltimamente. Cansado y
distrado Claudio sonri con indulgencia. Supongo que est enamorado. Suele
ser un proceso agotador.
S, seor. Quiz debera enviar a Palas a Capri para que descanse. Yo estara
encantado de supervisar a su personal durante su ausencia.
Estoy seguro de que s repuso Claudio con una sonrisa. Pero qu me
dices de ti? Quiz tambin necesites un descanso, amigo mo.
En absoluto, seor Narciso se irgui tanto como pudo. Mi lugar est a su
lado. Slo vivo para servirle.
Qu afortunado soy al tener semejantes sirvientes! Va-vamos, Narciso!
Aprendamos un poco del arte de la ingeniera de nuestro qu-que-querido Apolod-ddoro aqu presente.
El ingeniero volvi a inclinar la cabeza, y entonces empez a explicar el
procedimiento que haba ideado para drenar el Lago Albino. Cato escuch lo mejor
que pudo la charla del ingeniero, pero tena la mirada fija en Tigelino. El centurin
iba a la cabeza de la centuria, a no ms de quince metros de distancia del emperador.
Tena la mano apoyada en el pomo de la espada, y tamborileaba con los dedos sobre
la empuadura. Entre Claudio y l haba una cortina poco compacta de
guardaespaldas germanos. Cato pens que, de momento, el emperador no corra
peligro.
Apolodoro hizo un gesto con la mano hacia el valle que llevaba al ro.
Como puede ver nuestro querido emperador, he ordenado la construccin de
una serie de diques, cada uno de ellos con una compuerta, de manera que podemos
controlar el flujo de agua a medida que drenamos la zona circundante al lago. Si
sencillamente hubiramos abierto un canal del lago al ro, como creo que su
consejero, Palas, sugiri en un principio, podramos haber provocado que el Tber se
desbordara e inundara el centro de Roma cuando el caudal principal de agua llegara a
la ciudad.
Narciso se ech a rer.
No fue uno de los mejores momentos de mi amigo, siento decirlo. De todos
modos, Palas tiene sus talentos, cualesquiera que puedan ser.
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Tienes mucha razn coincidi Claudio moviendo la cabeza. Mi esposa,


Agripina, lo tiene muy bien considerado, en efecto.
Macro susurr:
De eso estoy seguro.
Chsssst! repuso Cato.
El ingeniero encabez la marcha por el sendero que se haba abierto en la
pendiente del valle. Cada ochocientos metros, ms o menos, haba un dique, tras el
cual el agua que flua del lago llenaba una extensin del valle. Ms avanzada la tarde,
la procesin lleg al fin al ltimo y mayor de los diques. De su base manaba una
pequea corriente de agua que rodeaba una curva del valle, cuyos lados eran
sensiblemente ms empinados que los de la parte ms alta del valle. La corriente
estaba alimentada por un conducto cavado en torno al extremo del dique. Unos
cuantos esclavos se hallaban a un lado, cargando madera sin usar en un carro.
Hicieron una breve reverencia en direccin al emperador, y acto seguido prosiguieron
con su tarea.
Apolodoro se detuvo al pie del dique, donde unos maderos largos y gruesos
reforzaban las estacas clavadas verticalmente en el suelo. Se haban atado unas
cuantas cuerdas en torno a los contrafuertes centrales, que se haban llevado hasta los
lados del valle donde, tras hacerlas pasar por unas grandes poleas, se haban
asegurado a unas estacas.
Narciso alz una mirada recelosa hacia el dique imponente que se alzaba unos
quince metros por encima de l.
Estamos del todo seguros aqu?
Por supuesto! Apolodoro sonri con confianza. Avanz y dio unas palmadas
en uno de los maderos que hacan de contrafuerte. Se necesitarn cien hombres
tirando de las cuerdas para sacar uno de stos. Es exactamente lo que ocurrir cuando
llegue el momento, en cuanto hayamos despejado la ruta que tomar la corriente
hacia el afluente que llega hasta el Tber. De momento, hara falta nada menos que un
terremoto para moverlos. En cuanto se haya drenado el agua de detrs de este dique,
iremos subiendo por el valle, drenando las balsas una por una hasta que lleguemos al
lago. De este modo podemos controlar el flujo de agua, y slo habr una mnima
subida en el nivel del Tber durante un corto espacio de tiempo retrocedi y
contempl el dique con manifiesto orgullo ante su logro. Entonces, consciente una
vez ms de la presencia del emperador, Apolodoro se volvi hacia l a toda prisa.
El festejo para celebrar el trmino del proyecto est listo, seor. Justo all, pasada la
curva del valle, en la orilla del ro. Si quiere hacer el honor de acompaarme.
Qu? Ah, s, s, por supuesto! Claudio sonri. Ser un p-p-placer, joven.
T primero!
Narciso dio un paso adelante.
Seor, ya empieza a hacerse tarde. No es probable que lleguemos a la ciudad
antes del anochecer. Sera prudente que nos pusiramos en marcha hacia Roma sin
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demora.
Tonteras! Claudio puso mala cara. Qu pasa? Te da miedo la
oscuridad? En cualquier c-caso, este hombre ha hecho un t-tra-trabajo maravilloso.
Lo menos que podemos hacer es celebrar su xito.
Narciso inclin la cabeza.
Como desee, seor.
El emperador dio unas palmaditas en la espalda a Apolodoro.
T primero, muchacho! T primero!
El valle torca suavemente a la derecha, y daba a una extensin de terreno abierto.
A unos doscientos pasos ms all, el ro reluca bajo el sol en su transcurso hacia el
Tber. Se haban colocado varias mesas juntas y se haban cubierto con un trozo de
tela roja. Sobre la mesa haba una tarta enorme, que reproduca ingeniosamente el
dique que acababan de ver. Treinta o cuarenta miembros del personal de Apolodoro
se hallaban esperando detrs de la mesa, e inclinaron la cabeza cuando el emperador
se acerc.
Claudio sonri con deleite al llegar a la mesa, y examin la tarta con fruicin.
Excelente! Ms que excelente! Confo en que su sabor sea igual de bueno que
su aspecto, eh?
Debera serlo, seor. Los mejores cocineros recorrieron toda Roma en busca de
los ingredientes para prepararla.
Parece deliciosa. Ser el primero en probarla, si puedo.
Por supuesto, seor. Apolonio chasque los dedos, y un esclavo avanz a
toda prisa con una cuchara para el emperador. Claudio vacil un momento, y luego
hundi la cuchara en la jalea azul de detrs del dique y se volvi hacia su squito.
Tribuno Burro. Uno de sus hombres, por favor Claudio se volvi a mirar al
ingeniero. No es mi i-in-intencin ofenderte, pero tengo que asegurarme.
Lo comprendo, seor.
Burro se volvi en la silla para mirar a los soldados de la sexta centuria. Antes de
que pudiera decir nada, Tigelino dio un paso al frente.
Me ofrezco voluntario, seor!
Burro abri la boca para hablar, pero se encogi de hombros y asinti con la
cabeza. Cato not que se le tensaban los msculos cuando el centurin avanz entre
dos de los guardaespaldas germanos. Se detuvo a una corta distancia del emperador, y
entonces hubo una breve pausa, tras la cual Claudio alz la cuchara hasta su boca.
Tigelino se inclin hacia delante y tom el bocado. Sus mandbulas se movieron
brevemente y luego trag. Hubo otra pausa, y entonces Claudio arque las cejas.
Y bien?
Caray, est sabrossima, seor! exclam Tigelino.
No hay efectos adversos?
Parece que ninguno, seor.
Muy bien. Claudio lo despidi con un gesto de la mano, y Tigelino volvi a
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atravesar el cordn de guardaespaldas germanos. Cato solt el aire contenido y not


que su cuerpo se relajaba.
Tomaremos un poco de esta tarta de-deliciosa y luego regresaremos a Roma
anunci el emperador. Tribuno, puedes ordenar a tus hombres que descansen
mientras como.
Guardia Pretoriana! grit Burro. Rompan filas!
Los guardias, a los que les haban reducido las raciones, continuaron mirando con
envidia tras haberse retirado a una corta distancia para permitir que Claudio y su
pequeo squito picaran de la tarta y se permitieran una conversacin trivial. Cato
sonri al fijarse en que Narciso haca todo lo posible por meterse entre su amo y el
ingeniero, y que responda a las palabras del emperador con su acostumbrado
servilismo, aunque frunca el ceo con expresin glida ante cualquier comentario
que haca Apolodoro.
Macro miraba la tarta con tristeza.
Dara cualquier cosa por un poco de eso.
Parece demasiado pesada respondi Cato con desdn. Lo ms probable es
que se te indigestara.
Podra vivir con ello Macro arranc la mirada de la tarta y mir a su amigo
. Me preocup un poco cuando nuestro amigo Tigelino se acerc a probar la
comida.
Yo tambin. Parece ser que estaba en lo cierto. Sea cual sea su plan, contempla
una accin suicida.
Excepto por la indigestin.
Macro mir al centurin mientras l y Cato permanecan apoyados en sus
escudos. Tigelino se haba alejado un poco y se haba desabrochado las correas del
casco para quitrselo. Se enjug la frente y, a continuacin, empez a desabrocharse
el peto. Ech un breve vistazo hacia el valle con expresin tensa. Tigelino dej su
armadura en el suelo y estir los hombros levantando los brazos al aire.
Macro se volvi a mirar al pequeo grupo de dignatarios apiados en torno a la
tarta, tomando cucharadas de los ingredientes selectos. Su estmago son tan fuerte
que hasta Cato lo oy, y los dos intercambiaron una sonrisa. Cato abri la boca para
hacer un comentario, pero antes de que pudiera hablar se oy un chasquido sordo que
retumb en el aire. Todo el mundo se volvi a mirar en direccin al ruido. Al cabo de
un momento, hubo otro chasquido que se mezcl con una cacofona de madera
astillndose y rocas cayendo. Entonces se oy un rugido que fue aumentando de
volumen y llen el aire. Una brisa repentina empez a soplar en el extremo del valle y
aument de forma extraa.
Qu coo es eso? Macro se volvi hacia el estrpito.
Pero Cato supo al instante qu era aquel sonido y not de inmediato un glido
nudo de terror en el estmago. Ech un vistazo al emperador, quien miraba hacia el
valle con la cuchara llena de gelatina a medio camino de su boca. Al volverse de
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nuevo, Cato vio una masa lquida, oscura y brillante que, arremolinando espuma,
trazaba la curva del valle derribando los rboles raquticos que se aferraban a las
laderas empinadas, desprendiendo rocas y montculos de tierra, y llevndoselo todo
por delante. La vasta masa de agua que haba estado contenida por el primer dique
sali del valle con un rugido, directamente hacia la comitiva imperial y su escolta.

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Captulo XX
En un primer momento, nadie se movi. Estaban todos demasiado horrorizados
viendo el muro de agua arremolinada que se abalanzaba hacia ellos. Tigelino fue el
primero en reaccionar. Se llev una mano a la boca para hacer bocina y chill:
Corred! Corred por vuestras vidas!
Su grito rompi el hechizo, y el squito imperial, los ingenieros y los guardias
pretorianos empezaron a huir, algunos se alejaron sin ms del agua, pero la mayora
intent escapar hacia el lado donde el terreno se elevaba ligeramente. Cato tir el
escudo y la lanza, y empez a deshacer el barboquejo del casco. Macro hizo lo
mismo, alejndose ya de la ola.
Espera! lo llam Cato. Debemos salvar al emperador!
Macro se detuvo, asinti con la cabeza y se dio la vuelta hacia la mesa y la tarta.
Claudio se diriga hacia el ro dando traspis tan deprisa como le permita su cojera,
lanzando miradas aterrorizadas por encima del hombro a la ola que se aproximaba.
Tigelino corra a toda velocidad detrs de l y, con una punzada de miedo, Cato vio
que el centurin podra llegar antes hasta el emperador. Ech a correr tan deprisa
como pudo, cargado an con el peso de su cota de malla. Macro corri tras l. La ola
empujaba un cojn de aire por delante de ella, y la fuerte brisa agit los pliegues de la
toga del emperador y los mechones de su cabello. Mientras corra en diagonal hacia
Claudio, Cato oy el rugido sibilante y ensordecedor de la avalancha de agua que se
diriga hacia ellos. A su izquierda, vio que Tigelino ganaba terreno y que alcanzara
antes al emperador. Llevaba la daga en la mano, con la punta baja y hacia afuera, y
corra resuelto hacia su presa.
Cato not el aire fro en su espalda, se arriesg a echar un ltimo vistazo a la ola y
vio que estaba a no ms de quince metros por detrs de l, una horrible masa revuelta
de agua marrn que arrastraba maleza y rboles consigo. Oy un grito de terror y
desesperacin a su derecha, cuando cay el primero de los pretorianos, y la voz se
silenci al instante cuando el hombre fue aplastado por la ola.
Por delante, Tigelino se encontraba ya a no ms de tres metros del emperador,
cuando de pronto la punta de su bota choc contra una piedra y el centurin tropez.
Cay de bruces, y la daga se le escap de entre los dedos. Cato continu corriendo y
gritando:
Seor! Seor!
Claudio volvi la cabeza, mir a Cato con los ojos desmesuradamente abiertos y
luego desvi la mirada ms all, horrorizado. Cato agarr al emperador del brazo y
con la otra mano tir de su toga para quitrsela. El emperador se resisti de
inmediato, y empez a arremeter con el brazo que tena libre.
Socorro! Asesino!
No, seor! La toga ser demasiado pesada para usted! grit Cato al tiempo
que intentaba arrancar la gruesa tela de lana del hombro del emperador. Oy gritar a
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Macro a una corta distancia por detrs, pero antes de que pudiera volverse a mirar, la
ola los alcanz. Hubo un instante en el que Cato sinti una oleada en torno a las
pantorrillas y se puso delante del emperador para intentar protegerlo con su cuerpo.
Toda la fuerza del agua le dio de lleno en la espalda y le arranc los pies del suelo de
inmediato. Cato intent mantenerse derecho, y agit las piernas para intentar
afianzarse en el suelo mientras el agua lo arrastraba. Estrech a Claudio con fuerza y
lo empuj hacia arriba. El agua se arremolin en torno a su cabeza, le pas por
encima y le rugi en los odos, hasta que pudo salir a la superficie y respirar a toda
prisa.
Algo le golpe en las costillas, un golpe que lo dej sin respiracin y le extrajo el
aire de los pulmones, obligndolo a abrir la boca, con lo que el agua le inund la boca
al instante, antes de que pudiera cerrarla. Entonces volvi a sumergirse, sin soltar al
emperador y notando que ste forcejeaba desesperadamente. Cato percibi algo
slido cerca, y se arriesg a soltar una mano de Claudio para intentar agarrarse a lo
que fuera que fuese aquello. Not la rama de un rbol. Cerr los dedos en torno a la
spera corteza y tir de s mismo y del emperador hacia ella. Su cabeza sali a la
superficie una vez ms, y por fin pudo tomar aire. Se hallaba rodeado de una masa
catica de espuma, agua y escombros, con cabezas de hombres y extremidades que se
agitaban por todas partes. Cato crey ver a Macro a una corta distancia, pero el agua
se cerr por encima de la cabeza antes de poder estar seguro de que era l. Claudio
aflor a la superficie, escupiendo agua a su lado.
Seor! le grit Cato a la cara. Agrrese a la rama!
Claudio volvi la cabeza hacia Cato.
No puedo! Me estoy hundiendo! S-s-slvate t, joven. Yo estoy acabado!
Cato vio que el emperador an tena la toga en torno al pecho, y los escombros
que el agua arrastraba se llevaban la tela y lo estaban arrastrando con ella. Agarr la
tela y tir de ella con todas sus fuerzas para soltarla. Se desplaz un poco hacia abajo,
pero segua tirando de Claudio, quien solt un grito desesperado antes de que el agua
se cerrara de nuevo sobre su rostro. Emergi de nuevo, y Cato le grit:
Sultela a patadas! Sultela a patadas o morir!
S s farfullo Claudio. La su-su-suelto a patadas.
Mientras el emperador le daba a la tela con las piernas, Cato utiliz la mano que
tena libre para intentar arrancar la toga del cuerpo del emperador. La lana pareca
estar viva, se retorca en la corriente catica y sus pliegues envolvan la mano y el
brazo de Cato. La tela se solt por fin con un ltimo tirn, y ambos salieron a la
superficie, agarrados a la rama, con la cabeza y los hombros fuera del agua. En torno
a ellos, el agua ya no pareca fluir con tanta violencia, y Cato pudo ver por primera
vez que haban sido arrastrados a cierta distancia del extremo del valle. Estaban
rodeados de los restos de las mesas, y Cato vio a Tigelino que, a unos quince metros
de distancia, intentaba afianzarse en el tablero de una mesa que daba vueltas en la
rpida corriente.
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Cato!
Volvi la cabeza, y vio el agua alborotada all donde Macro intentaba nadar hacia
la rama. Entonces apareci otra figura entre los dos, tosiendo con aspereza y agitando
los brazos para intentar mantenerse a flote. Cato vio que era el tribuno Burro.
Aqu, seor! Aqu!
Cato movi el brazo en el aire, y Burro empez a mover las piernas para dirigirse
hacia l. El tribuno lleg a la rama y la rode con los brazos, intentando recuperar el
aliento. Cato volvi la cabeza y vio que Macro llegara hasta ellos sin problemas.
Entonces not algo extrao a una corta distancia por delante de donde estaban. El
extremo de la ola pareca haber desaparecido, dejando una lnea marcada a no ms de
quince metros de distancia.
Oh, mierda! mascull. El ro
El agua estaba arrastrando el rbol, y a los hombres aferrados a l, hacia la
empinada ribera y el ro. Cato rode al emperador con el brazo y se agarr con fuerza
a la rama. Vio que Macro haba alcanzado el extremo de una rama ms pequea no
muy lejos de ellos. Cato se llen los pulmones y grit por encima del estruendo del
agua:
Agarraos fuerte! Vamos a caer al ro!
De repente, el extremo del tronco qued suspendido en el aire por un instante.
Acto seguido, se precipit por encima del borde. Una vez ms, el agua se cerr sobre
Cato, quien not que las rocas y los escombros le araaban las piernas mientras la
rama los arrastraba a la furiosa superficie del ro. Cato sinti rugir el agua en los
odos, y empezaron a arderle los pulmones. El emperador pareca retorcerse contra l,
pero resultaba imposible saber si estaba forcejeando o simplemente era la corriente
que lo golpeaba. Entonces se form un remolino, y la rama rompi la superficie al
salir a flote. Cato respir profundamente.
Se encuentra bien, seor? Seor!
El emperador empez a dar arcadas, escupi y empez a toser violentamente.
Cato ech un vistazo a su alrededor y vio que Burro segua agarrado a la rama,
pero no poda localizar a Macro. Busc desesperado, escudriando la superficie del
ro con inquietud. Pudo ver a varios hombres que se esforzaban por mantenerse a
flote o nadaban hacia la orilla. Tigelino estaba tumbado sobre el tablero de la mesa a
cierta distancia. Cato se dio cuenta de que el ro ya haba absorbido gran parte del
agua que se haba soltado con el derrumbamiento del dique, y supo que lo peor ya
haba pasado. Pero no haba ni rastro de Macro. Entonces vio un bulto reluciente en el
agua, a unos seis metros de distancia. Cuando el bulto empez a darse la vuelta, Cato
vio que se trataba de un cuerpo y, horrorizado, reconoci los rasgos de Macro cuando
su rostro apareci brevemente en la superficie antes de sumergirse de nuevo.
Tribuno! grit Cato. Tribuno Burro! Seor!
Burro alz la vista con expresin aturdida y su nico ojo parpadeando.
Cuide del emperador, seor! Lo entiende?
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S
Burro asinti con la cabeza y se oblig a reaccionar, no sin dificultad. Cato se
volvi hacia Claudio:
Aguante, seor. Vamos a sacarle de sta.
Entonces se solt de la rama y se lanz hacia una de las mesas que lentamente se
estaba dando la vuelta en la corriente, cerca de donde flotaba Macro. Cato apoy el
pecho en la mesa y empez a mover las piernas para dirigirse hacia su amigo, que
daba muy pocas seales de vida. En cuanto lo tuvo al alcance, extendi el brazo y
agarr los pliegues de la tnica de su amigo y tir de l hacia la mesa. Un hilo de
sangre bajaba por la frente de Macro, y Cato vio que tena un corte.
Macro! lo sacudi por los hombros violentamente. Macro! Abre los ojos.
La cabeza inerte de Macro se lade contra las planchas de la mesa, y la mandbula
le qued colgando. Cato le dio una fuerte bofetada.
Abre los ojos, maldita sea!
No hubo reaccin alguna, y Cato lo abofete ms fuerte an. Esta vez Macro alz
la cabeza de golpe y abri los ojos de par en par. Apret la mandbula con gesto
desafiante.
Cul de vosotros me ha pegado, eh, cabrones?
El agua que tena en los pulmones lo hizo toser, empez a dar agnicas arcadas, y
le cost un poco recuperarse lo suficiente para caer en la cuenta de que el hombre que
estaba ante l era Cato. Sonri dbilmente.
Qu demonios te ha pasado, muchacho? Ests hecho un asco.
Cato no pudo evitar devolverle la sonrisa, lleno de alegra.
Yo? Pues tendras que ver la pinta que tienes t.
Qu qu ha pasado? Macro hizo una mueca. Parece como si algn hijo
de puta me hubiera tirado una piedra en la cabeza.
Debiste de golpertela con la rama cuando camos al ro.
Al ro? Macro alz la cabeza y mir a su alrededor con expresin confusa.
Entonces record los ltimos momentos antes de que los alcanzara la ola y se
sobresalt: El emperador!
Est a salvo. All.
Cato seal hacia el tronco donde Burro haba cambiado de posicin para estar al
lado de Claudio. Estaba cerca del margen del ro y, al cabo de un momento, se
enganch en algo que haba debajo de la superficie y se fue deslizando hacia la orilla.
Cato dej escapar un corto suspiro de alivio y le dio un leve puetazo a Macro.
Vamos. Salgamos de aqu.
Empez a mover las piernas y a girar la mesa al mismo tiempo para encararla
hacia la orilla. Macro se sum a l, y empezaron a alejarse del centro del ro. Les
llev un rato avanzar en la rpida corriente, hasta que notaron el lecho del ro bajo las
botas y dejaron la mesa en la estrecha franja de juncos que crecan al borde del agua.
All la abandonaron, y nadaron entre los juncos hasta llegar a suelo firme, donde se
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dejaron caer en la orilla cubierta de hierba, ms all del juncal. Macro se rode la
cabeza con las manos y solt un gemido, mientras Cato permaneca a cuatro patas
con la cabeza colgando y respirando profundamente, echando los ltimos restos de
agua que tena en los pulmones y escupiendo para aclararse la boca. El corazn le
palpitaba con fuerza, y temblaba de forma incontrolable. El aire haca que su cuerpo
empapado sintiera ms fro todava, pero Cato saba que el temblor se deba al
frentico esfuerzo realizado desde que los alcanz la ola. Eso y la impresin y el
terror por lo ocurrido, a los que su cuerpo reaccionaba ahora.
Se puso de pie como pudo, y escudri el paisaje circundante con la mirada. Al
mirar ro arriba, vio el final del valle, a unos ochocientos metros de distancia. Una
franja de tierra llena de barro, piedras y cascotes surcaba el prado comprendido entre
el valle y la orilla del ro. Haba rboles arrancados esparcidos por el suelo, y varias
figuras de pie o sentadas en medio del barro, mirando desconcertadas a su alrededor.
Tambin haba gente en los mrgenes del lugar por el que la ola haba pasado. No
haba ni rastro de las literas imperiales, ni de las mesas en las que estaba la tarta. A
unos cuantos centenares de pasos ro arriba, Cato vio a Burro que sujetaba al
emperador: ambos iban avanzando en direccin contraria a la corriente. Tigelino
haba desaparecido.
Cato se acuclill al lado de Macro.
Cmo te encuentras?
Dolorido Macro hinch los carrillos y solt aire. Deb de darme un buen
golpe en la cabeza Me estaba agarrando a esa rama pasamos por encima de algo
y se hundi. Es lo ltimo que recuerdo, hasta que vi a un cabrn abofetendome la
jeta a base de bien alz la mirada. Supongo que eras t.
Para qu estn los amigos? Cato le ofreci la mano y lo ayud a ponerse en
pie. Vamos, volvamos a lo que quede de la centuria.
Empezaron a caminar hacia las figuras desperdigadas en torno a la llanura
inundada, algunas de las cuales estaban buscando supervivientes atrapados entre los
escombros o atendiendo a los heridos.
Qu diablos ha pasado? pregunt Macro.
Es obvio. El dique cedi.
Cmo? Cmo es posible? Ya oste al ingeniero. Haran falta un centenar de
hombres para hacer que el dique se viniera abajo.
Cato lo pens un momento.
Es evidente que no. O la estructura se vino abajo sola o alguien la sabote.
El trabajo chapucero de los malditos griegos, eso fue lo que lo caus.
De verdad piensas eso? En el preciso momento en que el emperador estaba
en la zona expuesta al peligro? Es toda una coincidencia.
A veces pasa. A los dioses les gusta jugar.
Y algunos traidores tambin. Viste a Tigelino? Dio la impresin de ser el
nico de nosotros que no se sorprendi por la ola, y se haba quitado la armadura.
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Siguieron andando en silencio durante un rato, hasta que Macro carraspe.


Muy bien, entonces, si los Libertadores son responsables de esto, cmo
diablos se las arreglaron para hacerlo?
No lo s. Todava no lo s. Pero quiero echar un buen vistazo a lo que quede
del dique.
* * *
Cuando se reunieron con los dems supervivientes, los guardias germanos que
quedaban haban formado en torno al emperador. El pelo empapado y lleno de barro,
y las tnicas y armaduras manchadas, les daban un aspecto an ms brbaro de lo
habitual, y tanto los miembros de la Guardia Pretoriana como los civiles se mantenan
a distancia. Alguien haba encontrado un taburete para el emperador, y Claudio estaba
sentado en l contemplando la escena, aturdido. Los supervivientes se haban dirigido
instintivamente al terreno elevado que haba a un lado del extremo del valle, por si
acaso aconteca otro desastre. Narciso estaba inclinado hacia el emperador,
ofrecindole palabras de consuelo, en tanto que un Apolodoro con expresin
aterrorizada se hallaba a una corta distancia de all, entre dos de los guardaespaldas
germanos.
Vosotros dos!
Cato se dio la vuelta con brusquedad, y vio al tribuno Burro que se acercaba a
ellos a grandes zancadas. Macro y l se cuadraron y saludaron al comandante de su
cohorte. Burro estudi brevemente los rasgos de Cato, y luego asinti con la cabeza.
Sois los que me ayudasteis a salvar al emperador, verdad?
Cato pens rpidamente. Resultaba tentador adjudicarse el mrito por la parte que
haba jugado rescatando a Claudio, pero sera peligroso arriesgarse a atraer la
atencin sobre s mismo o sobre Macro. En particular si se enteraban los
Libertadores, que sin duda sospecharan de sus motivos.
Estaba agarrado al mismo tronco. Eso es todo. Creo que el mayor responsable
de haberlo salvado es usted, seor.
Burro entrecerr los ojos, como si sospechara alguna clase de truco. Entonces
asinti lentamente con la cabeza.
Est bien. De todos modos, me asegurar de que vuestra participacin en esto
no quede sin recompensa.
Cato inclin la cabeza en seal de gratitud.
Vuestro centurin ha desaparecido. Lo habis visto? pregunt el tribuno.
Estaba cerca de nosotros en el ro. Lo perd de vista despus.
Es una lstima. Era un buen tipo. Reaccion enseguida para intentar salvar al
emperador cuando la ola se abati. Es una suerte que estuviera yo all para terminar
con xito lo que l no pudo conseguir, eh?
Ya lo creo, seor.
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Ahora es su optio quien est al mando Burro movi la cabeza en direccin a


Fuscio, que de un modo u otro se las haba arreglado para no perder el bastn de
mando y andaba atareado buscando soldados de la sexta centuria entre los
desaliados supervivientes. Ser mejor que os presentis directamente a l.
Todava no, tribuno intervino Narciso, al tiempo que se abra paso hacia los
tres pretorianos. Quiero echar un vistazo al dique ms de cerca. Y me gustara que
estos dos me ayuden, por si acaso hubiera ms peligro.
Ms peligro? Burro pareci sorprenderse por la sugerencia, pero se encogi
de hombros. Muy bien, son suyos.
El secretario imperial movi la cabeza en direccin al emperador, y dijo en voz
baja:
Cuida de l, tribuno. Est muy agitado.
Por supuesto.
Narciso mir a los dos pretorianos con la expresin vaga de quien est
acostumbrado a ver al amplio conjunto de la humanidad como a una nica clase de
sirvientes.
Seguidme!
Empezaron a caminar por la hierba, bordeando la marea de barro que se extenda
por el terreno entre el valle y el ro. Cuando llegaron al valle, tuvieron que avanzar
con cuidado por el suelo resbaladizo y sortear los enmaraados restos de rboles y
arbustos. En cuanto se hallaron fuera de la vista de los supervivientes, Narciso se
volvi hacia Cato y Macro.
Esto no ha sido un accidente. Esto ha sido un flagrante atentado contra la vida
del emperador y la ma.
Macro solt un resoplido.
Por no mencionar a unos pocos centenares de guardias y civiles. Pero supongo
que nosotros no contamos demasiado, eh?
No, en el esquema total de las cosas no respondi Narciso con frialdad. De
momento, me contento con que ese ingeniero griego piense que fue un accidente.
Est muerto de miedo, y podra facilitarnos alguna informacin que resultara til.
Ahora o ms adelante.
Ms adelante? Cato lo mir.
Si resulta que en algn momento me cuenta algo que me deje en una posicin
de influencia sobre l, eso supondra una consecuencia til de la situacin.
Macro mene la cabeza.
Qu laberinto! Por los dioses que a usted nunca se le escapa una!
Intento que as sea. Es por eso que sigo vivo y al lado del emperador. No
muchos de mis predecesores pueden afirmar haber sobrevivido en esa posicin ni una
mnima parte del tiempo que llevo hacindolo yo.
Y ahora Palas est intentando echarlo coment Macro, y chasque la lengua
. Lo ha puesto en un apuro, eh?
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He acabado con hombres ms inteligentes que Palas replic Narciso en tono


desdeoso. No tardar mucho en hacer lo propio con l.
Ah, no?
Narciso le lanz una rpida mirada, tras lo cual rode una roca grande. Mir al
frente y seal.
All es donde encontraremos algunas respuestas, o al menos eso espero.
Cato y Macro siguieron la direccin que indicaba, y vieron los restos del dique.
Una hilera de rocas se extenda por el lecho angosto del valle, y el agua continuaba
saliendo poco a poco entre ellas. Delante de los cimientos del dique, haba ms
piedras y troncos esparcidos por el suelo. Los tres hombres fueron avanzando con
cuidado, y se detuvieron a una corta distancia por debajo de la grieta principal.
Intento recordar el aspecto que tena antes dijo Narciso. Debera haber
prestado ms atencin a ese pesado de Apolodoro. No haba unos palos grandes
sosteniendo el centro?
Palos? Cato sonri. Creo que los llam contrafuertes, y estaban hechos
con troncos.
Narciso lo mir y frunci el ceo brevemente.
Pues contrafuertes. Recuerdo que dijo que hara falta una gran cantidad de
hombres para moverlos cuando llegara el momento de drenar el agua que retena el
dique.
As es asinti Cato.
Entonces qu ocurri? De dnde vinieron todos esos hombres de pronto? No
haba nadie cerca del dique.
S S que haba alguien repuso Cato. Sin dudar recordaris a ese grupo
junto a un carro que haba cerca de la base del dique.
Macro movi la cabeza en seal de afirmacin.
S. Pero no podan ser ms de diez. No habran podido mover esos troncos.
Ellos solos no.
No. Es cierto admiti Cato.
Se abrieron paso con cautela por entre los restos embarrados. Entonces Narciso
seal valle abajo.
Eso de ah no es una de esas cosas? Uno de esos contrafuertes? O lo que
queda de l al menos.
Cato y Macro se volvieron a mirar. A unos cien pasos de distancia, hacia un lado
del valle, haba un tronco de rbol maltrecho que se alzaba torcido, encajado entre
dos enormes piedras. Cato vio que era demasiado recto y regular como para tratarse
de los restos de un rbol.
Vale la pena echar un vistazo dijo.
Por qu? pregunt Macro, a quien no le gustaba el aspecto de las maraas
de vegetacin con barro incrustado que haba entre ellos y el contrafuerte roto.
Para que el dique se viniera abajo, primero tendran que ceder los dos soportes
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principales, de acuerdo?
Y?
Acaso no tienes curiosidad por saber cmo cedieron?
Macro le dirigi una mirada hosca.
Podra tener ms, la verdad.
Cato no le hizo caso, y empez a trepar por el paisaje asolado, dirigindose hacia
las dos enormes rocas. Los otros dos lo siguieron sin mucha conviccin. Cuando lo
alcanzaron, Cato estaba ya examinando el grueso pedazo de madera. Parte del
contrafuerte estaba enterrado en el barro y la otra sobresala un par de palmos antes
de terminar en una confusin de astillas destrozadas. Cato estaba pasando los dedos
por lo que quedaba de una lnea regular al borde de las astillas.
Veis esto de aqu? se apart para que pudieran verlo bien. Macro se puso de
puntillas y entrecerr los ojos.
Da la impresin de que lo han serrado alarg la mano y pas los dedos por la
marca. Y es un tajo bastante profundo.
Macro y Narciso asintieron.
Apostara a que veramos la misma marca en los dems contrafuertes si los
encontrramos, as como en algunos de los soportes menores. Si debilitas el dique de
este modo, ya no necesitas a centenares de hombres para hacer que toda la estructura
ceda. Basta con mover algunos soportes, y la presin del agua que contiene el dique
hace el resto.
Narciso movi la cabeza en seal de asentimiento.
Como ya he dicho, esto no fue un accidente, y aqu est la prueba.
Hay otra cosa dijo Cato. Cuando omos el rugido de la ola, se fij en que
todo el mundo se qued clavado en el sitio?
S. Y qu pasa?
Hubo uno que no lo hizo. El centurin Tigelino ech a correr hacia Claudio
antes de que nadie pudiera siquiera reaccionar. Y se haba quitado las piezas ms
pesadas del equipo para asegurarse de que no lo agobiaran.
Narciso frunci el ceo mientras rememoraba el momento.
S, reaccion con mucha rapidez. Podra haber supuesto que iba a proteger al
emperador, de no ser por el hecho de que acababa de ser nombrado el sustituto de
Lurco mir a Cato. Ests diciendo que Tigelino saba lo del dique? Que por
eso se deshicieron de Lurco, y que era esto lo que haban estado planeando?
Quiz Cato no pareca muy seguro. Pero cmo saban que el emperador
tena intencin de visitar las obras de drenaje? La decisin de reemplazar a Lurco se
tom antes de que Claudio decidiera venir hoy aqu.
Es un gran proyecto que ha tardado aos en completarse coment Macro.
Poda esperarse que quisiera ver las fases finales con sus propios ojos.
Poda esperarse lo interrumpi Narciso. Apolodoro no brind esa
celebracin por s mismo. La idea fue de Palas. Fue l quien lo organiz, incluso
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encarg la tarta.
Palas est detrs de esto entonces? Macro frunci el ceo. Crees que
Palas trabaja para los Libertadores?
No lo s admiti Narciso. Es posible. Pero lo dudo. Palas no gana nada
con la vuelta a una Repblica. En realidad, tiene tanto que perder como yo. Dudo que
est detrs de este atentado contra la vida de Claudio.
Por qu no? pregunt Cato. Si Claudio se ahoga, el sucesor ms probable
es Nern.
Eso es cierto admiti Narciso. Pero haba mucha gente en palacio que
saba que el emperador estara aqu. Cualquiera de ellos podra estar trabajando para
los Libertadores. Ocurriera como ocurriera, los Libertadores se enteraron de esta
visita, y decidieron poner en marcha su plan para que Tigelino asesinara al
emperador. Sabotearon los soportes del dique, Tigelino saba lo que iba a ocurrir, y se
prepar para actuar en el momento de confusin, mientras la ola se nos echaba
encima.
Es un poco rebuscado protest Macro. Tigelino estara arriesgando la vida.
En realidad, la estaran arriesgando todos los que estuvieran implicados en debilitar el
dique. Un solo error, y podra habrseles derrumbado todo encima.
Eso no hace ms que demostrar lo resuelto que est nuestro enemigo a darlo
todo dijo Narciso en tono grave.
Cato y Macro se lo quedaron mirando.
Quieren a un asesino cerca del emperador. Fueran cuales fueran los planes que
tuvieran para Tigelino, lo ms probable es que hubiera muy pocas esperanzas de que
escapara una vez cometido el magnicidio. De hecho, seguramente este asunto del
dique era la mejor posibilidad que podra tener de asestar el golpe y salir impune.
Cato estuvo de acuerdo.
Creo que tiene razn. El problema es que, si esto fue slo un atentado
oportunista, entonces el plan inicial sigue estando listo para llevarse a cabo, siempre y
cuando Tigelino haya sobrevivido Aunque puede que tengan a otro hombre
preparado para ocupar su lugar. An no podemos bajar la guardia. Va a contrselo al
emperador?
Narciso vacil.
Todava no. Quiero hacer que investiguen esto. Tengo que estar seguro de los
hechos antes de comunicrselo a Claudio.
Est bien. Pero hay una cosa. Apolodoro no tuvo nada que ver en esto. La ola
le sorprendi tanto como al resto de nosotros. Debera tranquilizarlo antes de hacer
que examine las pruebas.
Narciso consider la sugerencia.
Quiz ms adelante, despus de haberlo interrogado. De momento, me
conformo con que la gente piense que fue un desafortunado accidente. Est claro que
es eso lo que los Libertadores quieren que creamos, y no quiero que se asusten y
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salgan corriendo todava. Estn haciendo sus movimientos. Esta vez fallaron.
Volvern a intentarlo si creen que no somos conscientes de su conspiracin. Cuanto
ms se arriesguen, ms posibilidades tenemos de identificarlos y eliminarlos.
Y ms posibilidades tienen ellos de eliminar al emperador replic Macro.
Entonces todos tenemos que estar ms alerta de los peligros potenciales, no es
as? dijo Narciso con brusquedad. Hizo una pausa y se oblig a continuar en un
tono ms mesurado. Esta es mi oportunidad para ocuparme de los Libertadores de
una vez por todas. Debera haberlos aplastado hace muchos aos, cuando tuve
ocasin aadi con amargura; aunque sigui hablando de inmediato. Si ahora
los obligamos a esconderse, aguardarn el momento oportuno y esperarn otra
ocasin para atacar. Mientras tanto, el emperador estar bajo una amenaza constante,
y mis agentes y yo tendremos que esforzarnos al mximo para responder a toda
posible seal de peligro. Mejor terminar con esto ahora, no os parece?
Macro lo mir y se encogi de hombros.
La decisin es suya. En realidad, yo no s nada de conspiradores: se no es mi
trabajo. Depende de usted proteger al emperador.
No Narciso dio unos golpecitos con el dedo a Macro en el pecho. Depende
de todos nosotros. De todos aqullos cuyo deber es servir al emperador y a Roma.
Hicisteis un juramento.
Macro alz el puo de golpe, y agarr la mano del secretario imperial con fuerza.
Y voy a hacer otro si vuelve a darme as con el dedo. Entendido?
Los dos se quedaron mirando mutuamente, y Macro apret el puo con fuerza
hasta que la mirada de Narciso flaque y el hombre hizo una mueca. Se solt de un
tirn, y flexion los dedos con dolor.
Te arrepentirs de esto.
Me he arrepentido de muchas cosas en la vida repuso Macro con desdn.
Pero eso no impidi que las hiciera, para empezar.
Cato se estaba impacientando con la creciente hostilidad de sus compaeros.
Basta ya! exclam con brusquedad. Debemos reunimos con el emperador.
Narciso, tiene que llevarlo de vuelta a palacio sano y salvo antes de que los
Libertadores empiecen a extender el rumor de que ha muerto.
El secretario imperial dirigi una ltima mirada ceuda a Macro, y luego hizo un
gesto de asentimiento.
Tienes razn. Adems, su escolta no est en buenas condiciones para resistir un
ataque. Tenemos que ponernos en camino antes de que anochezca.
Desde luego Cato les hizo un gesto con la mano. Vamos.
Se pusieron en marcha, ansiosos por abandonar la silenciosa desolacin del valle.
Cato iba delante, y no pudo evitar maravillarse ante la determinacin del enemigo. Si
estaban dispuestos a arriesgar sus propias vidas de tan buena gana para conseguir sus
objetivos, es que eran tan letales como cualquier enemigo al que Macro y Cato se
hubieran enfrentado. Y la prxima vez que atacaran quiz no fallaran.
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Captulo XXI
Catorce ahogados, otros diez heridos y doce que siguen desaparecidos, incluido el
centurin dijo Fuscio en cuanto se dej caer en su camastro de la habitacin de la
seccin. Mene la cabeza. Los muchachos no tuvieron ninguna posibilidad cuando
el agua nos alcanz El joven optio cerr los ojos, y su voz se fue apagando hasta
que apenas fue ms que un susurro. Estaba seguro de que morira cuando me hund
en el agua.
Cato estaba sentado en el camastro de enfrente, y se inclin hacia delante.
Creo que todos lo estbamos. En el programa de entrenamiento, nunca van a
incluir nada semejante, verdad?
Su intento por frivolizar un poco cay en odos sordos. Fuscio se qued mirando
al suelo entre sus botas.
La quinta centuria sufri an ms prdidas que nosotros Pensaba que unirse
a la Guardia Pretoriana era un buen chollo. Primero la maldita revuelta, y ahora esto.
Es como si estuviramos malditos.
Macro solt una risotada.
Qu dices? Acaso crees que ser soldado no debera ser peligroso? Tendras
que haber visto algunos de los aprietos en los que Capito y yo nos hemos visto a lo
largo de los aos, muchacho. Mucho peores que esto. Y todava estamos aqu para
contarlo. Macro mir al joven optio con desdn. Aunque ninguno de ellos tuvo
nada que ver con maldiciones, claro De modo que alza una copa por los
compaeros que has perdido, honra su recuerdo y sigue adelante con la vida de
soldado! Es lo nico que puedes y que deberas hacer. No te quedes ah sentado
revolendote en tu dolor, murmurando sobre maldiciones. Sobre todo cuando eres un
optio. Hasta que Tigelino vuelva, o hasta que lo reemplacen, t ests al mando de la
centuria. As que ser mejor que te tranquilices.
Fuscio alz la vista y mir a Macro. En un primer momento, su expresin era
neutra, pero despus entrecerr los ojos con recelo.
Todo esto ha ocurrido desde que llegasteis vosotros dos.
Nosotros?
As es. Antes todo iba como una seda. Ahora nos ha apaleado la multitud,
Lurco ha desaparecido y la mitad de la sexta centuria se ha perdido bajo una ola
asesina hizo una pausa. Desde mi punto de vista, parece ms que una
coincidencia. Lo cual plantea la pregunta: qu habis hecho vosotros dos para
provocar que la ira de los dioses caiga sobre vuestros compaeros, eh?
Ests diciendo tonteras, muchacho. Capito y yo hemos estado cumpliendo con
nuestro deber. Ni ms ni menos. Lo mismo que t. Lo mismo que el resto de los
muchachos. Los dioses no tienen nada que ver con esto.
As pues, el dique se vino abajo solo, no? Un accidente fortuito? Hazme un
favor, Calido. Eso fue un acto de los dioses donde los haya.
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Acto de los dioses? Y una mierda! Algn hijo de puta


Calido! espet Cato. Es suficiente. El optio lo ha pasado mal. Si va a
tomar el mando, necesita descansar. Djalo en paz.
Macro se volvi a mirar a Cato con expresin enojada.
Ya lo has odo. Aqu el chaval cree que esto es por nosotros!
Cato enarc las cejas de forma harto significativa.
Oh s, entiendo Macro se trag la furia y se volvi de nuevo hacia
Fuscio. Carraspe. Yo, esto te pido disculpas, optio. Tal vez mis comentarios
hayan estado fuera de lugar.
Est bien Fuscio asinti lentamente con la cabeza. Dejmoslo estar, eh?
La verdad es que necesito descansar. Puede que aparezca Tigelino. Si no, tendr que
estar fresco por la maana.
Tienes razn, optio coincidi Cato. Nos encargaremos de que no te
molesten. O mejor an, Calido y yo nos marcharemos un rato y te dejaremos
tranquilo.
Macro mir a Cato con enojo, pero su amigo le devolvi una mirada fulminante y
agit el pulgar hacia la puerta. Se levantaron de los camastros y abandonaron la
habitacin en silencio, en tanto que el joven optio se tenda en su tosco colchn y se
acurrucaba de lado. Cuando Cato cerr la puerta al salir, Macro le mascull enfadado:
Ese patn necesita que alguien lo ponga en su sitio. Cmo se atreve a
hablarnos as?
Concntrate en el trabajo repuso Cato en voz baja. Estuviste a punto de
descubrir el pastel. Por lo que concierne a todos los dems, el derrumbe del dique fue
un accidente, recuerdas? Hasta que Narciso diga lo contrario.
De verdad crees que esa historia va a convencer a la gente durante mucho ms
tiempo?
No contest Cato en tono cansino. Pero puede hacernos ganar un poco de
tiempo antes de que el otro bando ponga an ms cuidado en ocultar su rastro. Ahora
mismo necesitamos toda la ayuda que podamos obtener Cato seal la puerta con
un gesto de la cabeza. Hablemos, pero aqu no. Por si acaso. Bajemos al comedor.
La sala grande situada en un extremo de la planta baja del cuartel estaba casi
vaca. Adems de Cato y Macro, slo haba unos cuantos hombres en una esquina
jugando a los dados sin entusiasmo. Levantaron la vista, saludaron con la cabeza y
volvieron a la partida. Los dos amigos eligieron una mesa en el rincn opuesto del
comedor y se sentaron. Macro suspir con impaciencia.
Bueno, ya estamos aqu. De qu quieres hablar?
Cato no respondi de inmediato. Se qued mirando la superficie llena de marcas
de la mesa, y pas lentamente el dedo por las hendiduras con las que algn pretoriano
aburrido haba grabado sus iniciales haca aos.
Intento averiguar adonde hemos llegado en todo esto.
Pues buena suerte, muchacho. Te confesar que se est complicando demasiado
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para m. Estos malditos Libertadores parecen estar metiendo sus sucias manos en
todas partes. Tienen hombres ocupando posiciones clave en la Guardia Pretoriana.
Han utilizado sus contactos en el gremio de comerciantes de grano para comprar
todas las existencias, y ahora se las han arreglado para sabotear el dique. Estn en
todas partes, te lo digo yo, Cato. Como jodidas ratas de cloaca.
Cato frunci el ceo un momento al or las ltimas palabras de Macro, como si
intentara recordar algo, hasta que mene la cabeza dndose por vencido.
Tienes razn, y no me parece razonable. Cmo puede ser que los Libertadores
tengan a tanta gente trabajando para ellos y aun as sigan en la sombra? No tiene
sentido. Cuanta ms gente se tiene en juego, ms difcil resulta mantenerlo todo en
secreto. Si alguien tiene alguna posibilidad de infiltrarse en semejante conspiracin y
destruirla, se es Narciso. Y sin embargo, no parece saber ms que nosotros. Es la
primera vez que ocurre desde que tratamos con l.
Macro solt un gruido de asentimiento.
Hay algo ms que no parece cuadrar continu diciendo Cato. Por qu ni
la emperatriz ni Palas estaban hoy en el lago?
Creo que sabemos muy bien cul es la respuesta dijo Macro con una sonrisa
burlona. Tienen cosas mejores de las que ocuparse.
Dejando eso de lado, no te parece demasiado conveniente que diera la
casualidad de que no estuvieran con Claudio el da en que casi lo matan?
Eso es salvarse de milagro, sin duda coincidi Macro. Pero, qu
insinas? Crees que tienen algo que ver con la pequea aventura de hoy? Eso no
tiene sentido, muchacho. Antes estabas diciendo que Tigelino estaba implicado.
Sabemos que forma parte de la conspiracin de los Libertadores, por tanto, cmo
puede estar trabajando para Palas y la emperatriz? A menos que estn todos metidos
en ello. Pero cmo iba a funcionar? Es muy poco probable que los Libertadores
hicieran causa comn con la esposa del emperador. La quieren fuera de escena tanto
como a Claudio. Y no slo a ella, sino tambin al resto de la familia imperial y a sus
consejeros de ms confianza, como Palas y nuestro chico, Narciso Macro mene la
cabeza. El hecho de que Palas y Agripina no estuvieran hoy all tiene que ser una
coincidencia.
Puede que tengas razn dijo Cato. Pero si t fueras uno de los cabecillas
de los Libertadores, no querras deshacerte de la familia imperial de una sola vez?
Por qu arriesgar a Tigelino y a los hombres que sabotearon el dique slo para tener
que pasar otra vez por todo con el resto de la familia imperial? Muerto el emperador,
la seguridad en torno al resto de ellos se estrechara mucho ms; a los Libertadores
les resultara mucho ms difcil terminar el trabajo.
Macro reflexion sobre ello un momento.
Tal vez se estn desesperando. Ya han fracasado en un intento de asesinar a la
familia imperial. Quizs estn aprovechando la ocasin cundo y cmo pueden.
Podra ser admiti Cato. Pero hay otra posibilidad. Y si estamos ante ms
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de una conspiracin? Y si los Libertadores estn conspirando para eliminar a la


familia imperial y, al mismo tiempo, Palas y Agripina conjuran tambin para
deshacerse de Claudio y dejar el camino al trono libre para Nern?
Macro dijo que no con la cabeza.
Eso sigue sin explicar lo de esta tarde. Si Palas fue el responsable, cmo
explicas la participacin de Tigelino?
Cato resopl con irritacin.
No puedo explicarla. Todava no. A menos que sea una especie de agente
doble Y si lo fuera? la sugerencia hizo que de pronto a Cato se le agolparan las
ideas en la cabeza. Eso s que tendra sentido. Entonces la cuestin es para qu
bando trabaja en realidad y a cul est engaando record lo que saba del recin
ascendido centurin. Regres a Roma del exilio ms o menos al mismo tiempo que
Agripina. Quiz trabaje para ella. Podra estar hacindose pasar por sirviente de los
Libertadores para utilizarlos y ayudar as a Agripina y su gente una inspiracin
repentina inund la mente de Cato. S! Eso podra explicar un poco lo sucedido
esta tarde. La emperatriz y Palas tienen intencin de esperar a que los Libertadores
hayan eliminado a Claudio, para hacerse entonces con el poder. Cuando ella tenga lo
que quiere y Nern est sentado en el trono, puede utilizar la informacin recabada
por Tigelino para actuar en contra de los Libertadores hizo una pausa y sonri.
Ingenioso, muy ingenioso.
Pareces muy satisfecho de ti mismo coment Macro con sequedad. Tal
vez tengas razn, pero eso no nos ayuda a descubrir cmo tienen intencin de
deshacerse de Claudio los Libertadores.
Lo s la expresin de Cato recuper su hasto anterior. De todos modos,
tengo que poner al corriente de mis sospechas a Narciso lo antes posible. Si estoy en
lo cierto, Claudio est ms amenazado de lo que Narciso cree.
Despus de nuestra incursin de hoy husmeando como sabuesos, creo que
podra ser que Narciso ya lo estuviera pensando.
Cato se ri y tuvo la sensacin de que la carga de su cabeza se haba aliviado. Se
dio cuenta de lo exhausto que estaba. Aparte de la lucha agotadora contra la masa de
agua que lo barri y se lo llev ro abajo, Cato estaba cubierto de rasguos y
magulladuras por los golpes que haba soportado durante el proceso. Le haca
muchsima falta descansar y, al mirar a Macro, vio que su amigo tambin pareca
agotado.
Es tarde. Deberamos dormir un poco.
Macro movi la cabeza en seal de asentimiento, y ambos se levantaron con
rigidez y salieron del comedor. Intercambiaron unos saludos con los hombres que
seguan jugando a los dados, y cerraron la puerta al salir. Fuera haba una larga
columnata que conduca a las escaleras que suban al segundo piso. Haban dejado
atrs los aposentos y el despacho del centurin, y la primera fila de las habitaciones
de seccin, cuando vieron una figura al pie de las escaleras que caminaba lentamente
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hacia ellos. Era un hombre cuyos rasgos no se distinguan. Se detuvo a unos tres
metros de distancia, en medio del paso. Cato aguz la vista, y pudo entrever que el
hombre estaba cubierto de barro. Llevaba slo una tnica y las botas, y la vaina de la
daga estaba vaca. Su espada colgaba de su cadera izquierda, como era costumbre en
los oficiales. Cato solt una maldicin silenciosa y se puso firmes.
Centurin Tigelino! Pens que lo habamos perdido, seor!
Tigelino? empez a decir Macro, y se cuadr al lado de Cato.
El otro hombre respiraba agitadamente, y tard un poco en responder mientras los
miraba. Entonces sus labios se separaron en una dbil sonrisa.
Lo que pasa es que he vuelto de entre los muertos. El maldito ro me arrastr
durante kilmetros, hasta que acab en un banco de barro apestoso. Cuando consegu
salir y volver al lago, los dems ya os habais marchado y era de noche. De modo que
emprend el camino de vuelta hasta aqu avanz un paso y mir a Cato. Bueno,
dime, qu pas?
Seor?
El emperador, sobrevivi?
S, seor.
El rostro manchado de barro del centurin mantuvo un gesto inexpresivo mientras
guard silencio en lo que pareci un instante eterno. Cuando volvi a hablar, lo hizo
con una voz extraamente calmada y comedida.
Fuiste t quien le salv la vida al emperador?
No, seor. Fue el tribuno Burro Cato baj la voz, y le dijo con premeditacin
: Aunque usted podra haber llegado fcilmente primero al emperador si no hubiese
tropezado.
S, lo habra alcanzado contest Tigelino de manera inexpresiva. El
emperador result herido?
No, seor. Slo qued muy afectado por el incidente. Los supervivientes de la
escolta lo llevaron al palacio antes de regresar al cuartel.
Entiendo Tigelino guard silencio un momento con gesto inescrutable. Se
aclar la garganta y pregunt: Cuntas bajas hubo entre nuestros muchachos?
Ms de un tercio de la centuria, seor. Aunque algunos de ellos constan como
desaparecidos, incluido usted.
Entonces Fuscio est al mando?
Momentneamente, seor.
Dnde est?
Durmiendo para recuperarse. Quiere que lo despertemos y se lo mandemos?
Tigelino lo pens un instante, pero dijo que no con la cabeza.
No hace falta. Slo decidle que he vuelto y que tiene que volver al servicio
normal cuando toque la corneta por la maana.
S, seor.
Entonces el centurin se qued mirando a Cato y Macro en silencio, hasta que
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este ltimo tosi levemente y pregunt:


Algo ms, seor?
No estoy seguro. Hay algo ms que queris contarme?
Seor? respondi Macro con inocencia.
Me pregunto si tenais rdenes especficas que llevar a cabo hoy.
Ordenes, seor? intervino Cato. No le comprendo.
No te hagas el tonto conmigo, Capito. T, Calido y yo conocemos lo bastante
bien al centurin Sinio y a sus amigos como para saber de qu hablamos. De modo
que no finjas lo contrario. Te lo volver a preguntar, Sinio os dio rdenes hoy?
Tigelino se inclin un poco hacia delante, y su mirada intensa fue pasando de Cato a
Macro. Y bien?
Cato sinti que se le aceleraba el pulso, y temi que su rostro dejara traslucir su
agitacin interior. Se esforz para mantener una expresin firme y neutra mientras le
devolva la mirada al centurin sin vacilar. Resultaba tentador negarlo todo y hacerse
el idiota. Pero estaba claro que Tigelino estaba al corriente de su relacin con los
Libertadores, probablemente por sus tratos con el centurin Sinio, o quiz con algn
otro conspirador en un puesto ms alto de la cadena de mando. Y con la misma
claridad sospechaba que aquellos le estaban ocultando las rdenes.
Con un repentino arranque de perspicacia, Cato cay en la cuenta de que Tigelino
tena tanto miedo como l. Si sus superiores haban dado rdenes separadas a Cato o
Macro, o a ambos, entonces no haba duda de que no confiaban en l lo suficiente
como para compartir dicha informacin. Y para colmo de los males, podra ser que
desconfiaran tanto de Tigelino como para ordenar un atentado aparte contra la vida
del emperador, por si acaso l fallaba. Cato tena que responder deprisa, antes de que
el centurin volviera su atencin a Macro. Tom una decisin. Si los Libertadores
estaban a punto de intentar derrocar al emperador, entonces era importante desbaratar
sus planes.
S, seor contest Cato en tono cauteloso. Sinio me cont sus rdenes y
dijo que tena que llevar a trmino el magnicidio si usted fracasaba por algn motivo.
Tigelino tom una larga y profunda bocanada de aire, y lo dej escapar entre los
dientes apretados.
Entiendo. Y no se te ocurri contrmelo?
El centurin Sinio me dijo que lo vigilara y actuara si era necesario. No me dijo
que tena que ponerlo al corriente de mis rdenes. Supuse que ambos lo saban ya, o
bien que se supona que usted no tena que saber de mi participacin en el intento.
Tigelino se qued mirando a Cato un momento, y luego desvi su mirada hacia
Macro.
Y t? Qu sabas t de todo esto, Calido?
Nada, seor contest Macro sinceramente.
Tigelino mir otra vez a Cato.
Y eso por qu, me pregunto?
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Cato se encogi de hombros.


Un secreto compartido supone un doble riesgo, seor. Quiz por eso Sinio me
orden slo a m que lo vigilara.
Tal vez dijo Tigelino con aire reflexivo. Al menos s a qu atenerme a
ojos de nuestros buenos amigos los Libertadores.
Seor, no s si debera haberle contado esto. Sinio no dijo expresamente que no
lo hiciera, pero quiz sera mejor que no supiera que hemos hablado.
El rostro de Tigelino adopt una expresin astuta.
No voy a decir nada, por ahora, Capito. Pero en el futuro, si Sinio te dice algo,
me lo cuentas. Est claro?
No estoy seguro de si sera prudente, seor.
Estoy seguro de que no. Pero si le contara a Sinio que has desvelado un secreto
tan fcilmente, dudo que te considerara un miembro fiable, o imprescindible, de la
conspiracin. Lo entiendes? En el futuro, cuando l hable contigo, t hablas
conmigo. Si no lo haces, te har la vida ms difcil, por no decir peligrosa. Est
claro?
S, seor asinti Cato. Como desee.
Exactamente. Y ahora apartaos de mi camino. Tengo que sacarme este maldito
barro de encima y limpiar el equipo.
Cato y Macro se hicieron a un lado, y un ftido olor qued flotando en el aire
cuando Tigelino pas junto a ellos. Se lo quedaron mirando hasta que lleg al final de
la columnata, entr en sus aposentos y cerr dando un portazo.
Macro se volvi hacia Cato con una mirada fra.
De qu iba todo esto? Nunca dijiste nada sobre las rdenes de Sinio.
Eso es porque l no me dijo nada.
Qu? Macro frunci el ceo, y movi el pulgar en direccin a las
dependencias del centurin. Y por qu a l le has dicho otra cosa?
Cato mir a ambos lados de la columnata para asegurarse de que nadie pudiera or
su conversacin.
Qu otra cosa poda hacer? Si deca que no, podra ser que Tigelino se hubiese
percatado de que sal corriendo tras l para salvar al emperador, y no para matarlo.
Tuve que hacer que pareciera que estamos en el mismo bando Cato hizo una pausa
para dejar que su amigo pensara cuidadosamente su explicacin, y despus prosigui
. En cualquier caso, el hecho de que ahora Tigelino recele del centurin Sinio y de
los dems Libertadores contribuye a nuestra causa. Divide y vencers. Tambin
ayuda que piense que tiene cierto poder sobre nosotros. Cuando este tipo de hombres
dan tanto por sentado, hay ms probabilidades de que sean indiscretos.
Y a m me haces quedar como un imbcil replic Macro con amargura.
Como si no fuera de fiar.
En absoluto. Los Libertadores estn llevando a cabo un juego peligroso. Tienen
que actuar en completo secreto. Tendra sentido mantener al tanto al menor nmero
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de personas posible, y aun as proporcionarles nicamente la menor informacin


necesaria para que jueguen su parte sin ms. Lo entiendes?
Pues claro que lo entiendo, joder, perfectamente Macro estaba furioso. Lo
que pasa es que no me gusta que me comprometan de esta forma.
Es parte de nuestro trabajo, de momento. Hay que mantenerse bien despierto,
Macro Cato escudri el rostro de su amigo en busca de algn indicio de
comprensin. Las cosas estn llegando a un punto crtico. En cuanto nos
encarguemos de esto, podremos volver a la vida de soldado.
Suponiendo que Narciso no falte a su palabra.
Cierto admiti Cato.
Y suponiendo que sobrevivamos a este jueguecito de agentes secretos.
Mientras nos cubramos las espaldas el uno al otro y tengamos mucho cuidado
con lo que decimos, tendremos probabilidades de sobrevivir.
Quieres apostar dinero?
Tanto como quieras Cato sonri, se escupi en la palma de la mano y la
extendi. Adnde debera ir el dinero si ganas?
Bah! Macro solt un gruido, y apart la mano de Cato de un manotazo.
Vete a la mierda. Ya me he hartado de tus jueguecitos por esta noche. Me voy a la
cama.
Macro se dirigi a las escaleras y empez a subir por ellas. Cato lo sigui al cabo
de unos instantes. Cuando regresaron a la habitacin de la seccin, Fuscio estaba
boca arriba y roncaba ligeramente. Los otros se quitaron las botas y se tumbaron en
los camastros sin pronunciar ni una palabra ms. Como de costumbre, Macro se
qued dormido en cuestin de segundos y aadi sus ronquidos, ms profundos y
guturales, a los de Fuscio. Cato cruz los brazos detrs de la cabeza y se qued
mirando el techo, tratando con todas sus fuerzas de hacer caso omiso del ruido.
Intent concentrarse en los giros de la conspiracin que Macro y l haban estado
intentando desentraar durante los ltimos dos meses con xito limitado.
Poco despus, empez a considerar todos los aspectos de la conspiracin, uno tras
otro. Entonces, sin previo aviso, le vino a la mente la expresin feroz de Cestio
cuando apart a Britnico de un empujn durante los disturbios por la comida e
intent atacar a Nern. Cato frunci el ceo al recordarlo. Haba algo en aquella
accin que no encajaba con los dems aspectos del complot. Se esforz por hallar la
conexin, pero estaba tan cansado que no poda concentrarse de manera efectiva. Al
final, cerr los ojos y le sobrevino un vivido recuerdo del momento en que la ola cay
sobre ellos. Haba tenido la seguridad de que iba a morir. De que moriran todos,
barridos y ahogados por aquella montaa de agua. Los conspiradores no haban
conseguido matar a Claudio, igual que no lo haban conseguido antes en el Foro, pero
una cosa era segura: volveran a intentarlo, y pronto.

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Captulo XXII
Al da siguiente, las dos centurias mermadas de la cohorte de Burro se completaron
con soldados de las otras unidades de la Guardia Pretoriana. El emperador concedi
una corona de laurel al tribuno por salvar la vida de otro ciudadano romano. La
ceremonia tuvo lugar en el patio de palacio, con todos los hombres que el tribuno
tena a sus rdenes formados en tres lados de cara al emperador, mientras ste
expresaba su gratitud. En posicin de firmes en el flanco izquierdo de la sexta
centuria, Cato poda ver bien al grupo imperial que rodeaba a Claudio, cuyos
miembros intentaban, con distintos grados de xito, aparentar que disfrutaban con la
retrica farragosa del emperador.
Inmediatamente detrs de Claudio, estaba su familia. Agripina adopt una pose
apropiadamente maternal entre Britnico y Nern, con las manos apoyadas en sendos
hombros. Cato se fij en que, en tanto que acariciaba levemente a su hijo natural, sus
dedos eran bastante ms firmes en el hombro de Britnico, movindose gradualmente
hacia la carne expuesta del cuello del muchacho. En un momento dado, l hizo una
mueca y alz rpidamente la vista hacia ella, que lo recompens con una mirada
cruel. Cuando por fin dej caer el brazo al costado, Britnico aprovech la
oportunidad para ir arrastrando los pies hasta ponerse fuera del alcance de su
madrastra.
Por encima del hombro de Agripina, Cato vio a Palas con la cabeza ligeramente
inclinada hacia arriba, como si saboreara las palabras del emperador. A su lado estaba
Narciso, con aspecto sombro y el rostro y los brazos llenos de los rasguos y
magulladuras que haba recibido al rodar con la ola que solt el dique saboteado.
Miraba con rigidez las tropas de la Guardia Pretoriana, y entonces se volvi para
contemplar a Palas con una expresin mal disimulada de absoluto odio.
Ms all de la camarilla de libertos imperiales y unos cuantos consejeros
ciudadanos, se agrupaban los favoritos: algunos senadores y el prefecto de la Guardia
Pretoriana, Geta. Estaba all de pie con un porte marcial admirable, con la espalda
recta y sacando pecho. Su peto reluca, y llevaba el fajn prpura atado a la cintura
con pulcritud y precisin. Los extremos del fajn estaban remetidos en el pliegue
superior, desde donde colgaban formando unas lazadas decorativas. Calzaba unas
botas de cuero fino que se adaptaban a sus pantorrillas como si fueran otra capa de
piel, y de las que pendan unas borlas doradas en lo alto de la caa, la cual llegaba
justo por debajo de la rodilla. Cato no pudo evitar un esbozo de sonrisa. Por glorioso
que fuera el aspecto de Geta, saba que slo suscitara la mofa enojada de Macro,
quien tena tendencia a considerar ese tipo de galas como algo superfluo e impropio
de un hombre.
La expresin divertida de Cato se desvaneci al reflexionar en la realidad
siniestra que haba detrs del ordenado despliegue de jerarqua y unidad. Entre
aquellos que se encontraban tan tranquilamente detrs del emperador, haba traidores
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que conspiraban para asesinarlo, al tiempo que otros planeaban las muertes de toda la
familia imperial. Ms all de la traicin estaban las rivalidades entre Nern y
Britnico, Narciso y Palas y, sin duda, la rivalidad profesional entre el prefecto de la
Guardia Pretoriana y el recin condecorado tribuno Burro.
Cato no pudo evitar sentir un cinismo amargo ante la fachada de orden, deber y
lealtad que se presentaba al pueblo de Roma. Ellos eran de carne y hueso igual que
los plebeyos, pero sus vidas se hallaban envueltas en una lucha constante por la
influencia, el poder y la riqueza; una lucha que resultaba ostensiblemente interesada
cuando se despojaba de la pompa y la dignidad. La triste sensacin de desespero que
engendraba abrum a Cato cuando pens que as eran las cosas, y que as seguiran
siendo mientras a los pocos que ostentaran el poder les preocupara ms acumularlo
para ellos antes que utilizarlo para beneficiar a aquellos a los que gobernaban.
Se sorprendi preguntndose si tal vez no sera mejor para Roma que los
Libertadores tuvieran xito y se deshicieran del emperador, de su familia y de toda la
pompa de la casa imperial. l nunca haba conocido la vida bajo la Repblica. En
Roma slo quedaban unos pocos hombres y mujeres que s lo haban vivido, pero sus
recuerdos de aquella poca eran borrosos y poco fiables. Las pasiones de los que
haban asesinado al tirano Csar eran ya lejanas como leyendas. La reivindicacin de
los Libertadores de ser sus sucesores era tan falsa como la lealtad manifestada por los
que, en aquellos momentos, se hallaban detrs del emperador. Dspotas todos ellos,
pens Cato con amargura. Lo nico que los diferenciaba era que algunos luchaban
para conseguir el poder, en tanto que otros lo hacan para retenerlo. Eran indiferentes
al resto de la humanidad, a menos que para conservar su posicin se vieran obligados
a dar alguna muestra de sentimiento comn.
Cato decidi que Macro tena razn. Sera mejor estar lejos de Roma, de sus
traiciones y caprichos lujosos que ablandaban a los hombres y los convertan en unos
inmorales estpidos. Era mejor regresar a las filas de las legiones, donde la vala de
un hombre se defina por los principios rgidos y honestos de la vida militar. Mientras
pensaba en todo aquello, Cato se pregunt si sus ansias por la certeza de una vida de
soldado pesaban ms que su anhelo por el amor de Julia y por pasar la vida con ella,
lo cual podra muy bien implicar tener que vivir en Roma. Tuvo la sensacin de que
saba la respuesta a eso, y se apresur a dejar de lado cualquier intento de hacer una
eleccin mientras la ceremonia de condecoracin conclua y el recin coronado
tribuno Burro se diriga a sus hombres, y daba la orden para que la cohorte regresara
a sus cuarteles.
* * *
Al da siguiente, la cohorte march hasta el Lago Albino, pues ya se llevaban a
cabo los ltimos preparativos para el prximo espectculo. El cambio de estacin
resultaba evidente en los nuevos brotes de los rboles, arbustos y parras de la
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campia por la que marchaba la cohorte. A los soldados se les haban entregado
horcas de marcha para llevar el equipo de campaa, la ropa de recambio y las escasas
raciones. Durante el tiempo que durara el espectculo, la cohorte iba a acampar cerca
del complejo imperial recin erigido, en el que Claudio y sus invitados se alojaran
con todo tipo de lujos y comodidades.
El tiempo haba cambiado definitivamente, y un sol clido baaba a los
pretorianos que marchaban por el camino. Despus de un invierno fro y gris, la
llegada del buen tiempo elev el nimo de los hombres, que charlaban y cantaban
animados al marchar. Sus oficiales relajaron la disciplina habitual de la Guardia
Pretoriana, y permitieron que sus soldados dieran rienda suelta a su buen humor, de
manera que la columna adopt el aire de una procesin amistosa ms que de unas
maniobras llevadas a cabo por la formacin de lite del ejrcito romano. Incluso a
Macro, que era un soldado hasta la mdula, se le vea contento mientras avanzaban
sin llevar el paso. Se senta bien por dejar atrs Roma, y saborear el familiar coro
rechinador de las botas claveteadas, el peso de la horca contra su hombro acolchado y
la alegre camaradera de los soldados. El camino cruzaba una campia ondulante y
proporcionaba unas agradables vistas de las tierras de cultivo, con sus cosechas recin
sembradas. En uno de los campos, un pequeo rebao de ovejas con varios corderos
recin nacidos, cuya lana reluca como togas acabadas de lavar, pacan
distradamente.
Esto s que es vida, eh? Macro mir a Cato con una amplia sonrisa. La
vida de soldado como es debido.
Cato se puso bien la horca una vez ms. l nunca haba tenido la experiencia de
Macro como legionario raso, y por consiguiente nunca haba dominado del todo el
arte de llevar la pesada horca de marcha con un mnimo grado de comodidad durante
largas distancias. Ya estaba empezando a preguntarse cmo el da anterior haba
podido estar tan resuelto en su deseo de retomar lo que su amigo denominaba con
tanto cario una vida de soldado como es debido. Junt el relleno de la almohadilla
lo mejor que pudo bajo el palo de madera, y luego respondi a su amigo:
Oh, s! Ampollas y msculos agotados. Me pregunto qu ms se puede pedir.
Macro estaba muy acostumbrado a la fingida adustez con la que Cato aceptaba el
esfuerzo de la marcha, y se ech a rer.
Vamos, muchacho. Admtelo, ests tan contento como yo por haber salido. Ya
no tendremos que andar escondindonos por Roma, al menos durante unos das. Y
estar bien pasar unas cuantas noches bajo las estrellas con la hierba en la espalda, un
fuego para calentarnos y una jarra de vino especiado para compartir. Puede que no
llevemos mucha comida en el estmago, pero gracias a los dioses no falta el vino.
Eso s que sera una tragedia. Uno puede pasar slo con pan y agua, pero quin
querra hacerlo, eh?
No lo s gru Cato bajo el peso de su horca. Ahora mismo yo dara un
mes de paga por una buena pierna de cordero y una hogaza de pan recin hecho
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dirigi una mirada melanclica hacia las ovejas y corderos que pastaban.
Ni se te ocurra pensarlo siquiera! dijo Fuscio, que marchaba junto a la
columna y haba odo la conversacin, y al parecer se haba fijado en la expresin de
Cato. Estn protegidas por el emperador. Todo el ganado disponible en un
permetro de quince kilmetros de la ciudad ha sido requisado por Claudio.
Para qu? pregunt Macro.
Aqu hay uno que no le hace ni caso a la gaceta Fuscio se ri. Claudio
quiere asegurarse de tener la mayor audiencia posible para el espectculo. Y una
forma de garantizarlo es ofreciendo comida a la multitud, adems de entretenimiento.
Vendrn seguro.
Cuando la cohorte lleg al lago, Cato qued asombrado al ver el trabajo que se
haba llevado a cabo durante los pocos das transcurridos desde la ltima vez que vio
el emplazamiento. Los recintos construidos para los gladiadores ya estaban llenos de
hombres, y, cuando la cohorte se acerc, Cato vio una larga fila de prisioneros con
grilletes en los tobillos que eran conducidos hacia el lugar desde el sur. Una unidad
de auxiliares montaba guardia en los recintos. El pabelln imperial se haba
completado, y dominaba las vistas al lago. Aunque estaba hecho de madera, lo haban
pintado de blanco, de manera que, desde cierta distancia, pareca un pequeo palacio
construido con el mrmol ms exquisito. La tribuna principal se haba erigido por
encima del agua, y descansaba sobre unos pesados pilotes clavados en el lecho del
lago. A un lado del pabelln, haba una tribuna desde la cual el emperador podra
examinar a los luchadores cuando stos pasaran desfilando y embarcaran en los
pequeos barcos de las dos flotas.
Los carpinteros haban terminado su trabajo en las embarcaciones, que
descansaban a ambos extremos del pabelln, unas veinte a cada lado. Los baos de las
barcazas se haban construido para sostener unas cubiertas que tapaban las bancadas
de remo encajadas en lo que haban sido las bodegas. Tenan espejos de popa
decorativos, y en la proa se haban pintado unos motivos que semejaban ojos, a
ambos lados de los espolones con punta de hierro. Costaba creer que aquellas
embarcaciones hubieran disfrutado de una vida previa como humildes barcazas que
faenaban por el Tber. En el lago, haba varios barcos pequeos realizando la
instruccin con un destacamento de marineros de la Armada Imperial, que formaban
a toda prisa a las tripulaciones en los rudimentos de remar y virar.
Ms adelante, siguiendo el permetro del lago, rodeados por una empalizada
vigilada, se encontraban los almacenes del pan, carne y vino que iban a distribuirse a
la gente. Gran parte de dichas provisiones se haban trado desde los vastos
almacenes situados debajo del palacio imperial, en un intento desesperado para evitar
la hambruna de la plebe el tiempo suficiente hasta que llegara el convoy de grano de
Sicilia. En el otro extremo del lago, ya haba algunos pequeos grupos de gente
apiada en refugios improvisados, y el humo de las fogatas se alzaba en el aire contra
el teln de fondo de las montaas, ms all.
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Un funcionario de palacio gui a la cohorte hasta el emplazamiento preparado


para su campamento, a una corta distancia de los recintos para prisioneros. Cuando
los centuriones y los oficiales ordenaron a voz en cuello dejar las mochilas, Macro
estir los hombros y movi la cabeza de lado a lado para aliviar los msculos del
cuello. Entonces se detuvo, olisque el aire y arrug la nariz.
Qu es esa peste?
Cato seal los recintos de los prisioneros.
Viene de all. No veo que haya letrinas. Sin duda se ven obligados a cagar
dentro del recinto.
Ambos se pararon a mirar hacia la empalizada y, al cabo de un momento, Macro
murmur:
Esa no es manera de vivir para un luchador.
No son luchadores. Recuerda lo que dijo Narciso; la mayora son los
delincuentes y dems escoria que han podido reunir para completar las filas de los
dos bandos.
Macro se qued callado unos instantes.
Aun as, pronto van a combatir, y no debera tratrseles como a animales.
Vosotros dos! grit Fuscio. No os entretengis! Acercaos a los carros y
traed una tienda para vuestra seccin!
Haba una hilera de carros aparcados en el otro extremo del campamento, y los
soldados de la cohorte estaban atareados descargando fardos de piel de cabra,
mstiles, vientos y estacas. Macro y Cato se pusieron a caminar penosamente en
direccin a los carros, entre las lneas marcadas para cada una de las tiendas de la
centuria, y mientras andaban Macro se ech a rer.
Parece que el optio ha recuperado el habla. Nos grita como un veterano. O al
menos lo intenta. Es gracioso, me recuerda a ti al principio.
A m? Cato lo mir con las cejas enarcadas.
Ya lo creo. Chilln, demasiado entusiasta y compensando la falta de
experiencia con pequeeces.
Yo era as?
Casi Macro sonri. Pero al final acabaste bien. Y tambin lo har nuestro
chico, Fuscio, ya lo vers.
Es posible Cato ech un vistazo al optio, y continu diciendo en voz baja:
Si es lo bastante inteligente como para no meter las narices en ninguna conspiracin.
Crees que est involucrado?
No lo s. Cato lo pens un momento. No era una eleccin tan probable
como Tigelino para el ascenso, de manera que creo que me reservar la opinin de
momento.
Macro mene la cabeza.
Ves conspiradores por todas partes, muchacho. Me pregunto cunto tardars en
empezar a sospechar de m. Cato sonri.
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Ese da creo que me limitar a marcharme y a abrirme las venas sin decir nada.
Si hay algo en este mundo de lo que conozco el verdadero valor es nuestra amistad.
Nos ha ayudado
Macro sonri con incomodidad, y alz una mano para hacer callar a su amigo.
Djalo ya, Cato, o vas a hacerme llorar, joder.
* * *
Durante la noche, llegaron los esclavos y sirvientes de la casa imperial para
acondicionar el pabelln de la familia del emperador y sus invitados. Trabajaban a la
luz de los braseros y lmparas, para asegurarse de que todo el mobiliario, mesas de
banquete y divanes estuvieran dispuestos para la llegada del emperador al medioda
siguiente. Un continuo goteo de antorchas que avanzaban rodeando el otro lado del
lago indicaba la llegada de los esclavos, que haban sido enviados en busca de buenos
puntos panormicos para sus amos ricos que an estaban en Roma, metidos en la
cama. La orilla opuesta se encontraba a casi ochocientos metros de distancia y,
alineadas en toda su longitud, las fogatas y antorchas brillaban contra las montaas
oscuras, de modo que sus reflejos destellaban en la superficie del agua. Despus de
que el resto de los hombres de su seccin se hubieran retirado a la tienda para dormir,
Cato y Macro compartieron un odre de vino mientras observaban cmo se iba
llenando de gente la otra orilla.
Dudo que vuelva a darse un espectculo de esta magnitud coment Macro
pensativo. Nunca he visto ni he sabido de nada parecido.
Eso es porque nunca ha habido necesidad de hacer uno sugiri Cato. Las
pocas de desesperacin requieren diversiones espectaculares. Si algo sale mal en el
espectculo, o si la multitud no se lo pasa lo bastante bien, Claudio tendr los das
contados. O la plebe lo har pedazos, o los Libertadores lo apualarn por la
espalda Aunque quiz lo haga alguien incluso ms cercano a l. Cato se qued
callado un momento. Alarg la mano para coger otro pedazo de lea que echar a la
hoguera mortecina. Mierda
Qu pasa?
No puede decirse que estn muy bien las cosas, no? Arriesgamos la vida y
derramamos la sangre para mantener a los brbaros alejados de las fronteras de
Roma, slo para que estos idiotas lo pongan todo en peligro.
Y? Qu piensas que podemos hacer al respecto?
Cato no dijo nada, mir a su amigo a los ojos con cautela.
No mucho, lo reconozco. Pero me parece que, ahora mismo, Claudio es la
mejor esperanza para Roma. Por eso debemos hacer todo lo posible para mantenerlo
a salvo.
Claudio? Macro mene la cabeza. Creo que has bebido demasiado vino,
muchacho.
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Cato se inclin hacia delante.


Escucha, Macro. No estoy borracho hablo en serio. He visto mundo
suficiente para saber que Roma, a pesar de todos sus defectos, no es el peor de los
imperios. All donde gobierna Roma hay orden, prosperidad y tambin cultura,
aunque s que t no la valoras mucho. Hay bibliotecas, teatros y arte. Y existe cierto
grado de tolerancia religiosa. A diferencia de esos nidos de arrogancia e intolerancia
en Britania y Judea. Cato se estremeci al recordar a los druidas y a los fanticos
judos a los que Macro y l se haban enfrentado en batalla. Roma es la mejor
esperanza para la humanidad.
Dudo que sea una opinin compartida por aquellos a los que hemos derrotado
en el campo de batalla y convertido en esclavos Macro mir fijamente las pequeas
llamas que se alzaban de la lea y las brasas del fuego. Eres un idealista, Cato. Un
maldito idealista. En realidad no es ms que una prueba de fuerza. Conquistamos
porque es lo que hace Roma, y se nos da bien.
No se trata slo de fuerza bruta empez a decir Cato, pero se interrumpi
. De acuerdo, recurrimos a ella. Pero Roma tiene ms, mucho ms que ofrecer que
simplemente la espada. O podra tenerlo, de no ser por alguno de los emperadores.
Los he visto de cerca. Tiberio y ese monstruo, Cayo. Ambos han esgrimido el poder
con despreocupacin y crueldad. Claudio, a pesar de sus defectos, ha intentado ser
mejor. La cuestin es, crees que el joven Britnico, o Nern, continuarn su buen
trabajo?
Ni siquiera he pensado en ello Macro bostez. Mientras puedan pagar para
mantener las legiones y dejar las campaas para los profesionales, todo ir bien.
Cato se lo qued mirando.
No te creo. Crees que no s lo que te conmueve? Macro se volvi a mirarlo.
Aunque sintiera algo de lo que t sientes por todo esto, soy lo bastante viejo
para saber que es una prdida de tiempo seguir pensando en ello siquiera. Vas a
cambiar el mundo? Voy a cambiarlo yo? No. Eso no es para nosotros. Nunca lo fue
y nunca lo ser. No es para los hombres de nuestra condicin. Acaso crees que no
hubo un tiempo en el que me senta como t? Macro hizo una pausa, y sigui
hablando en tono ms amable. Es como un dulce delirio, y la edad es la cura.
Bueno, estoy cansado. Me voy a dormir. T tambin deberas descansar.
Macro se fue poniendo de pie con el odre medio vaco en la mano, salud con la
cabeza a Cato y se dirigi a la entrada de la tienda de la seccin. Cato levant las
rodillas, se las rode con los brazos y se qued mirando el resplandor ondulante del
fuego. La brusca actitud ante la vida de Macro lo enojaba y lo frustraba en igual
medida, como siempre. El corazn de Cato era lo bastante joven como para albergar
sueos sin lmite y deseos de formar su futuro, y necesitaba que los dems pensaran
como l. Si no lo hacan, era por ignorancia o por dejadez. No obstante, aunque en su
corazn senta el calor de la ambicin, la cabeza de Cato consideraba framente el
punto de vista de su amigo. Las palabras de Macro eran sabias, pero cuando la
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sabidura se brinda desde una posicin de ms edad y experiencia, rara vez es


aceptada.
El aire nocturno era helado, Cato empez a notar el fro y se encorv para intentar
mantener el calor. Ms all del fuego, distingua la silueta del pabelln imperial, con
su pintura blanca dbilmente iluminada por la luz de las estrellas. Se pregunt qu
preocupaciones albergaran hombres como Claudio y sus herederos. Hombres que no
estaban condenados a la oscuridad que era el destino de las masas. A pesar de todas
sus ambiciones y sueos, Cato saba perfectamente que, al cabo de un centenar, un
millar de aos, la gente seguira hablando de Claudio, mientras que los nombres de
Macro y Cato, y de tantos ms, quedaran enterrados y olvidados en el polvo de la
historia. Mir la silueta del pabelln imperial con bullente resentimiento durante
largo rato, mientras se iba apagando el ltimo calor del fuego.
Bueno mascull al final para s mismo, y se levant. Eres un cabrn
alegre, no es verdad?
Al dirigirse a su tienda, Cato vio una figura que se mova al otro lado de la hilera
de tiendas. Cuando pas junto a uno de los braseros encendidos para calentar a los
centinelas, Cato reconoci los rasgos de Tigelino, que en ese momento intercambiaba
un saludo con uno de los soldados que estaban de guardia. As pues, pens Cato, hete
ah otro hombre cuya mente atribulada le negaba el sueo. Observ un momento ms
al centurin, que continu adentrndose en la noche en direccin a los recintos de los
prisioneros. Poco despus, Cato agachaba la cabeza para entrar en la tienda de piel de
cabra de la seccin, avanz a tientas y con cuidado hasta su petate, y se ech a
dormir.

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Captulo XXIII
La gente de Roma continu recorriendo la Va Apia hacia el lago a lo largo de toda la
maana. La mayora eran familias andrajosas y demacradas que iban a pie, con nios
pequeos dentro de sucias tiras de tela que sus madres llevaban en bandolera. Entre
ellos haba vendedores ambulantes que llevaban fardos de mercancas o tiraban de
carretillas cargadas con almohadones, abanicos y odres de vino. Los habituales
vendedores de tentempis y hogazas redondas de pan brillaban por su ausencia. Tan
slo haba unas cuantas mulas y jamelgos utilizados para tirar de los carros, y que
estaban igual de hambrientos que las personas, tanto que se les vea el costillar por
debajo de la piel como si fuera una tela de seda tendida sobre unas barras de hierro.
La mayor parte de los animales de tiro de Roma ya se haban sacrificado para comer.
Hasta sus huesos y pieles se haban hervido para sumarlos a un caldo aguado. Entre el
flujo de humanidad hambrienta iban tambin los ms adinerados, que seguan estando
bien alimentados y charlaban animadamente entre ellos, en tanto que sus escoltas de
esclavos les abran paso con slidos garrotes y palos de madera.
Cuando llegaba a la orilla del lago, a la multitud se la haca pasar en cuidadoso
orden por entre las hileras de mesas, donde les entregaban su racin de comida de las
existencias tradas desde los almacenes del palacio imperial. Entre las sencillas
hogazas de pan y tiras de carne curada, haba artculos de lujo de los que difcilmente
habra odo hablar la gente comn y corriente, y mucho menos los habran probado.
Tartas melosas, pasteles de lengua de alondra, piernas de venado ahumado, tinajas del
garo ms excelente y tarros de conserva de frutas recogidas en provincias lejanas y
embarcadas hacia Roma a un elevado coste. Algunos de los destinatarios de la
generosidad del emperador miraban la excelente comida fascinados, antes de
olisquearla y probarla. La mayora de ellos intentaban cambiarlo por algo ms
reconocible.
La gente recoga sus raciones y segua andando rodeando el lago en busca de un
lugar en el que sentarse a ver el espectculo inminente. El espacio a lo largo de la
orilla se llen con rapidez, y despus tambin la cuesta de detrs, de modo que para
Cato y Macro, que observaban a una corta distancia a un lado del pabelln imperial,
el paisaje de la ribera opuesta pareca un hervidero de humanidad moteado de color.
Por todos los dioses que nunca he visto tanta gente se maravill Macro.
Toda Roma debe de estar aqu, sin duda.
Cato se encogi de hombros. Resultaba difcil imaginar la cantidad de personas
que haba en la otra orilla. Saba que el Circo Mximo poda albergar a ms de
doscientos mil espectadores y si, tal como le haban dicho, la poblacin de Roma era
de casi un milln, seguro que la mayora de ellos estaban all aquel da. Las calles de
la capital deban semejar las de una ciudad fantasma; la quietud y el silencio rotos
nicamente por alguna que otra figura o voz de los que se hallaban demasiado dbiles
para viajar hasta el lago o eran demasiado deshonestos como para dejar pasar la
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oportunidad de irrumpir en casas y tiendas vacas. Slo los ricos podan permitirse
dejar a esclavos armados que salvaguardaran su propiedad. Cato se volvi a mirar
hacia las menguantes reservas de comida amontonada a una corta distancia por detrs
del pabelln imperial, y calcul que se agotaran el segundo da del espectculo.
Despus, los barcos de grano siciliano seran lo nico que se interpondra entre el
emperador y una muchedumbre famlica.
Si Claudio era derrocado, los Libertadores ofreceran las vastas existencias de
grano que haban escondido en alguna parte dentro o cerca de Roma. Tras haber
hecho padecer hambre a la plebe hasta incitarlos a la violencia, los Libertadores
representaran entonces el papel de benefactores con espritu pblico. A Cato le arda
la sangre en las venas slo con imaginarlo. Dej de lado su furia y se oblig a
concentrarse. Si estuviera en el lugar de los Libertadores, dnde almacenara tanto
grano?
La cabeza alta, muchachos! grit Fuscio. El banquete ha terminado.
Firmes!
La comitiva imperial haba estado comiendo bajo una tienda grande abierta por
los lados, y las ltimas notas de msica de las flautas y arpas de un conjunto griego se
fueron apagando cuando Claudio, al frente de su familia y consejeros, pas junto a
los dems invitados que se haban apresurado a ponerse de pie. Salieron a la brillante
luz del sol, y los soldados de la cohorte de Burro se cuadraron de golpe con un sonido
seco con las jabalinas y los escudos firmemente sujetos en cada mano. Tres centurias
estaban formadas a ambos lados de la corta ruta desde la tienda del banquete hasta la
entrada engalanada del pabelln, tras el cual una escalera amplia conduca a la
plataforma de observacin. Los guardaespaldas germnicos ya estaban en su sitio,
apostados en torno al palco imperial, donde Claudio y su familia se sentaran sobre
sillas acolchadas.
La sexta centuria, que todava disfrutaba de la gratitud particular de Claudio, tena
el honor de vigilar el exterior del pabelln, en tanto que el resto de la cohorte iba a
quedarse a corta distancia de all por si se les necesitaba para ayudar a los auxiliares
que vigilaban la comida y los recintos de los prisioneros.
En cuanto el emperador y su squito hubieron entrado en el pabelln, Burro se
alej marchando con las otras cinco centurias, y el centurin Tigelino empez a
distribuir a sus hombres en torno al permetro del pabelln. A Cato y Macro los
apostaron en un lugar sombreado, justo debajo de la tribuna de observacin.
All vamos dijo Macro con un gesto hacia los recintos de los prisioneros.
El espectculo est a punto de empezar.
Cato volvi la cabeza, y vio que sacaban a la primera tanda de presos por una de
las puertas. Los agruparon y los condujeron hacia los barcos junto a la orilla y, una
vez all, a la mitad de ellos les entregaron cascos, escudos, espadas y armaduras
sacados de la parte trasera de un carro. A la otra mitad los hicieron subir por la rampa
de madera hasta la cubierta del primer barco, y entonces les ordenaron bajar para que
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manejaran los remos.


Fjate en el equipo coment Macro. Deben de haber vaciado el Templo de
Marte para esa gente. Celta, griego, numidio. Algunas de esas cosas deben de
remontarse a antes de la guerra civil.
En cuanto estuvieron armados, los prisioneros subieron a bordo de la
embarcacin, y formaron de manera poco precisa en cubierta para esperar a sus
oficiales. Las dos flotas se distinguan por el color de los gallardetes que ondeaban en
lo alto de cada mstil. El combate se haba anunciado como una reconstruccin de la
batalla de Salamina, en la que los trirremes griegos haban atacado a una flota persa
mucho mayor y haban ganado. Los barcos elegidos para representar a los persas
llevaban gallardetes azul claro, en tanto que los que representaban el papel de los
griegos los llevaban color escarlata. Uno a uno, los dems barcos fueron igualmente
cargados, hasta que, por fin, dos horas despus de medioda, los almirantes al mando
de las dos flotas y los oficiales de las embarcaciones se reunieron ante la tribuna de
observacin. La mayora de ellos eran gladiadores profesionales, elegidos para que
proporcionaran la disciplina y el liderazgo necesarios para dirigir a la gran cantidad
de delincuentes y esclavos apenas entrenados, que haban sido obligados a participar
en el espectculo. Cato les ech un vistazo, y vio que estaban en excelentes
condiciones y algunos de ellos tenan cicatrices de combates anteriores. Tigelino
llam a las cuatro secciones de soldados que haba mantenido en reserva, y les dijo
que formaran una fila entre los combatientes y la tribuna de observacin.
Los gladiadores y los pretorianos permanecieron cara a cara en silencio, hasta que
Narciso sali a la tribuna y se acerc a la baranda para mirar los rostros alzados de los
hombres que conduciran a otros miles a la muerte en el lago.
Tras un momento de silencio, Narciso empez su discurso en tono spero.
Dentro de poco, el emperador estar ante vosotros para recibir vuestro saludo
antes de que empiece la naumaquia. Preferira que fuerais todos hombres elegidos,
los mejores que pudieran honrar el espectculo en el que tenis el privilegio de
participar. Pero no lo sois. Sois todo lo que se pudo conseguir en el tiempo del que
disponamos. Poco ms que la escoria de esos barcos que comandaris. Dicho esto,
exijo lo mejor de vosotros. Y ellos tambin seal a la otra orilla. Dad un buen
espectculo. Aseguraos de que tanto vosotros como vuestros hombres luchis bien, y
los que sobrevivan tal vez sean recompensados.
Mientras el secretario imperial estaba hablando, Cato se fij en que algunos de los
gladiadores y otros combatientes parecan confusos, y unos cuantos se volvieron y
empezaron a murmurar con enojo.
Silencio! grit Narciso. Permaneced en vuestros puestos y mostrad
respeto por vuestro emperador!
Se dio la vuelta, e hizo una seal con la cabeza a los trompetas que haba a ambos
lados de la entrada que llevaba a la tribuna de observacin. stos alzaron sus
instrumentos, fruncieron los labios y soplaron varias notas estridentes que iban
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subiendo de tono. Cuando el toque se apag, Claudio sali a la brillante luz del sol.
La corona de oro que llevaba sobre su alborotado cabello blanco como la nieve
centelle a la luz del sol. La impresin de su toga exquisitamente bordada se ech un
poco a perder por las manchas de salsa que tena por delante. Claudio alz una copa
dorada en la mano, y se acerc a la barandilla con paso vacilante. Narciso se inclin
ante l y retrocedi a un lado.
Gladiadores! exclam Narciso. Saludad a vuestro emperador!
Hubo una pausa, tras la cual los hombres farfullaron un saludo irregular cuyas
palabras apenas se distinguieron. Claudio, aturdido por el vino que haba consumido,
no pudo evitar echarse a rer, y cuando el saludo se apag mene la cabeza.
Vamos, hombre. Seguro que p-p-podis hacerlo mejor, eh? el emperador
levant la mano que tena libre. A la de tres! Preparados? Uno, d-d-dos, tres!
Ave, Csar! bramaron los combatientes como un solo hombre. Los que
van a morir te saludan!
Claudio mene la cabeza en seal de negacin al ver que algunos de los hombres
no se haban unido al saludo. Levant la copa y dijo arrastrando las palabras:
O los que no van a morir, depende del caso. En eso os d-doy mi palabra.
Los gladiadores se miraron unos a otros mientras digeran lo que el emperador
acababa de decir. Claudio se volvi a mirar a Narciso y le murmur:
Hazlos subir a los barcos y que empiece la ba-bata-lla, antes de que p-p-pierda
los estribos.
Como ordene, seor.
El emperador se dio media vuelta y regres cojeando al interior del pabelln,
derramando vino de la copa a cada paso. En cuanto hubo desaparecido, Narciso se
apresur hacia la barandilla.
A vuestros barcos! Preparaos para la batalla!
Cato observaba a los luchadores con detenimiento. Varios de ellos hablaban
animadamente, y el resto se apiaban a su alrededor lanzando gritos de apoyo.
Hay problemas.
Qu estn diciendo? pregunt Macro. No lo entiendo del todo.
Cato capt alguna que otra palabra, pero no lo suficiente como para encontrarle
sentido y le dijo que no con la cabeza. Por encima de ellos, volvi a resonar la voz de
Narciso, aguda y enojada.
Subid a vuestros barcos o juro que crucificar hasta el ltimo que sobreviva al
combate!
Los luchadores se separaron, y uno de los gladiadores avanz con los pulgares
metidos en el cinturn, mientras miraba al secretario imperial con aire desafiante.
No hay nada que hacer. Todos omos al emperador, igual que t. Lo que dijo
estaba muy claro. Estamos perdonados. El combate se ha cancelado.
Macro se volvi a mirar a Cato con expresin sorprendida, y Cato movi la
cabeza sin comprender.
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Qu has dicho? pregunt Narciso, atnito.


La naumaquia. Se ha cancelado. Eso dijo el emperador.
Ests loco? De qu ests hablando? El gladiador puso mala cara.
A nosotros nos qued muy claro. Dijo que no bamos a morir. Nos dio su
palabra. Lo oste de sus propios labios. La palabra del emperador es la ley. Anoche
corra el rumor por los recintos de que el espectculo se haba cancelado. Parece que
era cierto despus de todo.
l no quera decir nada parecido, idiota! Y ahora subid a los barcos!
El gladiador se volvi a mirar a sus seguidores ms cercanos y tuvieron una
conversacin apagada, tras la cual el hombre se volvi de nuevo hacia Narciso y se
cruz de brazos.
Estamos indultados. Lo dijo el emperador. Exijo que se nos libere de
inmediato.
Exiges, t? Narciso se entrecort. Cmo te atreves, esclavo! El
secretario imperial se asom a la baranda y le grit a Tigelino. Centurin, mata a
ese hombre y a todos los que se nieguen a obedecer las rdenes.
Hubo una breve pausa, y la tensin rein en el ambiente cuando los gladiadores y
dems combatientes empuaron sus espadas. El centurin Tigelino se situ al frente
de su lnea de hombres y alz la vista hacia Narciso.
Seor?
Narciso lo seal con el dedo.
Haz lo que te ordeno si no quieres correr la misma suerte que l. Ahora!
Tigelino volvi a su posicin en la lnea, alz el escudo y desenvain la espada.
Inspir con nerviosismo y dio la orden a voz en cuello.
Sexta centuria! Presentad jabalinas!
Se oy un fuerte estampido cuando los guardias plantaron un pie delante y, acto
seguido, bajaron las puntas de las jabalinas formando un ngulo hacia los
gladiadores. Cato ech un vistazo a los hombres que haba delante, y calcul que
deba de haber al menos ochenta, por lo que estaban ms o menos igualados si la
situacin se les iba de las manos. Macro, a su lado, fij la mirada en el cabecilla y
gru:
Tena la esperanza de no tener que luchar nunca ms contra esclavos. Y mucho
menos gladiadores.
Te apuesto un sestercio contra un denario a que stos se entrenaron en la
escuela de Roma dijo Cato entre dientes.
Macro lo mir. La Gran Escuela era famosa en todo el Imperio por la calidad de
los gladiadores que salan de ella. Macro inspir profundamente.
Entonces tenemos problemas.
El centurin Tigelino deba de compartir su preocupacin, y se volvi para
ordenar a uno de sus soldados que fuera corriendo hasta el tribuno Burro para pedirle
refuerzos. Cuando el guardia se alej a toda prisa, Tigelino alz su escudo y se dio la
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vuelta para enfrentarse a los gladiadores.


Sexta centuria, al paso, adelante!
La hilera de pretorianos avanz como un solo hombre, con su armadura
ceremonial reluciente sobre sus tnicas de un blanco inmaculado. Haca bastante
tiempo que Cato y Macro no combatan como parte de una lnea de batalla en lugar
de estar al mando de una, y Cato se concentr en mantener la misma longitud de paso
que los hombres que tena a ambos lados. Frente a l, el cabecilla de los gladiadores
extendi una mano hacia Narciso.
Di a los pretorianos que se detengan! O ser la sangre de tus hombres la que se
derrame. Y el emperador te har responsable a ti, liberto su voz rebos desprecio al
pronunciar la ltima palabra.
Cato volvi la vista rpidamente, y vio que Narciso diriga una mirada fulminante
a la escena con los labios tan apretados que slo eran una lnea estrecha.
Gladiadores! bram el cabecilla. Preparad las armas!
Por un momento, no se oy ms que el fuerte sonido spero y el traqueteo de las
hojas al chocar con los escudos, Cato alz su escudo ovalado un poco ms para
proteger as el torso y la parte inferior de la cara. Los gladiadores se encontraban a
menos de veinte pasos de distancia. Tras ellos, se extenda una empalizada desde la
orilla hasta los recintos. Unos cuantos miembros de las tropas auxiliares que se
encontraban en una torre de guardia situada al otro lado de la empalizada haban sido
testigos del enfrentamiento, y en aquel momento uno de ellos llamaba a sus
compaeros para alertarlos. Cato decidi que los gladiadores no tendran escapatoria
en esa direccin. Lo nico que podan hacer era resistir y morir, o dirigirse a los
barcos. Los que ya haban embarcado se apiaron en la cubierta de proa para
observar, y Cato rez para que no se sintieran impulsados por el entusiasmo
indignado que haba hecho que sus lderes desafiaran a Narciso. Por suerte, estaban
tan lejos que no habran odo el comentario despreocupado del emperador y el
desafortunado malentendido que haba provocado.
El cabecilla de los gladiadores se agach un poco y sostuvo el escudo por delante
de su cuerpo, dispuesto a estrellrselo en la cara al primer enemigo que osara hacerle
frente. Tena la espada echada hacia atrs, lista para ensartarla. Los dems siguieron
su ejemplo rpidamente, y se desplegaron en lnea para dejar espacio entre ellos. Cato
no pudo evitar maravillarse ante la diferencia de estilo de combate entre los
gladiadores y los pretorianos. Uno de los bandos estaba entrenado para luchar como
individuos, expertos en las tcnicas requeridas para los duelos individuales que
definan sus vidas. Alineados ante ellos estaban los soldados de lite de Roma,
adiestrados para combatir en cuadros de batalla disciplinados, cada uno de ellos como
parte de una mquina. Tigelino les grit:
Salvaos! Entregad a ese hombre y no moriris.
Qu te jodan! le respondi uno a voz en cuello.
El cabecilla separ los labios en una mueca feroz, y se golpe la coraza con la
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cara de la hoja de la espada.


Venid a por m!

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Captulo XXIV
Que as sea respondi Tigelino con frialdad. Sexta centuria, alto! Preparad
las jabalinas!
Cato y Macro se detuvieron con el resto de los soldados, ajustaron bien la mano
con la que asan la jabalina, la echaron hacia atrs y tensaron los msculos,
preparados para lanzar los proyectiles en cuanto el centurin diera la orden. Cato ya
haba vivido aquel momento en batallas anteriores, y esper a que el enemigo se
estremeciera y vacilara. Los gladiadores, en cambio, se mantuvieron firmes,
inmviles, con la mirada fija en los pretorianos, imperturbables, sus msculos listos
para esquivar el primer ataque de sus oponentes.
Intenta darle al cabecilla dijo Macro. Si l cae, puede que los dems se
rindan.
Cato movi la cabeza en seal de asentimiento.
Lanzad! orden Tigelino.
Cato arroj el brazo hacia delante y llev el peso del cuerpo perpendicularmente a
la trayectoria de la jabalina, soltndola en el ltimo instante. El asta oscura se alz en
el aire describiendo un arco con las dems jabalinas de la centuria de Tigelino. Los
proyectiles se elevaron entre los dos grupos de hombres y, al llegar a la cspide del
arco que describan, dieron la impresin de ir ms despacio antes de caer en picado.
Los gladiadores haban desarrollado unos muy buenos reflejos como parte de su
entrenamiento, y se hicieron a un lado con rapidez mientras las jabalinas caan entre
ellos. Slo unos pocos fueron alcanzados, uno de ellos qued ensartado por la parte
superior de la cabeza, la punta le atraves el cuello penetrando en su cuerpo. Cato vio
que el hombre se tambaleaba al recibir el impacto, luego se qued inmvil, cay de
bruces y se perdi de vista. Otros dos resultaron mortalmente heridos cuando los
mortferos trozos de hierro de las puntas de las jabalinas les perforaron el torso. Otro
de ellos, que se encontraba justo enfrente de Cato, solt un aullido cuando la jabalina
le atraves la bota y le clav el pie al suelo. El resto, por increble que pareciera,
haban salido ilesos.
Joder dijo Macro. Son buenos. Nunca he visto a nadie que se moviera tan
deprisa.
Desenvainad las espadas! grit Tigelino.
Cato agarr la empuadura de su arma procurando cerrar los dedos con firmeza
en torno al mango de cuero, porque saba muy bien que resultaba fatal que a un
combatiente se le resbalara la espada de la mano durante la batalla. Sac el arma de la
vaina, y la sostuvo hacia delante, con la cara de la hoja apoyada en el borde del
escudo y sobresaliendo no ms de quince centmetros. A ambos lados de l, el resto
de los guardias continuaron avanzando hacia los gladiadores con las puntas de las
espadas que relucan.
El cabecilla, a quien las jabalinas de los pretorianos no haban causado ningn
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dao, desenfund su hoja con rapidez y agarr una de las astas que se haban clavado
en el suelo. Grit a sus seguidores:
Vamos, muchachos, dmosles un poco de su propia medicina!
Lanz la jabalina hacia los guardias que, en aquellos momentos, se hallaban a
menos de veinte pasos de distancia. Difcilmente poda fallar el tiro contra la lnea de
escudos y cascos relucientes que se les echaba encima. Una jabalina penetr en el
escudo del hombre que estaba al lado de Macro, le atraves el brazo con el que lo
sostena y se aloj con fuerza contra la cota de malla del guardia, tras lo cual el peso
del asta le tir del escudo y del brazo. El hombre solt un rugido de dolor y abandon
la formacin con paso vacilante, envain la espada y liber el brazo del escudo de un
tirn en un mar de sangre.
Cerrad filas! orden Macro de forma instintiva. Cerrad la lnea!
Varios de los gladiadores siguieron el ejemplo de su lder, y abatieron a otros
cuatro guardias antes de que Tigelino reaccionara ante el peligro y evitara la prdida
de ms de sus hombres.
Cargad! grit con desesperacin. Cargad!
Macro abri la boca y dej escapar un rugido ensordecedor de furia de batalla,
baj la cabeza y se precipit hacia delante. Cato apret los dientes y se mantuvo cerca
del flanco de Macro. Por delante de ellos, los gladiadores se afirmaron para recibir el
impacto. Los que an tenan jabalinas en la mano agarraron las astas con fuerza, y se
dispusieron a utilizar las armas como si fueran lanzas. Hubo un fuerte estrpito de
gruidos y golpes sordos, roto por el sonoro estruendo del entrechocar de las hojas
cuando los pretorianos se lanzaron en tropel entre sus enemigos.
Macro se fue derecho a un germano de pecho fuerte y poderoso con un cabello
greudo que llevaba recogido y apartado de la cara. El hombre alz su pesado escudo
redondo y sostuvo la falcata a cierta distancia del costado, listo para atacar. Solt un
gruido enseando los dientes, y se precipit hacia delante. Los escudos chocaron
violentamente, pero Macro era el que llevaba mayor impulso. Se arroj con todo su
peso detrs de su escudo por si acaso, con lo que hizo que el germano retrocediera un
par de pasos dando traspis. No obstante, estaba entrenado para recuperarse con
rapidez y par la arremetida de Macro con brutalidad, desviando la punta. No
obstante, por muy buenas que fueran sus reacciones y su tcnica, fue su
entrenamiento para el combate individual lo que acab con l. Tena la atencin
centrada en Macro, y hasta el ltimo instante no reconoci la amenaza por parte de
Cato, que le atac por el otro lado. Cato empuj su escudo, que alcanz al germano
en el hombro y le hizo perder el equilibrio. Cay con una rodilla al suelo y su espalda
ancha inclinada, y Cato arremeti sin vacilar, hundiendo profundamente la hoja entre
los omoplatos, desgarrando el msculo y destrozndole las costillas y la columna.
Liber la hoja de un tirn, a la que le sigui un chorro de sangre caliente, y se dio la
vuelta al instante para estar alerta de cualquier posible ataque: all estaba Macro.
Buen golpe, muchacho reconoci su amigo.
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El furor de la escaramuza los envolva, los gladiadores no cedan terreno y


paraban los golpes de los pretorianos con los escudos o los desviaban con diestros y
rpidos movimientos de mueca. Cato alcanz a ver al cabecilla, que en ese momento
estrellaba su escudo contra el casco de un guardia, con lo que le hizo ladear la cabeza
de golpe. El gladiador continu con una poderosa estocada en la garganta expuesta,
tras lo cual recuper la hoja de inmediato al tiempo que retroceda y agachaba el
cuerpo buscando a su prximo oponente con la mirada. Cato se fij en que haba ms
pretorianos en el suelo, y slo dos gladiadores. Las armaduras y los escudos ms
grandes de los pretorianos eran lo nico que les estaba evitando sufrir an ms bajas
en aquella lucha desigual.
Vamos perdiendo observ Macro. Ser mejor que hagamos algo. Tenemos
que hacernos cargo.
Cato asinti con la cabeza sin apartar la vista del combate. Aquello llamara la
atencin, y habra quienes pudieran extraarse por su facilidad a la hora de asumir el
mando si sobrevivan a la escaramuza, claro.
Macro tom aire con rapidez y bram:
Pretorianos! Conmigo! Conmigo!
Cato repiti el grito. Sus compaeros ms cercanos empezaron a acercarse a ellos
poco a poco, y enseguida se form un pequeo anillo, escudo con escudo, a medida
que los guardias buscaban la proteccin que la formacin ofreca.
Mantened la posicin! grit Macro. En cualquier momento vendrn a
ayudarnos! Aguantad!
Tigelino los haba imitado, y un segundo anillo de pretorianos se haba formado a
una corta distancia. El resto luchaban espalda contra espalda o estaban enzarzados en
una serie de combates individuales por todo el terreno abierto. Cato mantuvo el
escudo en alto y permaneci al lado de Macro. Mir al otro lado y vio a Fuscio, que
respiraba agitadamente. El optio tena los ojos muy abiertos y enseaba los dientes
con gesto furioso. A pesar de la ferocidad de su expresin, le temblaban los brazos y
el extremo de su espada apuntaba trmulo al enemigo.
Si no nos separamos y mantenemos la formacin le dijo Cato estamos
bastante seguros.
Fuscio volvi la vista hacia l con rapidez, y la desvi de nuevo al tiempo que
asenta enrgicamente con la cabeza. Los gladiadores rodearon el anillo, pero no
hubo ningn intento coordinado de cargar contra el objetivo. En vez de eso, pareca
que cada uno de ellos haba elegido un soldado en concreto como oponente, y bien
los miraban tratando de medir sus fuerzas o se precipitaban para intentar deslizar sus
armas sorteando los escudos contrarios. Algunos de ellos fintaban y luego intentaban
arremeter. En todos los casos, la presencia de los soldados en ambos flancos de los
objetivos elegidos desbarat sus intentos. No era la clase de combate para el que
haban sido entrenados, y su frustracin resultaba evidente. Haba momentos de
calma en sus ataques. Cato presinti la oportunidad de volver a pedirles que pusieran
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fin al combate.
No podis ganar! exclam. En cualquier momento vendrn ms soldados.
Os harn pedazos si os resists. Bajad las espadas!
En cualquier caso estamos muertos, hermanos! grit el lder. O ah
afuera luchando para entretener a los romanos, o aqu y ahora combatindolos!
Seguid luchando!
Con un bramido de furia, el gladiador se lanz contra el soldado que estaba ms
all de Fuscio y arremeti con su escudo en alto, obligando as al pretoriano a
levantar el suyo para responder al golpe. Al mismo tiempo ech primero el brazo
hacia atrs y luego lo hizo avanzar flexionado, describiendo un arco que borde el
escudo del guardia por debajo, para alzarlo entonces en una terrible estocada que
alcanz al pretoriano en la ingle. Tan fuerte fue el golpe que dej al soldado sin aire,
y casi lo levant del suelo cuando la hoja penetr en sus rganos vitales. Con un grito
salvaje de triunfo, el gladiador recuper la hoja de un tirn, retrocedi de un salto y
hendi el aire varias veces con la hoja ensangrentada.
Matadlos! Matadlos a todos, hermanos!
Hubo un coro de rugidos y gritos por parte de sus compaeros, que se cerraron en
torno a los dos anillos de pretorianos y arremetieron a tajos y estocadas contra los
escudos y cascos.
Tenemos que hacer caer al cabecilla gru Macro al tiempo que paraba un
golpe de espada. Si cae puede que se desanimen.
Cato se arriesg a volver la vista atrs, ms all del pabelln, y vio que las
centurias de pretorianos ms prximas estaban formando a toda prisa. Una trompeta
dio el toque de alarma desde el otro lado de la empalizada, anunciando que los
auxiliares tambin se estaban preparando para intervenir. Sin embargo, an haba
tiempo suficiente para que los gladiadores hicieran pedazos a Tigelino y a sus
hombres. Arriba, el emperador haba vuelto a aparecer en la tribuna de observacin
con la copa an en la mano. Contempl la escena de abajo con enojo.
Qu es esto? Quin dio la orden de que empezara el combate?
Cato se aclar la garganta.
Hagmoslo, venga.
Macro asinti, se encorv un poco y afirm los pies en el suelo, apoyando el peso
del cuerpo en el pulpejo.
Ests listo, muchacho?
Listo.
Ahora! Retrate el veterano centurin retrocedi al interior del anillo,
seguido de cerca por Cato. Macro dio otra orden de inmediato: Cerrad filas!
Fuscio y el soldado que estaba a la derecha de Macro se acercaron el uno al otro,
en tanto que Cato y Macro fueron dando pasos de lado, desplazndose hasta que
estuvieron alineados con el cabecilla de los gladiadores. Cato avanz y se coloc a
empujones entre dos de sus compaeros.
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Hacednos sitio ah! Dejadnos sitio.


Los pretorianos se hicieron a un lado arrastrando los pies para dejarlos entrar en
la fila, y Macro mir fijamente a aquel hombre, situado a poco ms de dos metros de
distancia.
Lo cogeremos cuando vuelva a atacar. A mi orden.
Cato agarr la espada con firmeza, y sinti que la sangre le corra por las venas
causndole un cosquilleo en los msculos con la conocida tensin de la batalla. El
gladiador clav la mirada en Macro, el cual sonri ampliamente y le hizo seas con la
mano armada.
Venga, vamos! Prueba conmigo si te atreves! Macro movi el brazo del
escudo hacia un lado y dej el pecho al descubierto para mofarse de su oponente.
El gladiador arrug la frente y contest con un rugido:
Pues muere, cabrn!
Avanz de un salto con la espada apuntando al cuello de Macro. Este mantuvo el
escudo bajo, y movi su hoja hacia arriba para parar el golpe. En el ltimo momento,
el gladiador torci la mueca y redirigi su ataque hacia el ngulo entre el casco y el
hombro de Macro. En ese mismo instante, Cato avanz rpidamente y golpe con su
escudo al gladiador en el costado, al tiempo que arremeta con su espada contra el
brazo armado y extendido del otro. El filo cort el msculo en profundidad hasta dar
contra el hueso. El brazo se contrajo de forma espasmdica, y los dedos soltaron de
repente la empuadura, con lo que el arma rebot con torpeza en la doble capa de
malla del hombro de Macro. El hombre retrocedi dando traspis con la herida
sangrante, y dej escapar un aullido animal de furia y dolor. Sus seguidores se
separaron en torno a l y se apartaron de los romanos, mirando horrorizados a su
lder. El brazo de la espada le colgaba intil al costado. Ech el escudo al suelo y se
aferr la herida con la otra mano para intentar contener la hemorragia.
Vamos murmur Macro a Cato. Acabemos con esto.
Avanzaron con cautela, atentos al peligro, pero los gladiadores se mantuvieron a
distancia. Su cabecilla haba cado de rodillas, y apretaba los ojos en un esfuerzo por
combatir el dolor de su herida. Macro se qued junto a l, en tanto que Cato miraba a
los dems, con el escudo en alto, listo para encargarse de cualquiera que acudiera en
socorro del gladiador.
Vuestro jefe est vencido! grit Macro. Est acabado! Envainad las
armas si no queris morir aqu con l!
Hubo una pausa mientras los otros esperaban una respuesta de su lder. Macro
apret los dientes con furia y espet:
Hacedlo! Haced lo que os digo o no habr piedad para vosotros!
El primero de los gladiadores devolvi la espada a su vaina con vacilacin. Otro
sigui su ejemplo, luego fueron ms, hasta que el resto se apart de los pretorianos e
hizo lo que Macro ordenaba. Su jefe herido permaneci de rodillas, mirando a su
alrededor con ferocidad.
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Luchad, maldita sea! Resistid. El emperador os prometi la libertad. Os la


arrebatarn si ahora no luchis por ella!
Ese hombre es un embustero m-m-miserable! grit Claudio con voz de
borracho. Yo no he dicho nada semejante! Qu inmoralidad! Matadlo. M-mamatad a todo el que se niegue a bajar las armas. Ahora hizo un gesto con la mano
hacia la orilla opuesta, y el sonido de un lento aplauso burln lleg desde el otro lado
del agua, no pongis ms a prueba su paciencia.
El jefe de los gladiadores vio que su causa estaba perdida. Alz la mirada hacia
Macro y le dijo en voz baja:
Haz que sea rpido.
Macro le dijo que s con la cabeza. El gladiador alarg el brazo bueno, agarr la
rodilla de Macro por detrs y lade la cabeza, de manera que dej expuesto el cuello
y la clavcula. Macro saba que a los gladiadores de la arena los entrenaban para saber
morir sin demostrar miedo, y el dbil temblor de la mano de aquel hombre agarrada a
la parte trasera de su rodilla fue lo nico que traicion sus verdaderas emociones.
Macro apoy el escudo contra el costado, alz la espada y palp buscando la leve
hendidura junto a la clavcula del hombre. Entonces coloc la punta de la espada
contra la carne, no tan fuerte como para romper la piel.
Preparado?
El gladiador asinti con la cabeza y cerr los ojos.
A la de tres dijo Macro con calma. Uno
Hundi la espada con todas sus fuerzas, empujando la hoja a travs de los rganos
vitales del gladiador hasta el corazn. El impacto lo dej sin aliento, su mandbula
descendi de golpe y los ojos se le abrieron saltones. Macro hizo girar la espada y la
retir de un tirn, con lo que un rpido torrente de sangre man por el boquete de la
herida. El gladiador se tambale un momento, y luego cay de espaldas y se qued
mirando al cielo, dio una ltima boqueada y muri. Rein una breve calma en la
escena, y unas rdenes dadas a gritos llegaron a odos de Cato, as como el ruido de
pasos fuertes del resto de la cohorte que el tribuno Burro conduca hacia ellos. El
sonido atrajo la atencin de algunos de los dems gladiadores, que retrocedieron
hacia la empalizada. Unos cuantos ms hicieron lo mismo, y luego ms an, hasta
que slo quedaron unos pocos hombres armados que fulminaban con la mirada a los
pretorianos con aire desafiante.
Sexta centuria! grit Tigelino. Formad en lnea!
Los soldados se apresuraron a ocupar sus posiciones. Macro se detuvo un
momento, y utiliz los bajos de la tnica del gladiador para limpiar la sangre de su
espada, tras lo cual l y Cato se reunieron con los dems. Varios cuerpos yacan por el
suelo, la mayora de ellos pretorianos, y los heridos geman de dolor.
Es vuestra ltima oportunidad dijo Tigelino a los hombres que seguan
desafiando la orden de guardar las armas. Envainad las espadas o morid.
Entonces morir! grit uno de los hombres, un oriental alto y musculoso.
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Sus labios se contrajeron en una mueca furiosa y se abalanz contra los


pretorianos. Hubo un breve frenes de golpes, durante el cual alcanz a uno de sus
enemigos y lo hizo salir de la formacin. Los pretorianos de ambos lados se volvieron
entonces contra el gladiador. ste se las arregl para parar el primer golpe, pero luego
recibi una cuchillada en el costado. Se retir para sacarse la hoja con un gruido, y
de inmediato fue atacado por el otro lado, y luego de frente. Unos cuantos golpes
brutales ms acabaron abatindolo, hasta que se desplom y qued tendido en el
suelo, con el pecho palpitante mientras se desangraba.
La forma brutal en que termin su muestra de desafo puso nerviosos a los
ltimos que an tenan las espadas en la mano, y que tras devolverlas a sus vainas
retrocedieron. A sus espaldas aparecieron los auxiliares, que recorran entonces el
adarve por detrs de la empalizada con las jabalinas listas para ser lanzadas.
Justo a tiempo coment Macro agriamente.
El tribuno Burro lleg a la escena al cabo de un momento, y despleg a sus
hombres a ambos lados de la sexta centuria, arrinconando as a los gladiadores. Se
acerc a la tribuna de observacin con paso firme, y salud al emperador.
Sus rdenes, seor?
Claudio tamborile con los dedos de una mano sobre la baranda con expresin
fra y despiadada: con la otra mano segua sujetando firmemente la copa.
Un nico destino aguarda a aquellos que desafan al emperador. Hara que os
mataran ahora mismo de no ser por esa chusma de all Claudio hizo un gesto con
la cabeza en direccin a la multitud que cubra las laderas del otro lado del lago. El
aplauso contrariado haba ido aumentando de intensidad. Resulta continu
diciendo que moriris all, en el agua, si es que hay justicia. B-b-burro!
Seor?
Mete a esta escoria en los barcos de inmediato.
S, seor!
Claudio lanz una ltima mirada con el ceo fruncido, dio media vuelta y se alej
de la baranda para entrar de nuevo en el pabelln. El tribuno laureado atraves las
filas de sus soldados y se acerc a los gladiadores. Coloc las manos en las caderas, y
los mir con cara de pocos amigos.
Ya habis odo al emperador. En vuestro lugar, yo me asegurara de presentar
un buen combate cuando subis a esos barcos. Si impresionis lo suficiente a la
multitud, puede que algunos de vosotros salgis vivos de sta. Embarcad ahora!
Los gladiadores empezaron caminar arrastrando los pies para dirigirse a los
barcos que aguardaban.
Moveos! les grit de nuevo Burro. Ya habis hecho el ridculo lo
suficiente! Corred antes de que les diga a mis hombres que os metan las jabalinas por
el culo, cabrones.
Los hombres apretaron el paso y bajaron al trote hacia la orilla. Uno de ellos se
rezag y se acerc al tribuno con vacilacin.
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Y bien? le espet Burro.


Seor, el jefe de nuestra flota est muerto el gladiador seal al hombre que
Macro haba matado. No tenemos comandante.
Pues ahora lo eres t Burro le dio con el dedo. El empleo es tuyo. Sal de
mi vista.
El gladiador inclin la cabeza con nerviosismo, y luego se alej corriendo hacia el
mayor de los barcos, en cuyo mstil ondeaba el gallardete rojo. Cuando el ltimo de
ellos estuvo a bordo de la embarcacin correspondiente, se izaron las pasarelas y los
combatientes se apiaron en la parte posterior; de este modo la proa se alzaba lo
suficiente para que los remeros pudieran llevar los barcos al centro del lago. A Macro
y Cato, que haban servido en la armada durante una campaa contra un nido de
piratas, las maniobras de las flotas improvisadas de persas y griegos les parecieron
torpes. Aun as, al ver que los barcos se dirigan a sus lneas de salida, la multitud del
otro lado del lago se puso de pie y el lento aplauso ces, dando paso a un creciente
murmullo de expectacin.
Como los gladiadores ya no suponan ningn peligro para el emperador, el
tribuno Burro retir a su cohorte, y la sexta centuria ocup sus posiciones en torno al
pabelln. Los auxiliares se llevaron los cadveres, y los heridos fueron atendidos a
toda prisa por el mdico imperial, quien no quera perderse el espectculo que tena
lugar en el lago.
Mientras las dos lneas de batalla formaban a unos ochocientos metros de
distancia por la anchura del lago, el centurin Tigelino pas revista a sus hombres.
Cato y Macro se cuadraron cuando se acerc a ellos. Antes de decir nada, Tigelino
los observ con detenimiento unos instantes.
Fue una idea muy rpida la que tuvisteis aqu atrs dijo en voz baja.
Cuando ordenasteis a los soldados para que formaran en cuadro.
Pareca lo mejor que se poda hacer dada la situacin, seor respondi
Macro.
Entiendo. Fue como si estuvieras acostumbrado a dar rdenes. Quien no lo
supiera, podra pensar que una vez habras sido oficial. Un optio, quiz, o incluso un
centurin.
A Macro no le vacil la mirada al responder:
Gracias, seor.
No lo digo como un cumplido, Calido. Era una observacin. Dime, cmo es
que dos soldados rasos son capaces de comportarse como dos hombres
acostumbrados al mando?
El gesto desconfiado del centurin era inconfundible.
Macro frunci los labios con aire calmado.
No hay mucho que decir, seor. Cuando has servido en tantas campaas como
yo, aprendes a hacer lo que exigen las circunstancias. He vivido ms de una ocasin
en la que mi centurin ha cado en combate, y el optio tambin. Entonces alguien
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tiene que dar un paso adelante y hacerse cargo de la situacin. Lo he hecho algunas
veces, y Capito aqu presente tambin. Y as lo hara cualquier veterano que se precie.
Tigelino consider su respuesta y asinti con la cabeza.
Est bien. Entonces menos mal que estis de mi lado. Cuando llegue el
momento, puede que algunos hombres buenos cambien el destino de Roma el
centurin se acerc ms y fue pasando la mirada de uno al otro. No sois slo lo que
parecis a simple vista. Mejor ser que eso sea bueno.
Cato frunci el ceo.
Seor?
Tengo que hacer unas cuantas indagaciones. Si resultis ser otra cosa distinta
de lo que afirmis ser, entonces estaris hacindole compaa a Lurco tan pronto
como pueda arreglarse.
No esper respuesta, sino que gir sobre sus talones y se alej con paso firme.
Cato dej escapar un suspiro preocupado.
Estamos con la mierda hasta el cuello, amigo mo.
Tonteras replic Macro. Nuestra tapadera es muy slida. Para cuando
pueda descubrir algo sobre nosotros, habremos terminado el trabajo y estaremos muy
lejos de Roma. Siempre y cuando Narciso cumpla su promesa.
Como ya he dicho, estamos jodidos Cato mir la espalda de Tigelino que se
retiraba, y aadi. Espero que tengas razn en cuanto a l.
Los interrumpi el clamor de unas trompetas procedente del otro lado del
pabelln, y se volvieron a mirar al lago. Haba dos barcazas ancladas entre las dos
flotas, y un gran cesto lleno de piedras suspendido entre ellas. En cuanto se dio la
seal, los hombres de las barcazas cortaron el cesto para soltarlo y ste cay al agua.
Macro arrug el entrecejo.
De qu va todo esto?
Siguieron observando, y distinguieron una turbulencia en el agua a una corta
distancia de las dos barcazas. Tres pinchos relucientes salieron del lago, seguidos por
un asta y luego una mano y un brazo. Mientras el agua caa en cascada del objeto que
surga de ella, Macro mene la cabeza con asombro.
Qu demonios es eso?
Cato sonri.
Creo que es el primer nmero que ha montado Apolodoro para complacer a la
multitud.
Entonces ya estaba claro qu era el objeto: una enorme imagen de Neptuno,
pintado de color dorado, y cuando el contrapeso se hundi hasta el fondo del lago, el
impresionante mecanismo que el ingeniero le haba prometido a Claudio se alz unos
seis metros bien buenos, de manera que el agua lama los pies de la imagen como si
la estructura se apoyara en la superficie. La multitud de la otra orilla prorrumpi en
una gran ovacin, y un brillo parpadeante onde por las laderas que daban al lago,
donde la gente agitaba tiras de tela de colores para enfatizar su aprobacin.
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Vaya, eso ha estado bien! Macro sonri con deleite. Muy ingenioso.
Mientras tanto, las tripulaciones de las dos barcazas remaban frenticamente
hacia la orilla, ansiosas por alejarse de las dos flotas antes de que stas se enfrentaran.
Otro toque de trompetas dio la seal para que empezara la naumaquia. Se oy una
breve aclamacin de desafo por parte de cada una de las flotas de veinte
embarcaciones, y a continuacin el sonido constante de los tambores de los que
marcaban el ritmo en cada barco. Los remos golpeaban el agua con torpeza, pero los
pequeos trirremes de guerra fueron adquiriendo cada vez ms velocidad. Algunos
eran ms rpidos que otros, y las filas no tardaron en volverse irregulares y ms
caticas todava por la incapacidad que mostraban unos cuantos para seguir una lnea
recta.
No es la demostracin de habilidades nuticas ms impresionante que he visto
coment Cato. Incluso la tripulacin ms novata de la flota les da mil vueltas a
sos.
S, s respondi Macro con irritacin. Por qu no dejas de hacerte el
veterano curtido conmigo y te limitas a disfrutar del espectculo, eh?
Cato mir a su amigo.
La calmada reserva del guerrero
Chssst!
Los barcos que iban en cabeza se hallaban a un tiro de proyectil el uno del otro, y
Cato distingui entonces una delgada columna de humo en las cubiertas de ambos.
No hubo ningn intento de maniobra para cambiar de posicin a fin de utilizar mejor
el espoln, y los dos barcos simplemente chocaron: las proas se golpearon y
rebotaron. El mstil improvisado del barco griego se parti cerca de cubierta, se
abati con las jarcias serpenteando tras l y cay encima de los combatientes
amontonados en la proa. Una aclamacin excitada lleg desde la otra orilla. Mientras
los soldados hacan todo lo posible por liberarse de las jarcias, sus oponentes
lanzaron arpeos y acercaron las embarcaciones, tras lo cual empezaron a abordarlos.
Desde la orilla, el distante brillo de las espadas y armaduras deca muy poco sobre
cul de los dos bandos tena ventaja.
Ms embarcaciones se fueron abriendo camino torpemente hacia el combate, y las
que fueron ms lentas en la salida se llevaron entonces el beneficio de poder elegir un
objetivo al que embestir con el espoln en el bao. El primero de tales ataques se
manej con tosquedad, y la velocidad era demasiado lenta para que el espoln hiciera
mella en el casco. La tripulacin rem hacia atrs una corta distancia para volver a
intentarlo, pero slo consiguieron que uno de sus enemigos les diera de lleno. Astillas
de madera de los remos destrozados se alzaron en el aire cuando el pequeo barco se
sacudi con el impacto, arrojando a algunos hombres al agua. Unos cuantos de los
que llevaban armadura consiguieron permanecer brevemente en la superficie, antes
de que el peso los arrastrara hacia abajo. El inmenso impacto del barco que embisti
tambin result ser su perdicin, pues el enorme brasero utilizado para encender las
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flechas incendiarias se volc y derram por la cubierta las brasas ardiendo, que
rpidamente prendieron fuego a las jarcias embreadas. El barco no tard en ser pasto
de las llamas que, avivadas por la brisa suave que soplaba por el lago, se propagaron
a la embarcacin que haba sido embestida. El combate ces porque los hombres de
ambos bandos hicieron todo lo posible por salvarse y, desesperados, se despojaron de
la armadura antes de agarrarse a cualquier cosa que pudiera darles impulso suficiente
para saltar por la borda.
Pobres diablos mascull Cato mientras la vasta audiencia gritaba con deleite.
A las dos horas de que se diera la seal para el inicio de la batalla, la superficie
del lago estaba cubierta de restos de los barcos. Una de las embarcaciones se haba
hundido, y otras tres estaban ardiendo. El resto se hallaban enzarzadas en una serie de
duelos y escaramuzas enmaraadas ante los vtores de la multitud, que devoraba la
comida que los funcionarios del emperador haban repartido anteriormente. Al
observarlos, y al or algn que otro comentario en voz alta desde el pabelln, Cato
admiti que el espectculo estaba teniendo un xito admirable como distraccin de
las dificultades que acosaban la capital. Si el entretenimiento y el aprovisionamiento
podan alargarse un da o dos ms, la naumaquia habra logrado su propsito.
El sonido de unos cascos distrajo su atencin del lago y, al volver la cabeza, vio a
un mensajero imperial que galopaba siguiendo la orilla procedente de donde se
hallaba la calzada que llevaba a Roma. El jinete iba muy inclinado sobre su montura,
espolendola, y la espuma que rezumaba del bocado del animal indicaba que haban
cubierto los ocho kilmetros al galope. Fren bruscamente la montura delante del
pabelln, se desliz de la silla y corri hacia las escaleras que conducan al palco del
emperador.
Me pregunto por qu tendr tanta prisa Macro se frot la mejilla. Malas
noticias?
Cundo fue la ltima vez que hubo una buena noticia? repuso Cato.
Se pusieron a mirar otra vez el combate, pero Cato no poda evitar preguntarse
qu informacin le haba trado el mensajero al emperador con tanto apremio. La luz
del da empezaba a apagarse a medida que el sol se iba deslizando por debajo del
horizonte. Las trompetas sonaron de nuevo y, siguiendo las instrucciones
establecidas, los barcos supervivientes de ambas flotas empezaron a abandonar el
combate y a regresar a duras penas a la orilla en la que se hallaba el pabelln. Las
pequeas embarcaciones se dividieron a ambos lados del pabelln, con lo que fue
posible contarlas y ver que los persas haban salido ganando aquel primer da de
espectculo. Uno a uno, los barcos se fueron varando y las tripulaciones y
combatientes agotados bajaron tambalendose por las pasarelas, tras lo cual fueron
rpidamente desarmados y conducidos a sus recintos, bajo la atenta mirada de las
tropas auxiliares.
Macro le dio un leve codazo a Cato y seal un momento.
Mira all, se no es Sptimo?
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Cato mir en la direccin que Macro le haba indicado, y vio a cuatro hombres
cargados con odres de vino que seguan las instrucciones de un individuo que llevaba
la tnica sencilla de color prpura de los sirvientes de palacio. Una mirada rpida
bast para confirmar la identidad de aquel hombre.
Es l.
Y qu est haciendo aqu?
Debe de tener algo que ver con Narciso.
Macro mir a Cato con desaliento.
A eso ya haba llegado yo slito, gracias.
Observaron a aquellos hombres que iban pasando de un grupo de pretorianos al
siguiente, y que empezaron a acercarse a Cato y Macro. Cuando se aproximaban,
Sptimo seal los odres y exclam:
Una muestra de gratitud de su majestad imperial para sus leales soldados!
Sptimo chasque los dedos, y uno de los hombres empez a desatar uno de los
odres. Sptimo se acerc ms a los dos soldados, y continu sonriendo afablemente al
tiempo que hablaba en voz baja y tono apremiante.
Narciso me envi en cuanto el mensajero transmiti su misiva. Era la nica
manera de informaros sin llamar la atencin. No digis nada. Limitaos a coger el vino
y a escuchar Sptimo ech un vistazo a su alrededor para asegurarse de que no
haba nadie lo bastante cerca como para orles, y continu diciendo en un susurro:
Hay noticias de Ostia. La flota de grano procedente de Sicilia se perdi en una
tormenta. Slo sobrevivieron dos barcos, que se vieron obligados a arrojar por la
borda gran parte de su carga.
Macro silb suavemente.
Eso joder las cosas de verdad.
No me digas replic Sptimo con sequedad. El emperador contaba con ese
grano para mantener el orden en Roma en cuanto terminara la naumaquia. Y ahora
No acab la frase, y Cato pudo imaginar fcilmente el caos que se desatara en las
calles de la capital en cuanto la gente averiguara que nada poda salvarles de morir de
hambre. Cato alarg la mano para coger el odre de vino que uno de los esclavos le
tenda. Se dirigi a Sptimo en voz baja.
Qu piensa hacer Narciso?
No hay mucho que pueda hacer. Depender de la Guardia Pretoriana mantener
el orden en las calles a toda costa. El prefecto Geta ha sugerido que regrese a Roma y
avise al resto de la Guardia para que empiecen a preparar la defensa del palacio
imperial, el Senado y los templos. Claudio se quedar aqu esta noche, y por la
maana presidir los juegos una vez ms, despus se escabullir con el resto de la
familia imperial.
Y qu quiere Narciso que hagamos nosotros? pregunt Macro.
Nada todava. Slo estar preparados para actuar en cuanto l os mande el
recado.
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S que podemos hacer algo dijo Cato. Algo que tenemos que hacer ahora,
en estos momentos.
Ah s?
Encontrar ese grano que desapareci del almacn Cato mir fijamente a los
ojos de Sptimo. Dile a Narciso que tenemos que encontrarlo. La Guardia
Pretoriana no podr retener a la multitud mucho tiempo. Ahora slo ese grano puede
salvar al emperador.

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Captulo XXV
Al da siguiente, cuando los espectadores tenan la atencin centrada en el combate
naval que se desarrollaba en el lago, el emperador parti discretamente acompaado
nicamente por Agripina, Nern y Britnico. Gran parte de su squito permaneci en
el pabelln para cubrir su ausencia. El tribuno Burro dej atrs a la Primera Centuria
de su cohorte para proteger el pabelln y contribuir al engao. El resto de sus
soldados formaron una columna detrs de los recintos de prisioneros, ahora vacos, y
tomaron un camino poco utilizado que discurra al pie de las colinas antes de unirse a
la calzada principal que llevaba a Roma. Llegaron a la puerta de la ciudad a primera
hora de la tarde, y enseguida vieron las medidas que haba tomado el prefecto Geta. A
los hombres de las cohortes urbanas, que normalmente montaban guardia sobre la
puerta y recogan el peaje, los haban enviado a patrullar las calles, y sus puestos los
haban ocupado miembros de la Guardia Pretoriana.
Dentro de las murallas de la ciudad, las calles estaban tranquilas y casi desiertas,
dado que la mayora de los habitantes de Roma estaban disfrutando del
entretenimiento en el Lago Albino. Secciones de miembros de las cohortes urbanas
ocupaban los cruces principales. Cuando la columna cruz el Foro y se aproxim al
palacio imperial, Cato se fij en que las puertas de los templos estaban cerradas, y
que se haban colocado barricadas con estacas afiladas ante las puertas. Detrs de las
barricadas, haba an ms soldados de la Guardia. Unas defensas similares se haban
levantado para proteger las puertas del palacio. En cuanto la familia imperial y su
escolta estuvieron a salvo en el interior, las puertas del palacio se cerraron tras ellos,
y la tranca se introdujo en los soportes por si acaso.
El palacio parece una fortaleza coment Macro en voz baja mientras miraba
los preparativos para defender el complejo palaciego.
Se haban colocado unos carros detrs del muro a ambos lados de la puerta, y se
haban cubierto con planchas de madera para que sirvieran como plataforma de
combate. Haba montones de jabalinas formando haces en el suelo debajo de los
carros.
Cato se encogi de hombros.
Lo parece, pero los pretorianos no pueden esperar cubrir todas las entradas. En
muchos lugares los muros son muy fciles de escalar. No es ms que una
demostracin de fuerza. La esperanza del prefecto de intimidar a la gente comn y
corriente cuando vuelvan del lago.
En cuanto vean que hay soldados por todas partes, se comportarn repuso
Macro en tono confiado.
Eso crees?
Por supuesto. Estaran locos si se alzaran contra los pretorianos y las cohortes
urbanas. Los mataran a todos.
Pero es que enloquecern. El hambre los conducir a ello, y no tendrn nada
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que perder. En cualquier caso, los pretorianos tambin se quedarn sin comida muy
pronto. Se debilitarn y quizs incluso se sientan tentados de hacer causa comn con
la plebe Cato baj la voz. Cuando eso ocurra, la gente que controla el grano se
convertir en el verdadero poder de Roma.
Ech un vistazo a los preparativos para defender el palacio, y vio ms guardias en
lo alto de la colina del Palatino, apostados en los balcones y terrazas ajardinadas. Al
verlos, tuvo una idea inquietante.
Esto puede parecer una fortaleza, pero igualmente podra utilizarse como una
prisin, o como una trampa.
Macro se volvi a mirarlo.
Qu quieres decir?
La familia imperial est rodeada por las tropas del prefecto Geta. El edificio del
Senado se ha sellado, y apuesto a que se impondr el toque de queda en las calles
hasta que se resuelva la crisis, de un modo u otro. Al emperador y su familia podra
ocurrirles cualquier cosa, y Geta podra contar al mundo exterior la historia que
quisiera. En cuanto el grano oculto se saque para drselo a la multitud, la gente estar
agradecida a quienquiera que los haya salvado de la hambruna. Bien podra ser que,
cuando Geta levante el toque de queda, Roma tenga un nuevo emperador, o ninguno.
Despus de pensarlo un momento, Macro respondi:
Vuelves a asustarte por nada, muchacho. Esto est ocurriendo porque el convoy
de grano de Sicilia se perdi en esa tormenta. Los Libertadores no podan prever algo
as.
No, pero estn preparados para aprovechar cualquier oportunidad que se les
presente. Creme, Macro; si tienen intencin de actuar, lo harn pronto. Muy pronto.
Cato mir hacia donde el tribuno Burro estaba consultando con sus oficiales. Ms
all, apareci el prefecto Geta por una pequea entrada que haba bajo el ancho tramo
de escaleras que ascenda al elevado prtico de la entrada principal de palacio. Burro
y los dems se cuadraron al percatarse de que se acercaba. Despus de dar una rpida
serie de rdenes, Geta regres a palacio y el grupo se dividi. Tigelino cruz el patio
con paso firme en direccin a su centuria, y los llam para que atendieran.
Soldados, el prefecto dice que en los prximos das habr problemas en las
calles de la capital. Los disturbios que vivimos hace poco no fueron ms que una
muestra de lo que nos podemos esperar. Los suministros de comida en la ciudad estn
prcticamente agotados. En palacio, apenas queda lo suficiente para alimentarnos
nosotros a media racin durante ms de dos das. A partir de esta noche, las raciones
se vern reducidas a un tercio.
Algunos de los soldados grueron a modo de protesta, y unos cuantos farfullaron
con enojo, hasta que Tigelino inspir profundamente y se dirigi a sus hombres a voz
en cuello:
Silencio en las filas, maldita sea! A m no me gusta ms que a vosotros andar
corto de comida, pero tenemos rdenes que cumplir, y nuestro deber es proteger al
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emperador. La sexta centuria se apostar en las dependencias imperiales. Aparte de


esos matones brbaros de la escolta germana, nosotros somos la ltima lnea de
defensa hizo una pausa para dejar que sus palabras calaran hondo. Estaris
alerta. Obedeceris las rdenes sin rechistar. Sin rechistar, caballeros. Vivimos un
momento de inestabilidad, un momento peligroso. Cuando esto termine, lo nico que
importar es que hayamos cumplido con nuestro deber. El optio Fuscio os llevar a
vuestros puestos. La cohorte ser relevada al amanecer. Esto es todo.
Tigelino entreg un juego de tablillas a su optio y se hizo a un lado, y Fuscio
avanz sacando pecho para dar la orden.
Sexta centuria, seguidme!
Cuando los miembros de la guardia pasaban junto a su centurin, Tigelino ajust
brevemente el paso junto a Cato y Macro.
Estad preparados para actuar cuando yo os d la orden. Sea cual sea dicha
orden. Est claro?
S, seor dijo Cato entre dientes, y Tigelino se apart de la columna y se
qued viendo pasar al resto de sus hombres.
El optio encabez la marcha por la ancha escalinata y cruz la entrada principal
para entrar en palacio. Por todas partes haba indicios de los preparativos del
prefecto: puntos de control en la entrada de todas las salas de audiencias y de
banquetes, y en las puertas de las dependencias de los esclavos y sirvientes. Se haban
cerrado algunas entradas y reforzado con barricadas hechas con muebles pesados. El
alojamiento imperial se hallaba en el punto ms alto de la colina del Palatino,
dominando el Foro. Comprenda una serie de dormitorios, estudios y terrazas
ajardinadas. Haba una sola entrada a las dependencias desde el interior del palacio,
pero una persona resuelta poda escalar los muros desde abajo, por lo que Fuscio
apost a unos soldados para que ofrecieran proteccin contra semejante amenaza. El
optio consult las tablillas enceradas que le haba dado Tigelino, y seal a Macro.
Calido! T y Capito, aqu presente, estaris en el balcn del estudio del
emperador.
Macro asinti con la cabeza, y Cato y l subieron las escaleras hasta el balcn con
columnata. Fuscio hizo seas al resto de los hombres para conducirlos a la mayor de
las terrazas ajardinadas. Cuando se alejaron, Macro se volvi hacia Cato.
A qu vena esa exhortacin de Tigelino? Lo nico que importa es que
obedezcamos las rdenes Macro infl los carrillos. Por lo visto, podras tener
razn sobre lo que est ocurriendo. El emperador est en peligro en su propio palacio.
En aquel momento se oyeron unos pasos en el interior del estudio, y Macro y
Cato se cuadraron con rapidez con la espalda contra los pilares de ambos lados de la
puerta que comunicaba con el balcn. Por el rabillo del ojo, Cato vio a Claudio que se
acercaba cojeando a su mesa y tomaba asiento en un taburete acolchado. Dos de sus
guardaespaldas germanos ocuparon sus posiciones en silencio a ambos lados y a una
corta distancia de su amo. Frente a la mesa estaba el prefecto Geta, Narciso y Palas,
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junto con Agripina. Narciso mir a los hombres que protegan el acceso desde el
balcn, y un gesto de sorpresa apareci por un instante en su rostro delgado, tras lo
cual se oblig a adoptar su acostumbrada expresin neutra.
Claudio agit un dedo con el que seal a Geta.
Rinde tu in-informe, prefecto.
Seor, tengo a seis cohortes en el recinto de palacio. Tres de ellas estn de
servicio hasta el amanecer, y otras tres descansan. Las dems cohortes han tomado el
control de las puertas de la ciudad, el Foro y el edificio del Senado. He ordenado que
el Senado interrumpa su actividad hasta que haya pasado la crisis.
Ah, s? Claudio lo mir con dureza. Y en nombre de quin has ordenado
tal cosa?
En el vuestro, seor. Todava estaba de camino a la ciudad en aquel momento.
Pens que era mejor actuar de inmediato, en lugar de arriesgarse a un retraso. Por la
seguridad de los senadores
Claudio lo consider unos instantes, y finalmente asinti.
Muy bien, pero no tolerar que mis oficiales vuelvan a tomar este tipo de d-ddecisiones en mi nombre. Est claro?
S, seor. Le pido disculpas.
Hubo una pausa incmoda, tras la cual Claudio volvi a hablar:
Y bien, caballeros, qu vamos a hacer? Hay un m-milln de personas en
Roma, y casi nada con lo que a-a-alimentarlas. Confo en que se habrn enviado
rdenes a todas las ciudades y pueblos de cmo mnimo ciento cincuenta kilmetros a
la redonda, para que nos enven toda la comida que puedan, no?
Narciso movi la cabeza en seal de afirmacin.
S, seor. Envi a nuestros mensajeros en cuanto nos enteramos de la prdida
del convoy. Tienen rdenes de requisar toda la comida y el transporte disponible para
abastecer a Roma. Tambin requisarn carros para su transporte.
Todo ello autorizado por m tambin, me atrevera a decir.
S, seor contest Narciso. Como ha dicho el prefecto, no haba tiempo
que perder.
Entiendo dijo Claudio con desdn. Parece que el gobierno de R-r-roma
podra continuar perfectamente en mi ausencia.
Se hizo otro silencio incmodo, hasta que Claudio volvi a hablar.
De todos modos, aunque se requise comida, no llegar en cantidades
suficientes para salvar a la p-plebe de la hambruna. No es cierto?
Por desgracia, as parece ser, seor repuso Narciso. Es por ese motivo que
tanto usted como su familia deberan abandonar Roma hasta que haya pasado el
peligro.
Abandonar Roma?
S, seor. Lo antes posible. Antes de que la chusma regrese de la naumaquia y
descubra lo ocurrido a la flota de grano. En cuanto se enteren, cundir el pnico y se
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colapsar el orden. La familia imperial estar en peligro.


Tonteras interrumpi Geta. Mis hombres se encargarn de que est
adecuadamente protegido.
Ests al mando de nueve mil soldados replic Narciso. Os superan en
nmero en una proporcin de cien a uno. Ni siquiera la Guardia Pretoriana puede
desafiar semejantes probabilidades.
Estamos dispuestos a hacerlo. Que intenten irrumpir aqu dentro, y ya veremos
qu ocurre.
Si pasan por encima de los muros de palacio, entonces est claro lo que va a
ocurrir. Matarn a todo el que encuentren. Sin tener en cuenta su rango. Por eso hay
que trasladar a la familia imperial a un lugar seguro. Fuera de la ciudad.
Palas mene la cabeza.
Ni hablar. El emperador debe permanecer aqu, para dar ejemplo a su pueblo.
Para compartir su sufrimiento durante las dificultades actuales, hablando en sentido
figurado, claro est. Si se marcha de Roma, seor, dirn que los est abandonando a
su suerte. Perder su respeto, su amor y su lealtad. Una prdida as podra tardar aos
en recuperarse, si es que llega a hacerlo. Como uno de sus consejeros ms allegados,
lo insto enrgicamente a permanecer en palacio, bajo la proteccin del prefecto Geta
y sus magnficos soldados. Tenindolos a ellos cerca, no puedo creer que usted ni su
familia corran peligro alguno.
Narciso dio medio paso hacia el emperador.
Seor, debo protestar.
Basta! Claudio alz una mano. Acalla tu lengua, N-narciso. Tengo que
pensar Claudio se rasc el cabello cano y rebelde. Guard silencio un momento,
tras el cual alz la vista hacia su esposa. Y t qu opinas, que-queri-da? Qu
debera hacer?
Agripina rode la mesa con paso grcil, se arrodill frente a l y le tom la mano
en la suya.
Mi querido esposo, Palas tiene razn. El pueblo cuenta contigo. No puedes huir
cuando ms te necesitan.
El emperador no est huyendo interrumpi Narciso. Simplemente est
ejerciendo la prudencia por el bien de Roma. En qu beneficiara al Imperio
arriesgar su vida y la de su familia?
Agripina se volvi a mirar a Narciso con el ceo fruncido.
Es la vida del emperador la que deseas proteger, o la tuya?
Cato observ a Narciso, que tom aire y dirigi su respuesta a la emperatriz con
frialdad:
He dedicado mi vida al servicio del emperador, mi seora. Pienso en su
continua seguridad cada minuto del da. Mis motivos son desinteresados Narciso
hizo una pausa, y seal a Palas con un gesto de la mano. No se me ocurre qu
impulso motiva a mi colega aqu presente para poner en peligro al emperador. Palas,
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amigo mo, por qu ests tan ansioso por socavar todos mis esfuerzos por hacer que
nuestro amo est a salvo de sus enemigos?
El otro liberto imperial lanz una mirada glida a Narciso, y luego respondi sin
alterarse.
Nosotros somos meros consejeros de su majestad imperial. Considero
inapropiado ofrecer mi opinin con la contundencia con la que t lo haces. El
emperador tomar su propia decisin.
Bien dicho! Agripina sonri. Se volvi hacia su esposo y lo mir a la cara
con gesto lleno de adoracin. Eres t quien debe decidir, mi amor. Deberamos
quedarnos y hacer frente al trance en que se encuentra nuestro pueblo, o deberamos
hacer lo ms sensato, tal como sugiere el bueno de Narciso, y abandonar la ciudad
hasta que haya pasado el peligro?
Claudio la mir con cario y le puso la mano en la mejilla. Agripina volvi la
cabeza levemente para besarle la mano, y cerr los labios sobre su dedo. El
emperador pestae un momento, y luego retir la mano.
Ya lo he decidido. Va-va-vamos a quedarnos en Roma. Es lo correcto. Al
menos esta noche.
Cato vio que Narciso encorvaba un poco los hombros al or la respuesta. Palas
hizo todo lo posible por no sonrer de satisfaccin, y Geta junt las manos a la
espalda, moviendo enrgicamente el pulgar de una sobre el pulgar de la otra.
Magnficas palabras, esposo mo dijo Agripina al tiempo que se pona en pie
. Unas palabras valientes. Pero un hombre no se sustenta slo con valenta. No has
comido nada en todo el da. Vamos, tienes que conservar las fuerzas. Comamos
juntos en mi dormitorio. Dir que nos traigan algo. Tu plato favorito, tal vez?
Setas! exclam Claudio con una amplia sonrisa. Eres muy buena
conmigo, Agripina.
Se levant poco a poco, irgui la espalda y mir a los otros hombres presentes en
la habitacin.
Ya he dicho lo que p-pienso. Que se sepa que el emperador permanecer en
Roma.
Geta, Palas y Narciso inclinaron la cabeza y se apartaron, en tanto que Claudio y
su esposa, cogidos de la mano, salan del estudio. Geta fue tras ellos. Los dos libertos
imperiales fueron los ltimos en marcharse, como exiga el protocolo social. Cuando
el prefecto de la Guardia Pretoriana abandon la habitacin, Palas se volvi a mirar a
Narciso con expresin de fro regocijo.
Yo en tu lugar seguira tu propio consejo y saldra de Roma, mientras puedas.
Y qu, y dejar la vida del emperador en tus manos y las de tus amigos?
Narciso habl en voz lo bastante alta para que Cato y Macro oyeran sus comentarios.
Amigos? A qu amigos te refieres?
Los Libertadores. Trabajas para ellos. Geta y t. Qu os han prometido como
recompensa?
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Palas mene la cabeza con sorna.


Vas muy desencaminado, amigo mo. Yo no tengo nada que ver con los
Libertadores. Lo juro por mi vida, si sirve de algo.
Mientes.
No Palas se puso delante de Narciso y le dio con el dedo en el pecho.
Vivirs para ver la verdad, pero yo no confiara en seguir viviendo mucho ms hizo
una pausa y observ al secretario imperial. Ha sido un placer trabajar a tu lado
todos estos aos, Narciso. Al menos la mayor parte de ellos. Hemos servido bien a
Claudio, pero ningn emperador dura siempre. La nica cuestin es quin suceder a
Claudio. T has tomado la decisin de a quin servir, y yo he tomado la ma. Adis,
Narciso le tendi la mano, pero el secretario imperial no se movi. Palas mene la
cabeza con tristeza. Preferira que nos separramos como amigos. Es una pena.
Adis.
Palas dio media vuelta y sali de la habitacin con paso firme. Narciso se lo
qued mirando con un odio manifiesto. Cuando el sonido de los pasos de su rival se
hubo desvanecido, se dirigi al balcn y se acerc a Macro y Cato.
Lo habis odo?
Cato movi la cabeza en seal de afirmacin.
Hasta la ltima palabra.
Tienen intencin de asesinar a Claudio, estoy seguro. El muy idiota les ha
hecho el juego dijo Narciso con amargura. Esa putita hace con l lo que quiere.
Con l y con ese cabrn de Palas. Tenemos que actuar con rapidez se detuvo a
mirarlos con expresin de desconcierto. Cmo es que os han apostado aqu?
Fuscio tena una lista de turnos explic Macro. Se la dio Tigelino.
Tigelino? el secretario imperial lo mir con preocupacin. Quiere colocar
a sus hombres tan cerca del emperador como sea posible. Os ha dado instrucciones?
Nos dijo que estuviramos preparados para actuar.
Eso es todo?
Cato asinti con la cabeza.
Narciso se acarici el mentn con inquietud.
Los Libertadores tienen hombres situados cerca del emperador. El prefecto y
algunos de sus oficiales estn involucrados en la conspiracin, y se han hecho con el
control del palacio. Dira que actuarn pronto. Tal vez esta noche. Seguro que no ms
tarde de maana al medioda.
Y eso por qu? pregunt Macro.
Porque el espectculo ha terminado. Esta noche casi todo el mundo se quedar
en el lago. Al alba, se pondrn en camino a Roma y llegarn a la ciudad a medioda.
A menos que aqu haya comida para alimentarlos, no habr nada que evite que den
rienda suelta a su ira. Supongo que, para entonces, los Libertadores tendrn el
control. El emperador estar muerto y entonces sacarn todo el grano que han estado
acumulando en secreto. La plebe estar muy agradecida a quienquiera que los
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alimente. Narciso los mir con una sonrisa cnica. En cuanto se hayan ganado al
pueblo, los Libertadores empezarn a deshacerse de cualquiera que fuera leal al
rgimen anterior. En cuyo caso, ya estoy prcticamente muerto. Yo y Britnico.
Y por qu no los dems? pregunt Cato. No van a eliminar tambin a
Nern y Agripina?
Por qu tendran que hacerlo? pregunt Narciso con amargura. Yo creo
que estn metidos en la conspiracin. Por qu si no habra convencido Agripina al
emperador para que se quedara en palacio? Ahora tienen a Claudio donde queran.
Cato estaba pensando.
Eso no tiene sentido. Agripina no puede formar parte del complot de los
Libertadores.
Por qu no?
Ella estaba all cuando los Libertadores atacaron a la comitiva imperial en el
Foro. Intentaron matar a su hijo y casi lo consiguen. Al recordar el incidente, Cato
vio que haba detalles que an desafiaban cualquier explicacin, pero continu
adelante con su argumento original. Y despus, Nern habl conmigo. Dijo que me
recompensara cuando se convirtiera en emperador. Pareca estar muy seguro de ello.
Y qu?
Si cree que va a ser emperador, es que Agripina le ha inculcado esa idea. Usted
mismo lo dijo, lo est utilizando para favorecer sus propias ambiciones. En cuyo
caso, por qu iba a conspirar con los Libertadores?
Tiene razn coment Macro.
Narciso emiti un sonido de frustracin.
Muy bien. Entonces, si no forma parte del complot de los Libertadores, por
qu intenta que Claudio se quede en Roma, que es donde ms peligro corre? Slo hay
un buen motivo para ello. Ella tiene su propia conspiracin. Est trabajando con Palas
para eliminar al emperador y colocar a su hijo en el trono. No es ningn secreto que
ha estado haciendo todo lo posible por doblegar a Claudio a su antojo. Primero
seducindole, luego convencindole para el matrimonio, luego con lo de la adopcin
de su hijo y, finalmente, consiguiendo que Nern fuera nombrado heredero al trono.
Eso tiene ms sentido asinti Macro. As pues, estamos tratando con dos
conspiraciones, no una. Los Libertadores quieren deshacerse de toda la familia
imperial, en tanto que Agripina quiere reemplazar al emperador con su hijo. Eso s
me convence.
Cato pens que, en efecto, tena sentido, de no ser por un pequeo y persistente
detalle.
Tiene razn. Ella y Palas tienen un motivo, y los medios, si pueden actuar antes
que los Libertadores y desarmarlos. Pero hay algo que an no encaja. Algo que no he
sido capaz de explicar.
Pues di lo que piensas, hombre mascull Narciso. No tenemos mucho
tiempo. Debemos actuar. Qu es lo que no encaja?
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Es sobre aquel da en el Foro, cuando los Libertadores atacaron al squito


imperial. Su lder, Cestio, apart a Britnico de un empujn antes de ir a por Nern.
Y qu?
Por qu iban a pasar por alto los Libertadores la oportunidad de matar a uno
de los hijos del emperador? Slo hubiera tardado un momento en abatir a Britnico
de un tajo antes de volverse contra Nern. Por qu Cestio no mat a Britnico?
No lo s dijo Narciso con irritacin. Tal vez ese tal Cestio no lo
reconociera. Ahora no hay tiempo para esto, Cato. Podemos volver a hablarlo ms
adelante. Ahora mismo tenemos que salvar al emperador. Tenemos que protegerle.
No s hasta qu punto se ha extendido la conspiracin entre las filas de los
pretorianos. Sabemos lo de Geta, Sinio y Tigelino, y tengo los nombres de algunos
otros sospechosos, pero esto es todo. Podra haber muchos ms. Las nicas tropas en
las que podemos confiar son las de la escolta germana. Los despertar a todos, y los
situar lo bastante cerca del emperador para que puedan evitar que llegue a l
cualquier asesino.
Eso no bastar para salvarlo. Los Libertadores, y Palas, suponiendo que tenga
razn sobre l y la emperatriz, no son la nica amenaza. Tenemos que mantener
controlada a la plebe, o sern ellos los que tengan xito all donde han fallado los
conspiradores.
Para eso necesitamos alimentar a la multitud respondi Narciso secamente
, y no puedo hacer aparecer ese grano sin ms.
No admiti Cato.
Macro solt un resoplido.
Sea como sea, estamos con la mierda hasta el cuello. Como he dicho desde el
principio, esta situacin apesta.
Cato mir a su amigo.
Eso es! dijo entre dientes. Tiene que ser eso!
De qu ests hablando, muchacho?
De Cestio. Recuerdas la primera vez que nos topamos con l y sus hombres,
en la posada?
S. Qu pasa?
Te acuerdas de cmo olan.
Macro asinti con la cabeza.
Como la mierda.
Exactamente. Olan a mierda dijo Cato con un brillo de excitacin en los
ojos. Y adnde iras para oler as? A una cloaca, ni ms ni menos. Para ser
precisos, a la Cloaca Mxima, que transcurre por debajo de la ciudad hasta que sale al
Tber.
Muy interesante. Y qu ms da que Cestio y sus amigotes hayan estado de
juerga entre los zurullos? De qu nos sirve eso?
Pinsalo, Macro. Por dnde desemboca al Tber la Cloaca Mxima?
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No muy lejos del Boario. De hecho, cerca de ese almacn de Cayo Frontino.
Justo al lado, da la casualidad Cato no pudo evitar sonrer ante el ingenio de
los conspiradores. Seguro que ahora lo entiendes.
Macro mir a Cato, y luego volvi la vista a Narciso.
De qu est hablando?
Narciso se acarici el mentn.
Creo que me lo imagino.
No hay otra respuesta dijo Cato. Sabemos que el grano se llev al
almacn. Y fue trasladado a otro sitio en algn momento entre su adquisicin y
cuando registramos el lugar. He estado intentando pensar cmo lo lograron sin llamar
la atencin. Ahora lo s. Ese almacn debe de tener acceso a la cloaca, y utilizaron la
cloaca para mover el grano sin que los vieran. Probablemente es por eso que Cestio y
sus hombres estaban en la posada aquella noche, para celebrar que haban terminado
el trabajo se volvi a mirar a Narciso con los ojos brillantes por la agitacin.
Tenemos que regresar al almacn. Necesito algunos hombres en los que pueda
confiar. No podemos utilizar a los pretorianos. Tendrn que ser los germanos. Dme a
cincuenta hombres, y antorchas, y encontraremos ese grano.
No s si puedo prescindir de ellos. Los necesitamos aqu
Si no nos hacemos con ese grano, ya no importar dnde estn.
El secretario imperial se esforz por tomar una decisin. Al final, movi la cabeza
en seal de asentimiento.
De acuerdo, pero puedes llevarte a veinte hombres. No ms. Necesitars a uno
de sus oficiales Narciso pens con rapidez. El centurin Plauto es de confianza.
El secretario imperial alz la vista al cielo por encima de la ciudad. La luz se iba
apagando deprisa, y el horizonte estaba manchado de un tono rojizo. Ser mejor
que os vayis cuanto antes. Y llevaros a Sptimo. Dejad el equipo aqu. Narciso
agit un dedo hacia Cato y Macro. Espero que no te equivoques con esto. Si algo le
ocurre al emperador porque no haba hombres suficientes para protegerlo como es
debido, t sers el responsable, Cato.
Gracias por sus amables palabras de nimo replic Cato agriamente. Otra
cosa. Cmo vamos a salir de palacio sin que se d la voz de alarma?
Narciso no pudo evitar un esbozo de sonrisa.
Hay una manera. No creers que los emperadores construiran un palacio como
ste sin una salida secreta, eh? Va a salir cerca del Circo Mximo. Calgula la
utilizaba de vez en cuando si quera ir a las carreras de incgnito. Se ocult su
existencia a los pretorianos, por si intentaban vigilarlo durante sus peregrinaciones.
Macro se ri.
Pues no le sirvi de mucho.
Ser mejor que nos lleve hasta ese pasadizo dijo Cato. Y que los germanos
se renan all con nosotros, armados y dispuestos dirigi un gesto con la cabeza
hacia el sol poniente. Creo que nos espera una noche larga y sangrienta. Slo los
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dioses saben qu traer consigo el alba.

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Captulo XXVI
La prxima vez modera tu lenguaje.
Cato sonri afablemente, al tiempo que con la punta de la espada rozaba
suavemente al vigilante del almacn debajo de la barbilla. El hombre pareca estar
confuso, adems de asustado.
Lo siento, seor. Yo no le comprendo.
No te acuerdas de m, no es cierto? Cato puso mala cara, privado de su
momento de placer. No ganara nada vengndose de un hombre que, para empezar, se
haba olvidado por completo de su ofensa. No importa. Dime, ha entrado o salido
alguien del almacn desde que ests de guardia?
El hombre recorri con la mirada al grupo de tipos grandotes que se le haban
acercado sigilosamente calzados con botas de piel blanda mientras dormitaba, y que
lo haban levantado e inmovilizado contra la pared del almacn de Cayo Frontino.
Trag saliva con nerviosismo, y mir de nuevo a Cato.
Ser mejor que seas sincero si quieres vivir le dijo Cato en voz baja,
rozndole la piel con la espada ligeramente.
Slo uno, se-seor.
Supongo que ser Cestio dijo Macro, que estaba junto a Cato. Qu
aspecto tena? Era un tipo grandote? Menudo?
El vigilante mir a Cato de arriba abajo.
Ms o menos de su tamao, seor.
Entonces no era Cestio Cato apart la espada del cuello del hombre.
Cunto hace?
Dira que no ms de una hora.
Y nadie ms?
No, seor. Estoy seguro de ello.
De acuerdo, pues vas a venir con nosotros. Macro, abre la puerta.
Macro asinti, se acerc al pesado pestillo de hierro y lo retir del soporte
haciendo el menor ruido posible. Gracias al toque de queda no haba nadie en el
muelle, pero Cato no quera alertar de su presencia a quien pudiera haber dentro del
almacn. Macro tir suavemente de la puerta, y la abri lo justo para que tanto l
como el resto de los hombres pudieran entrar en fila. Cato dej pasar a Sptimo, al
centurin y a cinco de los germanos, y luego empuj suavemente al vigilante a travs
del hueco.
No hagas ruido ni intentes escapar, entendido?
El hombre asinti moviendo enrgicamente la cabeza, y Cato lo gui hacia el
interior. El patio del almacn pareca estar tan desierto como lo haba estado unos
das antes. La luna creciente proporcionaba una tenue iluminacin, y bajo su luz el
centurin y sus hombres registraron a toda prisa todos los depsitos. Estaban vacos
como la otra vez. No haba ningn indicio de vida.
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Buscad una trampilla o algn tipo de tapadera de desage orden Cato.


Tiene que estar aqu, en alguna parte.
El centurin y sus hombres registraron de nuevo el lugar, y el oficial volvi a
informar a Cato.
Nada.
Maldita sea Cato solt al vigilante. Que uno de tus germanos lo vigile. No
tiene que pronunciar ni un sonido. Si intenta dar la alarma o escapar, dile a tu hombre
que le rebane el cuello.
El centurin asinti con la cabeza, y llam a uno de los guardaespaldas para darle
las rdenes en una mezcla de latn chapurreado y su propio idioma, spero y gutural.
Cato se volvi hacia Macro y Sptimo.
Aqu tiene que haber algn tipo de acceso al sistema de alcantarillado.
Tenemos que buscarlo hasta que lo encontremos.
O no dijo Macro. O se nos acaba el tiempo. Afrntalo, Cato, es una
posibilidad muy remota.
No, no lo es replic Cato con determinacin. Tiene que estar aqu. Seguid
buscando.
Se alej de los dems a grandes zancadas, y empez a recorrer el patio
examinando detenidamente el suelo debajo de los carros. Sptimo se acerc a l y le
dijo en voz baja:
Y si hubiera una falsa pared?
Qu quieres decir?
Supongamos que Cestio y sus hombres hubieran derribado una pared para
entrar en un almacn vecino, y luego hubieran levantado otra falsa para disimular el
agujero.
No, no funcionara. Para hacer eso tendran que haber alquilado otro almacn, y
nosotros lo sabramos. Adems, eso no explicara la peste que hacan Cestio y sus
hombres.
Das por sentado que tena que ver con las cloacas. Podra haber otra
explicacin.
Cato se detuvo a mirar al agente de Narciso.
Como cul?
Sptimo intent pensarlo un momento, y acab encogindose de hombros.
Cato asinti con la cabeza.
Exacto. Y ahora, si has terminado, continuemos buscando.
Sptimo se fue en direccin contraria, y Cato sigui recorriendo el patio. No
haba seales de ningn agujero disimulado en el muro anterior, y haba empezado a
recorrer el interior cuando se fij en un montn de arpillera que haba en el rincn
ms alejado. Un dbil rayo de esperanza brill en el corazn de Cato, que se dirigi
hasta all. Se arrodill y empez a apartar los sacos. Macro se reuni con l.
Te diviertes?
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chame una mano.


Trabajaron de forma metdica, apartndolos, y entonces, poco antes de llegar al
ngulo de la pared, Macro hizo una pausa, mir hacia abajo y sac varios sacos ms a
toda prisa.
Aqu! Lo he encontrado!
Cato solt el saco que tena en la mano y fue a agacharse junto a su amigo. All,
entre los adoquines, a los pies de Macro, haba un pequeo tirador de madera. Macro
intent sacar un poco ms de arpillera, pero no se mova. Refunfuando, agarr una
punta suelta y tir con fuerza. Se oy el sonido de la tosca tela al rasgarse y Macro se
tambale hacia atrs y solt una maldicin.
Cato se arrodill para echar un vistazo ms de cerca.
Ingenioso. Han metido la arpillera en la trampilla para ocultarla mejor.
Agarr el tirador y prob a tirar de l. La trampilla era pesada, y Cato utiliz la
otra mano. Una zona de poco ms de un metro cuadrado empez a levantarse. Cato se
volvi a mirar a Macro.
Aydame.
Macro se situ en la esquina, y entre los dos alzaron la tapa y la apoyaron con
cuidado en la pared trasera del patio. Una escalera ancha sujeta a un lado conduca a
una oscuridad como boca de lobo. No haba ninguna seal de movimiento, pero s les
lleg un dbil sonido de agua corriente y una bocanada de aire hediondo.
Cato se dio la vuelta y grit tan fuerte como se atrevi a hacerlo:
Sptimo, aqu. Plauto, trae a tus hombres.
Los dems se acercaron hasta all con paso suave y se quedaron mirando la
abertura. Cato dio la orden para que se encendieran las antorchas. Plauto sac la caja
de yesca de la bolsa que llevaba al costado, y empez a hacer saltar chispas sobre los
finos pedazos de lino chamuscado. En cuanto apareci una primera llama trmula, la
aliment con un poco de musgo seco hasta que creci lo suficiente para poder
utilizarla. Hizo un gesto a uno de los hombres que llevaba las antorchas.
Dame una.
Acerc con cuidado la tela impregnada de sebo del extremo del asta hacia la
llama, y la sostuvo as hasta que de la antorcha salieron unas brillantes lenguas de luz.
Plauto se puso de pie.
Vamos a encender el resto.
Una tras otra las antorchas fueron cobrando vida, y Cato tom una. Orden a
Plauto que dejara al vigilante del almacn atado y amordazado y, a continuacin, se
situ con cuidado en el primer travesao de la escalera. Descendi unos cuantos ms,
y con la luz de la llama vio que Cestio y sus hombres haban apuntalado las paredes
del pozo con unos maderos slidos. A unos tres metros de profundidad, el pozo se
abra, y Cato sostuvo la antorcha con el brazo extendido para examinar lo que le
rodeaba. El viejo enladrillado se curvaba a ambos lados, y por debajo se distingua el
resplandor apagado del agua en movimiento. La escalera descenda unos dos metros
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ms, y luego llegaba al fondo. Descansaba en una pasarela estrecha y pavimentada a


un lado de un pequeo tnel. Tan slo era posible permanecer erguido bajo el techo
curvo. A su lado, un flujo brillante y continuo se diriga hacia la Cloaca Mxima. La
atmsfera estaba cargada del hedor a excrementos humanos, y Cato arrug la nariz
con asco.
Qu ves? le pregunt Cato desde arriba.
Hay un tnel. Conduce hacia la cloaca en una direccin. La otra parece llevar
hacia el distrito del Aventino. Haz bajar al resto de los hombres. Creo que he
encontrado lo que estamos buscando.
Mientras los dems descendan por la escalera, Cato se adentr una corta
distancia en direccin contraria a la corriente, examinando las paredes y la pasarela.
La mayor parte del enladrillado estaba cubierto por una capa de lo que pareca
musgo, pero haba una zona extensa en las que ste se haba limpiado y retirado, y lo
mismo ocurra con la pasarela, que pareca haber sido muy utilizada recientemente, lo
bastante como para que la piedra estuviera seca al tacto y con pocos indicios de
vegetacin nueva. A sus espaldas, el tnel se llen de los sonidos de los germanos,
que mascullaban en tono asqueado.
Has descubierto un lugar estupendo gru Macro cuando Sptimo y l se
reunieron con Cato. Muy fragante.
Cato hizo caso omiso del comentario y mir a lo largo del tnel. No se perciba
ningn movimiento bajo la luz que emita su antorcha, aparte del fluir de las aguas
residuales y el correteo de un par de ratas, que huyeron de los hombres que haban
invadido su reino. Se oy un chapoteo y un chirrido en la oscuridad cuando los
animales se fueron corriendo.
Crees que alguno de ellos sigue an aqu? pregunt Sptimo con
nerviosismo, al tiempo que miraba hacia la oscuridad.
Al menos uno Cato se irgui. Se volvi a mirar al centurin Plauto. Dile a
tus hombres que avanzaremos desde aqu en silencio. Ni un solo sonido, entendido?
S, seor.
Cato no pudo evitar una leve sonrisa por el hecho de que se dirigieran a l como a
un superior. Narciso le haba dicho al centurin que los obedeciera a l y a Macro
cuando le haba presentado brevemente a los dos pretorianos, vestidos con unas
sencillas tnicas blancas que no llevaban ninguna seal de su rango. Ahora pareca
que Plauto reconoca y aceptaba la autoridad de Cato sin tener que contarle nada
sobre su verdadera identidad y rango. Mir hacia atrs, y vio que todos estaban listos
para seguirle. El resplandor parpadeante de las antorchas iluminaba las paredes
hmedas de los tneles y la corriente de aguas residuales brillaba mientras los
excrementos y la basura corran por ella. Cato sostuvo la antorcha un poco inclinada
al frente e hizo una seal con la mano libre.
Vamos dijo en voz baja.
Avanz con sigilo, un poco encorvado porque el techo del tnel descenda y la
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llama rozaba los ladrillos de arriba. La cloaca transcurra recta unos cincuenta pasos,
y entonces torca a la derecha. Cato calcul que se encontraban casi en el extremo de
la zona del almacn, y que iban en direccin al distrito del Aventino, uno de los
barrios ms pobres de la ciudad. Al cabo de unos cien pasos ms, llegaron a una
interseccin en la que un tnel ms pequeo, de poco ms de un metro de alto, sala a
la izquierda. Cato alz la mano para detener a los hombres que iban detrs, y examin
el tnel. All no haba pasarela ni indicios de ninguna alteracin en la vegetacin de
ambos lados. Agit la mano para indicar a los dems que volvieran a avanzar.
Pasaron por ms intersecciones, pero no haba seales de que Cestio y sus hombres se
hubieran desviado de la pasarela. Al cabo de unos cuatrocientos metros de avance
lento, la cloaca se abra a una sala. Dos tneles grandes entraban en ella, uno a cada
lado, en tanto que enfrente haba una pequea catarata. Una espuma sucia burbujeaba
por la superficie de la sala, y las aguas residuales agitadas hacan que el hedor fuera
ms penetrante que nunca. Uno de los germanos empez a toser violentamente, se
inclin y vomit.
Eso nos va ayudar coment Macro con mala cara. Ech un vistazo a su
alrededor. Y ahora qu? Por dnde vamos? Izquierda o derecha?
Cato mir de lado a lado unos instantes, y a continuacin consult con Sptimo.
Me parece que debemos de estar cerca del Aventino. El agente imperial pens
un momento y asinti.
Creo que tienes razn.
En cuyo caso, el tnel de la izquierda nos llevara hacia el Palatino, mientras
que el otro se dirige al Aventino. Dnde es ms probable que Cestio ocultara el
grano?
Dudo que quisiera esconderlo cerca de palacio. Como ya sabes, hay varios
tneles secretos bajo l. No querra arriesgarse a tropezarse con uno de ellos. El otro
tnel es nuestra mejor apuesta.
Estoy de acuerdo. Echemos un vistazo. Macro, ven t tambin Cato se
volvi a mirar al centurin. Quedaos aqu mientras nos adelantamos a explorar. Si
parece que vamos por el buen camino, enviar a Sptimo a buscaros.
S, seor. Pero no tarde mucho, eh? Plauto olisque el aire. El hedor en
esta zona es insoportable.
Cato sonri ampliamente y le dio una palmada en el hombro al centurin, antes de
entrar por el tnel de la derecha seguido por Macro y Sptimo. Por suerte, haba otra
pasarela a un lado que les evit tener que vadear contra corriente las aguas residuales.
Cato mantuvo la antorcha en alto, y se detena de vez en cuando para examinar las
paredes del tnel y las losas a sus pies. No haban avanzado ms de cincuenta pasos,
cuando se detuvo y dio media vuelta para mirar a los dems.
Este no es el camino.
Cmo lo sabes? pregunt Macro.
No hay seales de que nadie haya utilizado esta ruta hace tiempo. Mira las
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paredes. Estn intactas. Y la pasarela igual con la punta de la bota rasc un poco el
musgo de la piedra del suelo. Hemos pasado algo por alto. Vamos, tenemos que
regresar.
De vuelta en la sala, Cato volvi a mirar a su alrededor, y su mirada se detuvo en
la catarata. Rode la sala por el borde para examinarla ms de cerca. El canal que
haba encima de la charca tendra casi dos metros de alto tal vez, y la cada del agua
era de otros dos metros o ms. Unos zarcillos de alguna clase de vegetacin colgaban
en medio de la corriente que caa en cascada desde arriba. Cato sostuvo la antorcha
en alto para iluminar aquel torrente continuo, e hizo una mueca cuando un poco de
agua lo salpic. Era imposible ver a travs de la corriente. Se mordi el labio. Slo
haba una forma de averiguar con seguridad si su sospecha era correcta.
Cato retir la antorcha, la sostuvo baja al tiempo que se agachaba para protegerla
del agua de arriba, y crisp el rostro al notar el calor de la llama. Tom aire y avanz
poco a poco por la estrecha pasarela que pasaba por debajo de la catarata. El agua y
los pedazos de materia slida cayeron con fuerza en su cabeza y sus hombros de
inmediato. Entonces desapareci de la vista de sus compaeros.
Macro abri la boca, alarmado.
Qu coo est haciendo?
Sptimo y los guardias se quedaron mirando la catarata en silencio, esperando
alguna seal de Cato. Durante unos momentos, ninguno de ellos se movi, y el nico
ruido que se oa era el estrepitoso correr del fluido por encima de la catarata,
amplificado por las paredes de ladrillo. Macro no pudo esperar ms para averiguar
qu haba sido de su amigo, y se apresur hasta el extremo de la sala. Se detuvo un
momento al borde de la catarata pero, antes de que pudiera reunir el valor suficiente
para meter la cabeza bajo el agua, algo se movi y sali de debajo de la cortina de
agua apestosa y Cato, sin antorcha, emergi escupiendo y con los ojos muy
apretados. En cuanto estuvo fuera de la corriente, se irgui y volvi a abrir los ojos.
Lo he encontrado.
Macro lo mir de arriba abajo.
Pareces bueno, ya sabes lo que pareces. Y bien, qu hay ah? agit el
pulgar para sealar la catarata. Aparte de lo evidente.
Ser mejor que lo veas con tus propios ojos Cato pas junto a l e hizo seas
a Sptimo y Plauto. Venid aqu!
Verlo con mis propios ojos? Macro dijo que no con la cabeza. Ests de
broma.
No es nada en lo que no nos hayamos visto metidos otras veces brome Cato
. Al menos esta vez no es profundo. Vamos, sgueme. Slo procura no sacar los
pies del borde si no quieres resbalar y acabar en la charca de abajo. Y cubre la
antorcha. El resto de vosotros esperad aqu un momento.
Cato fue delante y, con un suspiro de renuencia, Macro lo sigui con los dientes
apretados. Las aguas residuales se cerraron brevemente por encima de su cabeza, las
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atraves y se encontr en un tnel recubierto de ladrillo que se extenda por detrs de


la catarata. Cato se inclin para recuperar la antorcha que haba dejado en el suelo.
Macro se sec la frente, avanz unos pasos ms y mir por el tnel. El suelo estaba
pavimentado y haba un canal en medio flanqueado por dos pasarelas inclinadas, pero
el canal estaba seco.
Qu es este lugar? se pregunt Macro. Si esto lo han construido Cestio y
sus muchachos, es que estn mucho mejor organizados de lo que yo crea.
Dudo que ellos lo hayan construido repuso Cato. Ech un breve vistazo
ms adelante. Hay un tnel de alimentacin que sale a la derecha, y un poco ms
adelante ste queda cortado sin salida. Creo que esta seccin de la cloaca qued
abandonada. Al menos hasta que Cestio y su banda empezaron a utilizarla.
Y qu te hace pensar que lo han hecho?
Esto Cato alz la mano libre, y la abri para revelar unos cuantos granos de
trigo. Lo encontr dentro del tnel que sale de ste. Trajeron el grano por aqu, no
hay duda.
Entonces es una pena. Seguro que se habr estropeado al pasar bajo ese ro de
mierda de ah atrs.
No. No lo hicieron as a Cato le brillaban los ojos. Ven a verlo.
Condujo a Macro de vuelta hacia la catarata, y seal el techo. Macro se fij por
primera vez en una tabla de madera asegurada al enladrillado por un pestillo en cada
esquina, cerca de la catarata. El otro extremo tena una cadena unida a un gancho
montado en el techo. Cato le dio la antorcha a Macro, sac la cadena del gancho y
movi la tabla hacia la catarata. Al hacerlo, una estaca de madera larga y slida
golpe contra el suelo, y no atraves su pie por muy poco.
Aja! Me imaginaba que habra algo Cato movi la cabeza en seal de
asentimiento. Bien, la siguiente parte debera aclarrtelo todo. Observa.
Afianz los pies en el suelo, y empuj la tabla hacia afuera en direccin al agua
que caa, esforzndose para llevarla tambin hacia arriba. La corriente de aguas
residuales qued desviada del saliente, y entonces los dos pudieron ver las
expresiones sobresaltadas de los otros hombres.
Coge ese poste! dijo Cato. Mtelo debajo de la tabla haciendo cua.
Rpido. No s cunto tiempo podr aguantar esto as.
Macro agarr el poste, se situ junto a Cato y coloc un extremo debajo de la
tabla, movi el otro raspando el suelo hasta introducirlo en un pequeo nicho del
suelo, que pareca haber sido tallado en la piedra con esa intencin.
Ya est.
Retrocedieron y observaron la corriente de agua que caa por encima de la tabla,
bien lejos del saliente que pasaba por debajo de la catarata. Sptimo apareci por la
esquina del tnel, luego Plauto y el primero de los germanos.
No sabes cunto me alegro de que hayas hecho esto Sptimo seal la tabla
con un movimiento de la cabeza a la tabla. De lo contrario hizo una mueca y
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un gesto indicando a todos ellos.


No fue cosa ma dijo Cato. Lo hicieron Cestio y sus amigos, para poder
entrar el grano sin exponerlo a las aguas residuales. Simple, pero efectivo se volvi
a mirar a Plauto. Creo que ahora ya estamos muy cerca de ellos. Haz que tus
hombres desenvainen las espadas. Tambin apagaremos algunas antorchas. Calido,
Sptimo y yo avanzaremos a tientas. Vosotros seguidnos despacio. No podemos
permitirnos el lujo de delatarnos hasta saber qu tenemos delante.
Plauto movi la cabeza para asentir.
Estaremos listos para entrar en cuanto d la orden, seor.
Bien.
Cato meti la antorcha en la corriente para apagar las llamas, se la dio a uno de
los germanos y, a continuacin, se dirigi hacia el tnel. Respir profundamente para
calmarse, y los tres se pusieron en marcha. El sonido de la catarata ahog los pasos
suaves de sus botas de suela blanda hasta que hubieron avanzado unos quince metros
ms. La luz de las antorchas se fue debilitando tras ellos. Cato fue rozando la pared
del tnel con los dedos hasta que not una abertura.
Aqu. A la derecha.
No veo una mierda refunfu Macro desde la oscuridad. Ha sido una
tontera no traer al menos una antorcha.
Demasiado arriesgado replic Cato. No tenemos ni idea de lo que vamos a
encontrarnos. Es mejor no correr el riesgo de alertar a Cestio.
Seguro que los superamos en nmero. Puede que esos muchachos germanos no
sean de lo ms espabilado que hay, pero son fuertes. No tenemos nada que temer de
Cestio. A menos que tenga un pequeo ejrcito metido ah abajo.
Por lo que sabemos, podra tenerlo. Pero me preocupa ms que se escape.
Necesito hablar con l si puedo.
Por qu?
Quiero algunas respuestas contest Cato con brusquedad. Estamos
perdiendo el tiempo. Vamos.
Se metieron por el tnel lateral, palpando el camino en la oscuridad con una mano
en la pared y tanteando con la punta de las botas. El suelo del tnel estaba seco, y lo
nico que se oa era algn que otro roce de sus pasos, el sonido de su respiracin y el
correteo de las ratas. En dos ocasiones, a Cato le pareci or algo por delante, pero
cuando se detuvo y les susurr a los dems que se quedaran quietos, el sonido ya
haba desaparecido. Avanzaban con lentitud, y a Cato le preocupaba que los
germanos pudieran empezar a seguirles llevados por el ansia de terminar el trabajo,
salir de los tneles y volver al exterior. Se volva a mirar atrs con frecuencia, y
qued satisfecho al ver el levsimo brillo de una antorcha slo una vez. Estaba claro
que el centurin Plauto tena a sus hombres controlados.
Lo cual era ms de lo que Cato poda decir de su imaginacin. Cualquier sonido
pareca magnificarse tremendamente, por lo que l se debata entre la preocupacin
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por el ruido que pudieran hacer los tres y el miedo de que los sonidos ocultaran algn
peligro que pudiera acechar all delante, en la negrura.
Esto no me gusta mascull Sptimo. Y si no hay nada?
Entonces no habr grano para alimentar a la plebe. La multitud se enfurecer,
matar al emperador, y Narciso y t os quedaris sin trabajo, amigo replic Macro
con un gruido apagado. Tenlo en mente y mantn la boca cerrada, de acuerdo?
Cato se detuvo. Macro roz su espalda antes de poder detenerse, y luego hubo un
roce final de las botas de Sptimo hasta que se quedaron los tres inmviles.
Escuchad.
En un primer momento, Macro no fue capaz de distinguir ningn ruido que
pudiera ser importante. Luego percibieron el sonido inconfundible de una risa que
vena de ms adelante y un breve golpe, tras lo cual volvi a reinar el silencio.
Cato se volvi hacia sus compaeros, invisibles en la negra oscuridad del tnel.
Sptimo, t qudate aqu.
Qu? Yo solo? el miedo result evidente en su voz. Por qu?
Calido y yo nos adelantaremos. Cuando lleguen Plauto y sus germanos, no
quiero que avancen ms si yo no lo digo. T les dirs que se detengan y esperen.
Tras una pausa, Sptimo respondi con voz temblorosa:
De acuerdo. Pero no tardis mucho.
Cato alarg la mano hacia atrs, dio un tirn a la tnica de Macro y empezaron a
caminar an ms despacio de lo que lo haban hecho hasta entonces. Al cabo de una
corta distancia, oyeron voces, ms risas y el grito agudo de una mujer. Entonces
percibieron una luz muy dbil que revelaba el oscuro contorno del tnel que torca a
la izquierda. Continuaron avanzando los dos, y no tardaron en poder ver lo suficiente,
de modo que ya no necesitaron seguir tocando la pared para asegurarse del camino.
Cato baj la mano a la empuadura de su espada y la desenvain con cuidado. Oy
un leve roce seco cuando Macro hizo lo mismo. Cato se agach un poco. Tena el
pulso acelerado y la boca seca. Aminor el paso, y se detuvo al llegar a la esquina.
Entonces el sonido de voces, de muchas voces, inund el tnel, y Cato se volvi con
la mano extendida para detener a Macro, que apenas era visible en la penumbra. Dio
un paso adelante, y poco a poco se asom por la esquina.
El tnel daba a lo que pareca un enorme depsito iluminado por las llamas de
varios braseros y antorchas, que se iban consumiendo en unos soportes fijados a las
paredes. Delante del tnel, el suelo era un revoltijo de piedras. En un primer
momento, Cato pens que aquel espacio deba de haberse construido haca poco, pero
entonces se dio cuenta de que era una cueva natural que las manos humanas haban
ampliado. En algunos sitios, las paredes parecan haber sido cortadas en la roca para
aumentar el tamao de la cavidad. Las antorchas que ardan en los soportes de hierro
proporcionaban iluminacin suficiente para distinguir los detalles. Unos montones
enormes de sacos de grano se haban apilado en el extremo ms alejado, y se
extendan por ms de la mitad de la longitud de la cueva, unos cien pasos de largo por
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cuarenta de ancho. A un lado, haba una escalera ancha que suba hasta un saliente,
tras el cual se hallaba un pasadizo bordeado de ladrillo que ascenda en pendiente
hacia las sombras.
En el extremo ms prximo de la cueva, haba varias mesas y bancos y unos
treinta o cuarenta hombres sentados en ellos. Tambin haba unas cuantas mujeres
vestidas con tnicas cortas que les llegaban justo por debajo de las nalgas. Llevaban
el rostro empolvado de blanco, y los ojos burdamente perfilados con kohl negro. A un
lado haba una mesa ms grande que las dems. A su cabecera se sentaba Cestio, con
una chica pelirroja y regordeta en el regazo que jugueteaba con sus rizos con los
dedos de una mano, en tanto que l se entretena con el pecho que sobresala de la
tnica de la chica. Los hombres de aspecto ms duro de su banda estaban sentados
all cerca, bebiendo y riendo con su jefe.
Cato le hizo una seal a Macro para que se acercara.
Qu creen que estn celebrando? susurr Macro en cuanto hubo captado la
escena.
A ti qu te parece? Estn sentados en lo alto de una montaa de grano en una
ciudad al borde de la hambruna. Van a llevar a cabo un asesinato. O alguien va a
hacerlo, y ellos sacarn tajada.
Continuaron observando en silencio un momento, y Macro habl de nuevo:
Creo que podemos con ellos. Casi todos van armados con dagas. Hay unas
cuantas espadas, garrotes y hachas por ah. Parecen muy fuertes, pero estn borrachos
y eso mermar su habilidad para combatir.
Cato escudri a los hombres que haba en la cueva. Estaba de acuerdo con la
afirmacin de su amigo, pero Cestio y su banda seguan superndolos en nmero.
Sera prudente asegurarse de que Narciso tuviera conocimiento del grano y la cueva,
por si la lucha se les volva en contra.
De acuerdo, lo haremos. Pero enviaremos a uno de los hombres a informar a
Narciso. Slo por si acaso.
Macro se encogi de hombros.
Si crees que es necesario. Gracias a esos hijos de puta he tenido que pasar la
noche vadeando mierda. No me siento con nimo de ser muy clemente.
De todos modos, enviaremos a alguien de vuelta.
Retrocedieron poco a poco, y Cato seal hacia el otro extremo del tnel, donde
un leve resplandor indicaba la posicin de Sptimo y la escolta de germanos.
Hazlos venir, pero procura que lo hagan en silencio, y apagad las antorchas.
Estamos en inferioridad numrica, y necesitamos la ventaja que nos proporcione la
sorpresa.
Macro asinti y dio media vuelta para retroceder por el tnel. Cato se lo qued
mirando un momento, al cabo del cual regres a la esquina. Observ a Cestio: estaba
decidido a capturar al jefe de la banda con vida. Cato reflexion que no iba a ser fcil.
Cestio era un asesino fornido que seguro que luchara hasta la muerte si poda. De
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todos modos, aquel hombre era el nico que poda responder a las preguntas que
atormentaban a Cato desde que se haban enfrentado en la emboscada del Foro.
El leve roce de unos pasos anunci que Macro y el resto se acercaban, y Cato se
volvi justo a tiempo de ver cmo el ltimo resplandor anaranjado del tnel se
apagaba con un parpadeo cuando extinguieron la ltima antorcha. Los hombres
emergieron de la oscuridad, y Macro les indic por seas que se desplegaran a ambos
lados. Los germanos pasaron con sigilo y se fueron situando poco a poco en los
escondites que les proporcionaban las rocas. Haciendo el menor ruido posible,
desenvainaron las espadas y se agacharon a la espera de la orden para atacar. Cato
volvi a meterse en la boca del tnel, e hizo un informe resumido para Narciso a toda
prisa. El germano al que se le haba asignado la tarea de transmitirlo asinti con la
cabeza mientras escuchaba la traduccin de Plauto, quien le entreg entonces su
yesquero y una de las antorchas apagadas. El germano se dio la vuelta y se adentr de
nuevo en la oscuridad. Al cabo de un instante, se vio un leve brillo mientras el
hombre haca saltar las chispas y luego, tras una breve pausa, un brillo continuo
creci en la penumbra y se desvaneci enseguida cuando el soldado se alej por el
tnel.
Cato avanz despacio para reunirse con Macro, que estaba en cuclillas detrs de
una piedra grande en medio de la lnea de germanos. Cato respir profundamente
para calmar los nervios, y agarr la empuadura de su espada con fuerza.
Preparado?
Ms que nunca. Vamos a por ellos.
Cato tens los msculos de las extremidades, mir a ambos lados y vio que el
resto de los hombres le observaban atentamente. Entonces tom aire y grit:
Seguidme!

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Captulo XXVII
El grito reson en las paredes de la cueva, Cato salt por encima de las piedras que
tena delante y ech a correr hacia los hombres y mujeres de las mesas. Macro solt
un rugido ensordecedor, que qued ahogado al instante por los gritos salvajes de los
germanos que se lanzaban a la carga. Cestio y sus hombres interrumpieron sus risas y
conversaciones ebrias de repente, y se quedaron mirando a los intrusos barbudos que
se precipitaban hacia ellos blandiendo las espadas y profiriendo gritos de guerra
brbaros. Cestio y los suyos quedaron tan anonadados que tardaron unos preciosos
segundos en poder reaccionar. El hechizo no se rompi hasta que Cestio ech a la
mujer de su regazo y se puso en pie de un salto, al tiempo que desenfundaba su
espada corta.
No os quedis ah sentados, joder! Coged las armas y a por ellos! grit.
Cato iba corriendo hacia Cestio, que era visible por encima de las cabezas de sus
hombres, cuando un tipo fornido de rasgos morenos y brazos velludos se interpuso en
su camino blandiendo un garrote pesado con clavos. El hombre apret los dientes y
movi salvajemente el garrote describiendo un arco en direccin a la cabeza de Cato.
El extremo del garrote, con sus pinchos mortferos, silb en el aire, Cato se agach
cuanto pudo y el arma pas con fuerza a unos pocos centmetros de su cuero
cabelludo. El hombre solt un gruido cuando el asta del arma le golpe el otro
hombro con dureza. Cato alz la espada inclinada y la punta rasg la tnica del
hombre y le taj los apretados msculos por encima de las costillas. En lugar de
retroceder con gesto de sorpresa y dolor, que era lo que Cato esperaba que hiciera, el
hombre se limit a rugir enfurecido, ya que la bebida le haba entumecido los
sentidos. Movi el garrote con un violento revs. En aquella ocasin, Cato retrocedi
dando traspis para situarse fuera de su alcance, y la cabeza del garrote pas junto a
su rostro y sigui adelante hasta estrellarse en la cara de uno de los compaeros de
aquel hombre, el cual avanzaba con un tambaleo de borracho para sumarse a la lucha.
El garrote lo golpe con todo su peso y, con un ruido como el de un huevo al
estrellarse contra una pared, las puntas atravesaron piel y hueso y se hundieron
profundamente en los sesos de aquel hombre. Se le fue la cabeza a un lado y se
desplom arrastrando consigo el garrote.
Su compaero solt una maldicin muy grosera, y tir violentamente del asta del
garrote, intentando soltarlo, pero lo nico que consigui hacer fue sacudir la cabeza
de su vctima de un modo espantoso. La mandbula se le mova frenticamente, y los
ojos se le salan de las rbitas mientras la sangre y los sesos manaban a chorros de sus
heridas. Cato se precipit hacia delante y ensart su espada en el vientre del hombre
armado con el garrote. Recuper la espada de un tirn, empuj a su vctima para
quitarla de en medio, y sigui adelante, buscando a Cestio con la mirada entre las
figuras que luchaban. Las llamas de los braseros proyectaban sombras descabelladas
mientras los hombres combatan, y no se oa nada ms que golpes sordos y el
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entrechocar resonante de las hojas. Resultaba difcil distinguir los rasgos de


cualquiera en aquellas condiciones, y slo las barbas y la corpulencia de los
germanos diferenciaban a un bando del otro. Cato oy a Macro a su izquierda, cerca
de donde l estaba, bramando a sus enemigos al tiempo que arremeta a diestro y
siniestro con su espada.
Percibi entonces un destello metlico a su derecha, se dio la vuelta rpidamente
y vio a un hombre que se abalanzaba hacia l con la daga en alto. Tena el semblante
desencajado por un grito de batalla salvaje, y su barba descuidada se erizaba como el
pelo de un jabal. Cato alz la espada y desvi el golpe.
Idiota! le grit al hombre. Yo estoy de tu lado!
El hombre al que tom por un germano gru una hosca disculpa en latn, y abri
desmesuradamente los ojos en el mismo instante en que Cato cay en la cuenta de su
error. El vino haba mermado la capacidad de reaccin del otro, y Cato atac primero,
golpeando con la empuadura de la espada la nariz de su oponente, que cedi con un
chasquido sordo. El hombre retrocedi dando traspis con la cara sangrando, tropez
con un banco, cay y qued sin sentido al golpearse la cabeza contra el borde de una
mesa. Cato continu avanzando, buscando a Cestio, abrindose paso a empujones
entre los hombres enzarzados en duelos salvajes. De pronto, aparecieron unos
harapos que se agitaban cuando alguien choc contra su pecho con un chillido
estridente. Cato amortigu el golpe y, al bajar la mirada, vio a una mujer baja y gorda
de cabellos negros y enmaraados que le golpeaba el pecho con los puos. En cuanto
se dio cuenta de que la estaba mirando, le ara la cara con las uas. Cato sinti un
ardor cuando ella lo hizo sangrar, y de manera instintiva alz la rodilla de golpe, se la
hinc en el pecho y luego propin una fuerte patada. La mujer sali despedida, se
estrell contra uno de los miembros de la banda y solt un fuerte gruido, entonces se
qued clavada en el sitio por la espada que le haba atravesado la espalda, y que le
sali por el abdomen y a travs de la tnica mugrienta de color marrn que llevaba.
El hombre empuj el cuerpo de la mujer con la mano izquierda, al tiempo que
liberaba la espada de un tirn y, acto seguido, arremeti con la hoja ensangrentada
contra el rostro de Cato. El tipo compensaba sus carencias como espadachn con la
fuerza bruta, y el intento de Cato por parar el golpe slo consigui desviarlo de su
cara. Aun as, el filo de la hoja le cort la parte superior de la oreja.
Hijo de puta! grit Cato con furia. Apret los dientes y se precipit hacia
delante al tiempo que cerraba el puo izquierdo.
El golpe alcanz a su oponente en la mandbula. Fue un buen puetazo, un golpe
que hubiera aturdido a un hombre normal. Pero los que seguan a Cestio haban sido
elegidos por su fuerza y resistencia. Eran hombres de los barrios bajos de Roma,
donde aprendas a hablar con los puos o recibas una paliza y acababas tirado en la
cuneta. Se le fue la cabeza hacia atrs, pero a continuacin se enderez y se ri de
Cato. De pronto, su expresin se torn de sorpresa desconcertada, baj la mirada y
vio que tena la espada de Cato hundida en el costado, justo por debajo de las
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costillas. Cato hizo girar la hoja en una direccin, luego en otra, hacindola penetrar
en los rganos vitales de su contrario. Cada movimiento haca brotar un gruido
agnico de labios de aquel hombre. Entonces tir de la hoja y la sac, provocando un
torrente de sangre oscura.
El dolor de su herida mortal slo pareci enfurecerlo an ms, y el hombre se
arroj contra Cato, con lo que ambos cayeron encima de una mesa y el impacto les
hizo soltar las espadas. Cato tena el rostro de aquel hombre a tan slo unos
centmetros; su aliento acre ola a vino barato y a carne asada. Una mano avanzaba a
tientas por el pecho de Cato, que se dio cuenta de que el hombre quera alcanzarle el
cuello. Cato agarr la mano e intent apartarla, pero su oponente era demasiado
fuerte para l, y poco despus not que unos dedos apretaban su garganta con fuerza.
Era vagamente consciente de una humedad clida en el estmago y pecho, provocada
por la sangre que manaba de la herida del hombre. Cato le ara la mano, pero sta
slo hizo que aferrarse con ms fuerza todava, y not que los ojos se le desorbitaban
y un velo rojo y oscuro empezaba a cernerse sobre su visin.
* * *
A unos veinte pasos de all, Macro luchaba con otro de los hombres de Cestio,
ambos agarrando la mueca del brazo armado del otro en una prueba de fuerza
mortal. Sus miradas se encontraron, y el miembro de la banda emiti un sonido que
era mitad gruido y mitad risa, tens los msculos y not que los brazos de Macro
empezaban a ceder.
Esto es lo mejor que sabes hacer? dijo el hombre con desdn.
No del todo le espet Macro. Prueba esto!
Ech la cabeza hacia atrs y, con una sacudida violenta, le dio un cabezazo en la
cara al otro. Era una tctica que haba utilizado otras veces en batallas y escaramuzas,
pero rara vez sin casco. Sus cabezas chocaron con un fuerte crujido, y al otro hombre
se le cerr la mandbula de golpe con el impacto, con lo que se mordi
profundamente la lengua. Macro sinti un fuerte dolor penetrante por toda la frente.
La cabeza empez a darle vueltas de manera desagradable.
Joder, cmo duele se quej.
Entonces not que su oponente haba aflojado la mano, lo empuj, liber el brazo
con el que empuaba la espada y arremeti con la hoja contra la garganta del otro. El
guardaespaldas cay de rodillas, mientras la sangre sala a borbotones de su herida.
Macro lo tumb de una patada. Mir a su alrededor. La lucha se haba extendido por
toda la cueva, y varios cuerpos yacan en el suelo o despatarrados sobre mesas y
bancos. Cestio intercambiaba unos golpes de espada perversos con uno de los
germanos, en tanto que Sptimo acababa con un hombre nervudo de una estocada en
el corazn. Macro sinti una repentina inquietud al no ver a su amigo. Entonces se
fij en dos figuras que peleaban sobre una mesa a una corta distancia de donde
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estaba. El hombre que estaba encima era uno de los miembros de la banda de Cestio.
Macro slo pudo distinguir que el individuo de debajo era alto y delgado, y que sus
piernas larguiruchas se agitaban con desesperacin mientras intentaba liberarse.
Otra vez no dijo Macro entre dientes, y ech a correr para salvar a Cato.
Cuando se abri paso junto a uno de los hombres de Plauto, Macro vio que Cestio
hunda su espada en la cabeza del luchador germano, atravesando hueso y sesos.
Cestio recuper el arma con un violento tirn, y se retir un paso para contemplar
rpidamente la escaramuza. Frunci el ceo con amargura, dio media vuelta y sali
corriendo hacia la base de la escalera que suba al tnel.
Mierda!
Macro apret los dientes con frustracin. Todava se encontraba a unos tres
metros de Cato, y unas cuantas figuras que combatan le bloqueaban el paso. Tena
que salvar a Cato, pero igualmente no poda permitir que Cestio escapara. Entonces
Macro vio que el centurin Plauto mataba a un hombre al otro lado de la mesa en la
que Cato estaba inmovilizado.
Plauto! chill Macro.
El centurin volvi la cabeza con rapidez, y Macro extendi la mano para sealar
a Cato.
Aydale!
Plauto mir hacia la mesa, asinti con la cabeza y Macro se abri paso a
empujones para salir del combate y correr detrs de Cestio. El jefe de la banda haba
dejado atrs la zona en la que estaban las mesas y bancos, y cruzaba el suelo
despejado de la cueva. Lleg al pie de la escalera, envain la espada y salt al
segundo peldao. Sus manos agarraron uno de los slidos travesaos de arriba y
empez a escalar con agilidad, por lo que cuando Macro lleg a la escalera l ya
estaba fuera de su alcance. Las botas de Cestio se apresuraban por el saliente de
encima del peldao superior cuando Macro empez a subir tras l. An no haba
ascendido ni un metro, cuando not que la escalera se sacuda bajo sus manos. Se
aferr a ella instintivamente y alz la mirada. Cestio apareci por arriba. Estaba
empujando la escalera para alejarla del saliente. Por un instante, Macro pens que el
ngulo de la escalera no bastaba para que Cestio la volcara, pero entonces el hombre
alz el pie y le dio una patada con todas sus fuerzas. La escalera se balance hacia
atrs y, por un momento, pareci quedarse quieta antes de empezar a caer lentamente
hacia la cueva, llevndose a Macro con ella.
* * *
La niebla roja casi se haba cerrado sobre los ojos de Cato, que miraba fijamente
al rostro del hombre que lo estrangulaba. Se haba mordido la lengua y, en sus labios,
se haba formado una espuma de saliva ensangrentada que le bajaba por el mentn.
La presin en la garganta era insoportable y Cato, con las ltimas fuerzas que le
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quedaban, sacuda rodillas y botas, y con la mano izquierda asestaba puetazos a un


lado de la cara de aquel hombre con toda la fuerza de la que era capaz, una y otra vez.
Incluso mientras peleaba, una pequea parte de su mente pareca estar desprecindolo
con intenso pesar por la ignominia de morir en aquella cueva, a manos de un vil
villano callejero y apestando a mierda. No era el final ms adecuado para un soldado
condecorado que aspiraba a casarse con la hija de un senador. Al pensar en ello, se
sinti embargado por la aoranza de Julia y por la determinacin de no morir all en
aquella cueva. Tens los msculos del cuello, apret la mandbula hacia abajo todo lo
que pudo, y dej de araar la mano de aquel hombre para clavarle los dedos en los
ojos con todas sus fuerzas.
Su oponente bram de furia y dolor, y salpic el rostro de Cato de sangre, pero no
afloj sus manos. La presin que amenazaba con hacerle estallar la cabeza aument
por un breve instante, y Cato cerr los ojos. Entonces la presin desapareci, as
como el peso que le apretaba el pecho, que se alivi bruscamente. Cato abri los ojos
con un parpadeo, y vio a su atacante en los brazos peludos de Plauto. Con un
movimiento brutal, el oficial le rompi el cuello al hombre con un fuerte crujido y,
acto seguido, arroj el cuerpo al suelo profiriendo un Ja! triunfante, tras lo cual
ayud a Cato a levantarse de la mesa y ponerse en pie.
Cato le dio las gracias con un gesto de la cabeza e hizo una mueca de dolor. Se
llev la mano al cuello y se lo toc suavemente. La niebla oscura tard un momento
en desaparecer de su visin, igual que tardaron en pasrsele las nuseas y el mareo.
En cuanto vio que Cato poda arreglrselas solo, Plauto se dio media vuelta y volvi a
la carga.
A Cato le bast con echar un vistazo rpido por la cueva para ver que los hombres
de Cestio estaban perdiendo. La mayora haban cado, as como algunos de los
germanos y dos de las mujeres. Otras tres haban retrocedido a un rincn, y lo
observaban todo abrazadas con terror. Una mujer, ms robusta y valiente que sus
compaeras, estaba de pie con el pecho desnudo y con una espada en una mano y una
daga en la otra, mientras gritaba con estridencia a los dos germanos que se le
acercaban sonrientes. Cato la reconoci como la mujer que haba estado sentada en el
regazo de Cestio haca poco. Uno de los germanos baj la espada con desprecio, y
tambin se descubri el pecho mientras se acercaba a ella. La mujer dej de gritar y
se abalanz de un salto, con sus pechos balancendose, para arremeter contra l. El
germano se hizo a un lado gilmente con una risa gutural, e hizo ademn de darle una
palmada en el trasero cuando ella pasara tropezando. Pero la mujer se dio la vuelta
con habilidad, le clav la espada en el costado y, con un movimiento de la otra mano,
le hundi la daga en la garganta. La risa del germano muri en sus labios y se
convirti en un borboteo spero, en tanto que el hombre alzaba unos dedos como
garras a la sangre que le manaba del cuello.
Escoria brbara! chill ella. Muere, cerdo!
Fueron sus ltimas palabras, porque el otro germano la atraves con una estocada
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brutal que la levant del suelo antes de dejarla caer de nuevo mientras la hoja sala de
sus entraas de un tirn.
Cato arranc la mirada de la escena y busc a Cestio. El jefe de la banda no se
contaba entre los que an seguan en pie. Entonces se fij en Macro, que se estaba
levantando del suelo ms all, a un lado de la cueva, y que se zafaba como poda de
la escalera que se le haba cado encima. Hubo un movimiento arriba en el saliente, y
Cato vio la silueta inconfundible de Cestio contra el reflejo de una antorcha que
parpadeaba en la entrada al tnel. El hombre se dio la vuelta, sac la antorcha del
soporte y se adentr en el tnel. Cato dio unas rdenes rpidas a Plauto para que
permaneciera en la cueva y vigilara las entradas hasta que pudieran enviarse a ms
hombres para salvaguardar el grano.
Cuando Cato se reuni con su amigo, Macro ya volva a estar en pie y lidiaba con
la escalera para colocarla de nuevo en su sitio. Volvi la cabeza al or los pasos de
Cato, y se fij en los araazos y las marcas de dedos que tena en el cuello.
An ests en condiciones de luchar, muchacho?
S contest Cato con voz ronca, e hizo una mueca de dolor. Seal a lo alto
de la escalera.
S asinti Macro. Vayamos tras ese cabrn.
Macro fue delante, treparon por la escalera y pasaron al saliente. El dbil
resplandor anaranjado de la antorcha de Cestio todava era visible en el tnel, y
ambos echaron a correr, con lo que sus pisadas resonaron en las paredes. Al cabo de
unos cuantos pasos el tnel empez a empinarse, pero continuaba en lnea recta, por
lo que vean a Cestio a cierta distancia por delante, perfilado contra el brillo de la
antorcha que sostena en alto frente a l. Entonces el tnel empez a torcer a la
derecha y a allanarse de nuevo, y por un momento perdieron de vista a su presa y
corrieron a ciegas. Por suerte aquel pasadizo se haba utilizado mucho, y el suelo
estaba liso y sin obstculos. Al doblar la esquina vieron otra vez a Cestio, que se
acercaba a una puerta pequea situada en el extremo del tnel. El jefe de la banda se
detuvo y mir atrs. En cuanto oy los pasos tras l, agach la cabeza, atraves la
puerta y se oy un fuerte chirrido cuando sta empez a cerrarse.
Mierda! gru Macro, que aument su velocidad.
Cato jadeaba a una corta distancia por detrs de l. Por delante, las viejas bisagras
de la puerta emitieron un rechino de protesta, pero la base se encallaba en la fina
grava que se haba amontonado en el dintel durante los aos que la puerta se haba
mantenido abierta, y Cestio grua por el esfuerzo. El rostro del cabecilla era visible a
la luz de su antorcha, tenso y desesperado mientras empujaba la puerta con su
hombro musculoso. Ya haba conseguido cerrarla a medias, y la puerta pareca
moverse con ms facilidad cuando Macro y Cato se precipitaron contra ella y la
hicieron retroceder un poco. Cato se lanz contra la madera vieja al lado de Macro, y
trat de afirmar los pies en el suelo como pudo. El tnel se llen del ruido de los tres
hombres haciendo fuerza a ambos lados de la puerta, y por un momento dio la
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impresin de que Cestio ceda terreno. Entonces solt un fuerte silbido, empuj con
todas sus fuerzas y la puerta empez a cerrarse de nuevo.
Macro llev la mano al mango de su daga y la sac. El hueco ya era de menos de
treinta centmetros, pero meti el brazo por l, lo gir y acuchill all donde supuso
que deba de estar Cestio. La hoja alcanz un pliegue de tela, y Macro la empuj y
rasg la carne de debajo. Se oy un bramido de dolor en el otro lado de la puerta y la
presin se afloj.
Empuja! Empuja a ese cabrn! grit Macro, que volvi a arremeter con la
daga, fall y sac la mano para hacer fuerza otra vez en la puerta. sta fue cediendo
gradualmente. Lo tenemos!
La puerta se abri de golpe, y Macro cay de rodillas. Arroj el peso de su cuerpo
a un lado de forma instintiva, golpendolo contra la pared del tnel porque previo que
Cestio lo atacara. Pero el jefe de la banda haba vuelto a huir, y corra a toda
velocidad por la sala de techo bajo del otro lado de la puerta. La atmsfera ola a
moho y humedad y, a la luz de la antorcha de Cestio, Cato distingui que las paredes
de piedra estaban cubiertas de vegetacin viscosa. Macro se levant de un salto
cuando Cato pas corriendo junto a l, y salieron en pos de Cestio por un arco bajo
situado al otro lado de la sala, que daba a otro espacio. Era un almacn largo y bajo
lleno de pilas de madera desechada, argollas de hierro, montones hmedos de cuero
viejo cubiertos de moho y lo que parecan ser ruedas de cuadriga rotas. Cestio iba
sorteando las pilas de trastos para dirigirse a una puerta rectangular situada al fondo
del almacn. Con un resoplido de esfuerzo, Macro pas apretujado por debajo del
arco y se irgui de nuevo junto a Cato. Recorri el entorno con una mirada rpida y
curiosa, y salieron detrs de Cestio. Se haba abierto una especie de sendero entre los
cachivaches y, en un momento de satisfaccin fugaz, Cato vio que estaban
alcanzando a su presa. Cestio se hallaba a tan slo unos doce metros por delante de
ellos cuando cruz la entrada del almacn y empez a subir por un estrecho tramo de
escaleras empinadas. Cato y Macro llegaron a los escalones respirando con dificultad
y los subieron de dos en dos, corriendo.
Al llegar arriba, salieron a una enorme sala abovedada que se extenda formando
una suave curva a ambos lados. La sala meda casi treinta metros de ancho y, en la
pared opuesta, se abran unos arcos amplios de aproximadamente unos seis metros de
altura. El suelo de la sala estaba cubierto de una fina arena que llegaba ms all de los
arcos, a un vasto espacio abierto que se adentraba en la oscuridad. Cestio corri hacia
el ms prximo de los arcos, levantando montoncitos de arena a su paso.
Vamos! exhort Cato a su amigo.
Continuaron corriendo con el corazn palpitante y los msculos que les ardan
por el esfuerzo. Atravesaron el arco y salieron a la luz de las estrellas.
Joder! exclam Macro entre jadeos. Estamos en el Circo Mximo!
La arena se extenda a ambos lados de donde se encontraban, hacia la mole oscura
de los asientos de los espectadores. Por delante de ellos, se alzaba la espina con su
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surtido de estatuas y plataformas para los funcionarios. Cuando tenan lugar las
carreras de cuadrigas, aquel vasto espacio se llenaba con el rugido ensordecedor de
doscientas mil voces, que animaban como locas a sus equipos favoritos. En aquellos
momentos, reinaba una quietud inmensa y misteriosa, y Cato sinti un hormigueo
mientras continuaban persiguiendo a Cestio por la arena lisa y rastrillada de la pista
de carreras.
Tenemos que alcanzarlo antes de que llegue al otro lado dijo Macro. Si
consigue salir por la entrada pblica a la calle, lo perderemos.
Cato asinti y forz sus piernas cansadas. Entonces, cuando Cestio iba corriendo
en paralelo a la plataforma elevada del palco imperial, tropez y cay de bruces. La
antorcha sali disparada de su mano, y rod por el suelo con un remolino de chispas.
De inmediato, se puso de pie apresuradamente y recogi la antorcha, pero tard lo
suficiente para que Macro y Cato lo alcanzaran y desenvainaran sus espadas. Cato se
fue poco a poco hacia un lado y Macro hacia el otro, encorvados y listos para atacar,
respirando el fro aire de la noche de manera irregular. Cestio se dio cuenta de que
tena bloqueada la ruta hacia la entrada pblica, y retrocedi hacia la base del palco
imperial con la espada en la mano.
Rndete le dijo Cato. Ya no puedes escapar.
Ah, no? Cestio se pas la lengua por los labios resecos. Veamos si tenis
lo que hace falta para vencerme, eh?
Por los dioses, s que ests hinchado! gru Macro. Si te metieran una
lavativa por el culo, tendran que llevarte a la tumba metido en un puetero dedal
dio unos golpecitos con la hoja de la espada en la palma de su mano izquierda.
Pues venga, vamos, arrogante de mierda.
Espera Cato alz la mano. Lo quiero vivo. Cestio, arroja tu espada.
Ni hablar! contest Cestio entre dientes, y avanz con rapidez al tiempo que
desplazaba la antorcha en el aire, de forma que la llama ardi con ferocidad y rugi
junto a Cato y Macro, obligndolos a dar un paso atrs. De pronto, Cestio frunci el
ceo. Os conozco Sois los pretorianos de la taberna. Y
Su rpido recuerdo se vio interrumpido por unos gritos distantes que provenan de
las casillas de salida, por donde haban salido de los almacenes. Unas cuantas figuras
se dirigan hacia ellos por la arena a paso ligero. Cato supuso que seran empleados y
funcionarios que trabajaban en el Circo, y que habran salido a investigar el alboroto.
Cato los seal con la mano que tena libre.
No puedes escapar. Si luchas contra nosotros, morirs. Si te rindes, puede que
se te perdone la vida.
No soy idiota, pretoriano. S cul es el destino que me aguarda Cestio se
agach sosteniendo la espada y la antorcha al frente, listo para luchar. No voy a
rendirme mansamente. Si me queris, tendris que matarme antes de que os mate
yo!
Se abalanz de un salto, al tiempo que mova la antorcha hacia Macro y, acto
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seguido, se volvi rpidamente hacia Cato para lanzarle una estocada. Aunque Macro
retrocedi ante el arco ardiente, Cato se mantuvo firme y par la embestida, tras lo
cual respondi con una finta que oblig a Cestio a recuperar su espada y sostenerla
cerca de su cuerpo, preparado para defenderse del ataque de Cato. En cambio, Cato
sostuvo su espada en alto, mir a su oponente y se fij en la mancha oscura de sangre
que Cestio tena en el hombro de la tnica, all donde Macro lo haba apualado
cuando luchaban por controlar la tosca puerta del fondo del tnel. La punta de la
espada del hombre grandote se estremeci cuando la herida hizo que el brazo le
temblara. Cato avanz un paso, fint a la derecha y cambi de direccin por debajo
de la hoja de Cestio para clavar la suya hacia la derecha. Fue un ataque sencillo, con
la intencin de poner a prueba los reflejos del otro ms que de herirlo. Con un
movimiento desesperado, Cestio apart la espada de un golpe y retrocedi, con lo
cual se acerc ms a la base del palco imperial, que se encontraba entonces a unos
pasos escasos por detrs de l. Cato se dispuso a atacar de nuevo, y en esta ocasin
Macro arremeti desde el otro lado. Cestio los rechaz frenticamente con la antorcha
y la espada, y entonces tropez con la pared slida a sus espaldas. Ya no tena espacio
para maniobrar, y Cato tuvo la sensacin de que reaccionara de la nica manera que
le quedaba, con un ataque salvaje.
Ten cuidado, Macro.
No te preocupes, conozco a los de su calaa contest Macro sin apartar la
vista de Cestio.
El personal del Circo ya se encontraba mucho ms cerca, y uno de ellos exclam:
Eh! A qu creis que estis jugando, payasos? No podis entrar aqu. Id a
pelear a alguna otra parte, maldita sea.
Cierra la boca! chill Macro. Somos pretorianos hizo un gesto con la
espada. ste es un delincuente y un traidor al que hemos estado persiguiendo. Y
ahora, o nos ayudis a capturarlo o responderis ante el emperador.
Est mintiendo! exclam Cestio. Son ladrones. Intentaron robarme antes
de darme caza hasta aqu. Salvadme y har que os valga la pena.
Los funcionarios se detuvieron a una corta distancia de la confrontacin, sin saber
a quin creer. Macro y l apestaban a aguas residuales e iban vestidos con tnicas
mugrientas, por lo que Cato tema que el peso de la prueba descansaba sobre sus
hombros. No podan arriesgarse a retrasar las cosas. Tom aire con rapidez y grit:
Ahora, Macro! A por l!
Macro se abalanz rugiendo con la espada en alto y lista para golpear, en tanto
que Cato carg por el lado. Cestio intent parar la espada de Macro con la antorcha,
pero el trozo que arda se parti y cay en la arena. El duro centurin se precipit
contra Cestio, lo golpe con el hombro y lo estrell contra la pared, justo cuando la
espada de Cato alcanzaba el brazo armado de Cestio y le atravesaba la carne
musculada hasta el hueso, cercenando los tendones y obligando a Cestio a soltar la
espada. Cato se fue hacia delante con el impulso, choc contra el costado de Cestio y
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su espada se hundi en el gigante con un golpe sordo y hmedo. Cestio dej escapar
un gruido explosivo y, tras tensar el cuerpo por un momento, las piernas le
flaquearon, cedieron y cay sobre la arena. Los dos legionarios se apartaron y lo
observaron con cautela, pero a la luz de la antorcha que segua ardiendo all donde
haba cado en el suelo, Cato vio que la herida de Cestio era mortal.
Se inclin para recoger la espada del jefe de la banda y la arroj a un lado, fuera
de su alcance, tras lo cual envain la suya. Macro continu con la espada en la mano,
y se volvi hacia los otros hombres, que miraban en silencio.
Vosotros no os acerquis!
No hizo falta que se lo repitiera, y Cato dej que Macro los vigilara mientras l se
concentraba en Cestio. El hombre grandote estaba desplomado contra la pared, con
las piernas extendidas frente a l y las manos cerradas sobre la herida del costado.
Tena los ojos apretados, y tard un momento en abrirlos y sonrer a Cato con
amargura.
Te dije que tendrais que matarme dijo en voz baja. Volvi a cerrar los ojos.
Cestio Cato se inclin hacia l y le sacudi el hombro. Cestio!
El gigantn parpade y abri los ojos.
Es que no puedes dejar morir en paz a un hombre?
No replic Cato con aspereza. No hasta que no me hayas contestado unas
preguntas.
Que te jodan.
Cato sac la daga y la sostuvo en alto para que Cestio la viera.
Puedo hacer que esto te resulte doloroso si te niegas a hablar, o rpido e
indoloro si cooperas.
Me estoy muriendo. Qu cambia eso?
Cato sonri con frialdad.
De verdad quieres averiguarlo?
Se hizo un breve silencio entre los dos, hasta que Cestio mene dbilmente la
cabeza.
De acuerdo Cato baj la daga. En primer lugar, quin te pag para
acaparar el grano?
Un centurin pretoriano. Sinio.
Cato asinti.
Cul fue el trato?
Me pag en plata. Blanque el dinero a travs de mi banda, y utilic las
ganancias para comprar el grano. Me serv de algunos de los comerciantes como
tapadera. Los cargamentos de grano se depositaban en un almacn, y luego mis
muchachos lo trasladaban a la cueva Cestio esboz una sonrisa. Como ya sabes
bamos a sacar una buena tajada cuando Sinio diera la orden de empezar a vender el
grano. Ese era el trato.
Cato movi la cabeza en seal de asentimiento.
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Te dijo Sinio para quin trabajaba?


No es asunto mo preguntar los motivos de nada. Y menos en esta poca. Te
causa ms problemas que otra cosa. Aunque eso no evit que Sinio fuera
chismorreando que era por una causa noble. Todo por el bien de Roma dijo con
desprecio, y entonces sus rasgos se contrajeron y dej escapar un gemido largo y
penetrante.
Cato se agach a su lado, temiendo que pudiera morir antes de haberle dado toda
la informacin que quera. Finalmente, la expresin dolorida de Cestio se desvaneci,
se pas la lengua por los labios y fij la mirada en Cato una vez ms.
Conociste a alguno de los dems conspiradores?
Cestio tard un momento en responder:
No de los Libertadores.
Cato se inclin hacia l.
A quin entonces?
Cestio hizo caso omiso de la pregunta y formul una propia.
Para quin trabajas, pretoriano? Para los Libertadores no. Eso ya lo s.
Supongo que tu amo es un miembro de la casa imperial.
Cato no dijo nada.
Lo cual significa que es Palas o Narciso.
Tengo otra pregunta dijo Cato. Sobre el da en que tu banda atac al
squito imperial en el Foro. Cmo supisteis que bamos a estar all?
Se plane desde el principio. Me pagaron para que mis muchachos provocaran
los disturbios por la comida la respiracin de Cestio empez a hacerse irregular
. En cuanto la cosa estuviera en pleno apogeo, tenamos que situarnos para
emboscar al emperador y su escolta Y sin duda hubiramos acabado con nuestros
objetivos si t y tu amigo de ah no os hubieseis entrometido.
Cato not que se le aceleraba el pulso.
Objetivos? El emperador y su familia?
Cestio movi la cabeza en seal de negacin.
La emperatriz y su hijo.
Slo ellos? Cato sinti un fro hormigueo en la nuca.
S.
Nadie ms? Ests seguro?
Fue muy claro al respecto Slo Agripina y Nern.
Quin? Quin te dio la orden?
Cestio hizo una mueca y tom una larga y poco profunda bocanada de aire. Cato
alarg la mano y le sacudi el hombro con brusquedad.
Quin te pag para hacerlo? Dmelo!
Cestio volvi a pasarse la lengua por los labios resecos, y en aquella ocasin tena
sangre en la saliva. Una gota oscura y gruesa le corri por la barbilla al responder:
Un hombre de palacio. Ya he trabajado para l con anterioridad. Hice
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desaparecer a algunos. Intimid a otros Es lo que se me da bien Cestio sonri


con orgullo.
Enemigos del emperador?
No siempre.
Cmo se llamaba? quiso saber Cato.
No lo s. Eso no formaba parte del acuerdo. l slo me pagaba para hacer lo
que su amo quera sin preguntar.
Cato solt un resoplido de frustracin.
Bueno, y qu aspecto tena ese hombre?, el que te daba las instrucciones
Cestio se encogi de hombros.
Slo era un hombre. De tu constitucin. Unos cuantos aos mayor que t
Qu ms? espet Cato. Alguna cicatriz, algo que lo distinguiera?
S Una marca, un tatuaje aqu Cestio alz la mano y se toc el cuello justo
por debajo de la oreja.
Cato sinti que se le helaba la sangre en las venas, y oy que Macro soltaba un
juramento en voz baja.
Qu clase de tatuaje?
Cestio pens brevemente.
Slo lo vi con claridad en una ocasin. Una vez que nos reunimos en los baos
pblicos. Una luna creciente y una estrella
Cato supo de inmediato dnde haba visto antes esa marca distintiva, el da que
llegaron a Roma.
se es Sptimo tiene que ser l dijo Macro a Cato entre dientes.
Sptimo! Qu diablos est pasando?
Cato tena la cabeza llena de un revoltijo de imgenes recordadas y de hilos de
pensamiento que le haban parecido confusos o que haban llegado a un punto
muerto. En aquellos momentos, todos encajaron en su lugar, uno a uno. Haba una
conspiracin que acechaba en las sombras a una profundidad mucho mayor de
aquella que urdan los Libertadores. Un complot monstruoso que dej a Cato
maravillndose por su brillante artera aun cuando le repugnaba. Aquello le hizo
tomar conciencia por primera vez de la magnitud del engao que tanto l como
Macro, entre muchos otros, haban estado soportando durante aos. Se levant
rpidamente y se volvi a mirar a su amigo.
Tenemos que regresar a palacio enseguida. Tenemos que encontrar a Narciso.
Narciso?
Cato mir fijamente a su amigo a la luz de las llamas mortecinas de la antorcha
que segua en la arena.
Hay ms de un complot contra el emperador. Imaginaba que podra haberlo.
Pero hay algo ms. Tenemos que irnos, Macro. Ahora mismo.
Cestio se ri.
Qu diantre te hace tanta gracia? pregunt Macro.
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Slo me mostraba de acuerdo con tu amigo. Ahora sera un buen momento para
actuar.
Cato se dio media vuelta hacia l.
Por qu?
Lo ltimo que me dijo Sinio era que tena que estar preparado para trasladar el
grano de vuelta al almacn maana a primera hora.
Maana? Cato arrug la frente. As pues, sea lo que sea que planean los
Libertadores va a suceder esta noche se le hizo un nudo glido de terror en el
estmago. Mierda, van a intentar matar al emperador esta noche. Tenemos que
marcharnos ahora mismo!
Cuando Cato se dio la vuelta hacia la entrada pblica, oy el gemido lastimero de
Cestio, que se movi y alz una mano ensangrentada.
Espera! Me prometiste una muerte rpida, pretoriano.
As es Cato se volvi de nuevo y se qued mirando un momento al jefe de la
banda, tras lo cual arroj su daga en la arena a su lado. Toma. Ya has utilizado una
como sta con otros hombres, atacndolos desde las sombras. Ahora sala contigo si
tienes agallas.
Cato ech a correr hacia la entrada del pblico, y Macro lo sigui por la arena.
Eh! Eh, vosotros! les grit uno de los miembros del personal del Circo.
No podis dejarle aqu! Eh! Os estoy hablando a vosotros!
El hombre corri unos cuantos pasos tras las dos figuras que se alejaban en la
penumbra, y luego se detuvo. Desde el palco imperial lleg a sus odos un breve
gruido seguido de un largo suspiro final. Cuando se dio la vuelta para ver qu haba
pasado, el gigante mortalmente herido se haba desplomado de costado y yaca all
inmvil, con el mango de una daga sobresaliendo de su pecho.

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Captulo XXVIII
Cato y Macro salieron del tnel secreto que llevaba al Circo Mximo bajo el
resplandor parpadeante de la misma lmpara de aceite que haban utilizado para
iluminar el camino al salir del palacio imperial. Macro mene la cabeza mientras
consideraba la situacin.
No lo entiendo. Por qu Narciso iba a querer matar a Nern y Agripina?
Cato prob con cautela la puerta a la que Narciso los haba conducido haca poco
ms de dos horas. Segua sin estar cerrada con llave, de modo que la abri poco a
poco y se asom a la sala en la que se almacenaba el combustible para los baos
principales de palacio. Los leos amontonados ordenadamente cubran las paredes.
Cato aguard un momento, pero no percibi sonido ni movimiento alguno, por lo que
le hizo seas a Macro para que lo siguiera.
Pinsalo, Macro. Al fin y al cabo, t deberas saber la respuesta.
No te hagas el listo refunfu Macro. Dmelo y ya est.
Fuiste t quien vio juntos a Agripina y Palas, recuerdas?
Cmo podra olvidarlo? La esposa de nuestro emperador en las zarpas de un
liberto aduln griego no es precisamente una visin edificante.
Desde luego Cato sonri. Sin embargo, la verdad no puede simplemente
apartarse a un lado. Agripina ha tomado a Palas como amante: eso es un hecho. Su
suerte est ligada a la de ella, y a la de su hijo. Palas se est posicionando para el da
en que Claudio presente su solicitud para la divinidad. Si, como parece probable,
Nern se convierte en el nuevo emperador, entonces Palas estar en una posicin muy
poderosa como amante de Agripina.
Obviamente Macro suspir.
Y dnde crees que deja eso a Narciso?
Macro se detuvo a mitad de dar un paso.
Qu? Ests diciendo que se atrevera a atentar contra el hijo de la emperatriz?
Por qu no? Es lo ms sensato. Si simplemente matara a Palas, Agripina se
asegurara de encontrar un nuevo amante muy pronto, y entonces Narciso volvera a
estar donde estaba. Si mata a Nern, entonces Britnico no tendr rival para el trono,
la influencia de Agripina disminuir y con ella la fortuna de Palas. Claro que lo ms
delicado era eliminar a Nern sin que hubiera ninguna sospecha de que Narciso
estuviera detrs del asesinato. De modo que se sirvi de Cestio y su banda. Por eso
Cestio no mat a Britnico. Tena rdenes de matar slo a Nern, y de ser posible a
su madre. Narciso estaba all con nosotros, de modo que dara la impresin de que
corra el mismo peligro que cualquiera.
Macro guard silencio un momento mientras cruzaban la sala con cautela en
direccin a una puerta estrecha que daba al pasillo de servicio.
Por los dioses que Narciso y sus amigos juegan con dados bastante mortferos
los unos con los otros. Cato se encogi de hombros.
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Bienvenido a la vida del palacio imperial. La conspiracin, la traicin y el


asesinato son la dieta de aquellos que dirigen este lugar se volvi a mirar a Macro
con una sonrisa compungida. Ahora puedes entender por qu tuve suerte de que me
enviaran a las legiones. Dudo que hubiera sobrevivido mucho tiempo de haber
entrado al servicio imperial, como mi padre. Al menos en el ejrcito sabes quines
son tus enemigos casi siempre.
Macro solt un resoplido.
Casi siempre, pero no en la Guardia Pretoriana. Son un puado de lindas
marionetas que juegan a soldados y a la poltica en igual medida.
Cato movi la cabeza en seal de asentimiento.
Y eso es lo que los hace tan peligrosos para los emperadores. Tiberio estuvo a
punto de perder su corona gracias a los pretorianos, y Calgula perdi la vida. Lo ms
probable es que Claudio y muchos de sus sucesores encuentren los mismos
obstculos en su camino.
A menos que los Libertadores consigan lo que quieren.
Cato le dirigi una rpida mirada a su amigo.
Supongo que s. De todos modos, ser mejor que no hagamos ruido a partir de
ahora.
Alz el pestillo de la puerta y la abri despacio. El pasillo de servicio estaba
vaco, y la nica luz provena de una sola antorcha que se consuma al pie de las
escaleras que llevaban al corazn del palacio. Cato apag la lmpara con un soplido y
la dej junto a la puerta, tras lo cual Macro y l recorrieron el pasillo con paso suave,
pasando junto a las puertas de varias salas ms. La escalera llevaba a una de las
cocinas de palacio, donde los estantes que normalmente estaban llenos de lujos se
encontraban entonces vacos.
Est todo muy tranquilo coment Macro. No he visto ni odo un alma
hasta ahora.
Salieron de las cocinas a una de las vas principales, y se dirigieron a las
dependencias privadas de la familia imperial.
Esto no me gusta dijo Cato en voz baja. A estas alturas ya deberamos
habernos topado con alguien. Con alguno de los pretorianos, o al menos con algn
esclavo.
Finalmente, al acercarse ya a las puertas de las habitaciones privadas del
emperador y su familia, vieron a algunos de los guardias. Ocho pretorianos montaban
guardia a la luz de un brasero. Cuando Cato y Macro surgieron de la penumbra,
vieron a una figura que avanzaba un paso y reconocieron a Fuscio.
Alto ah! grit el optio. Identificaos.
Cato se dirigi a su amigo entre dientes:
Me parece que ha llegado el momento de abandonar la tapadera.
S, ya iba siendo hora coincidi Macro con sentimiento.
Cuando se hallaron bajo la luz que emita el brasero, Fuscio solt un juramento en
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voz baja.
Calido y Capito! Qu habis estado haciendo? Vais cubiertos de mugre se
le abrieron mucho los ojos cuando cay en algo ms importante. Se supona que
estabais de guardia! Habis abandonado vuestros puestos!
Silencio! le espet Cato. Qu est ocurriendo, optio? Dnde estn el
resto de los pretorianos?
Fuscio abri la boca asombrado por el hecho de que un soldado raso se hubiera
dirigido a l con semejante brusquedad. Sac pecho, al tiempo que inspiraba
profundamente con intencin de reprender a los dos soldados.
No hay tiempo para muchas explicaciones le dijo Cato secamente. Lo
nico que hace falta que sepas es que no me llamo Capito. Soy el prefecto Cato y ste
es el centurin Macro. Por qu hay tan pocos hombres en palacio?
Espera un momento Fuscio se los qued mirando fijamente. Qu
ocurre?
Hemos descubierto un complot para asesinar al emperador. Hemos estado
investigando una conspiracin en la que estn involucrados algunos oficiales de la
Guardia Pretoriana.
Tonteras. No te creo. Estis los dos arrestados.
Cierra la boca le dijo Macro con firmeza. O sers t el que est arrestado,
amigo, y eso como poco, si algo le ocurre al emperador. Y ahora dile al prefecto qu
est pasando. Dnde estn el resto de los pretorianos?
Fuscio trag saliva con nerviosismo antes de responder.
De acuerdo, est bien les han ordenado salir de palacio para vigilar el
permetro de las dependencias imperiales. En palacio slo queda el tribuno Burro y
dos centurias.
Quin dio la orden? inquiri Cato.
El prefecto Geta. Hace menos de una hora, dira yo. Al mismo tiempo que
orden a la guardia germana que se quedara en su cuartel.
A Cato se le hel la sangre.
Dnde est Tigelino?
Fuscio pas la mirada de uno a otro brevemente, mientras mova la boca con
impotencia. Entonces mene la cabeza.
El centurin no est aqu.
Y dnde est? quiso saber Cato.
Se march con el prefecto Geta y otro oficial, el centurin Sinio, y un pelotn
de soldados.
Cato hinc el dedo en la armadura de escamas que cubra el pecho del optio.
Sabes adnde fueron?
No lo s. Se dirigan hacia los jardines. A pasar revista a los centinelas, creo
que dijo el prefecto.
Cato cruz una mirada preocupada con Macro y volvi a dirigirse a Fuscio.
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Dnde est el tribuno?


Ha establecido un puesto de mando en el vestbulo de entrada, seor.
Entonces ve a su encuentro de inmediato. Dile que traiga a todos los soldados
que pueda a las dependencias imperiales de inmediato. Dile a Burro que la vida del
emperador depende de ello. Nosotros nos llevaremos a estos hombres Cato vio que
el optio volva a mostrarse indeciso, por lo que dio un paso hacia l y lo agarr de los
hombros. Clmate, Fuscio! Ya tienes tus rdenes, ahora vete! Cato le dio un
firme empujn para alejarlo de la entrada, y Fuscio se fue a toda prisa hacia la puerta
principal de palacio acompaado por el ruido de sus botas claveteadas, que resonaba
en las altas paredes.
Cato se dio la vuelta hacia los pretorianos que quedaban. Sus expresiones
mostraban tanta sorpresa y estupefaccin como la del optio. Necesitaba que aceptaran
su autoridad y obedecieran sus rdenes sin cuestionarlas. Cato tom aire para
calmarse y los mir.
Lo que he dicho sobre el peligro que corre el emperador va en serio. Hay
traidores en nuestras filas. Hombres que romperan su juramento sagrado. La nica
esperanza que tenemos de detenerlos es si obedecis mis rdenes y las del centurin
Macro sin vacilar. Est claro? los fue mirando uno a uno, retndolos a que lo
desafiaran. No hubo objeciones, y Cato les dirigi un gesto de asentimiento. Muy
bien. Desenvainad las espadas y seguidnos mir a Macro y, con un leve roce de la
hoja, desenvain la espada y se dirigi a paso ligero a la entrada de las dependencias
imperiales, con el centurin a su lado. Con un coro de sonidos speros y metlicos los
pretorianos desenvainaron sus armas y siguieron a los dos oficiales.
Mientras corran por el largo pasillo que conectaba la parte principal del palacio
con las habitaciones ms privadas y confortables que ocupaban Claudio y su familia,
Cato repas mentalmente a toda prisa la distribucin de aquella parte del complejo
palaciego. An habra algunos soldados de la sexta centuria en sus puestos, y tal vez
unos cuantos miembros de la escolta germana que hubieran estado con el emperador
cuando retiraron calladamente de la escena a sus compaeros. Por consiguiente, la
ruta ms lgica para los asesinos sera a travs de las terrazas ajardinadas, desde
donde lanzaran un ataque final a travs de la columnata que recorra un lado de los
jardines. Les llevara ms tiempo que la ruta directa, pero as evitaran tener que
engaar o luchar para abrirse camino por cada puesto de control. En cualquier caso,
Cato saba que an podan llegar hasta el emperador antes que los conspiradores.
Dos tramos de escalera llevaban al piso ms alto del palacio, donde los
dormitorios y las terrazas de los jardines daban al corazn de la ciudad. Cuando
suban casi sin aliento por el ltimo tramo de escaleras, Cato oy una voz de alarma,
luego un grito y, por ltimo, el inconfundible entrechocar de unas espadas.
Conmigo! grit, subiendo los ltimos tres peldaos de un solo salto
desesperado.
El pasillo estaba iluminado por lmparas de aceite y tena unos tres metros de
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ancho, con puertas que se abran a ambos lados. Se extenda por toda la longitud del
piso superior del palacio, y el dormitorio y estudio privado del emperador se
encontraban ms o menos por la mitad, a mano izquierda. Las voces y el ruido de las
espadas eran ms fuertes entonces. Mientras Cato, Macro y los pretorianos corran
por el suelo de mrmol, una puerta se abri por delante y de ella sali Britnico con
ojos de sueo. Su mente adormilada se despej al instante cuando vio que los
soldados corran pesadamente hacia l con las espadas desenvainadas.
Vuelve a entrar! le grit Cato al tiempo que resbalaba hasta detenerse. Se
dirigi al pretoriano ms prximo. T! Qudate con el hijo del emperador. Cierra
la puerta con llave y protgelo con tu vida.
Cato ech a correr de nuevo sin aguardar la respuesta del soldado. Los sonidos de
la lucha resonaban sordamente en las paredes del pasillo y entonces, cuando se
encontraban a no ms de seis metros del estudio del emperador, la puerta se abri de
golpe y un germano cay por ella y choc contra el suelo. Un pretoriano salt tras l
y clav su espada con todas sus fuerzas. La hoja atraves el estmago del germano, y
la punta sali por la espalda y golpe el mrmol de debajo con un fuerte crujido. El
germano bram de dolor, su rostro se contrajo en una mueca enojada, le agarr la
cabeza al otro con las dos manos y le arranc la nariz de un bocado.
Cato hundi su hoja en la espina dorsal del pretoriano cuando lleg a la puerta, y
el hombre profiri un grito ahogado, solt la espada y se desplom sobre el cuerpo
del germano. Cato entr apresuradamente y vio que no se haba equivocado. Para
abrir los postigos que estaban corridos sobre las puertas que daban al prtico y a los
jardines, los haban destrozado, y los restos astillados colgaban de las bisagras. En la
pelea se haba volcado el soporte para la lmpara principal que estaba junto a la mesa
del emperador, y la nica iluminacin provena entonces de una lmpara que an
emita su dbil resplandor desde una mesa pequea del rincn.
Los hombres luchaban frenticamente, y la habitacin pareca estar llena de
sombras saltarinas. Cato sostuvo la espada al frente y ech un vistazo, vio al
emperador pegado a la pared, detrs de su mesa. Frente a l estaba Narciso, que
empuaba la daga mientras protega a Claudio con su cuerpo. Un germano enorme se
hallaba a un lado, a una corta distancia delante de su amo, blandiendo una espada
larga al tiempo que profera su grito de guerra. Haba otros dos germanos luchando en
la habitacin, junto a un esclavo de palacio. Contra ellos se alineaban ocho
pretorianos, dos de los cuales vestan los petos de oficial. Un germano, dos esclavos y
dos pretorianos haban cado ya al suelo, y geman a causa de sus heridas.
Macro fue el primero en reaccionar ante la confusa escena.
Formad junto al emperador, muchachos!
Dio un salto, y rode a toda prisa la habitacin para dirigirse al rincn donde se
encontraban Claudio y Narciso, pegados a la pared detrs de su protector germano.
Cato acept la sensatez de la orden de Macro al instante, y se uni a los dems.
Detenedlos! grit una voz. Matad al emperador! Matad al tirano!
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Cato reconoci aquella voz: era Sinio.


Los traidores dejaron a dos de los suyos enzarzados en combate con los
guardaespaldas en medio del estudio, y se precipitaron hacia el emperador rodeando
la mesa, incluso uno de ellos salt sobre ella. El germano logr asestar otro golpe de
espada con el que mat a uno de sus atacantes, antes de que el resto se le abalanzaran
en tropel arremetiendo a tajos y estocadas con sus espadas cortas. La fuerza del
impacto hizo que se tambaleara, y luego cay de rodillas con los brazos extendidos
mientras luchaba, aun cuando estaba muriendo, para proteger a su amo. Su sacrificio
retras a los asesinos slo unos segundos, pero bast para que Macro llegara a la
pared de enfrente. Solt un bramido, carg de cabeza contra los hombres que haban
matado al germano y golpe con la espada en la cara al primero que se cruz en su
camino. Le fractur el crneo con un crujido hmedo, y Macro se arroj contra los
otros dos, los hizo salir despedidos hacia atrs y uno de ellos cay a los pies de
Narciso, quien rpidamente lo apual por la espalda con su daga, en tanto que el
otro retrocedi con un tambaleo hacia sus compaeros.
Cato estaba justo detrs de su amigo, y se hizo a un lado para situarse entre los
traidores y el emperador cuando uno de los oficiales se abri camino a empujones por
encima de los cuerpos apretujados de los hombres que Macro acababa de matar en su
carga salvaje. En la penumbra, Cato slo poda distinguir la expresin resuelta del
prefecto Geta, quien alz la espada y se dispuso a atacar a Claudio. Cato lanz su
hoja para desviar el golpe, las armas chocaron y saltaron chispas del metal
expertamente forjado. Sinti que el impacto de aquel golpe brutal le suba por el
brazo y, por un momento, le pareci que sus dedos perdan fuerza. La espada del
prefecto hendi el aire a un lado del emperador y dio contra la pared, haciendo saltar
un pedazo del yeso pintado de manera elaborada. Antes de que Geta pudiera
recuperar su espada para volver a atacar, Cato se precipit hacia delante y estrell el
antebrazo izquierdo en el pecho del prefecto, con lo cual le hizo perder el equilibrio.
Los pretorianos que seguan a Macro y Cato se situaron a la fuerza entre el emperador
y los traidores, y la habitacin se llen de los gruidos y gritos desesperados de
ambos bandos, junto con el raspar de las hojas en su lucha cuerpo a cuerpo.
Contenedlos! exclam Macro a voz en cuello al tiempo que se situaba al
lado de Cato.
La lucha se prolong unos momentos, y entonces se retir el primero de los
traidores, que con la mano libre se agarraba una herida que haba recibido en el brazo
con el que manejaba la espada. Al ver que no podan abrirse paso hasta el emperador,
los dems retrocedieron uno a uno. Geta se volvi hacia ellos, enfurecido.
Idiotas! Si no lo matis ahora estis muertos. Es demasiado tarde para
retirarse. Atacad! Asestad un golpe por la libertad mientras todava podis!
Geta arremeti con su espada, y propin una serie de cortes brutales que Cato
par lo mejor que pudo hasta que Macro se abalanz hacia delante esgrimiendo su
espada contra el prefecto y obligndolo a retroceder.
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Uno de los pretorianos hizo ademn de avanzar para ayudar a Macro, pero Cato lo
agarr del hombro.
Qudate donde ests! Todos tenemos que mantener la posicin. Debemos
proteger al emperador hasta que recibamos ayuda.
Los dos bandos se separaron, y el estrpito del combate qued reemplazado por
las respiraciones dificultosas, en tanto que los pretorianos y los traidores se
observaban mutuamente con recelo. Geta lanz una mirada fulminante al emperador,
trag saliva con nerviosismo y, a continuacin, dio medio paso hacia Claudio y los
hombres que lo protegan. Antes de que pudiera gritar a sus hombres para que
intentaran otro ataque contra el emperador, un ruido de voces y pasos reson por el
pasillo del exterior del estudio.
se es el tribuno Burro dijo Cato dirigindose a los traidores. Arrojad las
armas y rendos.
Si nos rendimos moriremos todos! respondi Geta en voz alta. Si ahora
fallamos, no habr piedad para nosotros.
Sus seguidores permanecieron all indecisos un instante, hasta que uno de ellos
dio media vuelta y ech a correr a travs de los postigos rotos. Otro de ellos fue tras
l, y luego huyeron otros, dejando solos a Geta y Sinio. Cato distingui a un tercer
oficial por detrs de ellos, en las sombras, junto a los postigos rotos.
Cobardes! chill Geta con amargura. Sois todos unos cobardes!
Sinio lo agarr del brazo y tir de su oficial.
Aqu no podemos conseguir nada, seor! Debemos irnos.
Irnos adnde?! pregunt Geta.
Habr otra oportunidad, seor. Vamos!
Sinio tir bruscamente del prefecto de los pretorianos para alejarlo de all y lo
hizo salir de la habitacin hacia los jardines. Cato baj la espada y pase la mirada
por la habitacin. Los heridos geman en el suelo. Dos de los hombres yacan
inmviles. Los que tena a su lado respiraban agitadamente tras su carrera
desesperada a travs del palacio y la breve escaramuza en el estudio del emperador.
Este estaba ileso, pero el terror de su mirada era inconfundible.
Vosotros quedaos aqu orden Cato a los pretorianos. Macro, ven
conmigo!
Agarr la espada con firmeza, y ambos cruzaron la habitacin con bro hacia los
postigos destrozados. Salieron del estudio con cautela, por si acaso los traidores les
estaban esperando en la columnata exterior. La luz de la luna creciente baaba el
jardn con matices de un gris oscuro, y las figuras de los traidores resultaban
fcilmente distinguibles mientras huan por los senderos de guijarros a travs de los
arbustos bien podados y los arriates de flores. Macro fue a perseguir al ms cercano
de aquellos hombres, pero Cato lo agarr del brazo.
No. Djalo. sos son los que queremos.
Seal con la espada a los tres oficiales, que corran hacia los escalones que
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descendan a la terraza inferior del jardn, donde haba un acceso a las dependencias
de la servidumbre por debajo de las habitaciones imperiales. Si Geta y los dems
llegaban a ellas, tendran la oportunidad de despistar a sus perseguidores en el
laberinto de pasillos de servicio y almacenes, antes de poder escapar a las calles de la
ciudad. Cato y Macro salieron tras los oficiales, corriendo por la columnata hacia las
escaleras. Perdieron de vista a su presa un momento entre dos lneas de setos de boj
muy bien recortados, y entonces los vieron a una corta distancia por delante. Geta y
sus compaeros bajaron por las escaleras como una exhalacin, y se dirigieron por
una zona pavimentada hacia la oscura entrada a las dependencias del servicio. Al
cabo de un instante, se distingui un dbil resplandor que perfil el arco de piedra, y
luego el parpadeo de una antorcha y el sonido de unas voces.
Los tres hombres se detuvieron al darse cuenta de que no haba forma de escapar
en esa direccin. Se dieron la vuelta y corrieron en sentido contrario, a lo largo del
balcn que daba directamente al Foro. En el otro extremo haba un jardn de rosas
apartado, rodeado por unos setos altos. Cato y Macro los persiguieron, y vieron que
los primeros soldados empezaban a salir por la entrada de los sirvientes. Se oyeron
gritos provenientes de arriba cuando ms soldados empezaron a registrar la terraza
superior en busca de traidores. El aire nocturno les hizo llegar la voz de Burro, que
daba sus rdenes. Los tres oficiales se apresuraron a rodear la esquina del jardn de
rosas y se perdieron de vista. Cato se detuvo y se llev una mano a la boca para hacer
bocina con ella.
Aqu! Estn aqu! Daos prisa!
Macro y l continuaron con su persecucin, rodeando precipitadamente el borde
de los arbustos bien podados para encontrarse frente a ellos un trecho de sendero
vaco, a uno de cuyos lados se alineaban unos pinos que llenaban la atmsfera con su
intenso aroma. Cato alz la mano para detener a su amigo, y ambos se quedaron all,
con el corazn palpitante, aguzando la vista para ver en la penumbra.
Adnde han ido? dijo Macro entre dientes. Tienen que estar cerca. Ser
mejor que tengamos cuidado, muchacho.
Avanzaron con cautela, aguzando los sentidos para detectar el menor indicio de
movimiento o sonido en los rboles a ambos lados del sendero. Las voces de los
soldados de Burro resonaban por el jardn, y Cato vio aparecer a un grupo de ellos
por el extremo del sendero. Tom aire y grit:
Geta! Ests atrapado. No puedes huir a ninguna parte. Entrgate!
No hubo ninguna respuesta desde all cerca, pero los soldados del otro extremo
del sendero empezaron a correr en direccin a Cato. De repente, a menos de seis
metros de distancia, se oy un gruido profundo y un cuerpo sali de entre las
sombras tambalendose, cay en el camino, y una espada golpe el suelo junto al
hombre con un ruido sordo.
Qu estis haciendo? la voz de Geta se alz alarmada, pero se interrumpi
de repente. Se oy un roce entre los rboles detrs del cuerpo y luego un grito
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amortiguado.
Mierda Macro empez a avanzar. Esos cabrones se estn matando entre
ellos.
Cato corri tras l. Antes de que pudieran llegar al cuerpo, una figura sali al
camino espada en mano y se enfrent a Macro y Cato. Cuando se apart del rbol,
Cato vio de quin se trataba.
Tigelino.
Se detuvieron a una distancia prudencial, fuera del alcance de la espada, y alzaron
sus armas, listos para luchar si el centurin optaba por resistirse. Tras l, los soldados
se acercaban a la carrera.
Vosotros tres! grit una voz. Soltad las espadas!
Tigelino ech una breve mirada por encima del hombro, y a continuacin arroj
el arma al sendero. Los pretorianos aminoraron el paso hasta detenerse, y su jefe se
agach con cuidado para recoger la espada de Tigelino, tras lo cual dirigi un gesto a
Cato y Macro.
Vosotros tambin!
Cmo dices? gru Macro. Estamos en el mismo bando, hombre!
Nosotros somos los que enviamos a buscar a Burro.
Eso lo veremos enseguida replic el pretoriano. Ahora soltad esas espadas
antes de que mis muchachos y yo os obliguemos a ello.
Macro dio un paso hacia ellos.
Haz lo que dice intervino Cato, que arroj su arma a los pies de los soldados.
Macro vacil un momento, tras lo cual se encogi de hombros e hizo lo mismo.
En cuanto los pretorianos hubieron recogido las armas y rodeado a Macro, Cato y
Tigelino, el jefe de los soldados toc el cuerpo tendido en el sendero con la bota y
escudri las sombras, donde yaca otro cadver.
Y bien, qu est pasando aqu?
Tigelino carraspe:
Te dirigirs a m como seor cuando hables conmigo, el centurin Tigelino,
comandante de la sexta centuria, tercera cohorte.
Chorradas espet Macro. No eres ms que un maldito traidor, al igual que
tus dos amigos de ah.
Amigos? repuso Tigelino en tono de sorpresa. Creo que te confundes. Vi
que estos hombres salan corriendo del estudio del emperador. Sal en su persecucin
y los alcanc aqu. Hubo una lucha, y yo mismo los he matado.
Macro se qued atnito y tard un momento en responder.
Eso es una jodida mentira! ramos Cato y yo los que os perseguamos, y a ti
tambin, traidor!
No tengo ni la menor idea de qu ests hablando dijo Tigelino sin alterarse.
Muy bien, es suficiente! espet el jefe de los pretorianos. Cerrad la boca
los tres. El tribuno Burro no tardar en sacaros la verdad, no os equivoquis asign
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a cuatro de sus hombres para que recogieran los cuerpos, y luego volvi a dirigirse a
sus prisioneros. Andando!

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Captulo XXIX
El emperador Claudio se sent con cuidado en el trono acolchado de la pequea sala
de audiencias que utilizaba para sus asuntos de rutina. Por las ventanas abovedadas
que se abran a lo largo de una de las paredes, se distinguan las primeras luces
trmulas del amanecer que iluminaban el contorno de la ciudad, y se oan los cantos
tempranos de los pjaros. Ni el matiz rosado en el cielo ni el animado coro de
gorriones enternecieron a aquellos que se haban reunido en la sala.
Los miembros de la escolta germana, que haban sido convocados a toda prisa
desde el cuartel donde el prefecto Geta los haba confinado haca unas pocas horas, se
alineaban en torno a la estancia. Los cadveres del prefecto y del centurin Sinio
estaban tendidos en el centro de la habitacin. Sinio tena una herida en el cuello, en
tanto que a Geta lo haban apualado en el corazn. Detrs de los cuerpos estaban los
supervivientes de su grupo, con las manos atadas delante y expresin asustada. El
centurin Tigelino se encontraba aparte, flanqueado por dos de los germanos a una
corta distancia. Cato y Macro, que todava llevaban las tnicas sucias, tambin se
hallaban bajo vigilancia. La emperatriz, Nern y Britnico estaban sentados en unos
taburetes a un lado del trono del emperador, y al otro lado se encontraban sus
consejeros ms allegados, Narciso y Palas, as como el tribuno Burro.
Claudio fue desplazando lentamente la mirada por los ocupantes de la habitacin,
y Cato se dio cuenta de que el hombre an estaba muy afectado por el atentado contra
su vida. Tena un pequeo corte en el cuello que haba estado sangrando libremente
durante un tiempo, y un hilo de sangre seca le bajaba hasta el borde de su tnica
blanca, donde haba formado una pequea mancha. Se inclin hacia delante, apoy el
codo en la rodilla y se acarici la mandbula con dedos nerviosos. Finalmente, se
recost en su asiento y carraspe.
Por los dioses que alguien va a p-p-pagar por esto seal los dos cadveres
con brusquedad. ste es el d-d-destino que le espera a todo el que est relacionado
con esta conspiracin. Quiero sus cabezas expuestas en el Foro para que las vea todo
el mundo. Quiero que sus f-familias sean enviadas al exilio. A sus seguidores se les
arrojar a los leones de la ar-arena trag saliva y tosi, conteniendo su ira.
Sigui tosiendo un momento y crisp la cabeza violentamente mientras se
esforzaba por recuperar el dominio de s mismo. El acceso pas por fin y mir los
cadveres con gesto furioso y en silencio, hasta que ste se hizo insoportable. Narciso
se mordi el labio y dio un suave paso adelante para llamar la atencin del
emperador.
Seor? Quiz sera mejor empezar con el informe del tribuno Burro sugiri
Narciso.
Claudio lo pens un momento y asinti con la cabeza.
S S. De acuerdo. Y bien, tribuno? Explcate. Ve al g-grano.
Todas las miradas se posaron en Burro cuando ste avanz y se situ frente al
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emperador. Iba inmaculadamente ataviado, como de costumbre, y llevaba el casco


con penacho debajo del brazo. Hizo una reverencia brusca antes de empezar a hablar.
Llam a los soldados en cuanto el optio Fuscio me cont lo que estaba
sucediendo, seor. Tom la primera seccin disponible, y fui reuniendo ms hombres
a medida que nos dirigamos a las dependencias imperiales. Cuando llegamos a su
estudio, los traidores haban huido, de modo que envi a mis hombres a registrar los
jardines. All encontramos los cuerpos, y a esos tres seal a Tigelino, Cato y
Macro. Estaban haciendo toda clase de afirmaciones, por lo que orden que los
tuvieran bajo custodia hasta que pudiera asegurarme de que su familia estaba a salvo,
seor, y de que no haba seales de ms traidores ocultos en los jardines o
dependencias imperiales. En cuanto descubr la participacin del prefecto Geta en el
complot, di instrucciones para que sus rdenes fueran revocadas. Se mand a buscar a
los germanos, y se hizo volver a entrar al resto de pretorianos asignados a vigilar el
palacio, los cuales se apostaron nuevamente para proteger vuestra vida y evitar que
entrara o saliera nadie sin su permiso. Entonces fue cuando recib su mensaje para
que acudiera aqu, seor concluy Burro con un breve movimiento de la cabeza.
Claudio asinti y se mordi los labios. Seal a Cato y Macro.
Y vosotros dos? Cul es vuestra his-historia? Me parece reconoceros. Os he
visto antes?
S, seor contest Cato. Durante la campaa en Britania, y aqu en palacio
algunos aos antes. Y estbamos a su lado cuando atacaron al grupo imperial en el
Foro, y cuando se desplom el dique en el Lago Albino.
Ah, s? Claudio entrecerr los ojos. Veo que vests las tnicas de los
pretorianos, pero parecis mendigos del F-f-f-foro. Qu papel jugasteis en los
acontecimientos de anoche, eh? Formis parte de la conspiracin?
No, seor. El centurin Macro y yo dirigimos al grupo que os salv en vuestro
estudio.
Eso hicisteis? El centurin Macro, dices? Y quin eres t entonces,
joven?
Soy el prefecto Cato, seor. Y antes de eso centurin de la Segunda legin.
Pero llevas la tnica de los pretorianos, como esos t-traidores que estn ah
tendidos en el suelo. Burro, son tuyos estos dos?
S, seor Burro frunci el ceo. Se incorporaron a la Guardia hace varias
semanas. Ascendidos de las legiones. Al menos eso fue lo que dijeron. Utilizaron los
nombres de Capito y Calido. Ahora afirman ser el prefecto Cato y el centurin
Macro.
As pues Claudio se volvi nuevamente hacia Cato y Macro, qu hacan
dos oficiales legionarios en la Guardia P-p-pretoriana bajo unos nombres falsos?
Todo parece indicar que formis parte de la conspiracin contra m.
Narciso avanz un paso y carraspe levemente.
Seor, yo puedo responder por estos hombres. En efecto, son oficiales de las
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legiones. Fui yo quien los hizo venir a Roma para llevar a cabo una misin, a vuestro
servicio, seor.
Misin? Qu misin?
Recuerda el asunto del robo de la plata, seor?
Claro que s. Soy viejo, no estpido.
Por supuesto, seor Narciso inclin la cabeza. Entonces recordar que
inform haber descubierto una relacin entre el robo de la plata y ciertos miembros
de la Guardia Pretoriana. Unos hombres de los que sospechaba que estaban
relacionados con los Libertadores.
Claudio asinti con la cabeza en seal de afirmacin.
Contina.
Para poder proseguir con mi investigacin, necesitaba a algunos hombres
dentro, seor. Cato y Macro le haban servido bien anteriormente, y tal es su lealtad
hacia usted que accedieron de buen grado a arriesgar sus vidas y actuar encubiertos
en un intento por infiltrarse en la conspiracin.
Accedimos? dijo Macro en un susurro. Eso es exagerarlo un poco.
Su misin era peligrosa continu diciendo Narciso, pero entre sus
esfuerzos y los de mis agentes de ms confianza pudimos identificar a los cabecillas
de la conspiracin, as como sacar a la luz todo el alcance del complot, seor.
Averiguamos que los traidores estaban detrs de la escasez de grano. Tenan intencin
de provocar el desorden civil haciendo pasar hambre a vuestro pueblo de forma
deliberada. Por suerte, la provisin de grano de los Libertadores ha sido localizada y,
en estos momentos, se halla bajo la proteccin de una de las cohortes urbanas, seor
Narciso hizo una pausa y tosi. Di la orden en su nombre, si quiere perdonarme.
Al emperador se le iluminaron los ojos y se inclin hacia delante.
Y dices que ese grano est a salvo? Entonces podemos empezar a dar de
comer a la m-m-multitud lo antes p-posible.
Ya he ordenado que empiecen a trasladar el grano al palacio, seor, para que
pueda llevarse el mrito de restaurar el reparto.
Estupendo! Claudio sonri aliviado. Entonces hizo un gesto con la mano.
Contina.
Narciso hizo un momento de pausa, mientras miraba al centurin Tigelino de
manera significativa.
Aunque dos de los oficiales que dirigan el complot estn muertos, y los otros
asesinos en potencia tambin lo estn o han sido capturados, todava hay otros
involucrados en la conspiracin contra usted. O, ms precisamente, las dos
conspiraciones.
Claudio frunci el ceo.
Dos? Explcate.
Narciso seal a Cato y Macro con un gesto de la mano.
Mis agentes descubrieron la existencia de un complot paralelo, seor. Los
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Libertadores no eran los nicos traidores que conspiraban para provocar su cada. El
derrumbe del dique y el intento por perturbar la naumaquia tambin fueron obra de
otros conspiradores. De aquellos que tenan la esperanza de servirse de los esfuerzos
de los Libertadores para lograr sus propios fines Narciso se dirigi hacia
Tigelino, pas lentamente junto a l y volvi la vista atrs en direccin a Palas, tras lo
cual prosigui. No ha sido hasta esta misma noche, con el atentado contra su vida,
que he empezado a comprender el alcance de sus planes. Su intencin era hacer todo
lo posible para ayudar a los Libertadores a asesinarle, seor. Y despus aprovecharse
del caos para reemplazarlo con el emperador de su eleccin.
Cato vio que Palas palideca mientras el secretario imperial resuma sus ideas.
Palas dirigi una mirada rpida a Agripina, tras lo cual logr controlarse y se qued
mirando con rigidez a su rival, Narciso.
Entonces quines son esos otros traidores? quiso saber el emperador.
Por quin quieren r-reemplazarme?
Narciso volvi la cabeza y la inclin hacia Nern.
Por su hijo adoptivo.
Claudio tom aire y mir a Nern.
Es eso cierto?
El muchacho se qued boquiabierto y dijo que no con la cabeza. Antes de que
pudiera hablar, Agripina se puso de pie de un salto y, con expresin furiosa, seal a
Narciso con el dedo.
Es un mentiroso! Igual que todos esos libertos griegos de los que eliges
rodearte.
Palas crisp el rostro.
Cmo osas acusar a mi hijo? dijo Agripina con enojo. Cmo osas?
No lo he acusado de participar en la conspiracin contest Narciso en voz
tan alta que anulara la protesta de la mujer. Lo que he dicho es que haba otros que
deseaban utilizar a Nern para reemplazar al emperador. Seguramente con la
intencin de manipularlo a su antojo y conseguir sus propios fines.
Quines son esos traidores? repiti Claudio, cuya concentracin era tal que
eclipsaba su tartamudeo. Di sus nombres.
No puedo hacerlo, seor. Todava no. No del todo se disculp Narciso, al
tiempo que miraba tanto a Palas como a Agripina. Pero conozco la identidad de un
hombre cercano al ncleo de la segunda conspiracin. En concreto, este oficial
seal al centurin Tigelino. Mis agentes, Cato y Macro, lo sorprendieron con los
cadveres de los dos oficiales que dirigieron el atentado contra usted, el prefecto Geta
y el centurin Sinio. Estaba con ellos entonces, y huy con ellos, y est claro que los
mat para encubrir su participacin en el complot. El centurin se declar inocente,
por supuesto, y afirm haberlos localizado y presentado combate antes de matarlos.
sa es la verdad, seor intervino Tigelino en tono calmado.
No, es una mentira replic Narciso. Y quedar demostrado cuando te
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entreguemos a mis interrogadores, que averiguarn exactamente quines son tus


cmplices. Tienen algo as como un don para obtener respuestas de los traidores
Tigelino mir a Agripina, sta se volvi hacia Palas y, sin disimulo alguno, le
hizo un gesto para instarlo a intervenir. Palas se pas la lengua por los labios con
inquietud y avanz un paso.
Este hombre, seor, el centurin Tigelino, es inocente. Lo juro.
Ah, s? Narciso no pudo evitar un esbozo de sonrisa. Y cmo puedes
estar tan seguro de ello?
Trabaja para m contest Palas. Lo ha estado haciendo desde el principio.
Claudio pareca confuso.
Este traidor es tu agente?
No es un traidor, seor repuso Palas. Yo tambin haba descubierto que los
Libertadores conspiraban para derrocaros. Al igual que hizo Narciso, decid situar a
un hombre dentro de la conspiracin para averiguar quin estaba detrs de ella. No
es eso cierto, centurin?
As es Tigelino asinti con firmeza. se era el plan.
Aunque hicimos todo lo posible para infiltrarnos en la conspiracin, no
pudimos lograr tanto como mi estimado colega y su equipo Palas hizo una educada
reverencia hacia Narciso, quien respondi a sus palabras de elogio con una mirada
glida y llena de odio. Tigelino todava se hallaba en el proceso de recabar
informacin cuando sus enemigos actuaron esta noche, seor. Sin embargo, s que al
menos consigui advertir a la emperatriz y al prncipe Nern antes de que pudieran
atacarlos.
Claudio alz una mano para hacer callar a Palas, y se volvi a mirar a su esposa.
Es eso cierto?
Agripina asinti con la cabeza.
Entr en mi dormitorio para decirnos a Nern y a m que furamos a
escondernos. Dijo que intentara salvarte.
Claudio se la qued mirando.
Nern estaba en tu dormitorio? En tu cama?
No poda dormir respondi Agripina sin pestaear. El pobre tena dolor de
cabeza, y lo estaba confortando.
Entiendo Claudio mir a Palas. Y t cmo te enteraste de eso?
Seor?
De que Tigelino logr avisar a mi esposa.
Me lo dijo ella, hace un momento, mientras le esperbamos aqu.
Muy bien el emperador se rasc el mentn. Creo que oir el resto de
labios del centurin. Dinos, Tigelino. Qu pas despus?
Dej a la emperatriz, seor, y corr para alcanzar a los traidores, pero ya haban
irrumpido en su estudio para atacarle. O ruido de lucha, y entonces vi que los
traidores huan. Reconoc a Geta y a Sinio, y los persegu. Los acorral al final del
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jardn. Se vieron obligados a luchar y, por la gracia de Jpiter, los venc. Entonces fue
cuando Capito y perdn, seor, entonces fue cuando aparecieron los agentes de
Narciso, junto con los pretorianos. Demasiado tarde para poder ayudar, por desgracia
aadi en tono pesaroso.
Eso es lo que t dices intervino Narciso, pero lo cierto es que t asesinaste
a esos dos oficiales para evitar que te implicaran. Lejos de investigar la conspiracin
de los Libertadores, en realidad estabas haciendo todo lo posible para promoverla,
para que as tus seores pudieran hacerse con el poder en nombre del prncipe Nern,
despus de que el emperador fuera asesinado. Est claro que advertiste a la
emperatriz para que se escondiera con objeto de protegerla a ella y a su hijo, pero
tambin que no tenas intencin de hacer nada por salvar al emperador.
Tigelino se encogi de hombros.
Es una buena historia, liberto. Pero sigue siendo una historia, nada ms.
Oh, no, es mucho ms que una historia repuso Narciso con desdn. No es
ninguna coincidencia que la emperatriz, el prncipe y Palas no estuvieran con el
emperador el da en que sabotearon el dique.
Fue un sabotaje? No tena ni idea.
Entonces por qu intentaste matar a Claudio cuando el agua se nos vino
encima?
Tigelino frunci el ceo.
Yo no hice tal cosa.
S, s que lo hiciste Narciso se volvi a mirar a Cato. No es verdad,
prefecto Cato? Si t no hubieras intervenido y alcanzado primero al emperador, lo
hubieran asesinado. No es as?
Cato se dio perfecta cuenta de que todas las miradas estaban fijas en l, y not
que la inquietud le aceleraba el pulso. Aunque lo cierto era que Tigelino, Palas y
Agripina haban estado planeando la muerte del emperador, era lo bastante perspicaz
como para darse cuenta de que estaban borrando sus huellas hbilmente. De
momento, Narciso haba evitado, de manera inteligente, implicar a Palas y Agripina,
ahora centraba sus acusaciones en Tigelino. Bajo tortura, el centurin confesara
inevitablemente su implicacin, y entonces Narciso tendra todos los argumentos
contra ellos. Pero, y si el secretario imperial no poda demostrar su implicacin?
Cato saba que, si eso ocurra, seguro que Macro y l se uniran a Narciso en la lista
de enemigos de Agripina, un peligro que Cato no poda pasar por alto. Se aclar la
garganta.
Result extrao que el centurin fuera el nico que no se sorprendi por la ola.
Adems se haba despojado de la armadura, y fue el primero en reaccionar. Por eso
me situ entre l y el emperador.
Me sorprend tanto como cualquiera replic Tigelino. Hay que culparme
por reaccionar al peligro con ms rapidez que t? Has considerado que,
impidindome acudir en ayuda del emperador, en realidad podras haber aumentado
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el peligro contra su vida?


Se me asign la tarea de proteger al emperador dijo Cato. Tus acciones
eran sospechosas, por no decir otra cosa. Y, tal como ha observado el secretario
imperial, para ti era muy conveniente que los que ms ganaban con la muerte del
emperador no se hallaran presentes.
No soy responsable del paradero de los miembros de la casa imperial repuso
Tigelino en tono despectivo. Pero s lo soy de la seguridad del emperador, y acud
en su ayuda en cuanto percib el peligro que corra.
Ya basta de mentiras! interrumpi Narciso. Pongamos el asunto en manos
de los interrogadores. Ellos no tardarn en llegar al fondo de las cosas. Seor, puedo
dar la orden?
Antes de que Claudio pudiera considerar la pregunta, Agripina corri a su lado y
se arrodill junto a l.
Mi querido Claudio, no podemos dejar que este buen hombre sufra slo porque
uno de tus sirvientes sospeche que est involucrado de algn modo en este horrible
complot de los Libertadores habl en voz baja y dulce, y mir con lstima a
Tigelino. Sera una pobre recompensa por haber salvado mi vida y la de mi hijo.
Adems, Palas ha respondido por l.
Claudio le sonri.
S, pero Narciso no lo ha hecho, y con los aos he aprendido a confiar en su
juicio.
Agripina lo tom de la mano y la apret contra los finos pliegues de tela que
cubran su pecho. La sonrisa de Claudio se volvi claramente lasciva. Ella habl de
nuevo, en voz an ms baja y suave, tanto que casi era un susurro.
Narciso ha trabajado infatigablemente para ti. Eso lo s. Pero los hombres
cansados cometen errores, amor mo. Es lgico. El pobre est crispado, y est tan
acostumbrado a ver conspiraciones que a veces se le escapa la verdad ms simple. Ya
has odo sus acusaciones, y has odo las explicaciones de Tigelino sobre su conducta.
Yo le creo.
Claudio se movi en su asiento para ponerle la mano en la mejilla, sin sacar la
otra de su pecho.
Querida, eres d-d-demasiado buena. Demasiado inocente para la manera de
actuar de los hombres.
Cato vio que el semblante de Narciso iba adquiriendo una expresin de pnico. El
secretario imperial dio un paso hacia el emperador.
Seor, sugiero que dejemos que mis interrogadores zanjen el asunto. Si
Tigelino es inocente, lo sabremos muy pronto. Mejor que sufra un poco que permitir
que un traidor quede libre.
Por favor, Claudio, ya se ha derramado bastante sangre esta noche terci
Agripina, que movi levemente la cabeza para poder besarle la palma de la mano.
Cato segua observando, y vio que ella sacaba la lengua para lamer la piel del
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emperador, quien se estremeci de placer.


Tienes razn, amor mo dijo con una sonrisa, y mir a los que estaban
reunidos en la cmara de audiencias. El complot contra m ha quedado eliminado.
Los cabecillas estn muertos. Ahora lo nico que i-i-importa es empezar a dar de
comer al pueblo de Roma otra vez. Palas, t puedes hacerte cargo de eso.
Ser un placer, seor Palas hizo una gran reverencia.
Claudio se volvi a mirar a Narciso.
Lo has hecho bien, amigo mo. Una vez ms has derrotado a mis enemigos y
estoy en d-deuda contigo. Pero la emperatriz tiene razn. No debemos dar golpes a
diestro y siniestro cegados por el pnico. El centurin estaba llevando a cabo las
instrucciones de Palas. De hecho, soy afortunado al tener unos sirvientes tan
devotos hizo una pausa, y mir a Cato y Macro. Debo daros las gracias a
vosotros arrug la frente.
Cato, seor intervino Cato. Prefecto Cato y centurin Macro.
Cato y Macro. Magnfico trabajo. Seris recompensados. Es gracias a vosotros
que R-roma puede volver a alimentarse se levant del trono y se acerc a ellos con
una sonrisa de agradecimiento. Pero se detuvo a un brazo de distancia, olisque el
aire e hizo una mueca. S, bueno. Buen t-trabajo. Ser mejor que vayis a, esto a
daros un bao y a buscar unas t-t-tnicas limpias.
S, seor respondieron Cato y Macro con una rpida inclinacin de la
cabeza.
Claudio esboz otra sonrisa y, arrastrando los pies, se situ fuera del alcance del
olor que emanaba de sus tnicas mugrientas. Le tom la mano a Agripina otra vez, y
le sonri con adoracin.
Vamos, amor mo. Ha sido una noche llena de incidentes. A ambos nos vendra
b-b-bien un descanso, eh?
La emperatriz enarc sus cejas depiladas de manera sugerente. Claudio la condujo
hacia la puerta trasera de la sala de audiencias. All se detuvo y mir a los
prisioneros, que haban permanecido en silencio con la esperanza de que tal vez los
pasara por alto.
Ah, y haced que ejecuten a esos hombres de inmediato. Que sus cabezas se
expongan junto a las de sus lderes. Encrgate de ello, Palas.
S, seor.
Claudio se volvi de nuevo hacia su esposa, y continu caminando hacia la puerta
con su paso torpe. Britnico y Nern los siguieron a una corta distancia. El resto de
hombres presentes en la habitacin permanecieron de pie en silencio, hasta que el
emperador y su familia hubieron abandonado la estancia. Entonces empezaron a
hablar en tono apagado. Los germanos se llevaron a los prisioneros para conducirlos
a su muerte, en tanto que otros retiraban los cadveres de Geta y Sinio. Tigelino se
dirigi a Cato y Macro con una sonrisa de satisfaccin.
Espero por vuestro bien que nuestros caminos no vuelvan a cruzarse.
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No te preocupes respondi Macro. Vamos a dejar los pretorianos en


cuanto nos sea posible. Nosotros volveremos al ejrcito de verdad.
Qu afortunados. Menos paga, menos perspectivas y la miseria de la frontera.
Te aseguro que me corroe la envidia.
Macro agarr al centurin por la tnica y lo atrajo hacia s.
S lo que eres dijo en voz baja y amenazadora. Puede que hayas engaado
al emperador, pero nosotros sabemos la verdad, Cato y yo. Si nuestros caminos
vuelven a cruzarse, juro que te matar primero y luego har las preguntas.
Resultara bastante intil observ Tigelino, al tiempo que alzaba la mano y
tiraba de la tnica para sacarla de entre los dedos de Macro. Y ahora, si me
perdonas, tu hedor me resulta desagradable. Retrocedi a una distancia prudencial
y se qued junto a Palas. El liberto no pudo evitar mirar a Narciso con una sonrisa
triunfal.
Esto no ha terminado dijo el secretario imperial con firmeza. Esta vez has
ganado, pero no logrars engaar al emperador siempre.
No tendr que hacerlo. Cunto tiempo ms crees que vivir Claudio? Cinco
aos? Tres? Uno? Palas tir del borde de su tnica. Mi chico ser el prximo
en vestir la prpura de emperador. Britnico ya no es lo que era. Afrntalo, has
elegido el caballo equivocado, Narciso. Yo tengo a Nern, tengo a su madre, y el
emperador me ha asignado la tarea de repartir el grano. Dira que eso me convierte en
el hombre ms popular de una ciudad hambrienta, no crees? Mientras tanto, qu
tienes t? La gratitud del emperador, nada ms. Cunto tiempo crees que vas a tener
su favor cuando Agripina haya clavado sus garras en el viejo? Sean cuales sean tus
indudables talentos, no creo que seducir a un anciano cachondo se cuente entre ellos
Palas dio unas palmaditas en el hombro del secretario imperial. Disfruta de este
momento, viejo amigo. No habr ms oportunidades. Te doy mi palabra. Vamos,
Tigelino le hizo seas al centurin, y ambos se dirigieron a la puerta. Debemos
tener una pequea charla sobre tu futuro.
En la habitacin slo quedaron Narciso, Cato y Macro. El secretario imperial
miraba fijamente el trono del emperador con expresin amarga y cansada. Macro tir
suavemente del brazo de su amigo y le dijo en voz baja:
Vmonos, ya no tenemos nada ms que hacer aqu. Esto se ha terminado.
Terminado? Cato mene la cabeza. Cmo puedes decir eso?
La gente tendr el grano. El emperador ha sobrevivido al intento de asesinato.
Nosotros seguimos vivos Macro se encogi de hombros. Es el mejor resultado
que cabra esperar, a mi modo de ver. Ahora me vendra muy bien tomar un bao, una
copa y dormir un poco. Y a ti tambin. Vamos, muchacho.
Vamos? Adnde quieres ir? De vuelta al campamento? No va a ser un poco
difcil ahora que se ha descubierto nuestra tapadera?
Y a dnde podemos ir si no? Aparte del cuartel no tenemos ninguna otra casa,
Cato.
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Cato pens un momento y asinti con la cabeza. Ahora que la conspiracin haba
sido frustrada, en el campamento deberan estar a salvo bajo sus verdaderos nombres.
Al menos durante unos pocos das, hasta que pudiera arreglarse algo mejor. Cato
dirigi una ltima mirada al abatido secretario imperial. Todava quedaba un asunto
por resolver.
Narciso Ya hablaremos.
S respondi Narciso con gesto ausente. Entonces se volvi a mirar a Cato
con expresin calculadora. Hablaremos de qu?
De los Libertadores contest Cato con prudencia. Y tambin de tu
promesa de buscarnos un puesto en el ejrcito, con la confirmacin de mi ascenso.
Entiendo. S Narciso asinti lentamente con la cabeza. Pues ya
hablaremos.

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Captulo XXX
Lurco y Vitelio no estaban particularmente agradecidos cuando orden que los
soltaran dijo Narciso con un esbozo de sonrisa. Al parecer, Vitelio jur que se
vengara de vosotros dos.
Entonces quiz no debera haberse molestado con Vitelio respondi Macro
sin rastro de humor. Hubiera sido mejor que ordenara que lo tiraran a un pozo bien
profundo. Dudo que lo hubiese echado de menos mucha gente. Y ya que hablamos de
ello, si quiere hacerlo slo tiene que pedirlo.
Lo tendr presente repuso Narciso con una media sonrisa. De no ser por el
hecho de que Vitelio odia a Palas an ms que yo, estara tentado de aceptar tu oferta.
Pero resulta que an podra serme de cierta utilidad. Francamente, ahora mismo me
hacen falta todos los aliados que pueda conseguir.
Por un breve momento, Cato se pregunt si el secretario imperial quera dar
lstima. Haban pasado cinco das desde el atentado contra la vida del emperador.
Claudio haba pasado la mayor parte del tiempo con su joven esposa, y haba dejado
que sus subordinados dirigieran sus asuntos. Palas se haba hecho cargo de la
distribucin del suministro de grano, y el tribuno Burro haba sido nombrado prefecto
de la Guardia Pretoriana en sustitucin de Geta. Al otro prefecto lo jubilaron y no
haba intencin de reemplazarlo. Por lo tanto, los pretorianos tendran un nico
comandante, con todos los peligros que eso entraaba. La emperatriz se haba
encargado de que el centurin Tigelino fuera ascendido para reemplazar a Burro.
Cato vio claramente que la balanza del poder haba pasado de favorecer a Narciso a
inclinarse hacia Palas y sus asociados.
El secretario imperial haba guardado silencio unos instantes, como si aguardara
una respuesta a su aprieto. Al no obtener ninguna, frunci levemente el ceo y se
inclin hacia delante, apoy los codos en la mesa y junt los dedos formando un arco,
al tiempo que observaba a los dos oficiales sentados frente a l.
Como bien recordaris, el emperador os prometi una recompensa por vuestros
servicios para descubrir el complot de los Libertadores. Dado que Agripina est
ocupada haciendo lo que quiere con Claudio, lo mejor sera reclamar la recompensa
ahora, antes de que ella lo engatuse y le haga cambiar de opinin. Es probable que, en
los das venideros, Roma se convierta en un lugar tan peligroso para vosotros como lo
es para m.
Lo dudo coment Macro. Nosotros no entramos en los laberintos en los
que juegan usted y Palas.
Oh s, habis entrado en ellos. Y mucho. Cato y t estuvisteis a punto de sacar
a la luz el complot de Palas y Agripina. Tigelino tuvo suerte de escapar con vida.
Dudo que sean muy compasivos por lo que a vosotros dos concierne. Por eso creo
que sera prudente sacaros a ambos de Roma y buscaros un empleo ms seguro. Est
naciendo la estrella de Palas, y en estos momentos me cuesta creer que Nern no
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vaya a suceder a Claudio. En cuyo caso, Britnico es una causa perdida. Ya no puedo
hacer mucho por salvarle. En realidad, puede que no pueda hacer mucho para
salvarme yo, pero har lo que pueda por vosotros. Es lo mnimo que os merecis
despus de todo lo que habis hecho por vuestro emperador. Cato mene la cabeza.
Ahrrenos este aire mojigato de abnegacin, Narciso. Si quiere ponernos a
salvo, es slo porque cree que podra tener motivos para volver a necesitar nuestros
servicios algn da. De ser as, aceptaremos nuestra recompensa con nuestras
condiciones.
Vuestras condiciones? Narciso enarc las cejas. Y qu condiciones son
sas?
Se encargar de que mi ascenso al rango de prefecto sea confirmado, y nos
proporcionar un empleo digno de nuestros rangos. Nos lo hemos ganado, una y otra
vez, y tendremos lo que se nos debe concluy Cato con firmeza.
El secretario imperial lo mir fijamente.
Tienes un concepto muy alto de ti mismo. Qu te hace pensar que acceder a
tus exigencias?
Porque algo sin duda nos beneficiar a ambos contest Cato. Mientras an
tenga alguna influencia en el emperador, Macro y yo podemos beneficiarnos de ello.
Y qu saco yo?
Cato lo mir con frialdad unos instantes, y al cabo respondi:
Si nos da lo que queremos, Macro y yo no diremos nada sobre su intento de
hacer que asesinaran a Nern.
Macro se movi y mir a su amigo con sorpresa, pero no dijo nada y esper a que
Cato se explicara.
No s de qu ests hablando replic Narciso con rotundidad. Te sugiero
que retires esta acusacin infundada.
Infundada? Cato se ri. No lo creo. Lo supe por boca de Cestio, antes de
que muriera. Le pag para que matara a Nern.
Yo no hice tal cosa.
Recibi las rdenes de Sptimo, quien responde directamente ante usted. Viene
a ser lo mismo.
Me temo que no. Cestio est muerto. No tenis pruebas.
A menos que podamos convencer a Sptimo para que confirme lo que nos
cont Cestio. No slo sobre el intento de matar a Nern, sino tambin sobre otras
tareas que ha llevado a cabo para usted.
Y qu tareas son sas?
Cato mir fijamente al secretario imperial.
Las relacionadas con la amenaza que han representado los Libertadores desde
hace ya varios aos.
Narciso cruz la mirada con Cato, sin dejar traslucir sus pensamientos en lo ms
mnimo.
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Contina.
Muy bien asinti Cato, que puso en orden sus sospechas y conclusiones.
Hablemos de los Libertadores. Han sido como una espina para Claudio desde que se
convirti en emperador. Y ms exactamente, desde que usted empez a esgrimir el
poder en segundo plano.
Muy interesante. Y qu?
Siempre ha habido conspiraciones contra los emperadores. Pero nunca nada tan
duradero y secreto como los Libertadores. Lo cual es extrao, dado que nunca han
conseguido demasiado hasta hace muy poco Cato hizo una pausa. Le he dado
muchas vueltas estos ltimos das. Se me ocurre que, si los Libertadores no
existieran, tal vez fuera buena idea inventrselos. Macro frunci el ceo.
De qu ests hablando? Cmo puede ser eso una buena idea?
Cato se volvi a mirar a su amigo.
Piensa en ello. Hay mucha gente que se alegrara de deshacerse de los
emperadores. Puede que hasta consideraran tramar sus propias conspiraciones contra
Claudio. Pero, y si hubiera una organizacin secreta dedicada a su cada? No tan
secreta como para que nadie haya odo hablar de ella, claro est. Acaso no atraera la
atencin de casi todos los que aspiren a conspirar contra el emperador? Mucho mejor
unirse a otras personas de la misma ideologa que ir por libre.
Macro frunci los labios.
Supongo que s.
Entonces, qu podra ser ms lgico que utilizar a los Libertadores como una
tapadera para atraer a quienes albergan resentimiento contra Claudio? Es
precisamente el tipo de estratagema que podra ocurrrsele a un hombre que tuviera la
tarea de dirigir la red de espionaje del emperador, no crees?
Macro mene la cabeza.
Eso es ir demasiado lejos. Incluso para Narciso. Sera jugar con fuego.
S, sera arriesgado, pero mientras funcionara proporcionara un medio
inestimable para identificar traidores, y para organizar la manera de ocuparse de ellos
discretamente, o de reclutarlos como agentes dobles.
Narciso se recost en su asiento.
Todo esto es muy interesante, pero no tienes pruebas de que semejante
estratagema haya existido nunca.
Por supuesto que no. As es como funciona. Los Libertadores necesitaran tener
un grado ms alto de autonoma si creyeran que su conspiracin era real. Pero hubo
algo que quien est detrs de todo esto no previo Cato movi la cabeza levemente
. No pens que la organizacin podra tomar vida propia. Perdi el control sobre
ellos, no es verdad?
Narciso no contest, y se hizo un silencio tenso hasta que se aclar la garganta y
respondi:
Como ya he dicho, no tienes ninguna prueba que respalde tus descabelladas
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especulaciones.
La tendr, cuando Sptimo sea interrogado. l era su intermediario. Comparta
todo lo que usted saba sobre los Libertadores. Era ms que un intermediario, l es su
mano derecha.
Narciso sonri.
Resulta que es an ms que eso, Cato. Sptimo es mi hijo. De veras crees que
me traicionara? Por eso lo situ en esa posicin. Al menos de l puedo fiarme.
Su hijo? Cato no pudo ocultar su sorpresa, pero reaccion enseguida.
Tiene sentido Pero incluso un hijo podra vender a su padre, con la adecuada
persuasin. No confiara en que Sptimo mantuviera la boca cerrada.
Entonces no deberas confiar en que lo atrapen con vida para interrogarlo. O l
mismo se quitara la vida, o podra arreglarse que alguien lo hiciera por l.
A Cato se le revolvi el estmago.
Usted no sera capaz de eso.
Claro que s. Acaso crees que alguien con mis orgenes podra conseguir lo
que he conseguido sin abandonar todo principio salvo el del propio inters? Y bien?
Por un momento, Cato perdi su mscara de compostura y repuso entre dientes:
Por los dioses, es usted un monstruo
Narciso lo neg con la cabeza.
Soy el sirviente del emperador, y tengo la tarea de mantenerlo en el trono a
cualquier precio. Nada ms.
Se hizo un breve silencio, tras el cual el servidor imperial continu hablando:
S que vais a despreciarme por lo que voy a decir.
No intervino Macro. Ya lo despreciamos.
Narciso le lanz una mirada glida.
Sea como sea, antes de condenarme tenis que comprender lo que est en
juego. Yo soy lo nico que se interpone entre el orden del Imperio y el caos. Tal es la
naturaleza de mi mundo. No hay espacio para todos esos valores magnficos que
vosotros los soldados creis tan importantes sus labios se alzaron en un gesto de
desprecio. Creo que ser mejor que volvis al ejrcito. Vuestro sentido de la
moralidad es demasiado peligroso para vosotros aqu en Roma, y amenaza todo lo
que yo represento
Cato cerr los ojos, e intent dominar la ira que lo embargaba. Cuando volvi a
abrirlos, no quiso cruzar la mirada con Narciso y la volvi hacia Macro.
Creo que me senta ms limpio cuando estaba en la Cloaca Mxima con la
mierda hasta el cuello. Tiene razn, Macro. Deberamos salir de aqu. Marcharnos de
Roma y volver al ejrcito.
Que es lo que yo he dicho siempre. Vmonos.
Cato se puso de pie y mir a Narciso por ltima vez.
Encrguese de que obtengamos nuestros empleos. Hgalo, y no levantaremos
la liebre.
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se es el trato asinti Narciso. Y puesto que lo deseis tan fervientemente,


estar encantado de mandaros de vuelta a Britania. Estoy seguro de que los nativos
se alegrarn mucho con la perspectiva de vuestro regreso.
A m ya me va bien respondi Cato, que dirigi una rpida mirada a Macro y
se dio media vuelta para salir del despacho del secretario imperial, sintindose
profundamente asqueado.
Ninguno de los dos dijo nada hasta que hubieron dejado atrs el palacio y salieron
a la concurrida Va Sacra, la ruta que atravesaba el corazn de Roma.
Crees que cumplir su parte del trato? pregunt Macro.
Lo har. Sirve a sus fines alejarnos de aqu lo antes posible. Despus de eso, no
tendr tiempo para prestarnos atencin. Estar demasiado atareado tratando con Palas
Cato pens un momento. Dudo que sobreviva mucho tiempo. Creo que al fin ha
encontrado la horma de su zapato.
Pues que se pudra.
Cato mir a su amigo y se re sin ganas.
Narciso cae, sube Palas y todo vuelve a ser como antes. As es cmo ser.
Y qu? Para entonces, ya estaremos lejos. De vuelta a nuestro sitio.
Britania?
Por qu no? Ahora mismo es all donde la lucha es mejor Macro junt las
manos con una palmada ante la perspectiva. Pinsalo, muchacho. Batallas que
ganar y botn que conseguir, estando lo ms lejos posible de ese reptil baboso de
Narciso. Y todava tenemos la pequea fortuna que nos dio Sinio. Qu podra haber
mejor que eso?
Cato se detuvo y mir fijamente a su amigo.
Tienes intencin de quedarte con esa plata?
Por qu no? No me dirs que no me lo he ganado. Y t tambin.
Cato lo consider unos instantes.
Si alguien descubre que nos hemos quedado con esa fortuna tendremos un gran
problema.
Quin queda con vida que pueda contarlo? repuso Macro con una sonrisa
. Sinio est muerto, y Geta tambin.
Y qu me dices de Tigelino?
Tal vez sepa algo. Pero, si lo cuenta, no har ms que demostrar que sabe ms
sobre los Libertadores de lo que ha dicho hasta ahora. Mantendr la boca cerrada
Macro mir a Cato con aire suplicante. Vamos, muchacho. Despus de todo por lo
que hemos pasado es lo justo. No es que Claudio vaya a echar de menos un puado
de monedas precisamente.
Un puado? Cato lidi con la idea un momento, y entonces le vino a la
mente el espectro de Narciso y sus astutas maquinaciones. Asinti con la cabeza.
Por qu no?
Buen chico! Macro sonri con alivio y le dio una palmada en el hombro.
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Saba que le encontraras sentido.


El sentido comn no cuenta dijo Cato en voz baja.
Llegaron a la calle que conduca al campamento pretoriano y se detuvieron.
Desde que su verdadera identidad haba sido revelada, les haban concedido
alojamiento en el cuartel general, aunque los dems oficiales los trataban con fra
formalidad.
Ve t delante dijo Cato. Yo tengo que hacer una cosa.
Macro esboz una sonrisa torcida, medio tierna y medio nerviosa, por su amigo.
As pues, ella ha regresado a Roma.
Me he enterado esta maana.
Cato se senta embargado por el terror ante la perspectiva de volver a ver a Julia.
Haba pasado ms de un ao desde que se haban visto por ltima vez. Durante ese
tiempo, se haban intercambiado unas cuantas cartas. Aunque sus palabras haban
sido tiernas y tranquilizadoras, Cato no poda evitar temer que no eran ninguna
garanta de que el corazn de la muchacha siguiera siendo suyo.
Me dije que ira a verla en cuanto terminramos con Narciso.
Pues adelante, ve. A qu esperas?
Cato arrug la frente y permaneci inmvil, como si se hubiese quedado
paralizado.
No lo s No lo s, la verdad.
Y qu hay que saber, salvo la verdad sobre cmo estn las cosas entre
vosotros? Macro le dio un suave puetazo en el hombro. Eso slo puedes
averiguarlo yendo a verla.
S. Tienes razn. Ir Ahora.
Quieres que te tome de la mano?
Cato lo mir con dureza.
Vete a la mierda, gracias.
Macro se ech a rer con ganas y gui un ojo a Cato, tras lo cual se dio media
vuelta y enfil el camino que llevaba al campamento como si no tuviera ninguna
preocupacin en el mundo. Cato se lo qued mirando un momento con envidia, y
luego continu su camino, abrindose paso a empujones entre la multitud para
dirigirse a la casa del senador Sempronio en la colina del Quirinal.
Era bien entrada la maana cuando subi desde la calle los escalones de la
entrada de la casa. Las pesadas puertas de madera estaban abiertas, y los ltimos
clientes del senador estaban sentados en los bancos del atrio, aguardando para
presentar sus peticiones a su patrono. Un esclavo se acerc a Cato para preguntarle
qu quera.
He venido para hablar con Julia Sempronia.
S, amo. Qu nombre debo darle?
Cato respir profundamente para calmar los nervios.
Prefecto Quinto Licinio Cato.
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El esclavo hizo un gesto de asentimiento y se fue a dar el recado. Por un instante,


Cato estuvo tentado de llamarlo y cancelar la orden que le haba dado, pero el esclavo
ya estaba en el otro extremo del atrio y Cato no quera gritarle. Era demasiado tarde
para eso. Se qued all, con la mano derecha temblndole contra el muslo. Ech un
vistazo a su alrededor, sin captar los detalles de la casa en realidad.
Entonces se qued helado.
El cielo estaba despejado y las alondras descendan sbitamente desde lo alto,
pero Cato no tena ojos para ellas ni odos para su estridente canto. Ahora miraba
fijamente hacia el otro extremo del atrio a una joven esbelta vestida con una tnica
larga y sencilla de color azul claro. Se hallaba de pie, en la puerta de enfrente, con su
cabello oscuro recogido hacia atrs en una simple cola de caballo. Ella le devolvi la
mirada. Entonces empez a caminar con paso decidido por el suelo embaldosado,
rode el estanque poco profundo del centro del atrio y aminor el paso a medida que
se acercaba a l. Cato intent por todos los medios interpretar su expresin, buscar
cualquier indicio de la desesperacin o la dicha que traera consigo el momento
siguiente.
Julia Sempronia inclin la cabeza con formalidad, sin saber por qu lo haca
y sintindose idiota.
Cato dijo ella en voz baja. Cato mi Cato.
Entonces, con un golpeteo de sus pies calzados con zapatillas, se arroj en sus
brazos y lo abraz fuerte, y Cato sinti que una clida oleada de alivio le invada el
pecho. Apret la mejilla contra el cabello de la joven, cerr los ojos, y su perfume,
casi olvidado, regres precipitadamente en medio de una confusin de recuerdos y
emociones.
Julia se apart, l abri los ojos y vio que lo estaba mirando fijamente a la cara.
Alarg la mano para tocar sus labios, y luego movi los dedos suavemente y con
vacilacin para recorrer la lnea de su cicatriz. Cato vio que una lgrima le asomaba
por el rabillo del ojo, donde se hinch como una diminuta perla traslcida antes de
deslizarse por su mejilla.
Cato sinti que se le parta el corazn al mirarla. Por mucho que amara y deseara
a Julia, quera abandonar Roma a la primera oportunidad y alejarse de sus mortferas
contracorrientes de engao y traicin. Macro y l partiran para reincorporarse al
ejrcito en Britania. No haba nada que pudiera convencerle de otra cosa. sas eran
las condiciones que Julia tendra que aceptar si todava quera tenerlo.
Qu ocurre, amor mo? la joven arrug la frente con gesto preocupado.
Cato le tom las manos entre las suyas.
Tenemos que hablar

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Nota histrica
Al estar ambientada principalmente en Roma, Pretoriano se aparta un poco de las
aventuras habituales en el campo de batalla de Cato y Macro. La ltima vez que
estuvieron en la ciudad, fue cuando esperaban el resultado de una investigacin por la
muerte de un oficial superior. Entonces estaban viviendo de sus ltimos ahorros,
obligados a alojarse en un bloque de pisos que se desmoronaba en uno de los barrios
bajos. Sin embargo, slo fue un breve interludio, y enseguida los enviaron a unirse a
una campaa naval contra una banda de piratas. En aquellos momentos, ya me
gustaba mucho Roma como escenario para la historia, y deseaba que Cato y Macro
pudieran haber pasado ms tiempo en la capital. Es un marco fascinante sobre el que
escribir. Con una poblacin de aproximadamente un milln de personas, Roma era
una gran ciudad incluso segn los parmetros modernos. Vale la pena sealar que, a
principios del Renacimiento, la poblacin de Roma no superaba los quince mil
habitantes, que vivan entre las ruinas de una civilizacin que empequeeca la suya
propia. No fue hasta el siglo XIX cuando la poblacin de Roma volvi a alcanzar los
niveles de los que haba disfrutado bajo los Csares. Esto es una prueba elocuente del
hecho de que la historia humana no es un relato de progreso constante hacia mayores
conocimientos y logros.
Aun as, la vida diaria en la antigua Roma no era nada fcil. Las calles estaban
llenas de basura y aguas residuales, y el hedor le hubiera resultado insoportable a una
nariz moderna. Las pobres medidas sanitarias slo constituan uno de los peligros.
Como no haba ninguna fuerza policial regular que hiciera la ronda, las calles estaban
plagadas de delincuencia. Carteristas y bandas de ladrones errantes rondaban por los
estrechos callejones que salan serpenteantes de las vas principales. Incluso si
evitabas dicha amenaza, an tenas que enfrentarte al peligro de una absoluta falta de
normas para la construccin. Con una poblacin tan enorme apretujada en una zona
relativamente