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K

Metatemas
Libros para pensar la ciencia
Coleccin dirigida por Jorge Wagensberg
Al cuidado del equipo cientfico del Museu de la Ciencia
de la Fundaci "la Caixa"

* Alef, smbolo de los nmeros transfinitos de Cantor

Murray Gell-Mann

EL QUARK Y EL JAGUAR
Aventuras en lo simple y lo complejo
Traduccin de Ambrosio Garca y Romualdo Pastor

Ttulo original: The Quark and the Jaguar


Adventures in the Simple and the Complex

1.
2.
3.
4.

edicin:
edicin:
edicin:
edicin:

febrero 1995
abril 1995
junio 1996
mayo 2003

ndice

11

Prefacio

Primera parte: Lo simple y lo complejo

1994 by Murray Gell-Mann

21
29
40
59
68
80
92
106
125

1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.

Prlogo: Un encuentro en la jungla


Luz temprana
Informacin y complejidad
Aleatoriedad
Un nio aprendiendo a hablar
Bacterias que desarrollan resistencia a los frmacos
La empresa cientfica
El poder de la teora
Qu es lo fundamental?

Segunda parte: El universo cuntico


141
154

de la traduccin: Ambrosio Garca y Romualdo Pastor, 1995


Diseo de la coleccin: Clotet-Tusquets
Reservados todos los derechos de esta edicin para
Tusquets Editores, S.A. - Cesare Cant, 8 - 08023 Barcelona
www.tusquets-editores.es
ISBN: 84-7223-844-X
Depsito legal: B. 20.654-2003
Impreso sobre papel Offset-F Crudo de Papelera del Leizarn, S.A.
Fotocomposicin: Foinsa - Passatge Gaiol, 13-15 - 08013 Barcelona
Liberdplex, S.L. - Constitucin, 19 - 08014 Barcelona
Encuademacin: Reinbook, S.L.
Impreso en Espaa

186
195
217
233

10.
11.

Simplicidad y aleatoriedad en el universo cuntico


Una visin contempornea de la mecnica cuntica:
La mecnica cuntica y la aproximacin clsica
12. Mecnica cuntica y verborrea
13. Quarks y todo lo dems: El modelo estndar
14. La teora de supercuerdas: La unificacin por fin?
15. Las flechas del tiempo: Tiempo hacia adelante y hacia
atrs.

Tercera parte: Seleccin y adaptacin


253
280
293
310
325

16.
17.
18.
19.
20.

Para Marcia

La seleccin en la evolucin biolgica y otros mbitos


Del aprendizaje al pensamiento creativo
Supersticin y escepticismo
Esquemas adaptativos y no adaptativos
Mquinas que aprenden y simulan aprendizaje

Cuarta parte: Diversidad y sostenibilidad


347
363
386

21.
22.
23.

Diversidades en peligro
Transiciones hacia un mundo ms sostenible
Postfacio

397

ndice onomstico y de materias

Es bueno para nosotros,


el caos y el color, quiero decir.
Marcia Southwick,

Why the River Disappears

Prefacio

El quark y el jaguar no es una autobiografa, aunque de hecho


contiene recuerdos de mi infancia y ancdotas sobre colegas cientficos. Tampoco trata de mi trabajo en el campo de los quarks, pese
a que gran parte del libro est dedicada a reflexiones sobre las leyes
fundamentales de la fsica, incluido el comportamiento de dichas
partculas. Espero escribir algn da una autobiografa cientfica, pero
el propsito en este volumen es presentar al lector mi propia visin
sobre una sntesis que est emergiendo en los lmites de la investigacin acerca de la naturaleza del mundo que nos rodea: el estudio
de lo simple y lo complejo. Este estudio est empezando a reunir,
con una nueva perspectiva, material procedente de muy diversos campos de las ciencias fsicas, biolgicas y del comportamiento, e incluso
de las artes y humanidades. El enfoque que conlleva facilita el descubrimiento de conexiones, en ocasiones entre hechos o ideas que a
simple vista parecen muy alejados entre s. Ms an, est empezando
a dar respuesta a algunas de las preguntas que muchos de nosotros,
cientficos o no, continuamos hacindonos sobre el verdadero significado de lo simple y lo complejo.
Este libro est dividido en cuatro partes. En la primera, comienzo
refiriendo algunas experiencias personales que me condujeron a escribirlo. Dando largos paseos por las selvas tropicales, estudiando los
pjaros y planeando actividades conservacionistas, comenz a tomar
cuerpo en m la idea de compartir con los lectores mi creciente
conciencia de los vnculos entre las leyes fundamentales de la fsica
y el mundo que vemos a nuestro alrededor. Durante toda mi vida me
ha apasionado explorar el reino de los seres vivos, aunque mi dedicacin profesional ha estado principalmente orientada hacia la investigacin de las leyes fundamentales. Estas leyes, subyacentes a toda
ciencia (en un sentido que se discutir en las pginas que siguen), a
menudo parecen completamente ajenas a la experiencia, incluyendo
gran parte de la propia de otras ciencias distintas de la fsica. Al
11

reflexionar sobre cuestiones relacionadas con lo simple y lo complejo


percibimos conexiones que nos permiten establecer vnculos entre
todos los fenmenos de la naturaleza, desde los ms sencillos a los
ms complicados.
Cuando mi esposa me ley el poema de Arthur Sze donde menciona el quark y el jaguar, me choc de inmediato lo bien que ambas
imgenes se ajustaban a lo que yo quera tratar. Los quarks son los
ladrillos bsicos que componen toda la materia. Todo objeto que
vemos est constituido de quarks y electrones. Incluso el jaguar, ese
antiguo smbolo de fuerza y ferocidad, es un manojo de quarks y
electrones, pero qu manojo! Exhibe una enorme complejidad, resultado de miles de millones de aos de evolucin biolgica. Sin
embargo, qu significa exactamente la complejidad en este contexto,
y cmo surgi? Esta es la clase de cuestiones que este libro trata de
responder.
El resto de la primera parte est dedicado a las relaciones entre
conceptos diversos de simplicidad y complejidad, as como a los
sistemas complejos adaptativos aquellos que aprenden o evolucionan del mismo modo que lo hacen los seres vivos. Un nio que
aprende su lengua materna, una bacteria que desarrolla resistencia a
los antibiticos y la empresa cientfica humana son ejemplos de sistema complejo adaptativo que se discuten. Tambin se discute el papel
de la teora en la ciencia, as como el problema de cules son las
ciencias ms fundamentales, junto con la cuestin relacionada de lo
que se entiende por reduccionismo.
La segunda parte trata de las leyes fundamentales de la fsica,
aquellas que gobiernan el cosmos y las partculas elementales a partir
de las cuales se compone toda la materia del universo. Aparecen aqu
por derecho propio los quarks, as como las supercuerdas, que ofrecen
por primera vez en la historia una seria posibilidad de teora unificada
de todas las partculas e interacciones de la naturaleza. La teora de
las partculas elementales es tan abstracta que mucha gente encuentra
difcil seguirla incluso cuando, como aqu, se la explica sin recurrir
a las matemticas. Para algunos lectores quiz sea aconsejable saltarse
estas secciones, especialmente los captulos 11 (sobre la interpretacin
moderna de la mecnica cuntica) y 13 (sobre el modelo estndar de
las partculas elementales, quarks incluidos). La no lectura de estos
captulos, o incluso de toda la segunda parte, no impide el seguimiento
de las partes restantes. Resulta irnico que una parte del libro consagrada a explicar por qu las teoras fsicas fundamentales son sim12

pies pueda resultar, sin embargo, demasiado difcil para muchos lectores. Mea culpa! Esta segunda parte concluye con un captulo sobre
la flecha o flechas del tiempo, y culmina con un comentario acerca
de por qu siguen apareciendo ms y ms estructuras complejas, ya
sean sistemas complejos adaptativos, como la evolucin biolgica,
ya sean sistemas no adaptativos, como las galaxias.
La tercera parte recoge las presiones selectivas que actan sobre
los sistemas complejos adaptativos, especialmente en la evolucin
biolgica, el pensamiento creativo humano, el pensamiento crtico y
supersticioso y algunos aspectos (incluidos los econmicos) del comportamiento de las sociedades humanas. Se introducen las nociones,
imprecisas aunque convenientes, de adaptacin y relieve adaptativo.
En el captulo 20 describo brevemente el uso de los ordenadores
como sistemas complejos adaptativos, por ejemplo para desarrollar
estrategias en ciertos juegos o para proporcionar simulaciones simplificadas de sistemas complejos adaptativos naturales.
La ltima parte difiere bastante del resto, pues se centra ms en
asuntos de poltica y legislacin. El captulo 21 prosigue la discusin
precedente sobre la diversidad de la vida en la Tierra como representacin de la informacin destilada a lo largo de cuatro mil millones
de aos de evolucin biolgica, as como la diversidad cultural del
hombre representa lo mismo en relacin con las decenas de miles de
aos de evolucin cultural del Homo sapiens sapiens. En este captulo
argumento que merece la pena dedicar un gran esfuerzo a preservar
tanto la diversidad biolgica como la cultural, y sealo algunos de
los desafos, problemas y paradojas implicados. Pero no es posible
considerar todos estos aspectos por separado. En la actualidad, la red
de interrelaciones que conecta el gnero humano consigo mismo y
con el resto de la biosfera es tan compleja que todos los aspectos se
influyen mutuamente en grado extremo. Alguien debera estudiar el
sistema en su totalidad, aunque sea toscamente, porque la suma de
los estudios parciales de un sistema complejo no lineal no puede dar
idea del comportamiento del todo. El captulo 22 describe algunos de
los esfuerzos que empiezan a desarrollarse para llevar a cabo un
estudio tal de los problemas mundiales que incluya todos los aspectos
relevantes, y no slo los medioambientales, demogrficos o econmicos, sino tambin los sociales, polticos, militares, diplomticos e
ideolgicos. El objeto de este estudio no es especular sobre el futuro,
sino tratar de identificar, entre las mltiples alternativas de futuro
razonablemente probables que se le plantean al gnero humano y al
13

resto de la biosfera, cules son aquellas que podran conducir a una


mayor sostenibilidad. La palabra sostenibilidad se emplea aqu en un
sentido amplio, que no slo implica evitar las catstrofes medioambientales, sino tambin las guerras devastadoras, la propagacin de
las tiranas permanentes y otros males mayores.
El lector encontrar en este volumen muchas referencias al Instituto de Santa Fe, en cuya fundacin colabor y en el cual trabajo
ahora despus de retirarme del Instituto Tecnolgico de California.
En este ltimo soy en la actualidad profesor emrito tras haber enseado all durante ms de treinta y ocho aos. Una buena parte de
la investigacin que hoy se lleva a cabo sobre la simplicidad, la
complejidad y los sistemas complejos adaptativos la efectan miembros del Instituto o, para ser ms exactos, de la familia del Instituto.
Resulta apropiada la palabra familia, porque el Instituto de Santa
Fe es una organizacin bastante poco rgida. El presidente, Edward
Knapp, est asistido por dos vicepresidentes y una plantilla de personal administrativo compuesta por una docena de trabajadores de
gran dedicacin. Solamente hay tres catedrticos, yo entre ellos, todos
con cinco aos de antigedad. Cualquiera puede ser visitante, con
una estancia entre un da y un ao. Los visitantes vienen de todas
partes del mundo, algunos de ellos con cierta frecuencia. El Instituto
organiza numerosos cursillos, que duran desde unos pocos das hasta
semanas. Adems, se han establecido varias redes de investigacin
sobre diversos temas interdisciplinarios. Los miembros de estas redes
se comunican entre s por telfono, correo electrnico, fax y ocasionalmente por correo ordinario, y se renen peridicamente en Santa
Fe o en otro lugar. Hay expertos en decenas de especialidades, todos
interesados en colaborar por encima de las fronteras disciplinarias.
Cada uno de ellos trabaja en su propia institucin, donde lleva a cabo
satisfactoriamente sus investigaciones, pero todos valoran su afiliacin
a Santa Fe porque les permite establecer contactos que de otra manera
resultaran menos fciles. Las instituciones de procedencia pueden ser
grandes laboratorios industriales, universidades o laboratorios nacionales (especialmente el de Los Alamos, que ha suministrado al Instituto tantos miembros brillantes y activos).
Quienes se dedican a estudiar sistemas complejos adaptativos comienzan ya a encontrar algunos principios generales subyacentes en
este tipo de sistemas; la bsqueda de estos principios requiere intensas
discusiones y colaboraciones entre especialistas de muchas reas. Por
descontado, el estudio meticuloso e inspirado de cada especialidad
14

sigue siendo tan vital como siempre, pero la integracin de las diferentes especialidades es tambin una necesidad urgente. El puado de
expertos y cientficos especialistas que se estn convirtiendo en estudiosos de la simplicidad y la complejidad, o de los sistemas complejos adaptativos en general, ha realizado ya importantes contribuciones cientficas.
El xito de esta transicin se halla asociado a menudo con cierto
estilo de pensamiento. Nietzsche introdujo la distincin entre apolneos, aqullos que dan preferencia a la lgica, la aproximacin
analtica y el peso desapasionado de la evidencia, y dionisacos,
aqullos ms inclinados a la intuicin, la sntesis y la pasin. Estos
rasgos se suelen correlacionar de forma burda con el uso preferente
de los hemisferios cerebrales izquierdo y derecho, respectivamente.
Algunos de nosotros parecemos pertenecer a otra categora: los odisicos, que combinan las dos predilecciones en su bsqueda de
conexiones entre las ideas. La gente as suele sentirse sola en las
instituciones convencionales, pero encuentran un ambiente particularmente agradable en el Instituto de Santa Fe.
Las especialidades representadas en el centro incluyen las matemticas, la informtica, la fsica, la qumica, la biologa de poblaciones, la ecologa, la biologa evolutiva, la biologa del desarrollo, la
inmunologa, la arqueologa, la lingstica, las ciencias polticas, la
economa y la historia. El Instituto tambin convoca seminarios y
publica memorias cientficas sobre temas tan dispares como la propagacin de la epidemia del SIDA, las oleadas migratorias de los
pueblos prehistricos del sudoeste de los Estados Unidos, las estrategias de recoleccin de las colonias de hormigas, cmo se puede
ganar dinero aprovechando aspectos no aleatorios de las fluctuaciones
de precios en los mercados financieros, qu les sucede a las comunidades ecolgicas cuando desaparecen especies importantes, cmo
programar ordenadores para simular la evolucin biolgica y cmo
gobierna la mecnica cuntica el mundo familiar que vemos a nuestro
alrededor.
El Instituto de Santa Fe colabora tambin con otras organizaciones
en el intento, descrito en el captulo 22, de modelar las vas a travs
de las cuales la sociedad humana de nuestro planeta puede evolucionar
hacia esquemas ms sostenibles de interaccin consigo misma y con
el resto de la biosfera. Aqu resulta especialmente necesario superar
la idea dominante en los crculos acadmicos y burocrticos de que
slo merece la pena dedicarse seriamente a investigaciones altamente
15

detalladas en el seno de una especialidad. Hay que valorar las contribuciones igualmente fundamentales de aquellos que se atreven a
dar lo que yo llamo un vistazo a la totalidad.
Aunque el Instituto de Santa Fe es uno de los poqusimos centros
cientficos del mundo dedicados exclusivamente al estudio de lo simple y lo complejo en una gran variedad de campos, no es de ninguna
manera el nico lugar ni siquiera el principal donde se llevan a
cabo investigaciones importantes sobre estos temas. Muchos de los
proyectos especficos del Instituto tienen paralelos en otras partes del
mundo y, en muchos casos, la investigacin relevante comenz anteriormente en otras instituciones, a menudo antes de que este centro
fuera fundado en 1984. En algunos casos, esas instituciones son la
base de operaciones de miembros clave de la familia del Instituto.
En este punto debera disculparme por lo que debe parecer una
especie de campaa publicitaria, especialmente porque la naturaleza
de la relacin entre el Instituto y otras organizaciones cientficas y
docentes ha aparecido algo distorsionada en ciertos libros publicados
por autores cientficos en los ltimos aos. La glorificacin del Santa
Fe a expensas de otros lugares ha indignado a muchos de nuestros
colegas, especialmente en Europa. Pido excusas por adelantado si mi
libro diera una impresin igualmente equivocada. La nica razn de
mi insistencia en Santa Fe es que estoy familiarizado con buena parte
del trabajo que se lleva a cabo aqu, o con el que realizan los estudiantes y cientficos que nos visitan, y conozco ms bien poco de la
investigacin que se desarrolla en otros lugares.
En cualquier caso, citar (sin ningn orden particular) algunas de
las instituciones punteras donde se realizan, o se han estado realizando
durante muchos aos, investigaciones relevantes sobre aspectos relacionados con la simplicidad, la complejidad y los sistemas complejos
adaptativos. Naturalmente, al hacer esto corro el riesgo de exacerbar
la ira de los cientficos y estudiosos pertenecientes a los centros que
no he incluido en esta lista parcial:
La cole Nrmale Superieure de Pars; el Instituto Max Planck
de Qumica Biofsica en Gttingen, cuyo director es Manfred Eigen;
el Instituto de Qumica Terica de Viena, antes dirigido por Peter
Schuster, actualmente embarcado en la fundacin de un nuevo instituto en Jena; la Universidad de Michigan, donde Arthur Burks, Robert
Axelrod, Michael Cohn y John Holland forman el grupo BACH,
un equipo interdisciplinario que durante mucho tiempo ha trabajado
en problemas relacionados con sistemas complejos, todos ellos co-

nectados en algn grado con el Instituto de Santa Fe, especialmente


John Holland, miembro, al igual que yo, del consejo cientfico; la
Universidad de Stuttgart, donde Hermann Haken y sus colaboradores
se dedican desde hace tiempo al estudio de los sistemas complejos
en las ciencias fsicas bajo la denominacin de sinergtica; la Universidad Libre de Bruselas, donde se han llevado a cabo importantes
aportaciones durante muchos aos; la Universidad de Utrech; el Departamento de Ciencias Puras y Aplicadas de la Universidad de Tokio;
el ATR, cerca de Kyoto, adonde se ha ido Thomas Ray, antes en la
Universidad de Delaware; los centros para el estudio de sistemas no
lineales en varios campus de la Universidad de California, entre ellos
los de Santa Cruz, Berkeley y Davis; la Universidad de Arizona; el
Centro para la Investigacin de Sistemas Complejos, del Instituto
Beckman, adscrito a la Universidad de Illinois en Urbana; el programa
de computacin y redes neuronales del Instituto Beckman, adscrito al
Instituto Tecnolgico de California; la Universidad Chalmers, en Gteborg; el NORDITA, en Copenhague; el Instituto Internacional para
el Anlisis Aplicado de Sistemas, en Viena, y el Instituto para el
Intercambio Cientfico, en Turn.
Algunos amigos y colegas, cuyo trabajo respeto profundamente,
han tenido la amabilidad de revisar todo el manuscrito en varias fases
de su elaboracin. Estoy muy agradecido por su ayuda, que me ha
resultado inmensamente valiosa, aunque, debido a las premuras de
tiempo, slo he podido aprovechar una fraccin de sus excelentes
sugerencias. Ellos son Charles Bennet, John Casti, George Johnson,
Rick Lipkin, Seth Lloyd, Cormac McCarthy, Harold Morowitz y Cari
Sagan. Adems, un puado de distinguidos expertos en diversos campos me ha regalado su tiempo accediendo a revisar pasajes particulares del manuscrito; quiero mencionar a Brian Arthur, James Brown,
James Crutchfield, Marcus Feldman, John Fitzpatrick, Walter Gilbert,
James Hartle, Joseph Kirschvink, Christopher Langton, Benoit Mandelbrot, Charles A. Munn III, Thomas Ray, J. William Schopf, John
Schwarz y Roger Shepard. Naturalmente, los errores que puedan persistir son de mi nica responsabilidad, y no son atribuibles a ninguna
de estas personas sabias y amables.
Cualquiera que me conozca sabe de mi aversin a los errores, que
se manifiesta, por ejemplo, en mi incesante correccin de palabras
francesas, italianas y espaolas en los mens de los restaurantes americanos. Cuando descubro una inexactitud en un libro escrito por
cualquier otro, me invade la decepcin y me pregunto si en verdad
17

podr aprender algo de un autor que ha demostrado estar equivocado


como mnimo en un punto. Cuando los errores me conciernen a m
o a mi trabajo, me pongo furioso. As pues, el lector de este volumen
se podr hacer fcilmente una idea de la turbacin que estoy padeciendo al imaginarme decenas de errores graves descubiertos por mis
amigos y colegas tras la publicacin, y sealados, con sorna o pena,
a este autor tan perfeccionista. Adems, no dejo de pensar en el
personaje imaginario que me describi Robert Fox (un autor especializado en el problema de la poblacin): un vigilante de faro noruego
que no tena otra cosa que hacer en las largas noches de invierno que
leer nuestros libros en busca de errores.
Quisiera expresar mi especial gratitud a mi diestra y fiel asistente,
Diane Lams, por toda la ayuda que me ha prestado en el proceso de
acabado y edicin del libro, por resolver mis asuntos de forma tan
competente, lo que me permiti dedicar el suficiente tiempo y energa
al proyecto y, en especial, por sobrellevar el mal carcter que muestro
frecuentemente a la vista de plazos lmite.
Los editores, W.H. Freeman and Company, han sido muy comprensivos con mis dificultades a la hora de cumplir plazos, y me
proporcionaron un maravilloso jefe de edicin, Jerry Lyons (ahora en
Springer-Verlag), con quien ha sido una delicia trabajar. Quisiera
agradecerle no slo sus esfuerzos, sino tambin su buen humor y
afabilidad, y los muy buenos momentos que Marcia y yo hemos
pasado con l y su maravillosa esposa, Lucky. Mi gratitud se extiende
tambin a Sara Yoo, quien trabaj incansablemente distribuyendo
copias y revisiones a editores impacientes de todo el mundo. Liesl
Gibson merece mi agradecimiento por su corts y muy eficiente asistencia con las exigencias de ltima hora en la preparacin del manuscrito.
Es un placer reconocer la hospitalidad de las cuatro instituciones
a las que he estado ligado mientras escriba este libro: Caltech*, el
Instituto de Santa Fe, el Centro Aspen de Fsica y el Laboratorio
Nacional de Los Alamos. Quisiera mostrar mi agradecimiento a la
Fundacin Alfred P. Sloan y a las agencias gubernamentales estadounidenses que han financiado mi investigacin en los ltimos aos: el
Departamento de Energa y la Oficina de Investigacin Cientfica de
la Fuerza Area. (A algunos lectores les puede sorprender el hecho
de que estas agencias financien investigaciones que, como la ma, no
* Instituto Tecnolgico de California. (N. de los T.)

18

estn clasificadas como militares ni tienen conexin con las armas.


La ayuda otorgada a la ciencia pura por estas organizaciones es una
buena prueba de su clarividencia.) Tambin agradezco profundamente
la donacin de Jeffrey Epstein al Instituto de Santa Fe para apoyar
mi trabajo.
En Los Alamos me trataron muy amablemente el director del
laboratorio, Sig Hecker, el director de la divisin terica, Richard
Slansky, y el secretario de la divisin, Stevie Wilds. En el Instituto
de Santa Fe, cada miembro de la administracin y del personal ha
sido de lo ms servicial. En Caltech, el presidente, el rector y los
miembros entrantes y salientes de la divisin de fsica, matemticas
y astronoma, han sido todos ellos muy amables, as como John
Schwarz y esa maravillosa dama que ha sido la secretaria del grupo
de teora de partculas elementales durante ms de veinte aos, Helen
Tuck. En el Centro Aspen de Fsica todo ha orbitado desde su fundacin hace ms de treinta aos en torno a Sally Mencimer, y quisiera
agradecerle tambin a ella sus muchas amabilidades.
Escribir nunca me ha resultado fcil, probablemente debido a que
siendo nio mi padre criticaba con vehemencia cualquier cosa que yo
redactase. El que yo fuese capaz de completar este proyecto hay que
debrselo a mi amada esposa Marcia, que me inspir y espole para
perseverar en el trabajo. Su contribucin fue indispensable tambin
en otros aspectos. Como poetisa y profesora de ingls, fue capaz de
curar mis peores hbitos lingsticos, aunque desafortunadamente an
restan muchas imperfecciones de estilo que, por supuesto, no hay que
achacarle. Me persuadi para trabajar con un ordenador, del cual me
he convertido en un adicto; ahora me parece extrao haber pensado
alguna vez en pasar sin uno. Adems, tratndose ella de una persona
con poco bagaje cientfico o matemtico, pero con un profundo inters
en ambas disciplinas, ha sido el banco de pruebas ideal para este
libro.
En mi labor de profesor y conferenciante, a menudo me han
aconsejado elegir a alguien de la audiencia y dirigir la charla a esa
persona en particular, tratando incluso de establecer contacto visual
repetido con ella. En cierto sentido, eso es lo que he hecho aqu. Este
libro est destinado a Marcia, que me indic incansablemente los
sitios donde las explicaciones eran insuficientes o las discusiones
excesivamente abstractas. He cambiado partes del manuscrito una y
otra vez hasta que ella las comprendi y dio el visto bueno. Como
en muchos otros aspectos, disponer de ms tiempo me hubiera ayu19

dado. Todava hay, lamentablemente, ciertos pasajes en los que ella


hubiese deseado una mayor claridad.
Mientras daba los toques finales que me permitan los plazos
lmite, me di cuenta de que nunca en mi vida haba trabajado tan
intensamente. La investigacin en fsica terica es completamente
distinta. Naturalmente, un fsico terico piensa y ejerce muchsimo
en horas intempestivas, sea o no consciente de ello. Pero unas pocas
horas de reflexin o de clculo, cada da o cada pocos das, ms una
buena cantidad de discusiones con colegas y estudiantes, junto con el
tiempo dedicado al trabajo explcito en el escritorio o en la pizarra,
suelen ser suficientes. Escribir, por contra, significa invertir un buen
nmero de horas frente al teclado prcticamente cada da. Para una
persona fundamentalmente perezosa como yo, ello ha representado
una autntica conmocin.
Lo ms apasionante de haber escrito un libro como ste es la
conciencia de que el propio proyecto era en s mismo un sistema
complejo adaptativo. En cada fase de su composicin, tena un modelo mental (o esquema) para el conjunto, un resumen conciso de lo
que pretenda ser. Para producir un captulo o una parte, este resumen
tena que revestirse de gran cantidad de detalles. Despus, mi editor,
mis amigos y colegas, y finalmente Marcia y yo mismo, examinbamos lo escrito, y los comentarios y crticas resultantes no slo
afectaban al texto de aquel captulo, sino al propio modelo mental,
propiciando a veces su sustitucin por otro. Cuando se aadan detalles al nuevo modelo para producir ms texto, se repeta el mismo
proceso. De esta manera el concepto de la totalidad del trabajo continuaba evolucionando.
El resultado de este proceso evolutivo es el libro que el lector
est a punto de leer. Espero que consiga comunicar algunas de las
emociones que experimentamos los que nos dedicamos a pensar en
la cadena de relaciones que enlazan el quark con el jaguar y con los
propios seres humanos.

20

Primera parte
Lo simple y lo complejo

Prlogo
Un encuentro en la jungla

En primer lugar, tengo que decir que nunca he visto un jaguar en


libertad. Despus de mucho caminar por las selvas tropicales y navegar por los ros de Amrica Central y del Sur, nunca he vivido la
emocionante experiencia de encontrarme de repente ante el enorme y
poderoso felino moteado. No obstante, algunos de mis amigos me
han contado cmo el encuentro con un jaguar puede hacerle cambiar
a uno la manera de ver del mundo.
Lo ms cerca que he estado de conseguirlo fue en las selvas de
las tierras bajas orientales del Ecuador, cerca del ro apo, un afluente
del Amazonas, en el ao 1985. En esta regin se han asentado indios
montaeses de habla quechua, la lengua del antiguo imperio inca.
Aqu han aclarado pequeas parcelas en medio de la jungla donde
practican la agricultura y han bautizado con sus propios nombres
algunos de los accidentes naturales del relieve amaznico.
Sobrevolando estas tierras, que se extienden miles de kilmetros
en todas las direcciones, los ros parecen bandas sinuosas serpenteando por la selva. A menudo los meandros se separan paulatinamente de la corriente principal originando lo que los gelogos llaman
meandros abandonados, lagunas cuya nica conexin con la corriente
principal es un delgado hilo de agua. Los hispanohablantes de la
regin las llaman cochas, trmino quechua que se aplica tambin a
los lagos elevados y al mar. Desde el aire pueden observarse todos
los estadios del proceso: los meandros originales, las cochas recientes
y, por ltimo, la lenta desecacin de las mismas, reclamadas para el
bosque por una secuencia de especies vegetales que constituye una
autntica sucesin ecolgica. Finalmente se ven desde el aire como
manchas de color verde claro sobre el verde ms oscuro de la selva
circundante, manchas que, al cabo de uno o varios siglos, acaban
difuminndose.
El da que estuve a punto de ver un jaguar me encontraba en un
sendero cerca de Paa Cocha, que significa lago de las piraas. En
21

este lugar mis compaeros y yo habamos pescado y cocinado otras


veces piraas de hasta tres especies, todas ellas exquisitas. Estos peces
no son tan peligrosos como suele creerse. Es cierto que a veces atacan
a la gente y que, si un baista resulta mordido por alguno de ellos,
es mejor que abandone el agua para que la sangre no atraiga a otros.
Pero la verdad es que, cuando tropiezan con nosotros, lo ms probable
es que sean ellos los que acaben siendo devorados.
A una hora de camino del lago ahuyentamos un grupo de pcaris
y, de inmediato, percibimos la presencia de otro gran mamfero ante
nosotros. Haba un intenso olor acre, muy diferente del de los cerdos
salvajes, y se oan los crujidos de una criatura grande y pesada atravesando la maleza. Apenas pude entrever la punta de la cola antes de
que desapareciera. El rey de los animales, el emblema del poder de
sumos sacerdotes y gobernantes, haba pasado de largo.
Pero no sera un jaguar, sino otro felino ms pequeo, el que iba
a tener una importancia vital para m al hacerme ver hasta qu punto
muchos de mis intereses en apariencia inconexos estaban en realidad
ligados. Ocurri cuatro aos despus del incidente en Ecuador, mientras me hallaba realizando estudios de campo sobre la flora y la fauna
en otra rea selvtica de la Amrica tropical, lejos de los antiguos
dominios de los incas. En aquella regin haba florecido en el pasado
otra gran civilizacin precolombina: la de los mayas. Me encontraba
al noroeste de Belize, cerca de las fronteras guatemalteca y mejicana,
en un lugar llamado Chan Chich, que significa pequeo pjaro en
el dialecto maya local.
Todava hoy se habla la lengua maya en esta parte de Centroamrica, y pueden encontrarse por doquier huellas de la civilizacin
maya clsica, las ms notables de las cuales son las ruinas de ciudades
abandonadas. Una de las mayores es Tikal, con sus gigantescas pirmides y templos, situada en el extremo nororiental de Guatemala,
a poco ms de cien kilmetros de Chan Chich.
Las especulaciones sobre el derrumbamiento de la civilizacin
maya, ocurrido hace ms de mil aos, son abundantes, pero las autnticas causas constituyen todava hoy un misterio y una fuente de
controversias. Se cans el pueblo llano de trabajar en beneficio de
nobles y gobernantes? Perdieron la fe en el elaborado sistema religioso que sostena a la lite en el poder y mantena intacto el entramado social? Les llevaron a la catstrofe las guerras intestinas entre
las mltiples ciudades-Estado? Fracasaron finalmente las notables
tcnicas agrcolas que mantenan a tan vastas poblaciones en plena
22

selva? Los arquelogos continan buscando respuesta a stas y otras


preguntas, considerando al mismo tiempo la relacin entre el hundimiento definitivo de la civilizacin clsica en la selva y lo sucedido
en las regiones ms ridas del Yucatn, donde la civilizacin clsica
dio paso a la civilizacin postclsica, de influencia tolteca.
Naturalmente, la visita a unas excavaciones tan imponentes como
las de Tikal es inolvidable, pero la jungla brinda otros placeres a
aquellos que ansian explorar terrenos menos conocidos. Uno de ellos
es el descubrimiento inesperado de alguna de las muchas ruinas no
sealadas en los mapas.
En la distancia, las ruinas parecen montculos cubiertos de rboles
y arbustos en medio de la jungla, pero al mirar ms de cerca se
adivinan las antiguas construcciones cubiertas de musgo, helchos y
enredaderas. Escudriando entre el follaje uno puede hacerse idea de
la forma y dimensiones del lugar, especialmente desde un punto elevado. Desde all, por un instante, puede uno aclarar con la imaginacin la selva y restaurar un pequeo enclave maya en todo su esplendor.
La selva que rodea Chan Chich no slo es rica en restos arqueolgicos, sino tambin en fauna. Uno puede contemplar tapires adultos
irguiendo su corta trompa mientras vigilan a sus pequeas cras de
pelaje manchado, y admirar el brillante plumaje del pavo ocelado,
especialmente el de los machos, con su llamativa cabeza azul cubierta
de pequeas verrugas rojas. Por la noche, dirigiendo una linterna a
lo alto de los rboles, se pueden descubrir kinkays de grandes ojos
agarrados a las ramas con sus colas prensiles.
Toda mi vida he sido un apasionado de la ornitologa, y me resulta
especialmente placentero registrar las voces de los pjaros ocultos en
la selva y reproducir sus cantos o llamadas para atraerlos y observarlos
de cerca (aparte de grabarlos mejor). Un da de finales de diciembre
me hallaba paseando en busca de pjaros por un sendero solitario
cerca de Chan Chich.
En un principio mi paseo result infructuoso. No pude ver ni
grabar ninguna de las aves que buscaba y, tras ms de una hora de
camino, ya no prestaba atencin a los cantos de los pjaros ni a los
movimientos en el follaje. Mis pensamientos haban derivado hacia
la disciplina que ha ocupado buena parte de mi vida profesional: la
mecnica cuntica.
Durante la mayor parte de mi carrera como fsico terico mis
investigaciones han versado sobre partculas elementales, las piezas
23

bsicas que constituyen toda la materia del universo. A diferencia de


los fsicos de partculas experimentales, no tengo necesidad de tener
al lado un gigantesco acelerador o un laboratorio subterrneo para
llevar a cabo mi trabajo. No hago un uso directo de complejos detectores y no requiero, por tanto, de la colaboracin de un gran equipo
de profesionales. Como mucho necesito lpiz, papel y una papelera,
y muchas veces ni siquiera eso. Dadme un sueo reparador, un entorno sin distracciones y liberadme por un tiempo de preocupaciones
y obligaciones y podr trabajar. Ya sea en la ducha, o en un vuelo
nocturno, suspendido en la penumbra entre la vigilia y el sueo, o
paseando por un sendero solitario, mi trabajo puede acompaarme
dondequiera que vaya.
La mecnica cuntica no es en s misma una teora; es ms bien
el marco en el que debe encajar toda teora fsica moderna. Este
marco, como es bien sabido, implica el abandono del determinismo
que caracterizaba a la fsica clsica, dado que la mecnica cuntica
slo permite, por principio, el clculo de probabilidades. Los fsicos
saben cmo emplearla para predecir las probabilidades de los resultados posibles de un experimento, y desde su descubrimiento en 1924
siempre ha funcionado a la perfeccin dentro de los lmites de la
teora y el experimento considerados en cada caso. Sin embargo, pese
a que su exactitud est fuera de toda duda, an no comprendemos en
profundidad su significado, especialmente cuando se aplica a la totalidad del universo. Durante ms de treinta aos, unos cuantos fsicos
tericos hemos intentado elaborar lo que yo llamo la interpretacin
moderna de la mecnica cuntica, que permite aplicar esta disciplina
al universo y tratar tambin con sucesos particulares que impliquen
objetos individuales, en lugar de restringirse a experimentos repetibles
sobre porciones de materia fcilmente reproducibles. Mientras caminaba por la selva cerca de Chan Chich, meditaba sobre el modo en
que la mecnica cuntica puede emplearse, en principio, para tratar
con la individualidad, para describir qu pieza de fruta se comern
los loros o las diversas formas en que un rbol en crecimiento puede
hacer aicos las piedras de un templo en ruinas.
El hilo de mis pensamientos se rompi cuando, a unos cien metros
de distancia, apareci ante m una figura oscura. Me detuve y levant
lentamente mis binoculares para verla con ms detalle. Result ser
un jaguarundi, un felino de tamao medio. Estaba parado en medio
del camino, de perfil y con la cabeza vuelta hacia m, lo que me
permiti observar el caracterstico crneo aplastado, el cuerpo alar24

gado y las cortas patas delanteras rasgos que le han valido tambin
el nombre de gato nutria. Su longitud, aproximadamente un metro, y el color del pelaje un gris oscuro uniforme, casi negro
indicaban que se trataba de un ejemplar adulto de la variedad oscura
(hay otra variedad rojiza). Imagino que llevaba all un buen rato, con
sus ojos parduscos fijos en m mientras yo, absorto en los misterios
de la mecnica cuntica, me acercaba a l. Aunque es de suponer que
estaba preparado para huir ante el menor peligro, el animal pareca
completamente tranquilo. Nos observamos mutuamente, inmviles los
dos, durante lo que me parecieron varios minutos. No se movi ni
siquiera cuando me aproxim a slo unos treinta metros de distancia.
Luego, satisfecha su curiosidad sobre mi persona, el felino volvi la
mirada hacia la jungla, baj la cabeza y desapareci lentamente entre
los rboles.
Una visin como sta es poco frecuente. El jaguarundi es un
animal tmido y, debido a la destruccin de sus hbitats naturales en
Mxico, Centroamrica y Amrica del Sur, su nmero ha decrecido
en los ltimos aos; en la actualidad figura en la Lista roja de animales amenazados. Por otra parte, esta criatura es, por lo visto, incapaz de reproducirse en cautividad. Mi experiencia con aquel jaguarundi en particular entr en resonancia con mis ideas sobre la nocin
de individualidad, y me hizo recordar otro encuentro anterior en la
naturaleza.
Un da de 1956, siendo un muy joven profesor en Caltech, mi
primera esposa Margaret y yo, casados haca muy poco, viajbamos
en nuestro descapotable de regreso a Pasadena desde la Universidad
de California en Berkeley, donde yo haba impartido algunos seminarios de fsica terica. En aquellos das los profesores universitarios
vestamos de modo un poco ms formal que ahora yo llevaba un
traje de franela gris y Margaret una falda y un suter, con medias y
zapatos de tacn alto. Circulbamos por la carretera 99 (que an
no se haba convertido en autopista) a la altura de Tejn Pass, entre
Bakersfield y Los Angeles. Siempre que pasbamos por aquella zona
yo sola mirar al cielo con la esperanza de ver un cndor de California.
Esta vez divis una silueta de gran tamao volando a baja altura sobre
nosotros, que desapareci rpidamente tras una colina situada a nuestra derecha. Como no estaba seguro de lo que era, resolv averiguarlo.
Aparqu rpidamente al lado de la carretera, cog mis prismticos,
sal del coche y trep por la colina, hundindome a cada paso en la
gruesa capa de fango rojo que cubra la mayor parte del sendero. A
25

mitad de camino mir atrs y vi a Margaret no lejos de m, con su


elegante atuendo tan cubierto de barro como el mo. Alcanzamos
juntos la cima y, al mirar hacia abajo, vimos un terreno en el que
yaca un ternero muerto. Sobre l, en pleno festn, haba once cndores de California, casi la totalidad de la poblacin de la especie en
aquella poca. Estuvimos observando un buen rato cmo coman,
volaban un poco, se posaban de nuevo, paseaban alrededor del cadver y volvan a comer. Yo ya saba de su enorme tamao (unos
tres metros de envergadura), su cabeza pelada brillantemente coloreada y su plumaje blanco y negro. Lo que me llam la atencin fue
el hecho de que se podan distinguir unos de otros por las plumas
que les faltaban. Uno haba perdido un par de plumas remeras del ala
izquierda, otro tena una muesca en forma de cua en la cola, y
ninguno tena el plumaje intacto del todo. El efecto era bastante
chocante: cada ave era de hecho un individuo fcilmente identificable,
siendo sus seas de identidad el resultado directo de accidentes histricos. Me pregunt si aquellas prdidas de plumaje eran permanentes, consecuencia de una vida larga y azarosa, o temporales, resultado
simplemente de la muda anual (ms tarde supe que los cndores
renuevan por completo su plumaje cada ao). Aunque estamos acostumbrados a pensar en los seres humanos (y en nuestro perro o nuestro
gato) como individuos, la visin de aquellos cndores fcilmente
reconocibles reforz poderosamente mi apreciacin de hasta qu
punto percibimos el mundo como compuesto de objetos individuales,
animados o no, cada uno con su historia particular.
Treinta aos ms tarde, en la selva centroamericana, contemplando
el lugar por donde haba desaparecido el jaguarundi, mientras rememoraba los desaliados cndores y recordaba que justo antes haba
estado meditando sobre historia e individualidad en mecnica cuntica, comprend de repente que mis dos mundos, el de la fsica fundamental y el de los cndores, los jaguarundis y las ruinas mayas, se
haban unido al fin.
He vivido durante dcadas entre dos pasiones intelectuales, por
una parte mi labor profesional, en la que trato de comprender las
leyes universales que gobiernan los constituyentes ltimos de toda la
materia, y por otra parte mi vocacin de estudiante aficionado de la
evolucin de la vida y la cultura humana. Siempre tuve la impresin
de que, de alguna forma, ambas pasiones estaban ntimamente ligadas,
pero durante mucho tiempo fui incapaz de descubrir cmo (a excepcin del tema comn de la belleza de la naturaleza).
26

Parece que haya un enorme vaco entre la fsica fundamental y


mis otros pasatiempos. En la fsica de partculas elementales tratamos
con entes como los fotones y los electrones, cada uno de los cuales
se comporta exactamente de la misma forma dondequiera que estn
en el universo. De hecho, todos los electrones son rigurosamente
intercambiables, igual que los fotones. Las partculas elementales no
tienen individualidad.
Suele pensarse que las leyes de la fsica de partculas son exactas,
universales e inmutables (dejando de lado posibles consideraciones
cosmolgicas), a pesar de que los fsicos las abordamos a travs de
aproximaciones sucesivas. Por contra, disciplinas tales como la arqueologa, la lingstica y la historia natural se ocupan de imperios,
lenguajes y especies individuales, y en una escala ms reducida, de
artefactos, palabras y organismos individuales, incluyendo los propios
seres humanos. En estas disciplinas las leyes son aproximadas, y
tratan de la historia y de la evolucin que experimentan las especies
biolgicas, los lenguajes humanos o las culturas.
Ahora bien, las leyes mecanocunticas fundamentales de la fsica
ciertamente dan lugar a la individualidad. La evolucin fsica del
universo, regida por dichas leyes, ha producido objetos particulares
diseminados por todo el cosmos, como nuestro propio planeta, y
despus, a travs de procesos como la evolucin biolgica en la
Tierra, las mismas leyes han dado lugar a objetos particulares como
el jaguarundi y los cndores, capaces de adaptarse y aprender, y, por
ltimo, objetos particulares como los seres humanos, capaces de desarrollar el lenguaje y la civilizacin y de descubrir esas mismas leyes
fsicas fundamentales.
Durante algunos aos mi trabajo estuvo dedicado a esta cadena
de relaciones tanto como a las propias leyes fundamentales. Estuve
pensando, por ejemplo, en la distincin entre los sistemas complejos
adaptativos, que experimentan procesos como el aprendizaje y la
evolucin biolgica, y los sistemas que, como las galaxias o las
estrellas, experimentan otros tipos de evolucin no adaptativa. Algunos ejemplos de sistemas complejos adaptativos pueden ser un nio
aprendiendo su lengua materna, una cepa de bacterias volvindose
resistente a un determinado antibitico, la comunidad cientfica comprobando la validez de una nueva teora, un artista desarrollando su
creatividad, una sociedad adoptando nuevas costumbres o nuevas supersticiones, un ordenador programado para elaborar nuevas estrategias para ganar al ajedrez o el gnero humano, buscando nuevas

maneras de vivir en mayor armona consigo mismo y con el resto de


organismos con los que comparte el planeta.
La investigacin de estos sistemas y de sus propiedades comunes,
as como el trabajo sobre la interpretacin moderna de la mecnica
cuntica y sobre el significado de la simplicidad y la complejidad,
haba experimentado notables progresos. Para favorecer el estudio
interdisciplinario de estas materias, yo mismo haba colaborado en la
fundacin del Instituto de Santa Fe en Nuevo Mxico.
Mi encuentro con el jaguarundi en Belize reforz mi conciencia
de los progresos que mis colegas y yo habamos hecho en la mejor
comprensin de las relaciones entre lo simple y lo complejo, entre lo
universal y lo individual, entre las leyes bsicas de la naturaleza y
los asuntos individuales y mundanos que siempre me haban atrado.
Cuanto ms aprenda acerca del carcter de esas relaciones, con
ms vehemencia deseaba comunicrselo a otros. Por primera vez en
mi vida, sent la necesidad de escribir un libro.

28

Luz temprana

El ttulo de este libro est inspirado en un poema de mi amigo


Arthur Sze, un esplndido poeta chinoamericano que vive en Santa
Fe y que conoc a travs de su esposa Ramona Sakiestewa, una
tejedora hopi de gran talento. Como lo expresa l, el mundo del
quark lo tiene todo para dar cuenta de un jaguar caminando en crculo
en la noche.
Los quarks son las partculas elementales que constituyen el ncleo atmico. Soy uno de los dos tericos que predijo su existencia,
y fui yo quien les puso nombre. En el ttulo, el quark simboliza las
leyes fsicas bsicas y simples que gobiernan el universo y toda la
materia que ste contiene. S que para mucha gente el calificativo de
simple no es precisamente el que mejor define la fsica contempornea, pero explicar cmo debe entenderse esta simplicidad es uno
de los objetivos de este libro.
El jaguar representa la complejidad del mundo que nos rodea,
especialmente tal como se manifiesta en los sistemas complejos adaptativos. La imagen de Arthur del quark y el jaguar transmite perfectamente mi idea de lo simple y lo complejo: de un lado, las leyes
fsicas subyacentes de la materia y el universo, y del otro, el rico
entramado del mundo que percibimos directamente y del que formamos parte. As como el quark es un smbolo de las leyes fsicas que,
una vez descubiertas, aparecen difanas ante el ojo analtico de la
mente, el jaguar es, al menos para m, una metfora de los esquivos
sistemas complejos adaptativos que continan eludiendo una visin
analtica clara, aunque su olor acre puede sentirse en la espesura.
Ahora bien, cmo surgi en mi niez la fascinacin por disciplinas
como la historia natural, y cmo y por qu decid finalmente hacerme
fsico?

29

Un nio curioso
Una gran parte de mi formacin temprana se la debo a mi hermano
Ben, nueve aos mayor que yo. Fue l quien, cuando yo tena tres
aos, me ense a leer (en la tapa de una caja de galletas) y me inici
en la observacin de aves y mamferos, la botnica y el coleccionismo
de insectos. Vivamos en Nueva York, la mayor parte del ao en
Manhattan, pero incluso all poda observarse la naturaleza. Pasbamos mucho tiempo en un bosquecillo de coniferas justo al norte del
zoo del Bronx, lo poco que quedaba de un antiguo bosque que en el
pasado deba abarcar toda el rea urbana. Fragmentos de otros hbitats
pervivan en lugares como las lagunas de Van Cortland Park, la playa
y marismas de New Dorp, en Staten Island, e incluso Central Park,
al lado de casa, donde podan verse algunas aves interesantes, especialmente durante las migraciones de primavera y otoo.
En estos lugares pude experimentar la diversidad de la naturaleza
y el modo fascinante en que sta se organiza. Si uno camina por la
orilla de un pantano y ve un gorjeador o escucha su canto, sabe que
lo ms probable es que descubra otro poco despus. Si uno desentierra
un fsil, es probable que tropiece con otro parecido en las proximidades. Siendo ya fsico me devanaba los sesos intentando averiguar
el papel de las leyes fsicas fundamentales en tales situaciones. La
respuesta tiene que ver con el papel de la historia en la mecnica
cuntica, y la explicacin ltima reside en el estado primigenio del
universo. Pero, dejando aparte cuestiones fsicas tan profundas, el
tema, menos abstruso, de la especiacin como fenmeno biolgico
merece una consideracin aparte.
La existencia de cosas tales como las especies no es en absoluto
trivial. No son, como se ha dicho a veces, artefactos de la mente del
bilogo. El gran ornitlogo y biogegrafo Ernst Mayr suele contar
cmo, al principio de su carrera, identific ciento veintisiete especies
entre las aves que nidificaban en un valle de Nueva Guinea. Los
nativos del lugar distinguan ciento veintisis; la nica discrepancia
era que ellos no diferenciaban entre dos especies del gnero Gerygone, muy similares, que Ernst s poda discernir gracias a su adiestramiento como naturalista. Pero ms importante todava que el grado
de concordancia entre gentes de distinta procedencia es el hecho de
que las mismas aves pueden decirnos si pertenecen o no a la misma
especie. Los animales de especies distintas no suelen aparearse entre
s y, en los raros casos en que esto sucede, los hbridos que resultan
30

suelen ser estriles. De hecho, una de las mejores definiciones de


especie es aqulla que establece que entre miembros de especies
diferentes no existe, por los medios ordinarios, un intercambio efectivo de genes.
En mis primeros paseos por la naturaleza me llamaba la atencin
el hecho de que, ciertamente, las mariposas, aves y mamferos que
vea podan asignarse netamente a alguna especie. En un paseo por
el campo uno puede ver gorriones canoros, gorriones de los pantanos,
gorriones campestres y gorriones gorgiblancos, pero no ver ningn
gorrin que se halle entre dos de estas categoras. Las disputas sobre
si dos poblaciones pertenecen o no a la misma especie suelen surgir
cuando se trata de poblaciones separadas en el espacio o bien en el
tiempo, con al menos una de ellas representada en el registro fsil.
A Ben y a m nos gustaba discutir sobre las relaciones evolutivas
entre las especies, que son como las ramas de un rbol evolutivo cuya
estructura queda representada por los agolpamientos posibles en gneros, familias y rdenes. Cuanto ms distante es el parentesco entre
dos especies ms abajo hay que ir en el rbol para encontrar un
antecesor comn.
Ben y yo no pasbamos todo el tiempo al aire libre. Tambin
visitbamos museos de arte, con especial predileccin por los que
incluan abundante material arqueolgico (como el Metropolitan Museum of Art) u objetos de la Europa medieval (como el museo Cloisters). Leamos libros de historia y aprendimos a descifrar algunas
inscripciones egipcias. Nos entretenamos estudiando la gramtica latina, francesa y espaola, y camos en la cuenta de que muchas
palabras del francs y el espaol (as como muchas de las palabras
que el ingls ha tomado prestadas) derivaban del latn. Las lecturas acerca de la familia de las lenguas indoeuropeas nos ensearon
que muchas palabras inglesas, latinas o griegas tenan un origen comn, con leyes de transformacin regulares. Por ejemplo, la palabra
sal (salt en ingls) corresponde a sal en latn y a halos en griego,
mientras que la palabra seis (six en ingls) corresponde a sex en
latn y a hex en griego; la letra s inicial del ingls y el latn deriva
de un sonido griego indicado con la letra h y consistente en una
exhalacin rpida. Aqu tenemos otro rbol evolutivo, esta vez aplicable a las lenguas.
Los procesos histricos, los rboles evolutivos, la diversidad organizada y la variabilidad individual se encontraban por doquier.
Nuestra exploracin de la diversidad tambin nos hizo ver que en
31

muchos casos sta se encontraba en peligro. Ben y yo fuimos conservacionistas precoces. Contemplbamos cmo las escasas reas alrededor de Nueva York que se mantenan en un estado ms o menos
natural se iban reduciendo y los pantanos, por ejemplo, eran desecados
y urbanizados.
Ya en la dcada de los treinta habamos adquirido una aguda
conciencia de la finitud del planeta, de la degeneracin de las comunidades vegetales y animales a causa de la actividad humana y de
la importancia del control demogrfico, as como de la conservacin
del suelo, de la proteccin de los bosques y cosas por el estilo.
Naturalmente, la necesidad de estas reformas an no estaba ligada en
mi pensamiento con la evolucin, a escala planetaria, de la sociedad
humana hacia una sociedad ms sostenible, aunque as es como lo
veo ahora. Aun as, ya entonces especulaba sobre el futuro de la
especie humana, especialmente estimulado por las novelas y cuentos
de ciencia ficcin de H.G. Wells, que me encantaba leer.
Tambin devoraba libros de cuentos y, junto con Ben, lea antologas de poesa inglesa. De vez en cuando bamos a algn concierto,
incluso a la pera, pero ramos muy pobres y casi siempre tenamos
que contentarnos con actividades que no costasen dinero. Hicimos
algunas tentativas de tocar el piano y de cantar arias y canciones de
Gilbert y Sullivan. Escuchbamos la radio buscando emisoras lejanas,
tanto de onda larga como corta, y cuando conseguamos sintonizar
una escribamos para que nos enviasen una tarjeta postal. Recuerdo
vividamente las de Australia, con imgenes del pjaro cucaburra.
Ben y yo ansibamos comprender el mundo y disfrutar de l, sin
establecer divisiones arbitrarias. No distinguamos entre las ciencias
naturales, las ciencias sociales y del comportamiento, las humanidades
o las artes. De hecho, nunca he credo en la primaca de tales distinciones. Lo que siempre me ha llamado la atencin es la unidad de la
cultura humana, donde la ciencia ocupa una parte importante. Incluso
la distincin entre naturaleza y cultura humana es poco ntida, pues
hay que recordar que tambin nosotros somos parte de la naturaleza.
La especializacin, aunque no deja de ser un rasgo necesario de
nuestra civilizacin, debe complementarse con la integracin a travs
del pensamiento interdisciplinario. Uno de los obstculos que siguen
oponindose a dicha integracin es la lnea divisoria entre los que se
sienten cmodos con las matemticas y los que no. Yo tuve la fortuna
de poder ejercitar el razonamiento cuantitativo desde una edad temprana.
32

Aunque a Ben tambin le interesaban la fsica y las matemticas,


fue mi padre quien ms me anim a estudiar ambas cosas. Inmigrante
austrohngaro, a principios de siglo interrumpi sus estudios en la
Universidad de Viena para trasladarse a Estados Unidos y reunirse
con sus padres, que haban emigrado unos aos antes a Nueva York
y tenan problemas para salir adelante. El primer trabajo de mi padre
fue en un orfanato de Filadelfia, donde aprendi a hablar ingls y a
jugar al bisbol. Aunque su adopcin de la lengua inglesa fue tarda,
la hablaba perfectamente, sin errores gramaticales ni fonticos. Slo
poda adivinarse que era extranjero precisamente porque nunca cometa errores.
En los aos veinte, despus de ejercer unos cuantos trabajos, abri
la Arthur Gell-Mann School of Languages, donde enseaba a otros
inmigrantes a hablar un ingls impecable. Tambin daba clases de
alemn y contrat profesores de francs, espaol, italiano y portugus.
La escuela tuvo cierto xito, pero en 1929, el ao en que nac yo, las
cosas comenzaron a cambiar. No slo se produjo la quiebra de la
bolsa, sino que entr en vigor una severa ley de restriccin de la inmigracin. El nmero de alumnos potenciales de mi padre disminuy
por culpa de la nueva legislacin y los que haba se empobrecieron por culpa de la Depresin. Cuando yo tena tres aos, la escuela
tuvo que cerrar y mi padre tuvo que emplearse en un banco para
mantenernos, y crec pensando en los viejos y buenos tiempos que
no llegu a conocer.
Mi padre estaba interesado en las matemticas, la fsica y la
astronoma, y cada da poda pasarse horas encerrado en su estudio
absorto en los libros sobre relatividad especial y general y sobre la
expansin del universo. Fue l quien despert mi inters por las
matemticas, que con el tiempo llegaran a apasionarme y admirarme
por su coherencia y rigor.
En mi ltimo ao de bachillerato, a la hora de rellenar la solicitud
de ingreso en Yale, tena que decidir qu estudios quera cursar. Mi
padre, con quien consult la cuestin, no ocult su desdn ante mi
intencin de estudiar arqueologa o lingstica, argumentando que me
morira de hambre, y me propuso estudiar ingeniera, a lo que repliqu
que, aparte de pasar ms hambre todava, cualquier ingenio que yo
disease probablemente acabara desmoronndose (ms adelante,
como resultado de un test de aptitud, se me recomend cualquier
cosa menos ingeniera!). As que, como solucin de compromiso,
mi padre me propuso estudiar fsica.
33

Le dije que mis notas de fsica haban sido las peores de todo el
bachillerato y que era la nica asignatura que me haba ido mal; que
habamos tenido que memorizar cosas como las siete mquinas simples: la palanca, el torno, el plano inclinado y cosas por el estilo; que
habamos estudiado mecnica, calor, sonido, luz, electricidad y magnetismo, pero sin ninguna conexin entre los temas.
Mi padre pas entonces de los argumentos econmicos a los
intelectuales y estticos. Me asegur que la fsica avanzada me resultara mucho ms interesante y satisfactoria que la del bachillerato,
y que me apasionaran la relatividad y la mecnica cuntica. Decid
complacerlo a sabiendas de que podra cambiar de carrera cuando
llegase a New Haven. Pero una vez all desaparecieron las ganas de
cambiar, y al cabo de poco tiempo ya estaba enganchado y comenzaba
a disfrutar de la fsica terica. Mi padre tena razn en lo referente
a la relatividad y la mecnica cuntica. A medida que las estudiaba
iba comprendiendo que la belleza de la naturaleza se manifestaba
tanto en la elegancia de sus principios como en el grito de un colimbo
o en las estelas bioluminiscentes que dejan las marsopas en la noche.

Sistemas complejos adaptativos


Un maravilloso ejemplo de esa simplicidad en los principios de
la naturaleza es la ley de la gravedad, y en concreto la teora de la
gravitacin formulada en la relatividad general de Einstein (aunque
para la mayora de la gente esta teora es cualquier cosa menos
simple). En el curso de la evolucin fsica del universo, el fenmeno
de la gravitacin dio origen a la agregacin de la materia en galaxias
y ms tarde en estrellas y planetas, entre ellos nuestra Tierra. Desde
el mismo momento de su formacin, tales cuerpos ya manifestaban
una cierta complejidad, diversidad e individualidad, pero estas propiedades adquirieron un nuevo significado con la aparicin de los
sistemas complejos adaptativos. En la Tierra este hecho estuvo ligado
a los procesos del origen de la vida y la evolucin biolgica, que han
generado la gran diversidad de especies existente. Nuestra propia
especie, que al menos en algunos aspectos es la ms compleja de las
que han evolucionado hasta ahora en este planeta, ha llegado a descubrir gran parte de la simplicidad subyacente, incluyendo la teora
de la gravitacin misma.
La investigacin en las ciencias de la complejidad, tal como se
34

desarrolla en el Instituto de Santa Fe y en cualquier parte del mundo,


no slo intenta desentraar el significado de lo simple y lo complejo,
sino tambin las semejanzas y diferencias entre los sistemas complejos
adaptativos implicados en procesos tan diversos como el origen de la
vida, la evolucin biolgica, la dinmica de los ecosistemas, el sistema inmunitario de los mamferos, el aprendizaje y los procesos
mentales en los animales (incluido el hombre), la evolucin de las
sociedades humanas, el comportamiento de los inversores en los mercados financieros y el empleo de programas y/o equipos informticos
diseados para desarrollar estrategias o hacer predicciones basadas en
observaciones previas
Lo que tienen en comn todos estos proceso&^sla existencia de
un srstemaTxrr^^
nlorm^l^acercatato
ndlTsu entorno~con
leraccin
entre
el
propio
sistema
i\

.
.
II y dicho
entorno, identificando regularidades, condensndolas en urufespecie
f ^esquemaV^TnorJelcry-cT^^

dj~dlcTr~esqoetrra. F ^ ^
tecjaTT
To^
'realifluyenjie
modo retroactivoen dicha competencia.
En muchos aspectos," cada uno~de nosotros funciona como un
sistema complejo adaptativo (de hecho, el trmino esquema se
emplea desde hace tiempo en psicologa para referirse a una estructura
conceptual de la que el ser humano hace uso para comprender un
conjunto de datos, para darle sentido).
Imaginemos que estamos en una ciudad extraa a una hora punta
de la tarde intentando coger un taxi en una concurrida avenida que
parte del centro. Vemos que los taxis pasan de largo sin pararse,
muchas veces porque ya estn ocupados, y nos percatamos de que en
ese caso la luz del techo est apagada. Aja! Hay que fijarse en los
taxis con la luz del techo encendida. Entonces descubrimos que hay
taxis que, a pesar de llevar esa luz encendida y no llevar pasajeros,
tampoco paran. Hay que modificar el esquema. Pronto nos percatamos
de que la luz del techo consta de una parte interna y una externa en
donde puede leerse fuera de servicio. Lo que necesitamos es un
taxi que lleve encendida slo la parte interna. Nuestra nueva idea se
confirma cuando a una manzana de distancia vemos dos taxis que,
tras dejar a sus pasajeros, encienden nicamente la luz interna del
techo. Pero estos taxis son inmediatamente ocupados por otros peatones. Unos cuantos ms acaban su carrera a poca distancia, pero
tambin son ocupados enseguida. Aqu nos sentimos impelidos a
35

ampliar nuestra bsqueda de un esquema vlido, hasta que observamos que en sentido contrario pasan muchos taxis con slo la luz
interna encendida. Cruzamos la avenida, paramos uno y subimos.
Como ilustracin adicional, imaginemos que se nos somete a un
experimento psicolgico en el que se nos muestra una larga secuencia
de imgenes de objetos familiares. Las imgenes representan cosas
diversas, y cada una puede aparecer varias veces. Cada cierto tiempo
se nos pide que adivinemos qu imgenes van a aparecer. Entonces
construimos esquemas mentales de la secuencia, inventando teoras
sobre la estructura de sta basadas en las imgenes que hemos visto
antes. Cualquiera de estos esquemas, suplementado con la memoria
de las ltimas imgenes mostradas, nos permite hacer predicciones.
Lo normal es que estas predicciones comiencen siendo errneas, pero
si la secuencia tiene una estructura fcil de captar, la discrepancia
entre prediccin y observacin har que los esquemas errneos sean
descartados en favor de otros mejores y pronto podremos prever con
precisin cul ser la prxima imagen.
Imaginemos ahora un experimento similar ejecutado por un psiclogo sdico que nos muestra una secuencia sin estructura alguna.
Probablemente continuaramos elaborando esquemas fallidos que slo
acertarn de vez en cuando por puro azar. En este caso, los resultados
en el mundo real no proporcionan ninguna gua para la eleccin de
otro esquema que no sea esta es una secuencia sin ton ni son. Pero
a los seres humanos les cuesta aceptar una conclusin as.
Cuando alguien planea una nueva aventura comercial, mejora una
i receta o aprende un lenguaje, se est comportando como un sistema
complejo adaptativo. Cuando uno adiestra un perro, est observando
las acciones de un sistema complejo adaptativo y a la vez se est
comportando como tal (si ocurre ms lo segundo que lo primero,
como suele ser el caso, es posible que sea el perro quien est adiestrndole a uno). Cuando uno invierte en bolsa se convierte, junto con
los otros inversores, en un sistema complejo adaptativo que forma
parte de una entidad colectiva en evolucin a travs de los esfuerzos
de todos sus componentes para mejorar su posicin o, por lo menos,
para sobrevivir econmicamente. Tales entidades colectivas organizadas, del tipo de una empresa o una tribu, constituyen sistemas
complejos adaptativos en s mismas. La humanidad en ccmjunlo_xu>
est an demasiado bien organizada, pero e un^ grado considerable
ya funciona tambin como un sistema complejcLadaptativo.
Elaprndizaje~ePsu sentido habitual no es el nico ejemplo de
36

sistema complejo adaptativo. La evolucinbiolgica proporciona muchos otros. Mientras que los seres humarisadquieren conocimiento
principalmente a travs del uso individual o colectivo de su cerebro,
en los otros animales la herencia gentica es responsable de una
fraccin mucho mayor de la informacin necesaria para la supervivencia; esta informacin, fruto de millones de aos de evolucin,
subyace elTlcMqueT de modo bastante vago, suele denominarse instinto. Las mariposas monarca nacidas en diferentes lugares de los
Estados Unidos saben emigrar hasta las laderas cubiertas de coniferas de los volcanes mejicanos, donde se concentran en gran nmero
para pasar el invierno. Isaac Asimov, el conocido ex bioqumico,
divulgador cientfico y escritor de ciencia ficcin, me cont que en
cierta ocasin mantuvo un debate pblico con un fsico terico que
negaba que un perro tuviese conocimiento de las leyes del movimiento de Newton. Indignado, Isaac le pregunt si seguira pensando
lo mismo despus de ver a un perro atrapando al vuelo un plato de
plstico con la boca. Es obvio que la palabra conocimiento no tena
el mismo significado para ambos. Para el fsico sera el resultado de
un aprendizaje en el contexto cultural de la empresa cientfica humana; para Isaac sera el fruto de la evolucin biolgica a travs de
la informacin inscrita en los genes, suplementada con algo de aprendizaje basado en la experiencia.
Tambin es la evolucin biolgica la que ha hecho surgir en los
organismos la capacidad de aprender, ya sea en los paramecios,
los perros o las personas. Asimismo, este proceso ha dado lugar a
otras formas de sistema complejo adaptativo. Un ejemplo es el sistema
inmunitario de los mamferos, donde tienen lugar procesos muy similares a los de la evolucin biolgica, pero a una escala temporal
de horas o das en lugar de millones de aos. Tales procesos permiten
identificar a tiempo los organismos invasores o las clulas extraas y
producir la oportuna respuesta inmunitaria.
(T
Los sistemas complejosadaptativos muestran una tendencia g e - ^
neral a generar otros sistemas de la misma categorar~La evolucin
biolgica, por ejemplo, puede conducIFTaTn^ralsoluciojiej^
Xas de los problemas que debe afrontar un ofganislo como al desarrollo de una inteligencia suficiente para resolver los mismos problej-nasmediante el aprendizaje. El diagrama HeTa~pagna siguiente
ilstralas relaciones~ehtr diversos sistemas complejos adaptativos
terrestres. Hace unos cuatro mil millones de aos, determinadas reacciones qumicas que incluan algn mecanismo de reproduccin y de
_

37

transmisin de las variaciones condujeron a la aparicin de la primera


forma de vida y despus a los diversos organismos que constituyen
las comunidades ecolgicas. Ms tarde la vida origin nuevos sistemas complejos adaptativos, como el sistema inmunitario y los procesos de aprendizaje. En los seres humanos el desarrollo de la capacidad para el lenguaje simblico convirti' el aprendizaje en "lia
acTM3adinrlnrra^
humana han surgido nuevos sistemas complejos adaptativos: sociedades," orgaizacioriesTTa ecltoma o la ciencia, por eitarunos cuantos. Ahora que la
cultura humana ha creado ordenadores rpidos y poderosos, tenemos
la posibilidad de hacer que acten tambin como sistemas complejos
adaptativos.
En el futuro la cultura humana puede dar lugar a nuevos sistemas
omnelos aauavjj^rremplo, que ha sido tratado por laTiteratura de ciencia ficcin, me llam por primera vez la atencin
cuando, a principios de los cincuenta, el gran fsico hngaro-norteamericano Leo Szilard, ya retirado, nos invit a un colega y a m a
asistir a un congreso internacional sobre control de armas. Mi colega,
Murph Goldberger (que sera presidente de Caltech y despus director del Instituto de Estudios Avanzados de Princeton), replic que
slo podra asistir a la segunda mitad del congreso; yo por mi parte
respond que slo podra asistir a la primera mitad. Leo pens un
momento y despus nos dijo: No, no puede ser; vuestras neuronas
no estn interconectadas.
Es posible que algn da, para bien o para mal, tales interconexiones
puedan llevarse a cabo. Un ser humano podra conectarse a un ordenador avanzado directamente (no a travs de una consola o de la palabra) y a travs de ese ordenador podra conectarse a otras personas.
Los pensamientos y emociones podran compartirse en su totalidad, no
del modo selectivo y engaoso qOe~p"rmite el lenguaje. (Segn una
mxima~a5ir5uTda a Vottaire, los hombresTmJiiipleau el lenguaje slo
para disimular sus pensamientos.) Mi amiga Shirley Hufstedler dice
que estar unidos por cables es algo que no recomendara a una pareja
a punto de casarse. Por mi parte no estoy seguro de que este procedimiento sea recomendable en ningn caso (aunque, si todo fuera bien,
quiz podra aliviar algunos de los problemas humanos ms intratables).
Pero ciertamente creara una nueva forma de sistema complejo adaptativo, un autntico conglomerado de seres humanos.

Los estudiosos de los sistemas complejos adaptativos comienzan


\ a familiarizarse con sus propiedades generales y tambin con sus
-

_J

38
39

3
Informacin y complejidad

El estudio de cualquier sistema complejo adaptativo se concentra


StStgnTa Cfl forma He un finjo He Hatos
(por ejemplo, una secuencia" de inigcne"s, mostradas a un sujeto en
un experimento psicolgico). Examinamos la manera en que el sistema percibe regularidades que extrae del flujo de datos separndolas
de lo que es incidental o arbitrario y condensndolas en un esquema
sujeto a variacin (en el supuesto anterior, el sujeto crea y modifica
continuamente leyes hipotticas que se supone que gobiernan las
regularidades encontradas en la secuencia de imgenes). Observamos
cmo cada uno de los esquemas resultantes se combina entonces con
informacin adicional, de la clase de la informacin incidental dejada
de lado en la abstraccin de regularidades a partir del flujo de datos,
para generar un resultado aplicable al mundo real: la descripcin de
un sistema observado, la prediccin de algn suceso o la prescripcin
del comportamiento del propio sistema complejo adaptativo. (En el
experimento psicolgico, el sujeto puede combinar un posible esquema basado en las imgenes anteriores con unas cuantas de las
siguientes para hacer una prediccin de las imgenes que saldrn a
continuacin. En este caso, como suele pasar, la informacin adicional
procede de una porcin posterior del mismo flujo de datos del que el
esquema fue abstrado.) Finalmente, vemos qu efectos tiene dicha
descripcin, prediccin o comportamiento en el mundo real; tales
efectos son retroactivos, ejerciendo presiones selectivas sobre los
esquemas en competencia, algunos de los cuales quedan desacreditados o descartados, mientras que otros sobreviven y prosperan. (En
el ejemplo, un esquema predictivo contradicho por las imgenes
subsiguientes presumiblemente ser descartado por el sujeto, mientras
que otro cuyas predicciones son correctas ser conservado. Aqu el
esquema se pone a prueba contrastndolo con una porcin ulterior
del mismo flujo de datos del que naci y del que se obtuvo la
informacin adicional para hacer predicciones.) El funcionamiento de
pnj7^rniarjpn jjne^^
1

40
41

final. La prediccin se hace imposible y tenemos un fenmeno fortuito.

Indeterminacin cuntica y catica


De acuerdo con la fsica decimonnica, el conocimiento
exacto de las leyes del movimiento y de la configuracin del universo en un momento dado permitira, en principio, la prediccin
de la historia completa de ste. Ahora sabemos que esto es absolutamente falso. El universo es mecanocuntico, lo que implica
que, aun conociendo su estado inicial y las leyes fundamentales
de la materia, slo puede calcularse un conjunto de probabilidades
para las diferentes historias posibles. Por otra parte, esta indeterminacin cuntica va mucho ms all de lo que suele creerse.
Mucha gente conoce el principio de incertidumbre de Heisenberg,
que prohibe, por ejemplo, conocer simultneamente con exactitud
la posicin y el momento de una partcula. Mientras que este principio ha sido ampliamente divulgado (a veces de manera francamente errnea) apenas se habla de la indeterminacin adicional
requerida por la mecnica cuntica. Ms adelante volveremos sobre
este tema.
Aunque la aproximacin clsica est justificada y, en consecuencia, pueda ignorarse la indeterminacin mecanocuntica, todava nos
queda el extendido fenmeno del caos, en el que la evolucin de un
proceso dinmico no lineal es tan sensible a las condiciones iniciales
que un cambio minsculo en la situacin al principio del proceso se
traduce en una gran diferencia al final.
Algunas de las conclusiones contemporneas sobre determinismo
y caos en mecnica clsica ya fueron anticipados en 1903 por el
matemtico francs Henri Poincar en su libro Ciencia y mtodo
(citamos por Ivars Peterson en Newton's Clock [El reloj de Newton]):
Si conociramos con precisin infinita las leyes de la naturaleza
y la situacin inicial del universo, podramos predecir exactamente la
situacin de este mismo universo en un momento posterior. Pero
incluso aunque las leyes naturales no tuvieran ningn secreto para
nosotros, slo podramos conocer la situacin inicial de modo aproximado. Todo lo que necesitamos para poder decir que un fenmeno
ha sido predicho y que est regido por leyes es poder predecir la
situacin posterior con la misma aproximacin que la inicial. Pero
esto no siempre es posible; puede ocurrir que las pequeas diferencias
en las condiciones iniciales se hagan muy grandes en el resultado
final. Un pequeo error al principio producir un error enorme al
Al

Uno de los artculos que llamaron la atencin sobre el caos en


los aos sesenta fue publicado por el meteorlogo Edward N. Lorenz.
De hecho, la meteorologa es una fuente de ejemplos familiares de
caos. Aunque las fotografas por satlite y el uso de potentes ordenadores han hecho que la prediccin del tiempo sea absolutamente
fiable para muchos propsitos, los partes meteorolgicos todava no
pueden garantizarnos lo que mucha gente quiere saber: si llover o
no aqu y maana. Tanto el lugar exacto por donde pasar una tormenta como el momento en que descargar la lluvia pueden ser
arbitrariamente sensibles a los detalles de los vientos y de la posicin
y estado fsico de las nubes unos cuantos das o incluso unas horas
antes. La ms ligera imprecisin en los datos meteorolgicos hace
que uno no pueda fiarse de la previsin para maana a la hora de
planear una excursin.
Dado que nada puede medirse con una precisin absoluta, el caos
da origen a una indeterminacin efectiva en el nivel clsico que se
superpone a la indeterminacin cuntica. La interaccin entre estas
dos clases de impredictibilidad es un aspecto fascinante y todava
poco estudiado de la fsica contempornea. El reto que supone comprender la relacin entre la impredictibilidad de carcter cuntico y
la de carcter catico ha llegado incluso a llamar la atencin de los
editores de Los Angeles Times, tanto que en 1987 le dedicaron al
tema un editorial en el que se sealaba la aparentemente paradjica
incapacidad de los tericos para encontrar la indeterminacin de carcter catico que debera aparecer superpuesta a la de carcter cuntico cuando se aplica la mecnica cuntica a sistemas que exhiben
caos en el dominio clsico.
Pero la cuestin comienza a aclararse gracias al trabajo de diversos
fsicos tericos, entre ellos Todd Brun, uno de mis discpulos. Sus
resultados parecen indicar que, para muchos propsitos, es til contemplar el caos como un mecanismo que amplifica a escala macroscpica la indeterminacin inherente a la mecnica cuntica.
En los ltimos tiempos se ha publicado un montn de artculos
sobre caos escritos bastante a la ligera. Un trmino tcnico, aplicado
n principio a un fenmeno de la mecnica no lineal, ha acabado
convirtindose en una especie de etiqueta para designar cualquier
clase de complejidad o incertidumbre, real o aparente. Si en alguna
e

43

de mis conferencias sobre, digamos, sistemas complejos adaptativos,


menciono el fenmeno aunque slo sea una vez, y a veces ni eso,
estoy seguro de que ser felicitado al final por mi interesante charla
sobre caos.
El impacto de los descubrimientos cientficos en la literatura y la
cultura popular tiende a traducirse en que ciertos elementos de vocabulario, interpretados de modo vago o errneo, suelen ser lo nico
que sobrevive al viaje desde la publicacin tcnica a los libros y
revistas populares. Los dominios de aplicacin o las distinciones importantes, y a veces las propias ideas, tienden a perderse por el camino. Pinsese si no en los usos populares de palabras como ecologa o salto cuntico, y ya no digamos de la expresin New Age
campo de energa. Naturalmente, uno siempre puede argumentar
que palabras como caos o energa ya existan antes de convertirse
en trminos tcnicos, pero lo que resulta distorsionado en el proceso
de vulgarizacin es precisamente su significado tcnico, no el original.
Dada la eficacia creciente de las tcnicas literarias en la transformacin de conceptos tiles en tpicos huecos, hay que esmerarse si
se quiere evitar que las diversas nociones de complejidad corran la
misma suerte. Ms adelante las detallaremos y examinaremos el dominio de aplicacin de cada una de ellas.
Pero antes, qu se entiende por complejo cuando hablamos de
sistema complejo adaptativo en el sentido aqu empleado? De hecho, no hace falta que la palabra complejo tenga un significado
preciso en esta frase, que es puramente convencional. Su presencia
implica la conviccin de que tales sistemas poseen un grado mnimo
de complejidad convenientemente definido.
La simplicidad hace referencia a la ausencia (o casi) de complejidad. Etimolgicamente, simplicidad significa plegado una vez,
mientras que complejidad significa todo trenzado (ntese que tanto
plic- para pliegue como plej- para trenza derivan de la misma
raz indoeuropea plek).

Diferentes formas de complejidad


Qu se entiende realmente por simplicidad y complejidad? En
qu sentido es simple la gravitacin einsteiniana y complejo un pez
de colores? No son cuestiones sencillas no es simple definir simple. Probablemente no existe un nico concepto de complejidad
44

que pueda captar adecuadamente nuestras nociones intuitivas. Puede que se requieran varias definiciones diferentes, algunas quiz todava por concebir.
Una definicin de complejidad surge de la ciencia informtica, y
tiene que ver con el tiempo requerido por un ordenador para resolver
un problema determinado. Dado que este tiempo depende tambin de
la competencia del programador, el que se toma en consideracin es
el ms corto posible, lo que se conoce habitualmente como complejidad computacional del problema.
Dicho tiempo mnimo depende an de la eleccin del ordenador.
Esta Hependjgda^el m n t ^ ^
y otta-yez en los intentos
(jpjtefirxjc7rTde complejidad. Pero losinformticos se interesan particularmente en conjuntos de problemas que son similares excepto en
magnitud, y por lo tanto la cuestin principal es saber qu pasa con
la complejidad computacional cuando la magnitud del problema aumenta ilimitadamente. Cul es la relacin entre el tiempo mnimo y
la magnitud del problema cuando sta tiende a infinito? La respuesta
a esta cuestin puede que sea independiente de los detalles del ordenador.
La complejidad computacional ha demostrado ser una nocin verdaderamente til, pero no se corresponde demasiado con el sentido
habitual de la palabra complejo, como cuando se dice que el argumento de un relato o la estructura de una organizacin son altamente complejos. En este contexto estamos ms interesados en saber
cun^ largo sera el mensaje requerido p^rT~de^Cnbirdeterminadas \
propiedades^ del Sistema en cuestin que e~Sabf cunto se tardara
j^icsolvTcIerto problema con un ordenador.
En el seno de la ecologa se ha debatido-durante dcadas si los
sistemas complejos, como las selvas tropicales, tienen un poder de
recuperacin mayor o menor que los sistemas comparativamente
simples, como los bosques alpinos de robles y coniferas. Aqu el
poder de recuperacin se refiere a la probabilidad de sobrevivir a (o
incluso sacar partido de) perturbaciones tales como cambios climticos, incendios u otras alteraciones del medio ambiente, hayan sido o
110 causadas por la actividad humana. Parece ser que entre los eclogos se va imponiendo el argumento de que, hasta cierto punto, el
ecosistema ms complejo es el ms resistente. Pero qu se entiende
aqu por simple y complejo? La respuesta tiene que verciertamenje
con la longitud de la descripcin del bosque.
^^ynaTocirrTnuy^Imental de la complejidad de un bosque podra
45

obtenerse contando el nmero de especies de rboles (menos de una


docena en un bosque alpino tpico de clima templado frente a cientos
de ellas en una selva tropical). Tambin se podra contar el nmero de
especies de aves y mamferos; otra vez saldran ganando las selvas
tropicales. Con los insectos las diferencias seran an mayores pinsese en el nmero de especies de insectos que debe de haber en la selva ecuatorial. (Siempre se ha credo que este nmero deba de ser
muy grande, pero las estimaciones recientes sugieren que es todava
ms grande de lo que se pensaba. A partir de los estudios de Terry
Erwin, de la Smithsonian Institution, consistentes en recoger y clasificar todos los insectos presentes en un solo rbol tropical, se ha visto
que el nmero de especies, muchas de ellas nuevas para la ciencia,
es del orden de diez veces mayor de lo que se supona.)
Tambin se pueden tomar en consideracin las interacciones entre
organismos, del tipo depredador-presa, parsito-husped, polinizadorpolinizado, etc.

Resolucin

Ahora bien, con qu detalle habra que hacer las observaciones?


Habra que considerar los microorganismos, virus incluidos? Habra
que atender a las interacciones ms sutiles adems de las obvias? Est
claro_que hay que detenerse_en algn punto.
Por lo tanto, cuando se define una forma de complejidad siempre
es necesario acotar_el grado dedetalle enla descripcin del sistema,
ignorando los detalles ms finos. Los fsicos llaman_aesto resol"cin^-Pinsese~en una imagen fotogrfica. Si se ampla algn pequeo detalle de la misma se pondrn de manifiesto los granulos
individuales de la pelcula y se ver slo un montn de puntos que
componen una imagen tosca del detalle observado. El ttulo de la
pelcula de Antonioni Blow-Up se refiere a esa ampliacin. Elgranulado de la fotografa impone un lmite en la cantidad de informacin
que puede proporcionar sta. Si la pelcula es degrariu muy gtueso,
lo rnsque~puede ubtcneise es una imagen de baja resolucin que da
una impresin aproximada de lo fotografiado. Si un satlite espa
fotografa un complejo militar desconocido con anterioridad, la
medida de complejidad que se le asigne depender tambin del granulado de la pelcula.
Una vez establecida la importancia de la resolucin, an queda

Figura 3. Algunos esquemas de conexiones posibles entre ocho puntos

46

pendiente la cuestin de cmo definir la complejidad de lo que se


observa. Qu caracteriza, por ejemplo, una red de comunicacin
compleja entre un cierto nmero (digamos N) de personas? Esta
cuestin podra plantersele a un psiclogo o socilogo que intente
comparar lo bien o lo rpido que es resuelto un problema por las N
personas en diferentes condiciones de comunicacin. En un extremo
(que llamaremos caso A) cada persona trabaja por su cuenta y no
existe ninguna comunicacin. En el otro (que llamaremos caso F)
cada persona puede comunicarse con cualquier otra. El caso A es
obviamente simple, pero es el caso F mucho ms complejo o es de
>a simplicidad comparable a la del caso A?

Ur

Para^fijar ej_grado de detalle (resolucin) supongamos que cada


Persona recibe un tratamiento equivalente, sin distincin de rasgos
ndividuales, y es representada en un diagrama como un simple punto
posicin arbitraria, siendo todos los puntos intercambiables. La

en

comunicacin entre dos personas cualesquiera es posible o imposible,


sin gradaciones, y cuando existe se representa como un segmento (no
orientado) que conecta dos puntos. El resultado es lo que los matemticos llaman un grafo no orientado.

Los esquemas B y E son evidentemente ms complejos que A y


F, y lo mismo pasa con C y D. La comparacin de B y E con C y
p es ms complicada. Segn el criterio de la longitud de la descripcin, podra parecer que C y D son ms complejos, pero el que esto
sea cierto depende en alguna medida del vocabulario disponible para '
efectuar la descripcin.
Antes de seguir adelante, es interesante remarcar que los mismos
diagramas y la misma argumentacin que hemos desarrollado en relacin con los esquemas de comunicacin pueden aplicarse a otra
situacin de gran trascendencia para la ciencia, la tecnologa y el
comercio actuales. La informtica moderna est haciendo rpidos progresos en la construccin y utilizacin de ordenadores paralelos,
mucho ms efectivos que las mquinas convencionales en la resolucin de ciertos problemas. En lugar de un nico ordenador gigante
que trabaja continuamente en un problema hasta su conclusin, se
disponen numerosas unidades ms pequeas trabajando simultneamente, con una determinada red de conexiones entre ellas. Una vez
ms podemos preguntarnos qu significado tiene el que una red de
comunicacin sea ms compleja que otra. De hecho, fue precisamente
un fsico que trabajaba en el diseo de un ordenador paralelo quien
me plante esta misma cuestin hace aos, renovando as mi inters
en el problema de la definicin de la complejidad.

La longitud de la descripcin
Con el nivel de detalle as especificado puede explorarse el significado de la complejidad de un esquema de conexiones. Consideremos primero un pequeo nmero de puntos, por ejemplo ocho
(N = 8). Es fcil entonces trazar parte de los esquemas que resultan,
incluyendo algunos triviales. Los diagramas de la pgina 47 representan algunos de los esquemas de conexiones posibles entre ocho
individuos. En A ningn punto est conectado con otro. En B hay
puntos conectados y puntos aislados. En C todos los puntos estn
conectados, pero no aparecen todas las conexiones posibles. En D
aparecen las conexiones que faltan en C y estn ausentes las otras;
D es lo que podramos llamar el complementario de C y viceversa.
Lo mismo podemos decir de E y B, y tambin de F y A: en el
esquema A no hay conexiones, mientras que en el F estn todas las
posibles. A qu esquemas hay que asignar mayor, o menor, complejidad?
Todo el mundo estar de acuerdo en que A, que no tiene conexiones, es simple y que B, con algunas conexiones, es ms complejo, o menos simple, que A. Pero qu ocurre con el resto? El caso
F es particularmente interesante. Inicialmente, uno podra pensar que
se trata del ms complejo de todos, pues es donde hay ms conexiones. Ahora bien, es esto razonable? No resulta acaso igual de simple
estar totalmente conectado que no estarlo en absoluto? Quiz F deba
situarse junto con A en la parte inferior de la escala de complejidad.
Lo cual nos lleva dejruevo a la propuesta de definir la complejidad <j(Pun sistema por nediode laJongitud_de su descripcin. La
figura F~resulta entonces tan simple como su complementaria A, ya
que la frase todos los puntos conectados es ms o menos igual de
larga que la frase ningn punto conectado. Por otra parte, la complejidad de E no es muy diferente de la de su complementario B, ya
que la adicin del trmino complementario no alarga significativamente la descripcin. Lo mismo pasa con D y C. En general, los
esquemas complementarios tendrn una complejidad semejante.
48

Recordemos la posibilidad de contar el nmero de especies, tener


en cuenta las interacciones, etc., como opcin para caracterizar las
comunidades ecolgicas simples y complejas. Si se hiciera una lista ]
de, por ejemplo, los tipos de rboles presentes en una comunidad, la I
longitud de esta parte de la descripcin sera ms o menos proporcional al nmero de especies de rboles. Tambin en este caso, por lo
tanto, sera de hecho la longitud de la descripcin lo que se estar^
empleando como medida.

dependencia del contexto


Si la complejidad_^e_define en trminos de la longitud de una ^\
^sctipcio^ifariaTetonces cTes una propiedad Intrnseca de la cosa
^ c j i t a ^ E s obvio que la longitud de la descripcin depende tambin
del descriptor. (Me viene a la memoria el relato de James Thurber
The Glass in the Field [El cristal en el campo], en el que un jilguecuenta a los otros pjaros su colisin con una lmina de vidrio:
ro

49

Volaba cruzando un prado cuando de pronto el aire cristaliz sobre


m.) Cualquier definicin de complejidad es_necesariarpente dependienje_fjLciMitexto, Incluso strbjtva. El grado de detalle con que se
efecta la descripcin del sistema tiene ya algo de subjetivo tambin depende del observador o de los instrumentos de observacin.
As pues, en realidad estamos discutiendo una o ms definiciones de
complejidad que dependen de la descripcin del sistema a cargo
de otro sistema, presumiblemente un_sistema complejo adaptativo que
''podra ser un observldOr^Hfflla
Para precisar la nocin de "longitud de una descripcin hay que
eliminar la posibilidad de describir algo simplemente sealndolo, pues
es tan fcil sealar un sistema complejo como uno simple. La descripcin del sistema debe suponerse dirigida a u n interlocutor lejano. Tambin es fcil dar un nombre como 5>am oJudy a algo extremadamente complicado, haciendo su descripcin trivialmente corta. Hay que
describir el sistema mediante un lenguaje previamente convenido y que
no incluya trminos especiales introducidos a propsito.
Aun as quedan muchas fuentes de arbitrariedad y subjetividad.
La longitud de la descripcin depender del lenguaje empleado y
tambin del conocimiento o concepcin del mundo que compartan
los interlocutores. La descripcin de un rinoceronte, por ejemplo,
puede acortarse si ambos interlocutores ya saben lo que es un mamfero. La descripcin de la rbita de un asteroide es muy diferente
si los interlocutores conocen la ley de gravitacin de Newton y su
segunda ley del movimiento tambin puede influir en la longitud
de la descripcin el hecho de que ambas partes conozcan las rbitas de Marte, Jpiter y la Tierra.

Concisin y complejidad bruta


Pero qu pasa cuando la descripcin se hace innecesariamente
larga? Es como la historia del maestro que puso como deber a sus
alumnos escribir una redaccin de trescientas palabras. Uno de ellos,
que se haba pasado todo el tiempo jugando, a ltima hora garabate
lo siguiente: Ayer tarde a los vecinos se les incendi la cocina y yo
saqu la cabeza por la ventana y grit: "Fuego! Fuego! Fuego!..."As hasta completar las trescientas palabras exigidas. Sin embargo,
de no haber sido por este requerimiento, podra perfectamente haber
escrito ... grit "fuego!" doscientas ochenta veces para comunicar
50

lo mismo. Est claro que en nuestra definicin de complejidad debemos referirnos siempre a la longitud del mensaje ms corto posible
para describir el sistema.
*"~ Todos estos puntos pueden integrarse en una definicin de lo que
podra llamarse c^complejidad^brj^: la longitud del mensaje ms
corto que describe un sistema, con una resolucin dada, dirigido a un
interlocutor distante y haciendo uso de un lenguaje y un conocimiento
del mundo que ambas partes comparten (y saben que comparten) de
antemano.
Algunas maneras familiares de describir un sistema no dan como
resultado nada parecido al mensaje ms corto. Por ejemplo, si describimos por separado las partes de un sistema (como las piezas de
un coche o las clulas de un ser humano) junto con el modo en que
se ensamblan entre s, estamos ignorando muchas formas de comprimir el mensaje que haran uso de las similaridades entre las partes.
Casi todas las clulas del cuerpo humano, por ejemplo, comparten los
mismos genes, adems de muchos otros rasgos comunes, y las clulas
de un tejido cualquiera son incluso ms similares. La descripcin ms
corta debera tenerlo en cuenta.

Informacin algortmica
Algunos expertos en teora de la informacin hacen uso de una
magnitud muy parecida a la complejidad bruta, aunque de definicin
ms tcnica y, naturalmente, relacionada con los ordenadores. Se parte
de una descripcin con una resolucin dada y expresada en un lenguaje determinado, que es codificada en una cadena de ceros y unos
por medio de algn procedimiento de codificacin estndar. Cada
eleccin de un 1 o un 0 es un bit (contraccin de binary digit,
dgito binario en ingls; binario porque slo hay dos elecciones
posibles, mientras que en el sistema decimal normal hay diez, los
dgitos 0, 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9). Lo que se maneja es una cadena
de bits, o mensaje codificado.
La magnitud definida recibe el nombre de complejidad algortmica, contenido de informacin algortmica o Incertidumbre algortmica. La palabra algoritmo se refiere a una regla para calcular
^I~y tambin, por extensin, a un programa de ordenador. El confuido de informacin algortmica se refiere, como veremos, a la
iQgTtuc de un programa de ordenador.
51

El significado original de algoritmo es algo diferente. Aunque


suena parecido a aritmtica, que deriva del griego, en realidad la
t se introdujo por analoga, y quiz sera ms correcto decir algorismo, que refleja mejor la etimologa. La palabra deriva del nombre de un matemtico rabe del siglo ix, Mohamed ben Musa al
Khuarizmi, que fue quien introdujo el concepto de cero en la cultura
occidental. El apellido indica que su familia proceda de la provincia
de Khorezm, al sur del mar de Aral, dentro de la repblica ahora
independiente de Uzbekistn. Escribi un tratado en cuyo ttulo aparece la frase al jabr (la transposicin en rabe), de la que deriva
la palabra lgebra. Originalmente, la palabra algorismo haca
referencia al sistema decimal de numeracin, que se cree lleg a
Europa desde la India principalmente a travs de la traduccin al latn
del Algebra de al Khuarizmi.
El contenido de informacin algortmica fue introducido por tres
autores, de modo independiente, en los aos sesenta. Uno fue el gran
matemtico ruso Andri N. Kolmogorov. Otro fue el norteamericano
Gregory Chaitin, que a la sazn contaba slo quince aos. El tercero
fue otro norteamericano, Ray Solomonoff. Todos suponen la existencia de un ordenador ideal, de memoria infinita (o finita pero ampliable) y equipado con circuitos y programas predeterminados. Despus
consideran un mensaje codificado particular y los programas que
hacen que el ordenador imprima el mensaje y despus se pare. La
. longitud del ms corto de tales_pr"g s es el contenido de informacin al gortmica delmensaj e.
Hemos visto que existe una subjetividad o arbitrariedad inherente
a la definicin de complejidad bruta, que surge de fuentes como la
resolucin y el lenguaje empleado en la descripcin del sistema. En
el contenido de informacin algortmica se introducen nuevas fuentes
de arbitrariedad, a saber, el procedimiento de codificacin particular
que convierte la descripcin del sistema en una cadena de bits, y los
circuitos y programas particulares del ordenador.
Ninguna de estas fuentes de arbitrariedad incomoda demasiado a
los matemticos, que suelen moverse dentro de lmites en los que la
arbitrariedad finita se hace comparativamente insignificante. Acostumbran a considerar series de cadenas de bits similares y de longitud
creciente, estudiando cmo se comporta el contenido de informacin
algortmica cuando la longitud tiende a infinito (lo que recuerda el
tratamiento de la complejidad computacional de una serie de problemas similares a medida que el problema se hace infinitamente grande).
rarna

52

Volvamos al ordenador paralelo ideal compuesto de unidades,


representadas por puntos, conectadas por enlaces de comunicacin
representados por lneas. Aqu Kolmogorov, Chaitin y Solomonoff no
se interesaran demasiado por el contenido de informacin algortmica
de los diversos esquemas de conexiones entre ocho puntos en concreto, sino que se interrogaran sobre las conexiones entre N puntos
cuando N tiende a infinito. En estas condiciones, ciertas diferencias
en el comportamiento del contenido de informacin algortmica (por
ejemplo entre el esquema de conexiones ms simple y el ms complejo) hacen insignificantes las diferencias atribuibles al ordenador,
el procedimiento de codificacin e incluso el lenguaje de turno. Los \
tericos de la informacin se interesan en si un cierto contenido de /
informacin algortmica sigue aumentando a medida que N se aproxi- [
ma a infinito y, si lo hace, a qu ritmo. No se preocupan demasiado
por las diferencias, en comparacin despreciables, en el contenido de
informacin algortmica introducidas por las diversas fuentes de arbitrariedad en el aparato descriptivo.
De todos estos estudios tericos se puede extraer una interesante
conclusin. Aunque no nos restrinjamos a sistemas que se hacen
infinitamente grandes, es importante comprender que las discusiones )
sobre simplicidad y complejidad adquieren ms sentido a medida que /
las cadenas de bits se hacen ms largas. En el otro extremo, para una i
cadena de un solo bit, es evidente que no tiene sentido hablar de }
simplicidad y complejidad.

Definicin de informacin
Es momento de dejar clara la distincin entre informacin algortmica e informacin tal como la concibe, por ejemplo, Claude Shannon, el fundador de la moderna teora de la informacin. Bsicamente,
laJvformaci)i tiene que ver con una seleccin entre diversas alternativSsTy* puede expresarse de rrtodo muy simple si dichas alternativas
Pueden reducirse a una serie de elecciones entre alternativas binarias
!gualmente probables. Por ejemplo, si sabemos que el resultado de
lanzar una moneda ha sido cruz en vez de cara, tenemos un bit
de informacin. Si sabemos que el resultado de lanzar una moneda
tres veces ha sido cara, cruz y cara, tenemos tres bits de informacin.
El juego de las veinte preguntas proporciona una bonita ilustracin
de las ms diversas clases de informacin en la forma de elecciones
53

sucesivas entre alternativas binarias igualmente probables, o tan cerca


de la equiprobabilidad como el interrogador pueda conseguir. Se juega
entre dos personas, una de las cuales piensa algo que la otra tiene
que adivinar con veinte preguntas o menos, despus de averiguar si
es animal, vegetal o mineral. Las cuestiones slo pueden responderse
con un s o un no; cada una es una alternativa binaria. Para el
segundo jugador es ventajoso que sus preguntas le permitan acercarse
todo lo posible a una eleccin entre alternativas igualmente probables.
Sabiendo que la cosa es, por ejemplo, un mineral, no sera aconsejable
que el interrogador preguntara directamente si se trata del diamante
Esperanza. En vez de eso, podra preguntar algo as como es natural? (en oposicin a manufacturado o tratado por manos humanas).
Aqu la probabilidad de una respuesta afirmativa es ms o menos
igual a la de una respuesta negativa. Si la respuesta es no, la
siguiente cuestin podra ser es un objeto concreto? (en oposicin
a una clase de objetos). Cuando las probabilidades de una respuesta
positiva o negativa son iguales, cada pregunta rinde un bit de informacin. Veinte bits de informacin corresponden a una eleccin entre
1 048 576 alternativas equiprobables, el producto de la multiplicacin
de 20 factores de 2 (este producto es el nmero de cadenas de bits
diferentes de longitud 20).
Ntese que en el tratamiento del contenido de informacin algortmica las cadenas de bits se emplean de modo diferente que en el
de la informacin de Shannon. En el caso del contenido de informacin algortmica se considera una cadena de bits (preferiblemente
larga) y se miden sus regularidades internas mediante la longitud (en
bits) del programa ms corto que har que un ordenador estndar la
imprima y despus se pare. En contraste, en el caso de la informacin
uno puede considerar una eleccin entre todas las diferentes cadenas
de bits de una longitud dada. Si todas son igualmente probables, su
longitud es el nmero de bits de informacin.
Uno puede tratar tambin con un conjunto de cadenas de bits, que
pueden ser igualmente probables, cada una con un contenido de informacin algortmica particular. En ese caso es til definir el promedio de la cantidad de informacin y tambin el promedio del
contenido de informacin algjartrmca, ambos determinados por ef
nmero de clideas de bits.

54

Compresin y cadenas aleatorias


El contenido de informacin algortmica tiene una propiedad muy
curiosa. Para discutirla tenemos que fijarnos en primer lugar en la
compresibilidad relativa de diferentes mensajes. Para una cadena
de bits de cierta longitud (digamos una muy larga) podemos preguntarnos cundo la complejidad algortmica es baja y cundo es alta. Si
una cadena larga tiene la forma 110110110110110110110 ...110110,
puede ser producida por un programa muy corto que imprima 110 un
nmero determinado de veces. Esta cadena de bits tiene un contenido
de informacin algortmica muy bajo aunque sea larga. Esto quiere
decir que es altamente compresible.
En contraste, puede demostrarse matemticamente queJamayora
de cadenas de bits de un^iertajongitud sonjncompresibles. En otras
palabras, el programa ms~corto capaz d^prbducirlas (y despus/
detener el ordenador) es aquel que dice IMPRIMIR seguido de laj
cadena misma. Las cadenas de bits de esta clase tienen un contenido,
de informacin algortmica mximo para una longitud dada. No hay\
ninguna regla, ni algoritmo, ni teorema que simplifique la descripcin
de la cadena y permita describirla con un mensaje ms corto. Se les
llama aleatorias precisamente porque no contienen regulardacgs'
que permitan comprimirlas. El hecho de que el contenidode informacin algortmica sea mximo para las cadenas aleatorias justifica
la denominacin alternativa de incertidumbre algortmica.

La no computabilidad de la informacin algortmica


Una curiosa propiedad de la informacin algortmica es que no
es computable. Aunque la mayora de cadenas de bits es aleatoria,
no hay manera de conocer exactamente cundo lo son. De hecho, en
general no puede asegurarse que el contenido de informacin algortmica de una cadena dada no sea menor de lo que pensamos. Esto se
debe a que siempre puede haber un teorema que nunca encontraremos
un algoritmo que nunca descubriremos que permitira comprimir la
cadena de bits. De modo ms preciso, no existe un procedimiento
Para encontrar todos los teoremas que permitiran una ulterior compresin. Esto fue demostrado hace unos aos por Greg Chaitin, en un
trabajo con reminiscencias de un famoso resultado de Kurt Gdel.
Gdel fue un lgico matemtico que, a principios de la dcada de
0

los treinta, dej aturdidos a sus colegas con sus descubrimientos sobre
las limitaciones de los sistemas de axiomas en matemticas. Hasta
entonces, los matemticos crean posible formular un sistema de axiomas que demostrase ser consistente y del que, en principio, pudiese
derivarse la verdad o falsedad de todas las proposiciones matemticas.
Gdel demostr que ninguna de estas metas es alcanzable.
Estas conclusiones negativas suponen un progreso monumental
tanto en matemticas como en la ciencia en general. Pueden compararse con el descubrimiento de Albert Einstein de que no es posible
definir un tiempo o espacio absolutos, sino slo un espacio-tiempo
que sea combinacin de ambos. De hecho, Gdel y Einstein eran
buenos amigos. A principios de los cincuenta sola verlos paseando
juntos en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en New
Jersey. Formaban una curiosa pareja. Gdel era tan bajito que a su
lado Einstein pareca alto. Nunca supe si discutan sobre cuestiones
profundas de matemticas o de fsica (Gdel trabajaba de vez en
cuando en problemas de relatividad general) o del tiempo y de sus
problemas de salud.
De entre las conclusiones de Gdel, las ms relevantes para nuestra discusin son las relativas a la indecidibilidad: dado un sistema
de axiomas matemticos, siempre habr proposiciones indecidibles
sobre la base de tales axiomas. En otras palabras, hay proposiciones
de las que, en principio, no puede demostrarse su verdad o falsedad.
Las proposiciones indecidibles ms celebradas son aquellas que
son independientes de los axiomas. Cuando se tiene una de tales
proposiciones, el conjunto inicial de axiomas puede ampliarse introducindola como nuevo axioma, y lo mismo puede hacerse con la
proposicin contraria.
Pero hay otras proposiciones indecidibles de carcter distinto. Supongamos, por ejemplo, una proposicin indecidible relativa a los
enteros positivos de la forma todo nmero par mayor que 2 tiene la
propiedad siguiente.... En principio, si hubiese alguna excepcin a
tal proposicin podramos encontrarla, al cabo de un cierto tiempo,
probando un nmero par tras otro (4, 6, 8, 10, ...) hasta dar con uno
que contradiga el enunciado. Esto demostrara inmediatamente la falsedad de la proposicin, pero tambin contradira su indecidibilidad,
pues indecidible quiere decir precisamente que no puede demostrarse
si la proposicin es verdadera o falsa. Por lo tanto, no puede haber
excepciones. La proposicin es verdadera en el sentido ordinario
de la palabra.
56

Podemos concretar la cuestin considerando una proposicin que,


tras siglos de esfuerzos, nunca ha sido demostrada, aunque no se ha
encontrado ninguna excepcin que la refute. Se trata de la conjetura
de Goldbach, que establece que todo nmero par mayor que 2 resulta
de la suma de dos nmeros primos (iguales o distintos). Un nmero
primo es un nmero mayor que 1 que no es divisible por ningn
nmero excepto l mismo y 1. Los primeros son 2, 3, 5, 7, 11, 13,
17, 19, 23, 29, 31 y 37. Es fcil ver que cualquier nmero par entre
4 y 62 puede expresarse al menos de una manera como suma de dos
elementos de esta lista. Con el empleo de ordenadores se ha podido
verificar esta propiedad hasta nmeros pares increblemente grandes.
Sin embargo, ningn ordenador puede demostrar la conjetura, que
siempre podra dejar de ser cierta para algn nmero an ms grande.
Slo una demostracin matemtica rigurosa podra convertir la conjetura en un teorema cierto.
No hay razn para pensar que la conjetura de Goldbach sea indecidible, pero supongamos que lo fuera. Entonces, aunque indemostrable, sera verdadera, pues no podra haber ninguna excepcin a ella.
La existencia de cualquier nmero par mayor que 2 que no fuera la
suma de dos primos refutara la conjetura, lo que contradira su indecidibilidad.
La existencia oculta de tales teoremas verdaderos pero indemostrables significa, como Chaitin ha demostrado, que siempre puede
haber uno que permita comprimir un mensaje largo cuando pensamos
que es incompresible, o comprimirlo ms cuando creemos haber encontrado el programa de ordenador ms corto que har imprimir el
mensaje y parar. As pues, en general no se puede estar seguro del
contenido de informacin algortmica; slo puede establecerse un
lmite superior, un valor que no puede excederse. Dado que el valor
real podra estar por debajo de este lmite, el contenido de informacin
algortmica no es computable.
La no computabilidad es una propiedad que puede crear problemas, pero lo que en verdad impide que el contenido de informacin
algortmica pueda emplearse para definir la complejidad es otra cosa.
El contenido de informacin algortmica es til para la introduccin
de nociones como resolucin, compresibilidad o cadena de bits, as
como la de longitud de una descripcin generada por un sistema
observador, pero su nombre alternativo de incertidumbre algortmica
delata un importante defecto. El contenido de informacin algortmica
mayor para las cadenas aleatorias. Es una medida de incertidumbre,

es

57

que no es lo que suele entenderse por complejidad, ni en sentido


ordinario ni en sentido ms cientfico. A ^ j u e s ^ L c o n t e n i ^
infonpactn^

4
Aleatoriedad

efectiva.
E n cualquier discusin sobre incertidumbre hay que ser cuidadoso,
pues el trmino no siempre significa exactamente lo mismo. Repar
en este escollo por primera vez hace tiempo, en mis contactos con la
RAND Corporation.
Cuando comenc a trabajar en Caltech en los aos cincuenta,
pens en buscar un trabajo de asesoramiento para poder pagar algunas
facturas. A los profesores de Caltech se les permita ejercer de asesores un da a la semana, de manera que indagu entre mis colegas
para ver qu posibilidades haba. Dos de ellos me sugirieron la RAND
Corporation, en Santa Mnica, cerca del muelle y la famosa Muscle
Beach.
La RAND Corporation comenz su andadura poco despus de la
segunda guerra mundial a raz del proyecto RAND (acrnimo de
research and development, investigacin y desarrollo en ingls) de las
fuerzas areas, con el objeto de asesorar a este cuerpo en materias
tales como el ajuste de las misiones (es decir, las tareas asignadas al
servicio) a la estrategia y el diseo de mtodos racionales para su
cumplimiento. Al poco tiempo su papel se extendi hasta incluir el
asesoramiento sobre diversos asuntos gubernamentales, muchos de
ellas relacionados con la defensa estratgica. Sin perder importancia,
el proyecto RAND se limit a suministrar una parte de los recursos
financieros que precisaba la organizacin, que acab convirtindose
en una corporacin sin nimo de lucro, ramificada en mltiples conexiones con las actividades civiles. La RAND da empleo a especialistas en muchas reas, entre ellas las ciencias polticas, la economa,
la fsica, las matemticas y la investigacin operativa.
El departamento de fsica, constituido en su mayor parte por fsicos tericos, me contrat como asesor y comenc a tener algunos
mgresos extras realizando estudios no clasificados. Tres profesores
del Caltech compartamos coche y nos pasbamos todos los jueves
en la RAND.

58

nmeros aleatorios de la RAND? Cmo podra darse una fe de


erratas para una tabla de este tipo? Y, para empezar, para qu sirve
una tabla de nmeros aleatorios?
Una de las actividades del departamento de fsica de la RAND
entre 1956 y 1957 era un proyecto no clasificado con aplicaciones en
astrofsica que requera clculos de fsica bsica. Me encargu de l
contando con la ayuda de otro asesor, un viejo amigo llamado Keith
Brueckner. Una parte de los clculos consista en determinar de manera aproximada un par de sumas muy difciles. Uno de los fsicos
ms interesantes de la RAND, Jess Marcum, se ofreci a hacerla por
medio del mtodo de Monte Cario, empleando la tabla de nmeros
aleatorios.

Los significados de aleatorio


Una de las cosas que mejor recuerdo de mis primeras visitas a la
RAND es un pequeo montn de memorias recientes que me fue
entregado para que pudiese familiarizarme con el trabajo que se estaba
llevando a cabo. Una de las memorias era la RAND Table of Random
Numbers, algo indudablemente til, aunque de lectura poco emocionante (me dijeron, sin embargo, que el subttulo And 100 000 Normal
Deviates indujo a muchos bibliotecarios a guardarla en el estante de
psicologa patolgica).
Lo que me pareci realmente interesante de aquella memoria fue
un papelito que cay revoloteando al suelo de entre sus hojas. Lo
recog y descubr que era una fe de erratas. Los matemticos de la
RAND daban correcciones de algunos de sus nmeros aleatorios!
Haban detectado errores aleatorios en sus nmeros aleatorios? Durante mucho tiempo contempl esta ancdota como una escena ms
de la comedia humana, pero ms tarde, reflexionando sobre ella,
repar en un hecho importante: la palabra aleatorio tiene ms de
un significado, incluso entre matemticos y cientficos.
Tal como hemos estado emplendola, aplicada por ejemplo a una
nica cadena de un millar de bits, aleatorio significa que la .cadena
es_incompresible. En otras palabras, es tan irregular que no puede
expresarse de manera ms corta. No obstante, un segundo significado
es que ha sido generada por medio de un proceso aleatorio, es decir,
por un proceso azaroso semejante al acto de lanzar al aire una moneda, en el que se asignara un 1 a las caras y un 0 a las cruces. Estos
dos significados no son exactamente iguales. Una secuencia de mil
monedas lanzadas al aire podra producir una secuencia de mil caras,
representada por una cadena de bits formada por mil unos, la cual
distara de ser una cadena de bits aleatoria. Por descontado, una
secuencia de mil caras no es en absoluto probable; de hecho, la
posibilidad de obtenerla es slo de una entre un enorme nmero de
trescientos dgitos. Dado que la mayora de las cadenas de bits son
incompresibles (aleatorias), o prcticamente incompresibles, una serie
de mil monedas lanzadas al aire producir con mucha frecuencia una
cadena de bits aleatoria, pero no siempre. Una manera de evitar esta
confusin consiste en referirse a los pro&sos azarosos como estocsItjcos en lugar de aleatorios, reservando este ltimo trmino~3e~mo3o
preferente para las cadenas de bits incompresibles.
Qu significa entonces aleatorio en el contexto de la tabla de
60

Los nmeros aleatorios y el mtodo de Monte Cario


Este mtodo resultaba muy apropiado para Jess, porque era tan
buen tahr como fsico. En su juventud haba ganado un buen dinero
jugando al blackjack en los casinos. Su estrategia para ganar era el
mtodo del estudiante, consistente en apostar flojo en la mayora
de manos, cuando las probabilidades estn ligeramente en contra, y
apostar fuerte cuando las probabilidades estn a favor, por ejemplo
cuando todas las cartas de valor 10 (los dieces y las figuras) estn en
una cierta parte del mazo. Este mtodo slo resulta practicable cuando
se juega con un nico mazo de cartas; al poco, los casinos ajustaron
sus procedimientos (adaptndolos a los estudiantes) y comenzaron
a emplear varios mazos a la vez. Jess se dedic entonces a otros
menesteres.
Una vez pidi un permiso de varios meses a la RAND para apostar
en las carreras. Su mtodo era hacer pronsticos sobre los pronosticadores. No pretenda ser un experto en caballos, simplemente estudiaba los folletos de las carreras para constatar cmo cuadraban los
puntos que otorgaban los pronosticadores con los resultados reales, y
despus segua las sugerencias de los pronosticadores que ms acertaban. Aadi adems otra mejora: justo antes de la carrera, comprobaba en la tabla de apuestas si los puntos referidos (que reflejaban
las apuestas recibidas hasta ese momento) se correspondan con los
de los buenos pronosticadores. Si no era as, es que la gente estaba
guiendo otros consejos, probablemente malos. Jess se abalanzaba a
la ventanilla y apostaba mucho dinero. Siguiendo este mtodo conSl

61

sigui ganar regularmente en el hipdromo; sin embargo, al poco


tiempo decidi que su salario en la RAND le proporcionaba prcticamente lo mismo y con menos riesgo, de modo que regres a su
trabajo. As es como Jess acert a estar disponible para ayudarme.
El mtodo de Monte Cario de sumar se aplica cuando el nmero
de sumandos es realmente grande. Se tiene una ley (un algoritmo!)
para calcular la primera cantidad a partir del nmero 1, la segunda
cantidad a partir del nmero 2, y as sucesivamente; la ley es tal que
el total vara de forma regular de un nmero al siguiente, y el clculo
de cada cantidad a partir del nmero correspondiente es largo y
tedioso, por lo que nadie est dispuesto a hacer ms clculos de este
tipo que los estrictamente necesarios. (En la actualidad, gracias a los
rpidos y potentes ordenadores de que disponemos, muchas de tales
sumas pueden hacerse directamente, pero los ordenadores de hace
treinta y cinco aos necesitaban de trucos como el mtodo de Monte
Cario.)
Supongamos que tenemos que sumar 100 millones de sumandos,
despus de calcular cada uno de ellos a partir del nmero entero
correspondiente, que, por supuesto, va de 1 a 100 millones. Para
aplicar la aproximacin de Monte Cario, se emplea una tabla de
nmeros aleatorios para obtener, por ejemplo, 5000 nmeros elegidos
al azar entre 1 y 100 millones. Todos los nmeros tienen la misma
probabilidad de ser elegidos. Calculamos entonces los sumandos correspondientes a los 5000 nmeros y los sumamos. Tomndolos como
una muestra representativa del conjunto de los 100 millones de cantidades a sumar, obtenemos nuestra aproximacin multiplicando el
resultado por 100 millones y dividindolo por 5000 (es decir, multiplicndolo por 20 000). De este modo, hemos aproximado un clculo
muy largo por otro mucho menor.

definida, pero tan confusa que pueda suponerse que simula un proceso
azaroso (por ejemplo, podra emplearse una ley catica, en el sentido
tcnico del trmino). La lista de nmeros resultante puede comprobarse para determinar si satisface los criterios estadsticos que una
tabla producida por un proceso estocstico autntico satisfara en la
mayora de casos. En el caso de la tabla de la RAND, eran los
nmeros realmente pseudoaleatorios? Revel una comprobacin de
ltima hora que uno de tales criterios no se satisfaca lo suficiente?
Fue por eso por lo que se adjuntaba la fe de erratas? Pues bien, la
respuesta a todas estas preguntas es no. Despus de todo, es posible
generar una tabla de nmeros aleatorios por medio de un proceso
verdaderamente estocstico, como, por ejemplo, un fenmeno mecanocuntico. En efecto, la tabla de la RAND fue generada estocsticamente por medio del ruido producido en un tubo de vaco. Ms
an, la fe de erratas se refera a los 100 000 nmeros con distribucin
normal, y no a la propia tabla de nmeros aleatorios. El misterio que
result tan instructivo no era, despus de todo, ningn misterio. No
obstante, los mtodos estocsticos requieren una gran cantidad de
trabajo, y resulta ms prctico dejar que un ordenador genere una
secuencia siguiendo una ley determinista y asegurarse despus de que
las indeseables regularidades introducidas sean relativamente inofensivas en las situaciones en que va a utilizarse la tabla. Hay que tener
en cuenta, no obstante, que puede resultar peligroso el empleo de
secuencias pseudoaleatorias como si fuesen verdaderamente aleatorias.
Hace poco le que una tabla de nmeros pseudoaleatorios empleada en muchos laboratorios haba resultado ser seriamente no aleatoria. Como consecuencia, ciertos clculos efectuados con esos nmeros estaban muy equivocados. Este incidente nos demuestra que
las secuencias de nmeros provenientes de procesos deterministas
caticos o cuasicaticos pueden contener muchas regularidades.

Aleatorio o pseudoaleatorio?
Una tabla de nmeros aleatorios es un conjunto de nmeros enteros comprendidos entre 1 y un valor fijo grande en el que cada
nmero ha sido elegido por un proceso estocstico en el que todos
los nmeros en el intervalo elegido tienen la misma probabilidad de
aparecer. De hecho, tales tablas no se suelen generar de este modo,
sino que son en realidad tablas de nmeros pseudoaleatorios. Estos
nmeros los produce un ordenador mediante alguna ley matemtica
62

El caos determinista en los mercados financieros


En ocasiones, secuencias que parecan estocsticas resultan ser en
realidad parcialmente pseudoaleatorias. Por ejemplo, muchos economistas neoclsicos han predicado durante aos que, en los mercados
financieros, las fluctuaciones de precios en torno a los valores establecidos por los principios de mercado eran un paseo aleatorio, es
63

decir, un cierto tipo de proceso estocstico. Al mismo tiempo, es posible obtener asesoramiento financiero por parte de asesores burstiles,
que estudian concienzudamente en las grficas las variaciones de los
precios en funcin del tiempo y pretenden derivar de ellas predicciones sobre si los precios subirn o bajarn en un futuro prximo. Una
vez le un artculo de un economista que mostraba su ira ante la idea
de que alguien pretendiese utilizar tal mtodo para desafiar la fe de
los economistas en que las fluctuaciones no son ms que un proceso
aleatorio.
En la actualidad ha quedado probado que la idea del carcter
azaroso de las fluctuaciones financieras es errnea. De hecho, son en
parte un proceso pseudoaleatorio, como el caos determinista; en principio contienen suficientes regularidades para que pueda ganarse dinero aprovechndolas. Ello no significa que uno pueda hacer fortuna
con todas las panaceas financieras que ofrecen los asesores burstiles;
muchos de sus consejos no valen probablemente para nada. No obstante, la idea de que las fluctuaciones de precios son algo ms que
un proceso estocstico no es tan descabellada como crea el irritado
economista del artculo. (Doyne Farmer y Norman Packard, dos fsicos miembros de la familia del Instituto de Santa Fe, han abandonado su trabajo como investigadores para fundar una empresa de
inversiones. Emplean tcnicas derivadas de la teora del caos determinista y los sistemas cuasicaticos para descubrir las regularidades
presentes en las fluctuaciones mercantiles e invertir de acuerdo con
ellas. Comenzaron practicando sobre el papel unos cuantos meses, y
ms tarde invirtieron dinero procedente de un prstamo bancario.
Hasta hoy, las cosas les han ido bastante bien.)
Resumamos los tres usos tcnicos de la palabra aleatorio con los
que nos hemos encontrado:
1. Una cadena aleatoria de bits es una cjdgjia^tal^quejK) existe
ningunareglapara comprimir su descnjoon.
ZTlJn proceso aleatorio es un proceso azaroso o estocstico. Si
lo empleamos para generar una cadena de bits de cierta longitud,
producir a menudo secuencias aleatorias completamente incompre\ sibles; sin embargo, ocasionalmente producir cadenas con unas pocas
regularidades que puedan comprimirse algo, y muy raras veces producir secuencias muy regulares, altamente compresibles y en absoluto aleatorias.
3. Una tabla de nmeros aleatorios est generada normalmente
64

por un proceso pseudoaleatorio un proceso informtico determinista


que no es realmente un proceso estocstico, pero que es lo suficientemente confuso (por ejemplo, catico) como para simular bastante!
bien un proceso realmente estocstico en la mayora de aplicaciones,
satisfaciendo algunos de los criterios estadsticos que cumplira un
proceso estocstico. Cuando se emplean procesos pseudoaleatorios
para producir cadenas de bits, las secuencias generadas se parecen
mucho a los resultados obtenidos por un proceso azaroso.

Shakespeare y los monos escritores


Ya estamos preparados para comprender por qu la incertidumbre
algortmica (o contenido de informacin algortmica) no se ajusta
plenamente a nuestra idea intuitiva de complejidad. Consideremos el
conocido ejemplo de los monos escritores, que golpean las teclas de
sus mquinas de escribir de manera estocstica, con la misma probabilidad de teclear cualquier smbolo o un espacio en blanco cada
vez. Me cuesta creer que algn mono de verdad se comporte nunca
de esta manera, pero esto no importa aqu. Lo que nos preguntamos
es cul ser la probabilidad de que, en un determinado perodo de
tiempo, consiguiesen teclear las obras completas de Shakespeare (o,
si se prefiere, todos los libros del Museo Britnico, lo que ahora se
llama la Biblioteca Britnica). Naturalmente, si cierto nmero de monos teclease un nmero suficientemente grande de pginas, habra una
probabilidad distinta de cero de que en la totalidad del texto escrito
estuviese contenido un pasaje con las obras completas de Shakespeare
(pongamos la edicin Folio). Sin embargo, esta probabilidad sera
inimaginablemente pequea. Si todos los monos del mundo tecleasen
sin descanso ocho horas al da durante diez mil aos, la probabilidad
de que compusiesen de modo conexo la edicin Folio de las obras de
Shakespeare seguira siendo completamente despreciable.
En un cuento de Russell Maloney titulado Inflexible Logic
(Lgica inflexible), aparecido en la revista The New Yorker hace
algunos aos, seis chimpancs comienzan a teclear sistemticamente,
sin dudas ni errores, los libros del Museo Britnico, uno detrs de
tro. Los pobres monos tienen un final desdichado: un cientfico los
niata para preservar sus concepciones sobre las leyes de la probabilidad. El ltimo chimpanc, agonizante, se dej caer ante su mquina
de escribir. Penosamente, con su mano izquierda, sac la ltima pgina

terminada del Florio de Montaigne. Busc a tientas un folio en blanco,


lo puso en el carro y tecle con un dedo: " L A CABANA DEL TO TOM,
por Harriet Beecher Stowe, Capt...". Luego, l tambin muri.
T Consideremos un mono escritor, no del tipo descrito por Maloney,
/ que escriba un texto de longitud igual a la edicin Folio, y comparemos un producto tpicamente simiesco con las obras de Shakespeare.
Cul tiene un mayor contenido de informacin algortmica? Obviamente, la obra del mono. A travs de un proceso azaroso (el segundo
significado que dimos a la palabra aleatorio), es muy probable que el
mono componga una cadena aleatoria o cuasialeatoria de smbolos
(en el primer sentido de aleatorio). Si de alguna manera codificsemos
el trabajo del mono en una cadena de bits, sera muy probable que
tal secuencia exhibiese una incertidumbre algortmica mxima, o prcticamente mxima, para una cadena de su longitud. Las obras de
Shakespeare no son tan aleatorias. Las reglas de la gramtica inglesa,
la ortografa (pese al uso descuidado que Shakespeare haca de un
mtodo ya de por s poco sistemtico), la necesidad de componer
oraciones con sentido lgico y muchos otros factores, contribuyen a
la regularidad en los textos de Shakespeare, haciendo que stos posean
un contenido de informacin algortmica (o incertidumbre algortmica) mucho menor que cualquier pasaje razonablemente probable de
la misma longitud tecleado por un mono. Y esto es cierto para cualquier autor de habla inglesa: todava no hemos tenido en cuenta la
genialidad de Shakespeare!

concisa de la totalidad del sistema o cadena -incluyendo sus carac


tensticas aleatorias-, y no nicamente de sus regularidades
Para discutir con mayor profundidad el concepto de complejidad
efectiva es esencial examinar detalladamente la naturaleza d7los
temas complejos adaptativos. Veremos que el aprendizaje y la evo
ucion requieren, entre otras cosas, la capacidad de distinguir lo alea"
tono de lo regular. De esta forma, la complejidad e f e c t i v a * u r T
sistema est relacionada con la descripcin de sus r^Zl
parte de otro sistema complejo adaptativo que lo est^bseitando

Complejidad efectiva
Resulta evidente que el contenido de informacin algortmica o
incertidumbre algortmica, aunque a veces reciba el nombre de complejidad algortmica, no se corresponde en la mayora de situaciones
con lo que entendemos por complejidad. Para definir la complejidad
efectiva precisamos algo distinto de una magnitud que se hace mxima en las cadenas aleatorias. De hecho, son los aspgcjos no alea;
y torios de un sistemado una_cadgna_k>s que cTm^nfJyenji su compler jidacefectiva^sta puede caracjgrizaise_de modo aproximado porja^ll "^^^Jo-jl^sa^^cn^cin^^T^^ de las regularidades de dicho
sistema o cadenaTLa complejidad bruta y el contenido de informacin
algortmica no se corresponden con lo que entendemos habitualmente
por complejidad, porque se refieren a la longitud de una descripcin
66
67

Un nio aprendiendo a hablar

Cuando mi hija estaba aprendiendo a hablar, una de sus primeras


frases era Daddy go car-car, que recitaba cada maana cuando me
iba a trabajar. Que la frase aludiera a m me produca una gran
satisfaccin, y me encantaba que ella estuviese realmente hablando,
aunque su ingls todava necesitara algo de prctica. Hasta hace poco
no ca en la cuenta de que ciertos rasgos de la gramtica inglesa
estaban ya presentes en aquella frase. Pensemos, por ejemplo, en el
orden de las palabras. En ingls el sujeto se antepone al verbo (lo
que no ocurre en otras lenguas como, por ejemplo, el gales, el
hawaiano y el malgache). El sujeto y el verbo estaban correctamente
colocados, igual que la expresin car-car. En la sentencia gramatical inglesa [Dady] [is going away] [in his car] el orden de los
tres elementos es exactamente el mismo que en la aproximacin del
beb.
Naturalmente, a medida que mi hija creca su gramtica mejoraba
y en unos pocos aos ya hablaba correctamente. Cualquier nio normal al cuidado de una persona que hable un lenguaje particular y lo
emplee regularmente para dirigirse a l, aprender a hablar de modo
gramaticalmente correcto ese mismo lenguaje al cabo de algunos aos
(aunque ms de un norteamericano pensar que esto no es aplicable
a muchos estudiantes de enseanza secundaria). De hecho, la mayora
de nios son capaces de aprender dos y hasta tres lenguas, especialmente cuando el nio es cuidado habitualmente por ms de una
persona y cada una de ellas le habla regularmente en un lenguaje
distinto. El aprendizaje se produce aunque la exposicin del nio a
un lenguaje particular sea a travs de un solo hablante. Pero cmo
se las arregla el nio para saber, de entre las maneras posibles de
construir un enunciado en un lenguaje dado, cules son gramaticales
y cules no?
Imaginemos que haya slo cincuenta mil enunciados posibles y
que un nio ensaye sistemticamente cincuenta enunciados nuevos

cada da durante mil das, indicndole su madre pacientemente bien


o mal en cada caso. Asumiendo este absurdo planteamiento y una
memoria perfecta por parte del nio, ste necesitar un mnimo de
tres aos para conocer exactamente cules de entre los cincuenta mil
enunciados posibles son gramaticales.
Un informtico dira que este nio ficticio se ha construido un
listado mental que incluira todos los enunciados candidatos junto
con la etiqueta gramatical o no gramatical. Pero cincuenta mil
enunciados es demasiado poco; est claro que los nios reales tienen
que aprender de otra manera.
En cualquier lenguaje humano hay un nmero ilimitado de enunciados posibles, los cuales pueden contener un nmero arbitrariamente
grande de oraciones que a su vez incluyen palabras y expresiones
modificadoras. La longitud de un enunciado est limitada slo por el
tiempo disponible y por la paciencia y memoria del hablante y del
oyente. Por otro lado, el vocabulario que se maneja suele incluir
muchos miles de palabras. No hay modo de que un nio escuche o
recite todos los enunciados posibles y elabore con ellos un listado.
Es ms, una vez completado el proceso real de aprendizaje, un nio
puede decir si un enunciado nunca odo con anterioridad es gramatical o no.
Los nios tienen que elaborar, sin tener plena conciencia de ello,
un conjunto provisional de reglas acerca de lo que es gramatical y lo
que no. Despus, a medida que continan escuchando enunciados
gramaticalmente correctos y ensayan ocasionalmente enunciados que
les son corregidos, van modificando el conjunto de reglas, de nuevo
sin tener necesariamente plena conciencia de ello. En ingls, por
jemplo, resulta fcil para un nio aprender la construccin regular o
dbil del pasado de un verbo aadiendo -ed o -d al presente. Ms
tarde, cuando se encuentra con irregularidades como sing y sang
(presente y pasado del verbo cantar, un verbo fuerte), el nio
modifica el conjunto de reglas para incluir esta excepcin. Pero esto
puede llevarle a pronunciar, por ejemplo, bring y brang en vez de
bring y brought (presente y pasado del verbo traer), un error que,
una vez corregido, conducir a una nueva modificacin de las reglas.
De este modo, a travs del mejoramiento progresivo del conjunto
de reglas internas, en la mente del nio va tomando forma una gramtica.
Est claro que, mientras aprende a hablar, el nio hace uso de
mformacin gramatical que va adquiriendo ao tras ao a partir
69

68

de ejemplos de enunciados gramaticales y no gramaticales. Pero, en


vez de construir una lista, el nio comprime de alguna manera esta
experiencia en un conjunto de reglas, una gramtica interna que se
ajusta incluso a enunciados nuevos no escuchados con anterioridad.
Ahora bien, la informacin obtenida del mundo exterior, por ejemplo de unos padres que hablan la lengua en cuestin, es suficiente
para construir tal gramtica interna? Para Noam Chomsky y su escuela
la respuesta es no: el nio tiene que estar equipado ya desde el
nacimiento con una gran cantidad de informacin aplicable a la gramtica de cualquier lengua natural humana. La nica fuente plausible
de dicha informacin es una tendencia innata, fruto de la evolucin
biolgica, a hablar lenguas con ciertos rasgos gramaticales generales
compartidos por todas las lenguas humanas naturales. La gramtica
de cada lengua particular contiene tambin rasgos adicionales no
programados biolgicamente. Muchos de ellos varan de una lengua
a otra, pero otros probablemente son tan universales como los innatos.
Son estos rasgos adicionales los que el nio tiene que aprender.

La gramtica como esquema parcial


Naturalmente, el que un enunciado sea gramatical no significa que
tenga que ajustarse a los hechos. Cualquier hispanohablante sabe
que es gramaticalmente correcto decir el cielo es verde con rayas
rojas y amarillas, aunque tal cosa es improbable, por lo menos en
la Tierra. Pero hay muchos otros criterios aparte de la mera veracidad
que condicionan la eleccin de los enunciados gramaticales que uno
pronuncia en cada ocasin.
Al construir una gramtica interna, el nio separa efectivamente
los rasgos gramaticales de todos los otros factores, en parte estocasticos, que conducen a los enunciados particulares que escucha. Slo
de este modo es posible la compresin en un conjunto de reglas
gramaticales manejable.
El nio exhibe as la primera caracterstica de un sistema complejo
adajDtati^aTla^c^
idenTficadasej_un
cuerpo de experiencia detro^ie un esquema que incluye reglsque
gobiernan dicha experiencia, pero omite las ciivuuslaiieia tspeuaie
etique las reglas de^en_apfcrse!
La gramtica, sin embargo, no abarca todas las regularidades presentes en una lengua. Tambin hay que considerar las reglas de los
70

sonidos (lo que los lingistas llaman la fontica de un lenguaje),


las de la semntica (relativas a lo que tiene sentido y lo que no) y
otras. El esquema gramatical, por lo tanto, no incluye todas las reglas
del habla, y la gramtica no es lo nico que se echa en falta cuando
se prescinde arbitrariamente de algn rasgo de la sucesin de datos
lingsticos. De todos modos, la adquisicin infantil de una gramtica
es un ejemplo excelente de la construccin de un esquema, en este
caso un esquema parcial.
El proceso de aprendizaje gramatical tambin pone de manifiesto
las otras propiedades del funcionamiento de los sistemas complejos
adaptativos. Un_p.sqiip.rna est sujeto a variacin. Para poner a prueba
las diferentes variantes en el mundo real es necesario incorporar detalles adicionales como los que se dejaron de lado en la creacin del
esquema. De este modo se vuelve a encontrar en el mundo real una
sucesin de datos de la misma clase que aquella de la que el esquema
fue abstrado previamente. Finalmente _jo_que ocurre en el mundo i
real determina qu variantes sobreviven.
"Fin la adquisicin de la gramtica inglesa, el esquema vara
cuando, por ejemplo, la regla de construccin del pasado simple de
un verbo con la terminacin -ed o -d es modificada por excepciones
como sing-sang y bring-brought. Para poner a prueba estas variantes,
el nio tiene que hacer uso del esquema en un enunciado real, restituyendo las circunstancias especiales eliminadas para hacer el esquema posible. El nio puede decir, por ejemplo, We sang a hymn
yesterday morning [Cantamos un himno ayer por la maana]. El
enunciado es satisfactorio. Si, en cambio, el nio dice I brang home
something to show you [Traje algo a casa para ensertelo], el padre
podra replicar: Es muy amable por tu parte ensearme esta cucaracha que encontraste en casa de ta Bessie, pero deberas decir /
brought.... Como resultado de esta experiencia, es probable que en
el futuro el nio ensaye un nuevo esquema que d cabida a ambas
irregularidades (naturalmente, en muchos casos el esquema se pone a
prueba simplemente cuando el nio escucha hablar a alguien).
N

Sistemas complejos adaptativos y complejidad efectiva


El funcionamiento de un sistema complejo adaptativo se muestra en
l iagraraa-de la pgina 41. Puesto que un sistema^omplejo adaptativo
5i^gg regularidades de entre lo aleatorio, es^jjogjblejejirur la complee

71
/jidad en tnni^osde la longitud del esquema empleado por un sistema
complejo adaptativo para describir y predecir las propiedades de una
sucesin de datos de entrada. Naturalmente, estos datos son por lo
general relativos al funcionamiento de alpifTrjtro sistema que~5st Siendo'
^observado por el sistema complejo adaptativo considerado.
La utilizacin de la longitud de un esquema no significa una vuelta
al concepto de complejidad bruta, pues el esquema no constituye una
descripcin completa de la sucesin de datos o del sistema observado,
sino tan slo de lasjegularidades abstradas a partir de los datos
disponibles? En algunos casos, como en el de la gramtica, slo se
incluye un cierto tipo de regularidades, dejando aparte el resto, y el
resultado es un esquema parcial.
Se podra concebir la complejidad gramatical en trminos de un
libro de texto de gramtica. En pocas palabras, cuanto ms largo es
el texto ms compleja es la gramtica. Esto concuerda muy bien con
la nocin de complejidad como longitud de un esquema. Cada una
de las pequeas y fastidiosas excepciones incrementa la extensin del
libro y la complejidad gramatical del lenguaje.
Aqu vuelven a aparecer fuentes de arbitrariedad tales como la
resolucin y el conocimiento o entendimiento compartidos inicialmente. En el caso de un libro de gramtica, la resolucin se corresponde con el grado de detalle alcanzado en el texto. Se trata de una
gramtica muy elemental que deja de lado muchas excepciones y
reglas poco claras, tratando slo los puntos principales que necesita
un viajero al que no le preocupe equivocarse de vez en cuando? O
se trata de un voluminoso tomo acadmico? Si es as, es uno de los
viejos textos familiares o una gramtica generativa de las que se han
puesto ahora de moda? Es obvio que la longitud del libro depender
de tales distinciones. En cuanto al conocimiento inicial, considrese
una gramtica clsica de una lengua extranjera escrita en ingls para
angloparlantes. Si se trata de una gramtica holandesa (estrechamente
relacionada con la inglesa y con similitudes evidentes), el nmero de
conceptos gramaticales nuevos que habr que introducir ser bastante
inferior al que habra que introducir en el caso del idioma navajo,
cuya estructura es muy diferente de la del ingls. La gramtica del
navajo tendra que ser ms larga. Del mismo modo, una hipottica
gramtica holandesa escrita para hablantes navajos tendra que ser
presumiblemente ms larga que una gramtica holandesa escrita para
ingleses.
Aun teniendo en cuenta estos factores, sigue siendo razonable

relacionar la complejidad gramatical/de una lengua con la longitud


de un texto que describa su gramtica. Sin embargo, sera ms interesante poder mirar dentro del cerebro de un hablante nativo (cosa
que los avances tecnolgicos quizs hagan posible algn da) y observar cmo est codificada en /l la gramtica. La longitud del esquema representado por esta gramtica interna proporcionara una
medida algo menos arbitraria de la complejidad gramatical. (Naturalmente, la definicin de longitu 1 en este caso puede ser sutil, dependiendo del modo en que est :odificada la informacin gramatical.
Est inscrita localmente en neuronas y sinapsis o distribuida de algn
modo en una red general?)
1
N.
Definimos la complejidad efectiva de un sistema, relativa a un
\ '
sisteTTia~c^iipleiu'^aptativo^observado)), como la longitud del~isquema utilizado para describirIsTrsrrglaridades. Podemos emplear el
trmino complejidad efectiva interna cuando el esquema gobierna.
..^
de algn modo el sistema objeto de discusin (igual que la gramtica '
inscrita en el cerebro regula el habla) en vez de limitarse a serjin
mero recurso de un observador externo, como el autor de un texto
gramatical.

72

Separacin entre regularidad y aleatoriedad


La utilidad del concepto de complejidad efectiva, especialmente
cuando no es interna, depende de si el sistema complejo adaptativo
observador es competente a la hora de identificar y comprimir regularidades y descartaiHrTque es incidental. Si no es as, la complejidad
efectiva del sistema observado tiene que ver ms con las limitaciones
particulares del observador que con las propiedades del sistema observado. La eficiencia del observador con frecuencia resulta evidente,
pero el concepto mismo de eficiencia plantea cuestiones profundas.
Ya hemos visto que la nocin de compresin ptima puede tropezar
n el obstculo de la no computabilidad. Pero, aparte de la compren, qu ocurre con la identificacin de regularidades? Est realmente bien definido el problema de identificar regularidades a partir
una sucesin de datos?
La tarea sera ms fcil si la sucesin de datos fuera, en algn
sentido, de longitud indefinida, como en el caso de un discurso o
xto tan extenso que comprenda muestras representativas de todos
enunciados posibles (hasta una determinada longitud) que pueden
c

Sl

de

73

pronunciarse en un lenguaje dado. De este modo hasta la ms rara


regularidad gramatical se mostrara una y otra vez en condiciones
similares, resultando as distinguible de una regla falsa fruto de una
mera fluctuacin aleatoria (por ejemplo, en un texto corto en ingls
el pretrito perfecto podra no aparecer, sugiriendo equivocadamente
que en dicha lengua no existe tal tiempo verbal, mientras que en un
texto muy largo no es probable que esto ocurra).

probabilidad de reconocer que la secuencia corresponde a una moneda


no trucada. En el extremo opuesto, consideremos una cadena de dos
bits. En el caso de una moneda no trucada, hay una posibilidad sobre
cuatro de que ambos bits sean 1 (regularidad perfecta). Pero una
secuencia as podra obtenerse tambin con una moneda de dos caras.
As pues, una corta cadena de bits procedente de una secuencia de
lanzamientos de una moneda no trucada puede confundirse a menudo
con la de una moneda fuertemente desequilibrada. En general, la
ventaja de considerar una sucesin de datos indefinidamente larga es
que se incrementa enormemente la posibilidad de discriminar entre
modelos distintos, correspondiendo cada modelo a una clase particular
de regularidades.
Una ligera complicacin adicional podra consistir en imponer que
todas las secuencias en que salgan dos caras seguidas sean descartadas. La regularidad resultante que la cadena de bits nunca contendra dos unos seguidos sera fcil de reconocer en cualquier cadena
larga. Una complicacin an mayor podra consistir en descartar todas
las secuencias que contengan un nmero par de caras seguidas.
Cuando un sistema complejo adaptativo recibe una sucesin de
datos arbitrariamente larga, por ejemplo en la forma de una cadena
de bits, puede dedicarse a buscar sistemticamente regularidades de
una clase dada (correspondientes a modelos de una clase dada), pero
no hay ningn procedimiento exhaustivo para buscar todas las regularidades posibles. Cualquier regularidad identificada puede incorporarse entonces en un esquema que describa la sucesin de datos (o
un sistema que la genere).

Identificacin de ciertas clases de regularidad


Un grupo de fsicos tericos, entre ellos Jim Crutchfield, que
trabaja en el Instituto de Santa Fe y en la universidad de California
en Berkeley, ha hecho considerables progresos en la distincin entre
regularidad y aleatoriedad dentro de una cadena de bits indefinidamente larga. Para ello definen clases que abarcan un abanico de
regularidades y muestran cmo podra emplearse en principio un
ordenador para encontrar y clasificar cualquier regularidad que caiga
dentro de una de estas categoras. Pero estos mtodos no proporcionan
ningn algoritmo para identificar cada tipo de regularidad. No existe
tal algoritmo. Sin embargo demuestran que en cuanto un computador
ha encontrado regularidades pertenecientes a ciertas clases en una
cadena de bits, puede deducir la presencia de nuevas regularidades
pertenecientes a una clase ms amplia e identificarlas. Esto es lo que
se llama aprendizaje jerrquico.
Por lo general, una clase de regularidades corresponde a un conjunto de modelos matemticos para generar una sucesin de datos.
Supongamos que la sucesin de datos es una cadena de bits que se
sabe generada por un proceso al menos en parte estocstico, como el
lanzamiento de una moneda. Un ejemplo muy simple de conjunto de
modelos sera entonces el que surge de considerar una secuencia
de lanzamientos de una moneda trucada, en que la probabilidad de que
salga cara (un 1 en la cadena de bits) es algn valor fijo entre 0 y 1.
distinto para cada modelo, mientras que la probabilidad de que salga
cruz (un 0 en la cadena de bits) es 1 menos la probabilidad de que
salga cara.
Si la probabilidad de que salga cara es 1/2, cualquier regularidad
aparente en la secuencia sera nicamente debida al azar. A medida
que la cadena de bits se alarga, la probabilidad de dejarse engaar
por tales regularidades aleatorias disminuye, a la vez que aumenta I

74

Particin de la sucesin de datos: Informacin mutua


Para identificar regularidades dentro de una sucesin de datos de
entrada, un sistema complejo adaptativo tpico divide dicha sucesin
en numerosas partes comparables entre s e investiga sus rasgos comunes . Lairrformacincomto^
*5ij^_sirve para diagnosticar regularidades. En el caso de un texto en
lenguaje determinado, los enunciarlos podran ser las partes objeto
de comparacin. La informacin gramatical mutua entre los distintos
enunciados pondra de manifiesto las regularidades gramaticales.
Sin embargo, la informacin mutua slo sirve para identificar
gularidades, y su magnitud no constituye una medida directa de la
Un

re

complejidad efectiva. Una vez han sido identificadas ciertas regularidades y se ha elaborado una concisa descripcin de ellas, es la
J longitud de la descripcin lo que mide la complejidad efectiva.

Alta

complejidad

efectiva

contenido

de

informacin

algortmica

intermedio

,
;

h
'

Supongamos que en el sistema objeto de descripcin no hay regularidades de ninguna clase, como ocurrira muchas veces (pero no
siempre!) con un pasaje tecleado por nuestros proverbiales monos.
Un sistema complejo adaptativo sera entonces incapaz de encontrar
ningn esquema, pues los esquemas resumen regularidades. En otras
palabras, el nico esquema posible tendra longitud cero, y el sistema
complejo adaptativo asignara el valor cero a la complejidad efectiva
del desorden aleatorio en estudio. Esto es absolutamente apropiado,
pues la gramtica de un puro galimatas debera tener longitud cero.
Ajmajje_el contenido de informacin algortmica de una cadena de
bits aleatona^dgTpjglIijrdada es mximo, la complejidad efectiva es
cero.
En el otro extremo de la escala, el contenido de informacin
algortmica de una cadena de bits enteramente regular, por ejemplo
una sucesin de unos, es prxima a cero. La complejidad efectiva
la longitud del esquema que describe las regularidades de la cadena
de bits tambin debera ser prxima a cero, ya que el mensaje
todo 1 es muy corto.
As pues, para que la complejidad efectiva tenga un valor apreciable el contenido de informacin algortmica no debe ser ni demasiado bajo ni demasiado alto; en otras palabras, el sistemajno_dghe
estar ni demasiado ordenado ni~HnasTado desordenado.
El diagrama de la pgina siguiente ilustra a grandes rasgos cmo
la mayor complejidad efectiva posible de un sistema (relativa a un
sistema complejo adaptativo observador) vara con el contenido de
informacin algortmica, alcanzando valores mximos en la zona intermedia entre eljjrden excesivo y el desordenexcesiyo. Muchas
magnitudes importantes que surgen en el tratamiento de la simplicidad, la complejidad y los sistemas complejos adaptativos comparten
esta misma propiedad.
Cuando un sistema complejo adaptativo observa otro sistema e.
identifica algunas regularidades, el contenido de informacin algort76

Figura 4. Diagrama que muestra a grandes rasgos cmo vara la complejidad


efectiva mxima con el contenido de informacin algortmica

mica de la sucesin de datos procedente del sistema observado se I


expresa como la suma de dosjrminqs: el contenido de informacin \
aparentemente regularjTTcontenido'de informacin aparentemente [
estocstica. La longitud del esquema la complejidad efectiva del
sistema observado se corresponde esencialmente con la fraccin
aparentemente regular del contenido de informacin. Para una sucesin aleatoria de datos, reconocida como tal, la complejidad efectiva
es cero y el contenido de informacin algortmica es atribuible en su
totalidad al azar. Para una sucesin de datos perfectamente regular
(por ejemplo, una larga cadena de bits que slo contenga unos) el
contenido de informacin algortmica en su totalidad es regular (no
existe fraccin estocstica) pero extremadamente pequeo. Las situaciones ms interesantes son las que se encuentran entre estos dos
xtremos, donde el contenido de informacin algortmica es apreciapero no mximo (para la longitud de la sucesin de datos) y es
le

la suma de dos trminos significativos, la fraccin aparentemente


regular (la complejidad efectiva) y la fraccin aparentemente estocstica.

Aprendizaje mediante los genes o el cerebro


Aunque nuestro examen de los sistemas complejos adaptativos
arranca con el ejemplo del aprendizaje en el nio, no es necesario
acudir a algo tan sofisticado para ilustrar este concepto. Tambin
podran servir nuestros parientes los primates caricaturizados antes
en la historia de la mquina de escribir, lo mismo que un perro.
De hecho, el adiestramiento de nuestras mascotas es una de las maneras de observar procesos de aprendizaje en otros mamferos.
Ensear a un perro a estarse quieto supone aplicar una abstraccin
a gran nmero de situaciones: permanecer sentado en el suelo, quedarse dentro de un coche con la ventanilla abierta, resistirse a perseguir una tentadora ardilla, etc. El perro aprende, por medio de recompensas y/o castigos, el esquema correspondiente a la orden de estarse
quieto. Los esquemas alternativos como, por ejemplo, que haga una
excepcin a la hora de perseguir gatos, son (al menos en teora)
descartados a medida que progresa el aprendizaje. Pero aunque el
perro adopte un esquema como ste estaremos ante el resultado del
funcionamiento de un sistema complejo adaptativo. En este caso la
competencia entre las presiones del entrenamiento y del instinto cazador habr propiciado la supervivencia de un esquema distinto al
deseado por el adiestrador.

mientos de las hormigas para ilustrar el sentido de lo que yo llamo


complejidad efectiva. La trayectoria seguida por una hormiga puede
parecer compleja, pero las reglas del proceso de bsqueda son simples. La intrincada trayectoria de la hormiga manifiesta una elevada
complejidad algortmica, de la que slo una pequea parte es atribuible a las reglas que subyacen a las regularidades de la bsqueda. Pero
esta pequea parte constituye al menos aproximadamente la totalidad de la complejidad efectiva. El contenido de informacin algortmica restante, el grueso de la complejidad aparente, es resultado
de rasgos aleatorios del terreno explorado por la hormiga. (Hace poco
habl de este asunto con Herb, quien al final exclam con sorna:
Esa hormiga debe de estar ya a un montn de kilmetros de aqu!.)
En una secuencia de organismos cada vez menos sofisticados
pongamos un perro, un pez de colores, un gusano y una ameba
el aprendizaje individual tiene cada vez menos relevancia en comparacin con los instintos acumulados en el transcurso de la evolucin
biolgica. Pero la propia evolucin biolgica puede ser descrita a su
vez como un sistema complejo adaptativo, incluso en los organismos
ms sencillos.

Una vez dada la orden de estarse quieto, el perro entrenado incorpora los detalles apropiados a la situacin concreta y aplica el
esquema al mundo real en forma de una conducta que es premiada o
castigada, lo que contribuye a determinar si el esquema sobrevive
o no. Sin embargo, la tendencia a perseguir gatos o ardillas, que
tambin influye en la competencia entre esquemas, no ha sido aprendida por el perro, sino que ha sido programada genticamente como
resultado de la evolucin biolgica.
Todos los organismos incorporan tales programas. Cuando una
hormiga merodea en busca de alimento, sigue una pauta innata que
ha evolucionado a lo largo de millones de aos. Hace algn tiempo,
Herb Simn, un prestigioso experto en psicologa, economa e informtica de la Universidad de Carnegie-Mellon, se vali de los movi78
79

As, segn observan los naturalistas, una pulga


Engendra pulgas menores que hacen presa en ella,
Y stas engendran pulgas menores que las pican,
Y as hasta el infinito.

Bacterias que desarrollan resistencia a los frmacos

Y el fsico y matemtico L.F. Richardson compuso su propio ripio


especialmente dedicado a los remolinos:
De joven yo tena la costumbre de hojear enciclopedias (un hbito
que todava persiste, para regocijo de mi familia). Una vez encontr
un artculo sobre la enfermedad del bronce que me hizo pensar por
vez primera en algunas de las cuestiones centrales de este libro.
La enfermedad del bronce es un conjunto de reacciones qumicas
responsables de la corrosin de las superficies de dicho metal en
forma de manchas verdeazuladas que crecen y se extienden. En condiciones de humedad, la enfermedad puede propagarse por el aire de
una superficie a otra y arruinar una coleccin completa de objetos
de bronce. La proteccin contra la enfermedad del bronce no es un
asunto balad, ya que los jarrones de bronce chinos de la dinasta
Shang, por poner un ejemplo, pueden llegar a valer hasta un milln
de dlares. Cuando le esto por primera vez, como pobre que era, mi
punto de vista era bien diferente del de los coleccionistas.
Por lo que a m respecta estaba maravillado. En qu se diferencia la enfermedad del bronce de una plaga causada por un organismo
vivo? Obedece la enfermedad del bronce meramente a las leyes de
la fsica y la qumica?. Pero ya de nio yo rechazaba, como han
hecho los cientficos serios durante generaciones, la idea de que la vida estuviese caracterizada por alguna fuerza vital ms all de la
fsica y la qumica. No, una bacteria obedece igualmente a las leyes
de la fsica y la qumica. Pero entonces, cul era la diferencia? Se
me ocurri que las bacterias (como todos los dems seres vivos)
exhiben una variabilidad heredable y sujeta a la seleccin natural,
mientras que en la enfermedad del bronce no hay ninguna evidencia
de tales cosas. Esta s es una diferencia crtica.
Para explorar esta distincin un poco ms, considrese el ejemplo
del flujo turbulento de un fluido a travs de una tubera. Se sabe
desde hace ms de un siglo que la energa se disipa en forma de
remolinos cada vez ms pequeos. Para describirlos, los fsicos citan
a menudo a Jonathan Swift:
80

Grandes espirales generan pequeas espirales,


Que se alimentan de su velocidad;
Y las pequeas espirales generan espirales menores,
Y as hasta la viscosidad.
En cierto sentido, los remolinos pequeos nacen de los grandes.
Si la tubera tiene dobleces y constricciones, puede que algunos remolinos grandes desaparezcan sin dejar descendencia, mientras que
otros sobreviven y generan muchos remolinos pequeos, que a su vez
generan otros ms pequeos, y as sucesivamente. As pues, los remolinos parecen exhibir una forma de variacin y seleccin. Pero
nadie ha sugerido nunca que se parezcan a la vida. Qu propiedad
importante falta en los remolinos que los organismos vivos poseen?
Qu es lo que distingue realmente el flujo turbulento de la evolucin
biolgica?
La diferencia radica en la informacin que se maneja en uno y
otro caso. No hay ningn indicio de que en el flujo turbulento tenga
lugar ningn procesamiento significativo de informacin, ninguna sntesis de regularidades. En la evolucin biolgica, en cambio, la experiencia representada por la variacin y seleccin natural en el pasado es transmitida a las generaciones futuras en un paquete de
informacin altamente comprimida, el genoma (o conjunto de genes) de un organismo. Cada gen puede tener formas alternativas diferentes, que reciben el nombre de alelos. El conjunto de alelos
particulares de todos los genes de un organismo dado se conoce como
genotipo.
Los bilogos hacen hincapi en la distincin entre genotipo, que
aplica a la informacin hereditaria contenida en los genes de un
organismo individual, y fenotipo, que se aplica a la apariencia y
comportamiento del organismo en el curso de su vida. Naturalmente,
's cambios en el genotipo, como la sustitucin de un cierto alelo por
se

81

otro, pueden afectar al fenotipo a travs de la influencia de los genes


en los procesos qumicos del organismo. Pero durante el desarrollo
del organismo el fenotipo tambin es influenciado por multitud de
factores, muchos de ellos aleatorios. Pinsese en todas las circunstancias accidentales que afectan al desarrollo de un ser humano, desde
las etapas unicelular y fetal, pasando por la infancia y la niez, antes
de que se haga posible la reproduccin en la madurez. El genotipo
de un ser humano individual es como una receta de cocina bsica que
admite amplias variaciones en el plato preparado al final por el cocinero. Un genotipo individual permite que emerja del proceso de
desarrollo uno de los muchos adultos alternativos posibles, todos
diferentes. En el caso de gemelos idnticos, que comparten el mismo
genotipo, coexisten dos de los adultos alternativos diferentes. Cuando
se cran por separado suministran a menudo una informacin preciosa
sobre los papeles respectivos de la naturaleza y la educacin en la
formacin del fenotipo adulto.
En el curso de la evolucin biolgica se producen, de generacin
en generacin, cambios aleatorios que contribuyen, junto con las vicisitudes en el desarrollo individual, a los cambios fenotpicos que
determinarn en parte si un organismo es viable y capaz de alcanzar
la madurez, de reproducirse y de transferir as su genotipo, total o
parcialmente, a la descendencia. As pues, la distribucin de genotipos
en la poblacin es el resultado de la combinacin del azar y la
seleccin natural.

La evolucin de la resistencia a los frmacos en bacterias


Un ejemplo de evolucin biolgica de gran importancia para la
humanidad contempornea es el desarrollo de bacterias resistentes
a los antibiticos. Por ejemplo, tras el empleo extensivo de la penicilina durante varias dcadas para controlar ciertas especies de
bacterias patgenas, han aparecido cepas que no muestran una sensibilidad especial al frmaco. Para tratar las enfermedades provocadas por estos grmenes modificados se requieren nuevos antibiticos, y pueden causar mucho sufrimiento e incluso muerte antes
de que las nuevas drogas sean perfeccionadas. De modo similar, el
bacilo de la tuberculosis ha sido mantenido a raya durante dcadas
por ciertos antibiticos, pero en los ltimos aos han aparecido
cepas resistentes. La tuberculosis vuelve a ser un problema sanitario
82

importante, incluso en regiones donde antiguamente la enfermedad


estaba controlada.
En la adquisicin de la resistencia bacteriana a los frmacos
suele desempear un importante papel el intercambio de material
gentico entre dos bacterias individuales. Este proceso, lo ms cercano a la reproduccin sexual de que son capaces organismos tan
primitivos, fue observado por primera vez por Joshua Lederberg
cuando era un graduado en Yale. Por entonces yo no me haba
graduado todava, y recuerdo la atencin que suscit en el pblico
en general el descubrimiento del sexo en el reino de los grmenes;
hasta la revista Time le dedic un artculo al tema. Para Josh supuso
un lanzamiento en su carrera que le llevara finalmente al rectorado
de la Universidad Rockefeller. Pero para simplificar la discusin
sobre resistencia bacteriana a los frmacos ignorar este fenmeno
(mis excusas a Josh).
Por la misma razn propongo ignorar otro importante mecanismo
de transferencia de material gentico entre clulas, donde el transportador es un virus un bacterifago o fago que infecta a las
bacterias. En este proceso, llamado transduccin, se basaron los experimentos precursores de la ingeniera gentica.
Las investigaciones minuciosas sobre bacterias se han centrado en
la especie Escherichia coli (o E. coli), comn, inofensiva y hasta til
para la funcin digestiva en el intestino humano, pero que a menudo
resulta patgena cuando infecta otras partes del cuerpo (y tambin,
en ciertas formas mutantes, peligrosa incluso en el tracto digestivo).
E. coli es un organismo unicelular cuyo material gentico consiste en
unos pocos miles de genes. Un gen tpico es una secuencia de alrededor de un millar de nucletidos (conocidos colectivamente como
ADN). Estos componentes del ADN, que constituyen todos los genes
de todos los organismos, son de cuatro clases, llamadas A, C, G y T,
iniciales de sus nombres qumicos. Todo gen forma parte de una
cadena de nucletidos ms larga que, apareada con otra, forma la
famosa doble hlice. La estructura de la doble hlice fue determinada
en 1953 por Francis Crick y James Watson a partir de los trabajos
de Rosalind Franklin y Maurice Wilkins. En E. coli hay dos cadenas
helicoidales que contienen alrededor de cinco millones de nucletidos
cada una.
Los nucletidos alineados a lo largo de ambas cadenas son complementarios entre s, en el sentido de que A y T siempre se encuentran enfrentados, igual que G y C. Como la secuencia de nucletidos
83

de una cadena determina la de la otra, basta con fijarse en una de


ellas para leer el mensaje que contienen.
Supongamos que en cada cadena hay justamente cinco millones
de nucletidos. Podemos codificar A como 00, C como 01, G como
10 y T como 11, de modo que los cinco millones de nucletidos
quedarn representados por una cadena de diez millones de ceros y
unos, es decir, por una cadena de diez millones de bits. Esta cadena
contiene la informacin que cada E. coli transmite a las clulas hijas,
que se originan por la divisin en dos de la clula bacteriana inicial,
un proceso en el que la doble hlice se duplica y surgen dos nuevas
dobles hlices, una por cada clula hija.
Los nucletidos de una cadena pueden ordenarse de muchas formas, lo que hace que las posibilidades matemticas sean extremadamente numerosas. Para una cadena de, digamos, un millar de nucletidos el nmero de secuencias diferentes concebibles sera de 4 x 4 x
x 4 ... x 4 x 4, mil veces. Este nmero, en la notacin decimal
usual, tiene alrededor de 600 dgitos! Slo una pequea fraccin de
las secuencias tericamente posibles se encuentra en la naturaleza (la
existencia de todas ellas requerira muchos ms tomos de los que
hay en el universo). En la prctica, cada gen puede tener, en un
momento dado, cientos de alelos diferentes con una probabilidad
significativa de aparicin dentro de la poblacin bacteriana, distinguibles entre s por sus diferentes efectos bioqumicos y fisiolgicos.
Un gen puede experimentar mutaciones como resultado de accidentes diversos tales como la incidencia de un rayo csmico o la
presencia de ciertos reactivos qumicos en el entorno. Una sola mutacin puede tener un efecto significativo en el comportamiento celular. Por ejemplo, la mutacin de un cierto gen en una clula de E.
coli podra, en principio, producir un nuevo alelo que le confiriese
resistencia a la penicilina. Esta resistencia podra entonces pasar a la
descendencia de la clula al multiplicarse por divisiones celulares
repetidas.
Las mutaciones son procesos aleatorios tpicos. Supongamos que
una nica bacteria hospedada en un tejido produce una colonia compuesta por bacterias de idntico genotipo. En esta colonia pueden
aparecer formas mutantes que den lugar a su vez a nuevas colonias.
De este modo los genotipos de la poblacin bacteriana en el tejido
infectado se diversifican. Si se aplica penicilina en cantidad suficiente,
slo las colonias resistentes continuarn creciendo. Lo importante es
que las bacterias resistentes mutantes estn ya presentes como resul84

tado de una mutacin aleatoria ancestral antes de que el frmaco


comience a ejercer una presin selectiva en su favor. Y si no estn
presentes en el tejido, seguramente existen en alguna otra parte, o por
lo menos aparecen de vez en cuando por azar y despus desaparecen.
Las mutaciones, como Lederberg demostr hace tiempo, no son inducidas por la penicilina.
La mutacin gnica que origina un alelo que confiere resistencia
a los frmacos tiene, presumiblemente, algunos efectos desfavorables
para la funcin celular. Si no fuera as, es seguro que tales alelos
estaran ya presentes en gran nmero de clulas de E. coli, y la
penicilina habra sido intil desde el principio. Pero a medida que el
empleo de la penicilina se extiende, la supervivencia de las cepas
resistentes se ve favorecida, y cualquier posible desventaja funcional
queda en un segundo plano (un ejemplo an mejor sera un antibitico
diferente no tan frecuente en la naturaleza como la penicilina, ya que
la bacteria habra tenido menos contactos con l antes de su empleo
en medicina).
El desarrollo de la resistencia a los frmacos tiene lugar, pues, a
travs de un cambio en el genotipo, la cadena de unas decenas de
millones de bits que la clula transfiere a sus descendientes. A travs
de los genes, la bacteria aprende a superar las amenazas a su
supervivencia. Pero el genotipo contiene adems una enorme cantidad
de informacin que permite el funcionamiento de la clula bacteriana.
Los genes contienen las lecciones de supervivencia aprendidas durante
miles de millones de aos de evolucin biolgica.
La experiencia de la especie E. coli y sus formas ancestrales no
ha quedado registrada slo para servir de referencia en un listado; las
regularidades presentes en dicha experiencia han sido identificadas y
comprimidas en la cadena representada por el genotipo. Algunas de
estas regularidades, como la presencia frecuente de antibiticos en el
medio, se han experimentado slo en tiempos recientes, pero la mayora son muy antiguas. El genotipo vara en cierto grado de un
individuo a otro (o de una colonia de individuos genticamente idnticos a otra), y las mutaciones accidentales pueden producirse en
cualquier momento y ser transmitidas a la descendencia.
Es interesante comparar este tipo de aprendizaje con el que se
basa en el uso del cerebro. Hemos hecho hincapi en que las formas
mutantes de una bacteria que exhiben resistencia a un antibitico
Pueden muy bien encontrarse presentes por puro azar cuando se aplica
l frmaco y que, en cualquier caso, seguramente han existido alguna

85

vez en el pasado. Las ideas, en cambio, surgen ms a menudo como


respuesta a un desafo, en vez de estar disponibles cuando ste se
presenta. (Parece ser que hay ligeros indicios de mutaciones genticas
ocasionales que surgen como respuesta a la necesidad, pero, si el
fenmeno en verdad existe, es insignificante en comparacin con la
mutacin aleatoria.)

La evolucin como sistema complejo adaptativo


En qu medida puede describirse el proceso evolutivo como la
manifestacin del funcionamiento de un sistema complejo adaptativo?
El genotipo satisface los criterios de esquema: encapsula en forma
altamente comprimida la experiencia del pasado y est sujeto a variacin a travs de las mutaciones. El genotipo en s no es puesto a
prueba directamente por la experiencia. Aunque controla en gran
medida la qumica del organismo, el destino ltimo de cada individuo
depende tambin de factores medioambientales que no estn bajo el
control de los genes. En otras palabras, el fenotipo est codeterminado
por el genotipo y por las condiciones del entorno, en gran parte
aleatorias. Tal despliegue de esquemas junto con la recepcin de
nuevos datos para producir efectos en el mundo real es caracterstico de un sistema complejo adaptativo.
Por ltimo, en un organismo unicelular la supervivencia de cierto
genotipo depende de que las clulas que lo portan sobrevivan hasta
el momento de la divisin, as como las clulas descendientes, las
descendientes de las descendientes ytas sucesivamente. Esto satisface
el requerimiento de uiKbucle retroactivo en el que ateofiigartjgrer siones selectivas. No Tv^duda_jde-que poblacin bacteriana es un
sistema complejo adaptativo.
La complejidad efectiva de una bacteria, en el sentido nuestro de
longitud de un esquema, est evidentemente relacionada con la longitud del genoma (si hubiera partes del ADN que cumpliesen nicamente una funcin de relleno y no contribuyeran a la informacin
gentica, como parece ocurrir en los organimos superiores, habra que
descontarlas). La longitud de la parte relevante del genoma proporciona una medida interna aproximada de la complejidad efectiva. Es
interna porque se relaciona con el esquema del que se sirve el organismo para describir su propia herencia a sus descendientes, y no con
un esquema diseado por algn observador externo (esta medida se
r

86

asemeja a la longitud de la gramtica interna en el cerebro de un nio


que aprende su lenguaje nativo, en oposicin a la longitud de un libro
que describe la gramtica de dicho lenguaje). Es slo una medida
aproximada porque la evolucin biolgica, como cualquier otro sistema complejo adaptativo, lleva a cabo la tarea de sntesis de regularidades con eficiencia variable. A veces esta variabilidad invalida
la medida, como es el caso de ciertos organismos cuya simplicidad
es obvia y en cambio presentan un genoma de longitud anmala.
Pero la comparacin entre genomas de distintos organismos revela
deficiencias en la idea de emplear la complejidad efectiva, basada en
la longitud de un esquema, como nica medida de la complejidad de
una especie. Al considerar diferencias sutiles pero importantes, como,
por ejemplo, las que distinguen nuestra especie de nuestros parientes
cercanos los grandes monos, hay que introducir ideas ms sofisticadas.
Los cambios genticos que permiten a una criatura simiesca de-^
sarrollar lenguajes, pensamiento avanzado y culturas elaboradas, manifestaciones todas de gran complejidad efectiva, son relativamente
pequeos, pero de gran significacin. La complejidad efectiva del
nuevo genoma (humano), medida por su longitud, no es en s misma
una medida satisfactoria de la complejidad de los organismos correspondientes (personas), pues ligeras alteraciones del genoma han dado
lugar a una gran complejidad efectiva de una clase nueva (complejidad cultural), ffl ~
Es necesario, por lo tanto, suplementar la complejidad efecta"
con el concepto de complejidad potencial. Cuando un modesto cambio en~lTe!>quema p^uiiite a un sistema complejo adaptativo crear
una gran cantidad de complejidad^fectiva nueva en un cierto perodo
de~~lerrrpo, puede decirseque eP^squefna modificado ha tenido un
gran incremento de complejidad potencTcon respecto a unTntervalo
dj[Timpo~dado. Volveremos ms tarde sobre este tema, pero por
ahoravorVarnos a la idea de la adaptacin a los antibiticos como
sistema complejo adaptativo y comparemos este cuadro con una teora
incorrecta de la adquisicin de la resistencia.

Adaptacin directa
H o y

d l a

p a r e c e

o b v i o

ue

la

.
<I
resistencia a los frmacos se desaf i a principalmente a travs de mecanismos genticos como los que
1 ]

87

hemos estado considerando. Pero no siempre fue as. En los aos


cuarenta, cuando el uso de la penicilina estaba en sus comienzos y
las sulfamidas eran todava las armas predilectas en la batalla contra
las infecciones bacterianas, la resistencia ya era un problema y unos
cuantos cientficos ofrecieron modelos muy diferentes para explicar
su desarrollo. Uno de ellos fue el eminente qumico ingls Cyril (ms
tarde Sir Cyril) Hinshelwood. Recuerdo haber ledo su libro sobre el
tema cuando era estudiante, y el escepticismo que ya entonces me
inspiraron sus ideas.
La teora de Hinshelwood era, naturalmente, una teora qumica.
Su libro estaba repleto de ecuaciones que describan velocidades de
reaccin. La idea general era que la presencia del frmaco provocaba
cambios en el equilibrio qumico de la clula bacteriana que iban en
detrimento de la reproduccin celular. Sin embargo, la exposicin
prolongada de la bacteria a altas dosis de medicamento produca,
directamente por medios qumicos, ajustes en el metabolismo celular
que limitaban el efecto del frmaco y permitan a las clulas sobrevivir
y dividirse. En la divisin celular, segn la teora, esta forma simple
de resistencia pasaba mecnicamente a las clulas hijas a travs de la
composicin qumica del material celular ordinario. El mecanismo
propuesto era una simple retroaccin negativa en un conjunto de
reacciones qumicas (un ejemplo de retroaccin negativa lo tenemos
cuando un coche en marcha comienza a salirse de rumbo y el conductor gira el volante para corregir la trayectoria).
En la teora de Hinshelwood no intervenan los genes bacterianos.
No haba un sistema complejo adaptativo subyacente al desarrollo de
la resistencia: ni compresin de la informacin, ni esquema, ni variacin aleatoria ni seleccin. De hecho, un captulo del libro est dedicado a refutar la idea de la seleccin de variantes surgidas espontneamente.
La teora de Hinshelwood se puede describir como de adaptacin
directa. Se trata de procesos muy comunes. Considrese el funcionamiento de un termostato ajustado a una temperatura dada; el dispositivo enciende un calefactor cuando la temperatura cae por debajo
de la de referencia y lo apaga cuando se alcanza de nuevo. En vez
de un grupo de esquemas en competencia y evolucin, el termostato
tiene un programa fijo, y adems muy simple. El dispositivo nicamente se dice a s mismo, hace fro; hace fro; hace calor; hace
fro... y acta en consecuencia.
Es til contrastar la adaptacin directa con el funcionamiento de
88

un sistema complejo adaptativo, lo que no quiere decir que la adaptacin directa carezca de inters. De hecho, la mayor parte de las
expectativas de la ciberntica tras la segunda guerra mundial se centraban en los procesos de adaptacin directa, especialmente la estabilizacin de sistemas por retroaccin negativa. El principio bsico es
el mismo que el del termostato, pero los problemas que se presentan
pueden constituir un reto mucho mayor.

Adaptacin directa, sistemas expertos y sistemas complejos adaptativos


La palabra ciberntica fue introducida por Norbert Wiener, un
matemtico bastante excntrico y de gran talento del Instituto Tecnolgico de Massachusetts (MIT), que fue un nio prodigio y nunca
dej de demostrarlo de las maneras ms estrafalarias. Cuando yo era
estudiante graduado en el MIT me lo encontraba de vez en cuando
durmiendo en las escaleras y obstaculizando el paso con su oronda
figura. Una vez asom la cabeza por la puerta del despacho de mi
director de tesis, Viki Weisskopf, y profiri unas palabras absolutamente incomprensibles para Viki. Oh, pensaba que todos los intelectuales europeos conocan el chino, dijo Wiener, y se fue corriendo.
La palabra ciberntica deriva del vocablo griego kubernetes, que
significa timonel, del cual deriva tambin el verbo gobernar. La
ciberntica, en efecto, tiene que ver con la direccin y el gobierno,
como en el control de un autmata. Pero en los comienzos de la
ciberntica los autmatas no eran capaces de crear un esquema susceptible de evolucin ms all de sus percepciones sensoriales. Slo
ahora estamos entrando en una era de autmatas que pueden considerarse verdaderos sistemas complejos adaptativos.
Pensemos, por ejemplo, en un autmata mvil. En la primera
poca de la ciberntica podra haber sido equipado con sensores para
detectar la presencia de un muro cercano y activar un dispositivo
Para evitarlo. Otros sensores podran servir para detectar socavones
el camino y adoptar una forma de locomocin predeterminada para
que el robot pueda superarlos. El diseo se centrara en proporcionar
respuestas directas a seales del medio ambiente.
Despus llegaron los sistemas expertos, en los que la informaron suministrada por expertos humanos en un cierto campo se introer

duca en un ordenador en la forma de un modelo interno que


sirviese para interpretar los datos de entrada. El avance en relacin a
los diseos anteriores es sutil, pero un ejemplo tomado de un campo
distinto puede servir de ilustracin. La diagnosis mdica puede automatizarse hasta cierto punto componiendo, con el asesoramiento de
especialistas, un rbol de decisin para el ordenador y dotndole
de un criterio de decisin definido para cada rama basado en datos
particulares del paciente. Un modelo interno como ste es fijo, a
diferencia de los esquemas propios de los sistemas complejos adaptativos. El ordenador puede diagnosticar enfermedades, pero es incapaz de aprender nada de su experiencia con los sucesivos pacientes.
En vez de eso sigue haciendo uso del mismo modelo interno desarrollado previamente.
Naturalmente, siempre se puede consultar otra vez a los expertos
y redisear el modelo interno en funcin de los aciertos y fallos del
diagnstico informtico. El sistema ampliado constituido por el ordenador, los diseadores y los expertos puede contemplarse como un
sistema complejo adaptativo, en este caso uno artificial con humanos
en el bucle.
Hoy da estamos entrando en una era de ordenadores y autmatas
que funcionan como sistemas complejos adaptativos sin humanos en
el bucle. Muchos autmatas futuros contendrn esquemas elaborados
sujetos a variacin y seleccin. Considrese un autmata mvil de
seis patas que tenga en cada una un juego de sensores que detecten
obstculos y un procesador de informacin que responda de algn
modo predeterminado a las seales procedentes de aqullos para controlar el movimiento de la pata, ya sea arriba, abajo, adelante o atrs.
Este juego de patas no sera ms que un conjunto de dispositivos
cibernticos primitivos.
En la actualidad un diseo de robot podra incluir una forma de
coordinacin entre las patas, pero no a travs de una unidad central
de proceso. En vez de eso cada pata ejercera influencia en el comportamiento de las otras a travs de enlaces de comunicacin. El patrn
de interacciones mutuas de las patas sera un esquema que podra
estar sujeto a variaciones como, por ejemplo, las producidas por un
generador de nmeros pseudoaleatorios. Las presiones selectivas que
influiran en la adopcin o rechazo de los patrones candidatos podran
tener su origen en sensores adicionales que registraran el comportamiento no slo de una pata individual, sino de todo el conjunto, como
por ejemplo si el autmata est avanzando o retrocediendo, o si la

cara inferior est suficientemente separada del suelo. De este modo


el autmata tendera a desarrollar un esquema que proporcionara un
modo de andar adecuado al tipo de terreno y sujeto a modificacin
en funcin de los cambios de ste. Un autmata as puede considerarse
una forma de sistema complejo adaptativo primitivo.
Tengo noticias de que en el MIT se ha construido un robot semejante de seis patas que ha descubierto, entre otros, el modo de
andar que emplean comnmente los insectos: las patas delantera y
trasera de un lado se mueven al unsono con la pata media del otro.
El uso de este paso por el robot depende del terreno.
Considrese ahora, en contraste con un autmata que aprende unos
pocos rasgos tiles del terreno que tiene que atravesar, un sistema
complejo adaptativo capaz de explorar los rasgos generales, adems
de un sinfn de detalles, de un terreno mucho mayor: la totalidad del
universo.

91

La empresa cientfica

La empresa cientfica humana constituye una hermosa ilustracin


del concepto de sistema complejo adaptativo. Los esquemas son en
este caso las teoras, y lo que tiene lugar en el mundo real es la
confrontacin entre la teora y la observacin. Las nuevas teoras
tienen que competir con las ya existentes, en parte en cuanto a coherencia y generalidad, pero en Ultimo termniu en cuanto a Su cpa^.
cidad de explicar las obsery^acioxieilgxistentes y predecir correctamente, otras nuevas. Cada teora es una descripcin altamente
'condensada de toda una clase de situaciones, y como tal tiene que
suplementarse con los detalles de una o ms de estas situaciones a
fin de poder hacer predicciones concretas.
El papel de la teora en la ciencia debera ser obvio, aunque en
mi propio caso, pese a haber dedicado toda mi carrera profesional a
la fsica terica, me llev mucho tiempo apreciarlo. Fue al ingresar
en el MIT para graduarme cuando finalmente se me revel cmo es
en verdad la fsica terica.
Cuando estudiaba en Yale siempre consegua altas calificaciones en
los cursos de ciencias y matemticas sin entender por completo lo que
estaba aprendiendo. A veces me pareca que slo estaba all para regurgitar en los exmenes la informacin con que me haban cebado en
clase. Todo cambi tras acudir a una de las sesiones de los seminarios
de fsica terica que organizaban la Universidad de Harvard y el MIT.
Pensaba que el seminario sera una especie de clase magistral; pero de
hecho no fue una clase en absoluto, sino un debate serio sobre temas
de fsica terica, en particular de la fsica de los ncleos atmicos y
partculas elementales. Asistieron profesores, investigadores y estudiantes graduados de ambas instituciones: un fsico terico pronunciara una
breve conferencia y despus habra un debate general sobre el tema
presentado. En aquel entonces yo era incapaz de apreciar en su justa
medida tal actividad cientfica, pues mi modo de pensar se circunscriba
a asistir a clase, aprobar exmenes y tener contento al profesor.

El conferenciante era un estudiante graduado de Harvard que


acababa de presentar su tesis doctoral sobre el carcter del estado
fundamental del boro 10 (B ), un ncleo atmico compuesto de cinco
protones y cinco neutrones. Mediante un mtodo aproximado que
pareca prometedor, pero cuya validez an no estaba garantizada,
haba hallado que el estado fundamental deba poseer un momento
angular de espn de una unidad cuntica, como se esperaba que
fuese. Cuando termin de hablar, me pregunt qu impresin habran
causado sus clculos a los eminentes fsicos tericos de la primera
fila. Sin embargo, el primero en tomar la palabra no fue ningn
terico, sino un hombrecillo con barba de tres das que pareca haber
salido arrastrndose de los stanos del MIT. Dijo: Oye, el espn ese
no es uno. Es tres. Lo acaban de medir! De repente comprend que
la misin del fsico terico no es impresionar a los profesores que se
sientan en primera fila, sino explicar los resultados de las observaciones. (Por supuesto, los experimentadores pueden cometer errores, pero
en este caso las observaciones a las que se refera aquel desaseado
sujeto resultaron ser correctas.)
10

Me avergonz de m mismo por no haber sido capaz de descubrir


antes cmo funcionaba la empresa cientfica. El proceso por el cual
las teoras resultan seleccionadas de acuerdo con la experiencia (as
como por su coherencia y generalidad) no es muy diferente de la
evolucin biolgica, donde se seleccionan patrones genticos que
tienden a producir organismos con una mayor capacidad de reproduccin. El paralelismo entre estos dos procesos se me escapara hasta
muchos aos despus, cuando supe ms sobre simplicidad y complejidad, y sobre sistemas complejos adaptativos.
En la actualidad, la mayora de fsicos son o bien tericos o bien
experimentales. A veces los tericos van por delante, formulando un
cuerpo terico exitoso capaz de realizar predicciones que resultan
repetidamente confirmadas experimentalmente. En otras ocasiones,
los fsicos experimentales encuentran resultados inesperados, y los
tericos tienen que volver a la pizarra. Pero no hay que dar por
sentada la existencia de dos clases distintas de investigadores. No
siempre fue as en fsica, y en otros campos, como la antropologa
cultural, la arqueologa y la mayor parte de la biologa, hay todava
uuy pocos tericos y no se les tiene un gran respeto. En biologa
molecular, una rama de la biologa que goza hoy de gran prestigio,
la mayora de los enigmas tericos han sido resueltos gracias a la
Senialidad de los experimentadores. A resultas de ello, muchos emi93

92

nentes bilogos moleculares no creen necesaria la existencia de bilogos tericos.


En contraposicin, la biologa de poblaciones cuenta con una
larga y honorable tradicin matemtica, personificada en las figuras
de Sir Ronald Fisher, J.B.S. Haldane y Sewall Wright entre otros.
Gracias al trabajo de stos y muchos otros tericos, se han realizado
y comprobado experimentalmente numerosas predicciones en gentica de poblaciones, y hasta la propia literatura matemtica se ha
enriquecido.
i
Cuando una ciencia madura y sus mtodos tericos ganan en
profundidad y potencia, la teora tiende a emerger como especialidad. Sin embargo, los papeles respectivos de la teora y la observacin deberan considerarse por separado, haya o no expertos en
cada una de estas actividades. Veamos cmo la interaccin entre
ambas disciplinas encaja en la nocin de sistema complejo adaptativo.
Normalmente, las teoras surgen como resultado de multitud de
observaciones, en el transcurso de las cuales se realiza un esfuerzo
deliberado por separar el trigo de la paja, las leyes de las circunstancias especiales o meramente accidentales. Una teora se formula como
un principio o conjunto de principios simples, expresados en un mensaje relativamente corto. Como ha dicho Stephen Wolfram, es un
paquete comprimido de informacin, aplicable a muchos casos particulares. Por regla general, existen varias teoras en competencia que
comparten estas caractersticas. Para realizar predicciones particulares,
cada teora debe desplegarse, es decir, el enunciado general comprimido que constituye propiamente la teora debe complementarse con
informacin detallada sobre el caso particular en cuestin. Entonces
las teoras pueden verificarse por medio de observaciones posteriores,
muchas veces de carcter experimental. La bondad de las predicciones
de cada teora, en consonancia con los resultados de estas observaciones, contribuye a determinar su supervivencia. Las teoras en seria
discordancia con los resultados de experimentos bien diseados y
cuidadosamente realizados (especialmente cuando se trata de experimentos con resultados repetidamente consistentes) tienden a ser desplazadas por otras mejores, mientras que las teoras que predicen y
explican satisfactoriamente las observaciones tienden a ser aceptadas
y sirven de base para teoras futuras (siempre y cuando no resulten
cuestionadas ms adelante por nuevas observaciones).
Q4

Falsabilidad e intriga
El filsofo Karl Popper ha remarcado que el rasgo esencial de la
ciencia es que sus teoras son falsables. Las teoras cientficas hacen
predicciones verificables mediante observaciones posteriores. Cuando
una teora resulta contradecida por observaciones fiables repetidas
debe considerarse errnea. La posibilidad del error est siempre presente, prestando un aire de intriga a toda actividad cientfica.
A veces, el retraso en la confirmacin o refutacin de una teora
es tan grande que sus proponentes fallecen antes de que se conozca
el destino de su idea. Los que hemos trabajado en fsica fundamental en las ltimas dcadas hemos tenido la fortuna de ver comprobadas nuestras teoras en vida. La emocin de saber que la prediccin propia ha sido verificada y que el nuevo esquema subyacente
es bsicamente correcto no siempre es fcil de transmitir, pero
resulta abrumadora.
Se ha dicho tambin que las teoras slo mueren cuando lo hacen
sus promotores, aunque haya nuevas evidencias en contra. Esta observacin suele dirigirse a las ciencias fsicas, aunque mi impresin
es que resulta mucho ms aplicable a las difciles y complejas ciencias
de la vida y del comportamiento. En los aos cincuenta a mi primera
esposa, Margaret, estudiante de arqueologa clsica, le produjo asombro descubrir que muchos fsicos cambian de opinin cuando se enfrentan a evidencias que contradicen sus ideas favoritas.
Cuando en un cierto campo parece faltar la intriga, puede surgir
la controversia sobre si ste es verdaderamente cientfico. Frecuentemente se critica al psicoanlisis por no ser falsable, y estoy de
acuerdo con ello. El psicoanlisis es una teora que describe la influencia en el comportamiento humano de los procesos mentales que
tienen lugar fuera del estado consciente y cmo estos mismos procesos mentales tienen su inicio en determinadas vivencias, en especial
las tempranas. (No hablar del tratamiento psicoanaltico, que es otro
asunto. Puede resultar til al establecer una relacin constructiva entre
l psicoanalista y el paciente, pero esto no confirma las ideas del
Psicoanlisis. De la misma forma, el tratamiento podra resultar intil
unque la mayora de esas ideas fuesen correctas.)
Creo que probablemente hay mucho de cierto en la tradicin
Psicoanaltica, pero que, hasta el momento presente, no constituye
a ciencia puesto que no es falsable. Hay algo que pueda decir un
e

U n

95

paciente, o un comportamiento que pueda mostrar, que no pueda


reconciliarse de alguna manera con las ideas fundamentales del psicoanlisis? Si no es as, stas no pueden constituir una teora verdaderamente cientfica.
En la dcada de los sesenta acarici la idea de pasarme de la
fsica terica a la psicologa emprica o la psiquiatra. Quera aislar
un subconjunto de ideas psicoanalticas que fueran falsables y pudiesen constituir una teora, y tratar luego de comprobarla. (Dicho conjunto de ideas podra no corresponderse exactamente con las de ninguna escuela psicoanaltica, pero al menos estara ntimamente
relacionado con el psicoanlisis en general. Tendra que ver con el
papel de los procesos mentales exteriores a la conciencia en la vida
diaria de la gente razonablemente normal, as como en los patrones
repetitivos de comportamiento aparentemente inadaptado que exhibe
la gente clasificada como neurtica.)
Durante algunos meses me dediqu a visitar a distinguidos psicoanalistas por un lado y psiclogos acadmicos (en aquella poca
todava fuertemente influidos por el conductismo, pues la psicologa
cognitiva todava estaba en paales) por otro. Todos me desanimaron,
aunque por diferentes razones. Muchos psiclogos tendan a creer que
los procesos mentales inconscientes carecen de importancia, son demasiado difciles de estudiar o ambas cosas a la vez, y que el psicoanlisis era una tontera que no vala la pena considerar. Los
psicoanalistas pensaban que su disciplina estaba tan bien establecida
que no haca falta ningn esfuerzo por incorporar algunas de sus ideas
dentro de la ciencia, y que cualquier investigacin necesaria para
afinar sus preceptos sera llevada a cabo mejor que nadie por los
propios psicoanalistas en el curso de su trabajo con los pacientes.
Abandon finalmente mi propsito y prosegu en la fsica, pero muchos aos despus tuve la oportunidad de contribuir indirectamente a
un nuevo esfuerzo por incorporar en la ciencia ciertas ideas sobre los
procesos mentales conscientes e inconscientes y sobre sus efectos en
las pautas de conducta. Aquel esfuerzo est rindiendo algunos resultados esperanzadores.

realizan experimentos de carcter exploratorio o para comprobar


una propuesta terica seria. Se supone que juzgan una teora segn
lo exacta, general y coherente que sea la descripcin de los datos
que de ella se deduce. Se supone que no tienen prejuicios, ni son
deshonestos o egostas.
Pero los practicantes de la ciencia son, al fin y al cabo, seres
humanos. No son inmunes a las influencias normales del egotismo,
el inters econmico, la moda, las ilusiones y la pereza. Un cientfico
puede intentar apropiarse del crdito ajeno, iniciar a sabiendas un
proyecto sin valor por los beneficios que obtendr, o dar por sentada
una idea convencional en lugar de buscar una explicacin ms convincente. De vez en cuando, los cientficos llegan a falsear sus resultados, rompiendo el tab ms severo de su profesin.
No obstante, el filsofo, socilogo o historiador de la ciencia
ocasional que se agarra a estas desviaciones de la rectitud cientfica
o de la prctica cientfica ideal para condenar por corrupta a toda la
empresa, demuestra que no ha llegado a comprender su aspecto esencial. La empresa cientfica es, por naturaleza, autocorrectiva, y tiende
a elevarse por encima de cualquier abuso que pueda producirse. Las
noticias extravagantes y carentes de fundamento, como el caso de la
poliagua o de la fusin fra, pronto son dejadas de lado. Engaos
como el del hombre de Piltdown acaban por descubrirse. Los prejuicios, como los que hubo inicialmente contra la teora de la relatividad,
acaban siendo superados.
Un estudioso de los sistemas complejos adaptativos dira que, en
la empresa cientfica, a las presiones selectivas que caracterizan la
ciencia se suman las presiones selectivas familiares que intervienen
en todos los asuntos humanos. Sin embargo, las presiones selectivas
caractersticas de la ciencia desempean un papel crucial en el avance
de nuestra comprensin de la naturaleza. Las observaciones repetidas
y los clculos (y las comparaciones entre ambos) tienden, sobre todo
a largo plazo, a eliminar las imperfecciones (es decir, los rasgos
defectuosos desde el punto de vista cientfico) introducidas por las
otras presiones.
Aunque los detalles histricos de cualquier descubrimiento cientfico suelen ser algo confusos, el resultado final puede ser una claficacin general brillante, como en el caso de la formulacin y
orificacin de una teora unificadora.
n

Presiones selectivas sobre la empresa cientfica


En la prctica, la empresa cientfica no se ajusta de modo pre
ciso a ningn modelo bien definido. Idealmente, los cientfico

97

Teoras

que

unifican

sintetizan

De vez en cuando, con una teora se logra una notable sntesis,


comprimiendo en un enunciado breve y elegante muchos fenmenos
descritos anteriormente por separado y, en cierta forma, de manera
inadecuada. Un excelente ejemplo procedente de la fsica fundamental
es el trabajo que realiz James Clerk Maxwell entre los aos 1850 y
1860 sobre la teora del electromagnetismo.
En la antigedad ya se conocan fenmenos electrostticos sirnrjles
y familiares, por ejemplo que el mbar (elektron en griego) tiene la
propiedad de atraer trocitos de plumas cuando se lo frota con una
piel de gato. Anlogamente, se conocan algunas propiedades del
magnetismo, como el hecho de que el mineral llamado magnetita (un
xido de hierro cuyo nombre deriva de la regin de Magnesia, en el
Asia Menor, donde es muy comn) es capaz de atraer trozos de hierro
y magnetizarlos, de modo que pueden a su vez atraer otros trozos de
hierro. William Gilbert, uno de los primeros cientficos modernos,
estudi algunas de las propiedades de la electricidad en su famoso
tratado sobre magnetismo publicado en 1600. Sin embargo, electricidad y magnetismo eran considerados todava dos categoras diferentes de fenmenos. Hasta el siglo xix no se comprendi la estrechsima relacin que hay entre una y otro.
Los experimentos sobre la corriente elctrica que siguieron a la
invencin por Alejandro Volta de la primera batera elctrica (la pila
voltaica) hacia 1800 abrieron el camino para el descubrimiento de las
interacciones entre electricidad y magnetismo. Hacia 1820, Hans
Christian Oersted descubri que una corriente elctrica que circula
por un cable produce un campo magntico que se enrosca alrededor
de ste. En 1831, Michael Faraday observ que un campo magntico
variable induce una corriente elctrica en una espiral de alambre; la
interpretacin posterior de este hecho fue que un campo magntico
variable en el tiempo produce un campo elctrico.
En la dcada de 1850, cuando Maxwell comenz su trabajo sobre
una descripcin matemtica exhaustiva de los fenmenos electromagnticos, la mayor parte de las piezas que componan el rompecabezas
ya haban sido formuladas en forma de leyes cientficas. El mrito de
Maxwell fue enunciar un conjunto de ecuaciones que reproducan
dichas leyes, tal como se muestra en la pgina siguiente. La versin
que ofrecen los libros de texto suele constar de cuatro ecuaciones. La
primera representa la ley de Coulomb, que describe cmo las cargas

99

elctricas generan un campo elctrico. La segunda expresa la conjetura de Ampre, segn la cual no existen verdaderas cargas magnticas (de modo que todo el magnetismo se debe a las corrientes
elctricas). La tercera reformula la ley de Faraday, que describe cmo
se crea una corriente elctrica a travs de un campo magntico variable. La cuarta ecuacin, tal como la enunci Maxwell por primera
vez, no era ms que la ley de Ampre, que describe cmo las corrientes elctricas generan un campo magntico. Estudiando sus cuatro
ecuaciones, Maxwell observ que haba algo incorrecto en ellas; rnodificando la ltima ecuacin consigui corregir el error. El razonamiento que emple en su poca nos parecera hoy muy oscuro, pero
podemos presentar una versin ms clara adaptada a la fsica actual.
La conservacin de la carga elctrica total (su constancia en el
tiempo) es una idea simple y elegante que, confirmada experimentalmente ya era uno de los principios bsicos de la fsica en la poca
de Maxwell. Sin embargo, sus ecuaciones originales no respetaban
este principio. Qu clase de cambio en las ecuaciones permitira
recogerlo? La tercera ecuacin contiene un trmino que describe la
generacin de un campo elctrico por un campo magntico variable.
Por qu no habra de tener la cuarta ecuacin un trmino anlogo
que describiese la generacin de un campo magntico por un campo
elctrico variable? En efecto, para un valor particular del coeficiente
(multiplicador) del nuevo trmino, la ecuacin era consistente con la
conservacin de la carga elctrica. Es ms, este valor era lo suficientemente pequeo como para que Maxwell pudiese insertar el nuevo
trmino sin introducir resultados contradictorios con cualquiera de los
experimentos conocidos. Con el nuevo trmino, denominado corriente de desplazamiento, las ecuaciones de Maxwell quedaron completas. Las disciplinas de la electricidad y el magnetismo quedaron
enteramente unificadas por medio de una descripcin elegante y consistente de los fenmenos electromagnticos.
Ya podan explorarse las consecuencias del nuevo formalismo.
Pronto se descubri que las ecuaciones, con la inclusin del nuevo
trmino, posean soluciones ondulatorias ondas electromagnticas de todas las frecuencias, generadas de modo predecible por
cargas elctricas aceleradas. En el vaco, todas las ondas viajaran
a la misma velocidad. Cuando calcul esta velocidad, Maxwell hall
que era idntica, dentro del margen de error aceptado en la poca,
a la famosa velocidad de la luz, unos 300 000 kilmetros por segundo. Sera posible que la luz consistiese en ondas electromag1 nn

nticas pertenecientes a una determinada banda de frecuencias? Esta


conjetura ya haba sido formulada anteriormente de forma vaga por
Faraday, pero gan en claridad y plausibilidad merced al trabajo de
Maxwell. Aunque llev aos probarla experimentalmente, la idea
result por completo correcta. Las ecuaciones de Maxwell requeran
tambin la existencia de ondas de frecuencias superiores a las de la
luz visible (que ahora reciben el nombre de rayos ultravioleta, rayos
X, etc.), y tambin de frecuencias inferiores (lo que hoy denominamos rayos infrarrojos, microondas, ondas de radio, etc.). Todas
estas formas de radiacin electromagntica acabaron descubrindose experimentalmente, lo que adems de confirmar la teora condujo a los extraordinarios avances tecnolgicos con los que hoy
estamos familiarizados.

La simplicidad de las teoras unificadas


Las ecuaciones de Maxwell describen en pocas lneas (el nmero exacto depende de lo compacta que sea la notacin, como
puede verse en la figura) el comportamiento del electromagnetismo
en cualquier parte del universo. Conociendo las condiciones de
contorno y las cargas y corrientes presentes, pueden determinarse
los campos elctrico y magntico. Las ecuaciones encierran los
aspectos universales del electromagnetismo, slo es preciso suplementarlas en cada caso con detalles particulares. Identifican con
precisin las regularidades y las comprimen en un pequeo paquete
matemtico de inmensa potencia. Podramos presentar un ejemplo
de esquema ms elegante?
Dado que la longitud del esquema es prcticamente cero, se es
el valor de su complejidad efectiva, tal como la hemos definido. En
otras palabras, las leyes del electromagnetismo son extremadamente
simples. ^
Un crtico puntilloso podra quejarse de que, aunque las ecuaciones de Maxwell son en efecto cortas, se necesitan ciertos conocimientos previos para comprender la notacin en que estn formuladas.
Cuando public por primera vez sus ecuaciones, Maxwell utiliz una
notacin menos compacta que la que aprenden en la actualidad los
Universitarios, de modo que el conjunto pareca algo ms largo. Anlogamente, ahora podemos usar la notacin relativista, que lo hace
n ms corto. (En la figura estn ilustradas las tres versiones.) El

a u

101

cuatro fuentes distintas que hacen referencia al mismo. Una de ellas


es la versin del historiador Conduitt:

crtico podra exigir que en cada caso se incluyese en el esquema,


adems de las propias ecuaciones, una explicacin de la notacin
utilizada.
Es una exigencia no del todo irrazonable. Como ya hemos dicho
en relacin a la complejidad bruta, sera engaoso emplear un lenguaje especial que redujese la longitud de una descripcin. De hecho,
las matemticas subyacentes a las ecuaciones de Maxwell no son
particularmente difciles de explicar, pero aunque no fuese as la
informacin necesaria para interpretarlas sera finita, lo cual resulta
insignificante cuando consideramos que las ecuaciones son vlidas
para todos los campos elctricos y magnticos en cualquier lugar del
universo. La compresin conseguida sigue siendo enorme.

En 1666 se retir de nuevo ... a su casa natal en Lincolnshire y,


mientras estaba descansando en un jardn, se le ocurri que la fuerza
de la gravedad (que hace caer al suelo las manzanas que cuelgan del
rbol) no estaba limitada a una cierta distancia desde la superficie de
la Tierra, sino que podra extenderse mucho ms lejos de lo que se
pensaba. Por qu no tan lejos como la Luna?, se dijo, y si as fuese tal vez podra influir en su movimiento y retenerla en su rbita.
Inmediatamente comenz a calcular cules seran las consecuencias
de esta suposicin, pero como no tena libros a mano, emple la
estimacin en uso entre gegrafos y marinos desde que Norwood
haba establecido que un grado de latitud sobre la superficie de la
Tierra comprende 60 millas inglesas. Con esta aproximacin sus clculos no concordaban con su teora. Este fracaso le llev a considerar
la idea de que, junto con la fuerza de gravedad, podra superponerse
la que la Luna experimentara si se viese arrastrada en un vrtice...

La gravitacin universal: Newton y Einstein


La gravitacin constituye otro caso extraordinario de ley universal.
Isaac Newton elabor la primera versin, seguida dos siglos y medio
despus por otra ms exacta, la teora de la relatividad general de
Albert Einstein.
Newton tuvo su brillante intuicin sobre la universalidad de la
gravitacin a la edad de veintitrs aos. En 1665 la Universidad de
Cambridge se vio obligada a cerrar sus puertas debido a la peste, y
Newton, licenciado de nuevo cuo, regres a la casa de su familia en
Woolsthorpe, Lincolnshire. All, entre 1665 y 1669, comenz a desarrollar el clculo diferencial e integral, as como la ley de la gravitacin y sus tres leyes del movimiento. Adems, llev a cabo el
famoso experimento de la descomposicin de la luz blanca en los
colores del arco iris por medio de un prisma. Cada uno de estos
trabajos represent por s solo un hito, y aunque a los historiadores
de la ciencia les gusta recalcar que Newton no los complet en un
nico annus mirabilis, admiten que dio un buen impulso a todos ellos
en ese perodo de tiempo. Como le gusta decir a mi esposa, la poetisa
Marcia Southwick, sin duda podra haber escrito una redaccin impresionante sobre el tema Qu he hecho en mis vacaciones de verano.
La leyenda relaciona el descubrimiento de Newton de una ley
universal de la gravitacin con la cada de una manzana. Sucedi
realmente dicho episodio? Los historiadores de la ciencia no estn
seguros, pero no rechazan completamente esta posibilidad, pues hay
102

En esta narracin de los hechos pueden verse en accin algunos


de los procesos que de vez en cuando tienen lugar en la vida de un
cientfico terico. Una idea le asalta a uno repentinamente. La idea
hace posible la conexin entre dos conjuntos de fenmenos que antes
se crean separados. Se formula entonces una teora, algunas de cuyas
consecuencias pueden predecirse; en fsica, el terico deja caer un
clculo para determinarlas. Las predicciones pueden no estar de
acuerdo con la experiencia, incluso aunque la teora sea correcta, ya
sea porque haya un error en las observaciones previas (como en el
caso de Newton), ya sea porque el terico haya cometido un error
conceptual o matemtico al aplicar la teora. En este caso, el terico
puede modificar la teora correcta (simple y elegante) y elaborar otra,
ms complicada, remendada a fin de acomodar el error. Observemos
l fragmento final de la cita de Conduitt sobre la peregrina fuerza de
vrtice que Newton pens aadir a la fuerza de gravedad!

Finalmente, las discrepancias entre teora y observacin se resolvieron y la teora de la gravitacin universal de Newton fue aceptada
hasta su sustitucin en 1915 por la teora de la relatividad general de
Einstein, que concuerda con la de Newton en el dominio en que todos
los cuerpos se mueven muy lentamente en comparacin con la velocidad de la luz. En el sistema solar, los planetas y satlites viajan a
103

velocidades del orden de decenas de kilmetros por segundo, mientras


que la velocidad de la luz es de alrededor de 300 000 kilmetros por
segundo. Las correcciones einsteinianas de la teora de Newton son
pues prcticamente inapreciables, y slo pueden detectarse en un
nmero muy reducido de observaciones. La teora de Einstein ha
superado todas las pruebas a las que ha sido sometida.
El reemplazo de una teora excelente por otra an mejor ha sido
descrito de modo particular en el libro de Thomas Kuhn La estructura
de las revoluciones cientficas, cuyo punto de vista ha ejercido una
enorme influencia. Este autor presta especial atencin a los cambios
de paradigma, usando la palabra paradigma en un sentido bastante
especial (podra decirse que abusando de ella!). Su tratamiento enfatiza los cambios que, en cuestiones de principio, se producen al
imponerse una teora mejorada.
En el caso de la gravitacin, Khun podra sealar el hecho de que
la teora newtoniana hace uso de la accin a distancia, es decir, de
una fuerza gravitatoria que acta instantneamente, mientras que en
la teora einsteniana la interaccin gravitatoria se propaga a la velocidad de la luz, al igual que la interaccin electromagntica. En la
teora no relativista de Newton, el espacio y el tiempo se consideran
separados y absolutos, y la gravedad no est relacionada en forma
alguna con la geometra; por su parte, en la teora de Einstein, el
, espacio y el tiempo se confunden (como ocurre siempre en lafsica
\ feltiv7sta)-y~ta gravedad se halla ntimamente relacionada con la
geometra del espacio-tiempo. La relatividad general, a diferencia de
la gravitacin newtoniana, est fundamentada en el principio de equivalencia: es imposible distinguir localmente entre un campo gravitatorio y un sistema de referencia uniformemente acelerado (como un
ascensor). Lo nico que un observador puede percibir o medir localmente es la diferencia entre su aceleracin propia y la aceleracin
local debida a la gravedad.
/
La interpretacin basada en el cambio de paradigma se centra en
las profundas diferencias filosficas y de lenguaje entre la teora
antigua y la nueva. Kuhn no subraya el hecho (aunque, por supuesto,
lo menciona) de que la vieja teora puede proporcionar una aproximacin suficientemente vlida para realizar clculos y predicciones
dentro del dominio para el que fue desarrollada (en este caso sera el
lmite de velocidades relativas muy bajas). Sin embargo, me gustara
destacar esta caracterstica, pues en la competencia entre esquemas
en el marco de la empresa cientfica, el triunfo de un esquema sobre
-

104

otro no implica necesariamente que el anterior sea abandonado y


olvidado. De hecho, al final puede ser utilizado con mucha mayor
frecuencia que su ms preciso y sofisticado sucesor. Eso es lo que
asa ciertamente con las mecnicas newtoniana y einsteniana restringidas al sistema solar. La victoria en la pugna entre teoras cientficas
competidoras puede ser ms una cuestin de degradacin de la teora
antigua y promocin de la nueva que de muerte de la teora desban(Ni que decir tiene que a menudo la vieja teora pierde todo
valor, y entonces slo los historiadores de la ciencia se molestan en
discutir sobre ella.)
La ecuacin de Einstein para la relatividad general
G, = 8 7tK7;
v

representa para la gravitacin lo que las ecuaciones de Maxwell para


el electromagnetismo. El lado izquierdo de la ecuacin hace referencia
a la curvatura del espacio-tiempo (al campo gravitatorio), y el lado
derecho a la densidad de energa, etc., de todo lo que no es campo
gravitatorio. Expresa en una nica y pequea frmula las caracterscas universales de los campos gravitatorios en todo el cosmos. A
partir de las masas, las posiciones y las velocidades de todas las
partculas materiales, puede calcularse el campo gravitatorio (y por
lo tanto el efecto de la gravitacin sobre el movimiento de un cuerpo
de prueba) sea cual sea el lugar y momento. Es ste un esquema
particularmente poderoso, que resume en un breve mensaje las propiedades generales de la gravedad en cualquier lugar.
Un crtico podra exigir de nuevo que incluyramos como parte
del esquema no slo la frmula, sino tambin una explicacin de los
smbolos que la componen. Mi padre, un abogado culto que batall
por comprender la teora de Einstein, sola decir: Mira qu simple
y hermosa es esta teora, pero qu significan T y G^? Como en
el caso del electromagnetismo, aunque se tenga que incluir todo un
curso de matemticas dentro del esquema, la ecuacin de Einstein
seguir siendo un prodigio de compresin, puesto que describe el
comportamiento de todos los campos gravitatorios dondequiera que
se encuentren. El esquema ser todava extraordinariamente pequeo^,
su complejidad muy baja. La teora de la relatividad general de
stein para la gravedad es, pues, simple.
nv

105

El poder de la teora

La actitud intelectual del cientfico terico no slo es vlida para


investigar los secretos ltimos del universo, sino tambin para otras
muchas tareas. Todo lo que nos rodea son, a fin de cuentas, hechos
relacionados entre s. Naturalmente, pueden considerarse como entidades separadas y estudiarse de esta forma; no obstante, qu diferentes resultan cuando los contemplamos como parte de un todo!
Muchos elementos dejan de ser slo detalles para memorizar: sus
relaciones permiten elaborar una descripcin comprimida, una forma
de teora, un esquema que los comprenda y resuma y en cuyo marco
comienzen a tener sentido. El mundo se hace ms comprensible.
El reconocimiento de formas es algo natural para los seres humanos; despus de todo, nosotros mismos somos sistemas complejos
adaptativos. Poseemos en nuestra naturaleza, tanto por herencia biolgica como por transmisin cultural, la capacidad de reconocer patrones, identificar regularidades, construir esquemas mentales. A menudo, estos esquemas son favorecidos o relegados, aceptados o
rechazados, en respuesta a presiones selectivas muy diferentes de las
que operan en el mundo de la ciencia, donde es tan fundamental el
acuerdo con la experiencia.
Las aproximaciones acientficas para la elaboracin de modelos
del mundo que nos rodea han caracterizado el pensamiento humano
desde tiempos inmemoriales, y siguen estando muy extendidas. Tomemos, por ejemplo, la magia simptica basada en la consideracin
de que las cosas similares estn relacionadas. Para mucha gente de
todo el mundo resulta natural, cuando hace falta que llueva, ejecutar
una ceremonia en la que se derrame en el suelo agua proveniente de
algn lugar especial. La semejanza entre la accin realizada y el fenmeno deseado sugiere que debera existir una conexin causal entre
ambos. Las presiones selectivas que ayudan a mantener tal creencia
no incluyen el xito objetivo, el criterio aplicado en la ciencia (al
menos, cuando la ciencia funciona correctamente). En su lugar operan
106

otros tipos de seleccin. Por ejemplo, puede haber ciertos individuos


investidos de poder que ejecuten la ceremonia y estimulen la creencia
con objeto de perpetuar su autoridad.
La misma sociedad puede estar familiarizada con la magia simptica que opera a travs de un efecto sobre la gente, como, por
ejemplo, comer el corazn de un len para aumentar la bravura de
un guerrero. En este caso puede obtenerse algn xito objetivo, simplemente por efectos psicolgicos: si un hombre cree que lo que ha
ingerido lo har ms valiente, eso puede darle la conviccin necesaria
para actuar valientemente. Anlogamente, la brujera destructiva (basada o no en la magia simptica) puede tener un xito objetivo si la
vctima cree en ella y sabe que se le est practicando. Pongamos por
caso que alguien quiere hacerme dao y construye un mueco de cera
a imagen ma en el que pega algunos cabellos y recortes de ua mios,
y despus le clava agujas. Si yo creo, aunque sea sin conviccin, en
la eficacia de tal magia y s que alguien la est empleando contra
m, puedo llegar a sentir dolor en los lugares precisos y enfermar (y
en un caso extremo, incluso morir) por efectos psicosomticos. El
xito ocasional (o frecuente!) de la magia simptica en tales casos
puede promover la creencia de que tales mtodos funcionan, incluso
cuando, como en la ceremonia para invocar la lluvia, no puede obtenerse un xito objetivo, excepto por casualidad.
Volveremos al tema de los modelos acientficos, y las muchas
razones para recurrir a ellos, en el captulo sobre supersticin y escepticismo. Lo que ahora nos interesa es el valor de la teorizacin
cientfica sobre el mundo que nos rodea, viendo cmo encajan en su
justo lugar las conexiones y relaciones observadas.

Slo una teora


Mucha gente parece tener dificultades con el concepto de teora,
comenzando por la propia palabra, empleada comnmente con dos significados bastante diferentes. Por un lado, puede significar un sistema
coherente de leyes y principios, una explicacin ms o menos verificada
o establecida que da cuenta de hechos o fenmenos conocidos. Por otro,
Puede referirse a una suposicin, una conjetura, una hiptesis no comprobada, una idea o una opinin. Aqu se emplea la palabra en su
Primera acepcin, pero mucha gente, cuando oye hablar de teora o
de terico, piensa en la segunda. Cuando estudiamos la propuesta de
107

financiacin de un proyecto de investigacin algo atrevido uno de mis


colegas en la junta directiva de la Fundacin John D. y Catherine T.
MacArthur suele decir: Creo que deberamos darle una oportunidad y
financiarlo, pero vayamos con cuidado en no gastar dinero en nada
terico. Para un fsico terico profesional, estas palabras deberan resultar una provocacin, pero entiendo que mi colega y yo empleamos
la palabra terico en sentido diferente.

Teoras sobre topnimos


Puede resultar til teorizar sobre casi cualquier aspecto del mundo
que nos rodea. Consideremos los topnimos como ejemplo. A los
habitantes de California, familiarizados con los nombres hispnicos
de los pueblos de la costa, no les sorprende que muchos de ellos
estn relacionados con la religin catlica, de la cual eran devotos
practicantes los conquistadores y colonos espaoles. No obstante,
poca gente se pregunta por qu cada lugar recibi el nombre que
tiene. Parece razonable investigar si hay algn proceso sistemtico
detrs de nombres de santos tales como San Diego, Santa Catalina y
Santa Brbara, as como otros nombres religiosos como Concepcin
o Santa Cruz, dados a islas, bahas y cabos a lo largo de la costa.
Encontramos una pista cuando descubrimos sobre el mapa Punta Ao
Nuevo. Podran los otros nombres referirse tambin a das del ao?
Naturalmente! En el calendario catlico romano encontramos, adems del da de ao nuevo en el 1 de enero, los siguientes das:
San Diego
Santa Catalina
San Pedro
Santa Brbara
San Nicols
La Pursima Concepcin

108

(San Diego de Alcal de Henares)


12 de noviembre
(Santa Catalina de Alejandra)
25 de noviembre
(San Pedro de Alejandra)
26 de noviembre
(Santa Brbara, virgen y mrtir)
4 de diciembre
(San Nicols de Mira)
6 de diciembre
(La Inmaculada Concepcin)
8 de diciembre

Tal vez, durante un viaje de descubrimiento, estos accidentes


geogrficos recibieron su nombre segn los das del ao en el orden
en que fueron avistados, de sureste a noroeste. Seguramente, los
eruditos han verificado en algn registro histrico que, en 1602, el
explorador Sebastin Vizcano dio nombre a la baha de San Diego
el 12 de noviembre, a la isla de Santa Catalina el 25 de noviembre,
a la baha de San Pedro el 26 de noviembre, a la baha de Santa
Brbara el 4 de diciembre, a la isla de San Nicols el 6 de diciembre
y a Punta Concepcin el 8 de diciembre. Punta Ao Nuevo fue,
aparentemente, el primer punto avistado el siguiente ao, 1603, aunque fue el 3 de enero en vez del da de ao nuevo. El 6 de enero, el
da de reyes, Vizcano dio nombre a Punta Reyes.
La teora funciona, pero es general? Qu pasa con Santa Cruz?
El da de la Santa Cruz es el 14 de septiembre, lo que no encaja en
la secuencia. Recibi el nombre en otra expedicin descubridora? El
esquema comienza a adquirir algo de complejidad. De hecho, muchos
de los nombres religiosos espaoles a lo largo de la costa fueron
asignados en unas pocas expediciones, de modo que la complejidad
efectiva no es tan grande.
En este tipo de teorizacin (la construccin de un esquema aproximado para describir los resultados de la actividad humana) pueden
encontrarse excepciones arbitrarias, que, afortunadamente, no infestan
esquemas tales como las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo. La isla de San Quintn, por ejemplo, situada al norte de San
Francisco y conocida por su prisin estatal, parece a primera vista
haber recibido su nombre de algn conquistador espaol el da de
San Quintn. Sin embargo, una investigacin cuidadosa revela que el
San fue aadido por error al nombre original de Quintn, un jefe
indio capturado all en 1840.

Teora emprica: Ley de Zipf


En el ejemplo de los topnimos, la elaboracin de una teora ha
conducido no slo a la identificacin de las regularidades presentes,
sino tambin a una explicacin plausible y a su posterior confirmacin. Es la situacin ideal. A menudo, sin embargo, nos encontramos con situaciones menos claras. Podemos hallar regularidades,
Predecir la aparicin de regularidades similares en otras partes,
descubrir que las predicciones se confirman e identificar as un
109

modelo slido; no obstante, puede tratarse de un modelo cuya explicacin contine escapndose. En este caso, hablamos de una
teora emprica o fenomenolgica, pomposas palabras que significan bsicamente que vemos que algo sucede, pero no podemos
explicarlo. Hay multitud de leyes empricas que relacionan entre s
hechos de la vida cotidiana.
Tomemos un libro sobre datos estadsticos, como el World Almanac. Hojendolo, encontraremos una lista de las reas metropolitanas estadounidenses junto con su nmero de habitantes en orden
decreciente. Tambin encontraremos listas de ciudades de estados
individuales, as como de pases extranjeros. En cada lista, puede
asignarse a cada ciudad un rango, igual a 1 para la ciudad ms
poblada, 2 para la segunda ms poblada, y as sucesivamente. Existe
una regla general para todas estas listas que describa cmo disminuye
la poblacin a medida que el rango asignado aumenta? Efectivamente,
con una buena aproximacin, la poblacin es inversamente proporcional al rango asignado; en otras palabras, las sucesivas poblaciones
son aproximadamente proporcionales a 1, 1/2, 1/3, 1/4, 1/5, 1/6, 1/7,
1/8, 1/9, 1/10, 1/11, y as sucesivamente.
Echemos ahora un vistazo a la lista de las mayores empresas, en
orden decreciente de volumen de negocio (por ejemplo, el importe de
las ventas realizadas en un ao dado). Hay alguna regla aproximada
que nos diga cmo varan con el rango las cifras de ventas de las
empresas? S, y es la misma ley que para las poblaciones. El volumen
de negocio es, de manera aproximada, inversamente proporcional al
rango de la empresa.
Qu sucede con el valor monetario de las exportaciones anuales
de un pas determinado en orden decreciente? Aparece de nuevo la
misma ley como una buena aproximacin.
Una interesante consecuencia de esta ley se puede verificar fcilmente examinando una de las listas mencionadas, por ejemplo la de
ciudades y sus poblaciones. En primer lugar, prestemos atencin al
tercer dgito de la cifra de cada poblacin. Como es de esperar, est
distribuido aleatoriamente; los nmeros 0, 1, 2, etc. en la tercera
posicin se hallan distribuidos aproximadamente por igual. Una situacin completamente distinta se obtiene para la distribucin de los
primeros dgitos. Existe una enorme preponderancia del 1, seguido
del 2, y as sucesivamente. El porcentaje de cifras de poblacin que
comienzan con un 9 es extremadamente pequeo. Este comportamiento del primer dgito viene predicho por la ley anterior, que si

Poblaciones de ciudades estadounidenses (segn datos del 1994 World Almanac)


comparadas con la ley de Zipf original y con una versin modificada de sta.

fuese obedecida exactamente dara una proporcin de 45 a 1 del 1


respecto del 9.
Qu ocurre si dejamos de lado el World Almanac y tomamos un
libro de cdigos secretos que contenga una lista de las palabras ms
comunes en cierto tipo de textos en castellano, ordenadas en orden
decreciente segn la frecuencia con que aparecen? Cul es la ley
aproximada para la frecuencia de cada palabra en funcin de su
posicin en la lista? De nuevo encontramos la misma ley, vlida
tambin para otros idiomas.
Todas estas relaciones fueron descubiertas en los aos treinta por
George Kingsley Zipf, un profesor de alemn de Harvard, y todas
llas representan variaciones de lo que actualmente llamamos ley de
Zipf- En la actualidad consideramos que la ley de Zipf es uno de los
nuichos ejemplos de las llamadas leyes de escala o leyes potenciales,
comunes en muchas reas de la fsica, la biologa y las ciencias del
comportamiento. Pero en los aos treinta estas leyes constituan una
ovedad.
e

110
111

En la ley de Zipf, la magnitud considerada es inversamente proporcional al rango, es decir, proporcional a 1, 1/2, 1/3, 1/4, etc. Benoit
Mandelbrot ha demostrado que se puede obtener una ley potencial
ms general (casi la ms general) sometiendo esta secuencia a dos
modificaciones. La primera consiste en aadir una constante al rango,
lo que da 1/(1-I-constante), 1/(2+constante), l/(3+constante),
1/(4-(-constante), etc. La siguiente da cabida, en lugar de estas fracciones, a sus cuadrados, cubos, races cuadradas o cualesquiera otras
potencias. La eleccin de los cuadrados, por ejemplo, dara lugar a la
siguiente sucesin: 1/(1 + constante) , 1/(2+constante) , 1/(3+constante) , l/(4+constante) , etc. La ley de Zipf corresponde a una ley
potencial de exponente 1, 2 en el caso de los cuadrados, 3 para los
cubos, 1/2 para las races cuadradas, etc. Las matemticas permiten
tambin potencias fraccionarias, como 3/4 o 1,0237. En general, podemos considerar la potencia como 1 ms una segunda constante. Tal
como se aada una primera constante al rango, as se suma una
segunda a la potencia. La ley de Zipf es entonces el caso particular
en que ambas constantes valen cero.
La generalizacin de Mandelbrot de la ley de Zipf es todava muy
simple: la complejidad adicional reside nicamente en la introduccin
de las dos constantes ajustables, una sumada al rango y otra a la
potencia 1. (Por cierto, una constante ajustable se denomina parmetro, palabra mal empleada ltimamente, tal vez por la influencia
de otra palabra similar, permetro. La ley potencial modificada tiene
dos parmetros.) En cada caso, en lugar de comparar los datos con
la ley de Zipf original, uno puede introducir estas dos constantes y
determinarlas para que se ajusten ptimamente a los datos. En la tabla
de la pgina anterior puede verse cmo una versin ligeramente modificada de la ley de Zipf se ajusta significativamente mejor a unas
cifras de poblacin que la ley original (con ambas constantes iguales
a cero), la cual funciona ya bien de por s. Ligeramente modificada
significa que las nuevas constantes de la ley modificada tienen valores
bastante pequeos. (Las constantes para la tabla mencionada se ajustaron por mera inspeccin de los datos. Un ajuste ptimo habra
producido un mejor acuerdo con las poblaciones reales.)
2

Cuando Zipf describi su ley por primera vez, en una poca en


que se conocan muy pocas leyes de escala, declar que su principio
distingua las ciencias de la conducta de las fsicas, en las que se
supona que no existan este tipo de leyes. En la actualidad se han
descubierto tantas de estas leyes en fsica que estos comentarios tien112

den a menoscabar la reputacin de Zipf ms que a aumentarla. Se


dice que haba otra causa de su mala fama, a saber, una cierta simpata
por las reordenaciones territoriales europeas por parte de Hitler, simpata que tal vez justificaba porque las conquistas tendan a modificar
las poblaciones europeas de modo que concordaban ms exactamente
con su ley.
Sea o no cierta, esta historia nos ensea una importante leccin
acerca de las aplicaciones polticas de las ciencias del comportamiento: el que ciertas relaciones tiendan a darse no significa necesariamente que sean siempre deseables. Me encontr con este mismo
problema en un reciente seminario en el Instituto de Aspen, en el que
mencion que ciertas distribuciones de riquezas o ingresos tendan,
bajo ciertas condiciones, a seguir leyes de escala. Inmediatamente me
preguntaron si tal situacin poda considerarse como algo bueno.
Segn recuerdo, me encog de hombros. Despus de todo, la pendiente
de la distribucin, que determina el grado de desigualdad en las
riquezas o los ingresos, depende de la potencia que se d en la ley.
La ley de Zipf carece de explicacin, y lo mismo puede decirse
de la gran mayora de las otras leyes potenciales. Benoit Mandelbrot, que ha hecho contribuciones realmente importantes al estudio
de estas leyes (especialmente en conexin con los fractales), admite
con gran franqueza que su carrera cientfica se ha visto coronada
por el xito debido en gran medida a que siempre ha puesto mayor
empeo en hallar y describir nuevas leyes potenciales que en intentar explicarlas. (En su libro La geometra fractal de la naturaleza
se refiere a su inclinacin a dar preponderancia a las consecuencias
por encima de las causas). Sin embargo, seala con prontitud que
en algunos campos, especialmente las ciencias fsicas, se han desarrollado explicaciones bastante convincentes. Por ejemplo, el fenmeno del caos en dinmica no lineal est ntimamente relacionado con los fractales y las leyes potenciales, en una forma bastante
bien comprendida. Benoit ha construido tambin de vez en cuando
modelos que exhiben leyes potenciales. Por ejemplo, ha calculado
la distribucin de frecuencias de longitudes de palabra en los textos
tecleados por nuestros monos escritores; se ajusta a una versin
modificada de la ley de Zipf, con una potencia que se aproxima a
1 (la ley original) al aumentar el nmero de smbolos. (Tambin ha
descubierto que cuando se ajusta a una ley de Zipf la distribucin
de frecuencias de longitudes de palabra en los textos reales, escritos
n lenguajes naturales, la potencia puede diferir significativamente

113

de 1, con una desviacin que depende de la riqueza de vocabulario


del texto en cuestin.

Independencia de la escala
En los ltimos aos se ha progresado en la explicacin de ciertas
leyes potenciales. Uno^de los caminosseguidos es la ilamada criticaHdad--autoorganiada concepfo~pfopuesto por el fsico terico dans Per Bak, en colaboracin con Chao Tang y Kurt Wiesenfeld. La
aplicacin inicial consisti en el estudio de montones de arena, como
los que podemos ver en el desierto o en la playa. Los montones son
aproximadamente cnicos, y cada uno tiene una pendiente ms o
menos bien definida. Si examinamos estas pendientes, descubrimos
que casi todas tienen el mismo valor. Cmo se explica? Supongamos
que el viento deposita constantemente granos de arena adicionales
sobre los montones (o un fsico en el laboratorio deja caer grano a
grano arena de un depsito sobre un montn experimental). Al crecer
el montn, la pendiente lateral aumenta, pero solamente hasta un valor
crtico. Una vez que se alcanza esta pendiente crtica, la adicin de
ms arena produce avalanchas que disminuyen la altura del montn.
Si la pendiente es mayor que la crtica, se produce una situacin
inestable en la que las avalanchas se dan con frecuencia, reduciendo
la pendiente hasta que su valor desciende por debajo del crtico. Los
montones de arena se ven atrados de modo natural hacia el valor
crtico de la pendiente, sin que sea precisa ninguna influencia externa
(de~aqu efnombre criticalidad autoorganizada^.
hl tamao de "unaavalancha se define por el nmero de granos
de arena que participan en ella. La experiencia revela que, cuando el
valor de la pendiente est prximo al crtico, los tamaos de las
avalanchas siguen con buena aproximacin una ley potencial.
En este caso, la constante que hay que aadir a la ley de Zipf es
muy grande. En otras palabras, si se asigna un rango numrico a las
avalanchas segn su tamao, entonces el nmero de granos que participan en ellas decrece muy rpidamente con dicho rango. La distribucin de las avalanchas en los montones de arena es un ejemplo de
ley potencial que ha sido estudiado satisfactoriamente tanto por mtodos tericos como experimentales. Bak y sus colegas reprodujeron,
por medio de una simulacin numrica, tanto la ley potencial como
el valor aproximado de su exponente.
J

11A

A pesar del fuerte descenso en el tamao al aumentar el rango


asignado, estn presentes prcticamente todas las escalas de tamao
de avalancha posibles. En general, una distribucin que satisfaga una
ley potencial es independiente de la escala; por ello, las leyes
potenciales se llaman tambin leyes de escala. Pero, qu significa
exactamente que una ley de distribucin sea independiente de la
escala?
La independencia de la escala de las leyes potenciales queda bien
ilustrada por la ley de Zipf original, la cual establece, por ejemplo,
que las poblaciones de las ciudades son proporcionales a 1/1 : 1/2 :
1/3 : 1/4 : 1/5 ... Para simplificar, supongamos que corresponden a
un milln, medio milln, un tercio de milln, etc. Multipliquemos
estas poblaciones por una fraccin dada, por ejemplo, 1/2; las nuevas
poblaciones, en millones de habitantes, son ahora 1/2, 1/4, 1/6, 1/8,
1/10 ... Son justamente las poblaciones asignadas a los antiguos rangos 2, 4, 6, 8, 10, ... De modo que dividir por dos los valores de las
poblaciones equivale a doblar los rangos de las ciudades, pasando de
la secuencia 1, 2, 3, 4, ... a la secuencia 2, 4, 6, 8, 10, ... Si representamos grficamente los nuevos rangos en funcin de los antiguos,
el resultado es una lnea recta, como el diagrama mostrado en la
figura de la pgina siguiente.
Esta relacin lineal entre rangos puede servir como definicin de
ley de escala para cualquier magnitud: la reduccin de todos los
valores por cualquier factor constante (1/2 en el ejemplo) equivale a
asignar nuevos rangos en el conjunto original de valores, y de ese
modo los nuevos rangos son una funcin lineal de los antiguos. (Los
nuevos rangos no sern siempre nmeros enteros, pero en cualquier
caso la frmula para los tamaos en funcin del rango producir
siempre una curva regular que puede emplearse para interpolar entre
nmeros enteros.)
En el caso de las avalanchas en montones de arena, como sus
tamaos se distribuyen segn una ley potencial, una reduccin por
cualquier factor comn es equivalente a una simple reasignacin de
los rangos en la secuencia original de avalanchas. Resulta evidente
que en dicha ley no se ha seleccionado ninguna escala particular,
excepto en los dos extremos del espectro de tamaos, donde aparecen
limitaciones obvias. Ninguna avalancha puede incluir menos de un
grano de arena y, evidentemente, la ley potencial debe dejar de aplicarse en la escala de un nico grano; en el otro extremo del espectro,
g u n a avalancha puede ser mayor que la totalidad del montn en

nin

115

cuestin, de modo que a la mayor avalancha posible se le asigna, por


definicin, rango uno.
Las consideraciones sobre la mayor avalancha posible nos recuerdan una caracterstica comn de las distribuciones potenciales de
magnitud en sucesos naturales. Los eventos mayores o ms catastrficos, con rangos numricos muy pequeos, pueden considerarse, pese
a situarse ms o menos en la curva dictada por la ley potencial, como
sucesos histricos individuales de los que se derivan consecuencias
muy importantes. Por su parte, los sucesos menores, con un rango
numrico muy grande, se consideran slo desde un punto de vista
meramente estadstico. Los grandes terremotos, con un ndice del
orden de 8,5 en la escala de Richter, se recuerdan en los titulares de
la prensa y en los libros de historia (especialmente si devastan alguna
gran ciudad). Los registros de la multitud de terremotos de ndice 1,5
languidecen en las bases de datos de los sismlogos, y su destino es,
fundamentalmente, el anlisis estadstico. Charles Richter y su maestro Beo Gutenberg, ambos colegas ya fallecidos de Caltech, descubrieron hace ya mucho tiempo que la energa liberada en un terremoto
sigue una ley potencial. (Un da de 1933, Gutenberg estaba manteniendo una conversacin tan intensa con Einstein sobre sismologa
que ninguno de los dos percibi el terremoto de Long Beach que
sacudi el campus de Caltech.) De igual manera, los pequeos meteoritos que constantemente se estrellan contra la Tierra nicamente
se registran en los estudios estadsticos de los especialistas, mientras
que el colosal impacto que contribuy a la extincin masiva del
Cretceo, hace 65 millones de aos, est considerado como el suceso
individual de mayor importancia en la historia de la biosfera.
Puesto que se ha demostrado que las leyes potenciales operan en
los fenmenos de criticalidad autoorganizada, la ya popular expresin
autoorganiflaHn. se est convirtiendo en moneda comn, a menudo
^asociada con el trmino^j<erriexgiiIg^ Muchos cientficos, entre los
que se cuentan miembros de la familia del Instituto de Santa Fe,
intentan comprender el fenmenojde la aparicin de estructuras sin
que medien condiciones espcialgs i m p u r
decHp <i piterinr~~Estructuras o comportamientos aparentemente complejos pueden surgir
en una asombrosa variedad de contextos en el seno de sistemas caracterizados por reglas muy simples. De estos sistemas se dice que
son autoorganizados, y sus propjeclaHrf, nmerfrpntes El mayor ejemplo es el propio universo, cuya complejidad emerge de un conjunto
de leyes simples a las que se suma el azar.
gtag

Figura 7. Comportamiento de una ley potenda, (en este caso la ley de Zipf
original) ante un cambio de escala
P

En muchos casos, el estudio de estas estructuras se ha visto facilitado en gran medida por el desarrollo de los modernos ordenadores. A menudo resulta ms fcil seguir la emergencia de nuevos
rasgos por medio de un ordenador que a travs de ecuaciones en una
hoja de papel. Los resultados son especialmente sorprendentes en
aquellos casos en los que la emergencia requiere un gran lapso de
tiempo real, pues la computadora puede acelerar el proceso por un
factor gigantesco. No obstante, el clculo por ordenador puede requer un elevado nmero de pasos, lo que plantea un problema totalmente nuevo.
n

Profundidad y cripticidad
^

^
^
^
^ complejidad hemos considerado hasta
fcscnpcones comprimidas de un sistema o de sus regularidades

if.

117

(o programas cortos de ordenador que generen descripciones codificadas) y hemos relacionado varias clases de complejidad con la longitud de estos programas o descripciones. No obstante, hemos prestado poca atencin al tiempo, al trabajo o al ingenio necesarios para
conseguir dicha compresin, o para identificar las regularidades.
Como el trabajo de un cientfico terico consiste precisamente en
reconocer regularidades y en comprimir su descripcin en forma de
teoras, prcticamente hemos despreciado el valor del trabajo de los
tericos, lo que ciertamente representa un crimen monstruoso. Algo
debemos hacer para rectificar ese error.
Ya ha quedado claro que se necesitan varios conceptos diferentes
para aprehender convenientemente nuestras nociones intuitivas de
jcomplejidad. Ahora necesitamos complementar nuestra definicin
de complejidad efectiva con la definicin de otras magnitudes que
describirn el tiempo que emplea un ordenador en pasar de un programa corto a la descripcin de un sistema, y viceversa. (Estas cantidades estarn relacionadas hasta cierto punto con la complejidad
computacional de un problema, que antes definimos como el mnimo
tiempo que tarda un ordenador en resolverlo.)
Estos conceptos relativos a la complejidad han sido objeto de
estudio por parte de varios cientficos, pero Charles Bennet, un
brillante pensador de IBM, los ha tratado de un modo especialmente
elegante. Charlie trabaja en IBM, y la empresa le proporciona
tiempo para tener ideas, publicarlas y dar seminarios aqu y all
para hablar de ellas. Me gusta comparar sus peregrinaciones con
las de los trovadores del siglo xn, que viajaban de corte en corte
por lo que ahora es el sur de Francia. En lugar de canciones sobre
el amor cortesano, Charlie canta sobre complejidad y entropa,
ordenadores cunticos y cifrado cuntico. He tenido el placer de
trabajar con l en Santa Fe y en Pasadena, durante una estancia con
nuestro grupo en Caltech.
Existen dos magnitudes particularmente interesantes relacionadas
con la complejidad computacional, denominadas por Charlie^profundidad y cripticidad, con una relacin recproca. El estudio de
ambas resulta muy til en el caso de un sistema aparentemente complejo y que posee no obstante un contenido de informacin algortmica y una complejidad efectiva bajos, pues se puede generar su
descripcin por medio de un programa muy corto. El truco consiste
en preguntarse: 1) Cunto cuesta pasar del programa corto o esquema
altamente comprimido a una descripcin completamente desarrollada
118

del propio sistema o de sus regularidades? 2) Cunto cuesta, partiendo del sistema, comprimir su descripcin (o una descripcin de
sus regularidades) en un programa o esquema?
De manera aproximada, la profundidad es una medida del primer
tipo de dificultad y la criptidcjaxiJleJ^segundTEvidentemente, el valor
-asignable aTTrabajo de un terico est relacionado con la cripticidad
(aunque una descripcin ms sutil del esfuerzo de elaborar teoras
debera incluir una distincin entre el ingenio y la mera laboriosidad).

Un ejemplo hipottico
Para ilustrar cmo una gran simplicidad puede estar asociada con
un valor muy grande de la profundidad, retornemos a la conjetura de
Goldbach, que afirma que todos los nmeros pares mayores que 2
pueden expresarse como la suma de dos nmeros primos. Como ya
se dijo, esta conjetura no ha sido demostrada ni refutada, pero se ha
verificado para todos los pares menores que una cierta cota muy
grande, merced a la potencia de los ordenadores empleados y a la
paciencia de los investigadores.
Previamente nos hemos permitido suponer que la conjetura de
Goldbach es tcnicamente indecidible (sobre la base de los axiomas
de la teora de nmeros) pero que, de hecho, es cierta en la prctica.
Ahora imaginaremos que la conjetura es falsa. En ese caso, existe un
nmero entero par g mayor de 2 y que no puede expresarse como la
suma de dos primos. Este nmero hipottico g tiene una descripcin
muy simple, justo la que acabamos de dar. Anlogamente, existe un
programa muy pequeo para calcularlo; por ejemplo, uno puede buscar metdicamente nmeros primos cada vez ms grandes y probar
la conjetura de Goldbach sobre todos los nmeros desde el 3 hasta el
mayor primo hallado. De este modo, podr descubrirse finalmente el
menor nmero g que viole la conjetura.
Aunque la conjetura de Goldbach sea realmente falsa, es probable
que el tiempo de clculo consumido por tal programa para hallar g
a muy grande de todos modos. En este caso hipottico, el nmero
S tiene un contenido de informacin algortmica y una complejidad
efectiva pequeos, pero una profundidad considerable.
Se

119

La profundidad en profundidad
La definicin tcnica de profundidad propuesta por Charlie implica un ordenador, del mismo tipo que el considerado en relacin
con el contenido de informacin algortmica: un ordenador ideal polifactico al que se le pueda incrementar, en cualquier momento y
segn las necesidades, la capacidad de memoria (o que tenga de
entrada una memoria infinita). Se parte de un mensaje compuesto por
una cadena de bits, que describe el sistema objeto de estudio, y se
considera no slo el programa ms corto que har que el ordenador
imprima la cadena y se detenga despus (como era el caso en la
definicin de contenido de informacin algortmica), sino todo el
conjunto de programas cortos que tengan este efecto. Para cada uno
de estos programas, se mira cul es el tiempo de clculo empleado
por el ordenador para pasar del programa a la cadena original y se
promedia este valor sobre el conjunto de todos los programas, empleando un mtodo de promedio que da mayor peso a los programas
ms cortos.
Bennett ha reformulado ligeramente esta definicin sirvindose de
la metfora de Greg Chaitin. Imaginemos que nuestros monos escritores se ponen a trabajar para componer programas de ordenador en
lugar de obras en prosa. Prestemos atencin a aquellos programas
excepcionales que hacen que el ordenador escriba un cierto mensaje
y se detenga luego. De entre todos estos programas, cul es la
probabilidad de que el tiempo de ejecucin requerido para uno cualquiera de ellos sea menor que un cierto tiempo TI Llamemos p a esta
probabilidad. La profundidad d se define entonces como cierto tipo
de promedio de los valores posibles de T, promedio que depende de
cmo vara p con T.
La figura de la pgina siguiente representa aproximadamente la
variacin de la probabilidad p en funcin del mximo tiempo de
ejecucin permitido T. Cuando T es muy pequeo, es muy poco
probable que los monos compongan un programa que produzca el
resultado deseado en tan poco tiempo, de modo q u e p es cercano a
cero. Cuando T es muy grande, la probabilidad se aproxima obviamente a 1. La profundidad d puede definirse, grosso modo, como 1
que tarda en subir la curva de T en funcin de p. La profundidad
indica cul es el mximo tiempo de ejecucin permitido que hay ^
tomar para seleccionar la mayor parte de los programas que harn
que el ordenador imprima nuestro mensaje y despus se detenga. La

Figura 8. La profundidad c o m o funcin creciente del tiempo

profundidad es en cierto modo una medida del tiempo que tardar en


generarse el mensaje.
En la naturaleza, el hecho de que un sistema posea una profundidad muy grande nos indica que ha tardado mucho tiempo en evolucionar o bien que tiene su origen en otro sistema al cual le ha
llevado mucho tiempo evolucionar a su vez. La gente que muestra
inters en la conservacin de la naturaleza o en la preservacin de
monumentos histricos est intentando de hecho preservar la profundidad y la complejidad efectiva, tal como se manifiestan en las comunidades naturales o en la cultura humana.
Pero, como ha demostrado Charlie, la profundidad tiende a manifestarse como el subproducto de un proceso evolutivo prolongado.
Podemos encontrar muestras de profundidad no slo en las formas de
vida actuales, incluido el hombre, en las magnficas obras de arte
producidas por la humanidad o en los restos fsiles de dinosaurios o
mamferos de la Era Glacial, sino tambin en una lata de cerveza
vaca abandonada en una playa, o en una pintada sobre la pared de
n can. Los conservacionistas no estn obligados a defender todas
las manifestaciones de profundidad.
u

Pr

fundidad y contenido de informacin algortmi,


mica

sobrtT

qUe

p r o f u n d i d a d

e s

u n

Promedio de tiempos de ejecucin


longitudes de programa, promedio realizado de modo que los
1 01

programas ms cortos tengan mayor peso, podemos en muchos casos


hacernos una idea de su valor considerando el tiempo de ejecucin
del programa ms corto. Supongamos, por ejemplo, que la cadena de
bits de nuestro mensaje es completamente regular, con un contenido
de informacin algortmica casi nulo. El tiempo de ejecucin del
programa ms corto en este caso es bastante reducido el ordenador
no ha de pensar mucho para ejecutar un programa como IMPRIME veinte billones de ceros (aunque si la impresora es lenta la
impresin puede llevar algn tiempo). Si el contenido de informacin
algortmica es muy bajo, la profundidad es pequea.
Qu ocurre con una cadena aleatoria, con un mximo contenido
de informacin algortmica para una longitud de mensaje dada? Pasar
del programa ms corto IMPRIME seguido de la propia cadena
a la impresin efectiva del mensaje no requerir tampoco demasiado
esfuerzo por parte del ordenador, de modo que cuando el contenido
de informacin algortmica es mximo la profundidad es igualmente
baja. La situacin recuerda la variacin de la complejidad efectiva
mxima con el contenido de informacin algortmica, como se representa en la figura de la pgina 77. En este caso podemos entender
cmo vara la profundidad mxima con el contenido de informacin
algortmica. Su valor es bajo en ambos extremos, pero puede tener
un valor finito entre estos puntos, en la regin intermedia entre el
orden y el desorden. Naturalmente, en esta regin intermedia la profundidad no tiene por qu ser grande.
La figura precedente tiene una forma distinta de la correspondiente
a la pgina 77; aunque ambas son representaciones aproximadas,
muestran que la profundidad puede ser grande incluso para valores
del contenido de informacin algortmica muy cercanos al orden o al
desorden completos, donde la complejidad efectiva es tambin pequea.

Cripticidad y teorizacin
La definicin de cripticidad hace referencia a una operacin que
es la inversa de la que se considera en la definicin de profundidad.
La cripticidad de la cadena de bits de un mensaje es el menor tiempo
requerido por un ordenador estndar para encontrar, partiendo de la
cadena, uno de los programas ms cortos que hagan que la mquina
imprima el mensaje y despus se detenga.

Supongamos que la cadena de bits es el resultado de la codificacin del flujo de datos estudiado por un terico. La cripticidad de la
cadena sera entonces una medida aproximada de la dificultad de
la tarea del terico, no muy diferente de la del ordenador en la
definicin. El terico identifica tantas regularidades como puede, en
forma de informacin mutua que relaciona diferentes partes del flujo
de datos, y luego elabora hiptesis, tan simples y coherentes como le
sea posible, que expliquen las regularidades observadas.
Las regularidades son los rasgos comprimibles del flujo de datos.
Proceden en parte de las leyes fundamentales de la naturaleza y en
Parte de sucesos azarosos que pudieron ocurrir de otra forma. Pero el
flujo posee tambin rasgos aleatorios, procedentes de sucesos azarosos
Que no dieron lugar a regularidades; estos rasgos son incomprensibles.
Al comprimir las regularidades tanto como sea posible, el terico est

19?

123

descubriendo al mismo tiempo una descripcin concisa de la totalidad


del flujo, compuesta de regularidades comprimidas y de informacin
aleatoria suplementaria incompresible. Anlogamente, un programa
breve que haga que el ordenador imprima el mensaje (y luego se
detenga) puede modificarse para que consista en un programa bsico
que describa las regularidades de la cadena ms una parte adicional
que aporte informacin sobre sus circunstancias especficas accidentales.
Aunque nuestras disquisiciones sobre el concepto de teora apenas
han araado la superficie de este tema, hemos mencionado ya la
teorizacin sobre los topnimos, sobre frmulas empricas en estadstica, sobre la altura de los montones de arena y sobre el electromagnetismo clsico y la gravitacin. Aunque hay una gran similaridad
formal entre estas diversas clases de teorizacin, cada una implica
descubrimientos en muchos niveles diferentes, entre los que resulta
til hacer una distincin. Se estn estudiando las leyes bsicas de la
fsica? O leyes aproximadas aplicadas a objetos fsicos desordenados
como los montones de arena? O leyes empricas, generales aunque
aproximadas, sobre instituciones humanas, como ciudades o compaas financieras? O reglas especficas, cargadas de excepciones, sobre los nombres que la gente aplica a una regin geogrfica determinada? Existen claras e importantes diferencias en exactitud y
generalidad entre toda esta diversidad de principios tericos. Esas
diferencias se discuten frecuentemente en trminos de cules son ms
fundamentales que los dems. Pero, qu significa esto?

Qu es lo fundamental?

El quark y el jaguar se encuentran prcticamente en los extremos


opuestos de la escala de lo fundamental. La fsica de las partculas
elementales y la cosmologa son las dos disciplinas cientficas ms
bsicas, mientras que el estudio de la materia viva altamente compleja
es mucho menos bsico, aunque obviamente de la mayor importancia.
A fin de discutir esta jerarqua de las ciencias, es necesario desenredar
al menos dos ovillos distintos, uno de los cuales tiene que ver con
convenciones y el otro con las afinidades reales entre las diferentes
materias.
Una vez me contaron que la facultad de ciencias de una universidad francesa sola tratar los asuntos relativos a sus diversas ctedras
en un orden fijo: primero las matemticas, y despus la fsica, la
qumica, la fisiologa, etc. Cabe pensar que los asuntos de los bilogos
deban de estar bastante desatendidos.
Igualmente, en el testamento de Alfred Nobel, el magnate sueco
de la dinamita que estableci los premios que llevan su nombre,
los premios cientficos estn ordenados con la fsica en primer
lugar, la qumica en segundo, y la medicina y fisiologa en tercero.
Debido a ello, el premio de fsica es el primero en entregarse al
comenzar la ceremonia en Estocolmo. Si slo hay un galardonado
y se trata de un hombre casado, su mujer acude del brazo del rey
a la cena que se celebra ms tarde (cuando mi amigo Abdus Salam,
Paquistan musulmn, comparti el Nobel de fsica en 1979, se
present en Suecia con sus dos esposas, provocando no pocos problemas de protocolo). El ganador o ganadores del Nobel de qumica
cupan el segundo lugar en el protocolo, y los de medicina y
fisiologa el tercero. Las matemticas no fueron incluidas en el
testamento de Nobel por razones algo oscuras. Un persistente rumor
afirma que Nobel estaba enemistado con un matemtico sueco,
Wittag-Leffler, por el amor de una mujer, pero, por lo que s, no
ms que una leyenda.

es

ciencia B (es decir, las propias de B son vlidas bajo unas condiciones
ms restrictivas que las de A).

El origen de esta jerarqua en las ramas de la ciencia puede


situarse en el trabajo del filsofo decimonnico francs Auguste
Comte, quien sostuvo que la astronoma era la disciplina cientfica
fundamental, la fsica la segunda, etc. (consideraba la matemtica ms
como un til lgico que como una autntica ciencia). Estaba en lo
cierto? Y si es as, en qu sentido? Llegados a este punto, hay que
dejar de lado las cuestiones de prestigio e intentar comprender qu significa realmente esta jerarqua en trminos cientficos.

El

carcter

especial

de

la

Si consideramos la matemtica como una ciencia, entonces, de


acuerdo con estos criterios, sta tiene un carcter evidentemente ms
fundamental que cualquier otra. Todas las estructuras matemticas
concebibles entran dentro de su esfera, mientras que las tiles para
describir fenmenos naturales representan slo un pequeo subconjunto de aquellas que son, o sern, estudiadas por los matemticos.
Este subconjunto de leyes matemticas cubre todas las teoras empleadas en las dems ciencias. Pero, qu sucede con estas otras
ciencias? Cules son las relaciones entre ellas?

matemtica

En primer lugar, es cierto que la matemtica no es realmente una


ciencia, si por ciencia entendemos una disciplina dedicada a la descripcin de la naturaleza y de sus leyes. La matemtica se ocupa de
demostrar las consecuencias lgicas de determinados conjuntos de suposiciones. Se puede por tanto omitir de la lista de las ciencias (como
hizo Nobel) y considerarla tanto una materia interesante por derecho
propio (matemtica pura) como una herramienta extremadamente til
para las ciencias (matemtica aplicada).
Otra manera de enfocar el asunto consiste en considerar la matemtica aplicada como el estudio de todas aquellas estructuras que se
dan en las teoras cientficas, mientras que la matemtica pura cubre
no slo stas, sino todas aquellas que podran haberse dado (o podran
darse en el futuro). La matemtica se convierte as en el estudio
riguroso de mundos hipotticos. Desde este punto de vista, la matemtica es una clase de ciencia, la ciencia de lo que es y de lo que
podra haber sido.
Considerada de esta forma, es la matemtica la ms fundamental
de las ciencias? En cuanto a las otras disciplinas qu significa la
afirmacin de que la fsica es ms fundamental que la qumica, o
la qumica ms que la biologa? Qu pasa con las diferentes partes
de la fsica: son algunas ms fundamentales que las otras? En general,
qu es lo que hace que una ciencia sea ms fundamental que otra?
Sugiero que la ciencia A tiene un carcter ms fundamental que
la ciencia B cuando:

Se dice que en 1928, cuando public su ecuacin mecanocuntica


relativista para el electrn, el destacado fsico terico ingls Paul
Adrien Maurice Dirac declar que su frmula explicaba la mayor
parte de la fsica y toda la qumica. Naturalmente, era una exageracin. No obstante, se puede entender lo que quera decir, especialmente en lo referente a la qumica, que estudia principalmente el
comportamiento de tomos y molculas, compuestos a su vez por un
ncleo masivo rodeado de electrones ligeros que se mueven a su alrededor. Casi todos los fenmenos qumicos estn gobernados en gran
medida por el comportamiento de los electrones, que interactan entre
s y con el ncleo a travs de fuerzas electromagnticas.
La ecuacin de Dirac, que describe la interaccin del electrn con
el campo electromagntico, dio lugar en pocos aos a la eclosin de
la teora mecanocuntica relativista del electrn y el electromagnetismo. Esta teora, la electrodinmica cuntica, abreviada QED (del
ingls quantum electrodynamics), ha sido verificada experimentalmente con enorme precisin repetidas veces (y merece por ello la
abreviatura, que a algunos nos recuerda aquellos das de escuela en
que al final de una demostracin matemtica ponamos las siglas
latinas QED para indicar quod erat demonstrandum, lo que se
quera demostrar).

1. Las leyes de la ciencia A abarcan los fenmenos y leyes de la


ciencia B.
2. Las leyes de la ciencia A son ms generales que las de la

La QED explica, en principio, una gran parte de la qumica. Puede


Plicarse rigurosamente a todos aquellos problemas en que los ncleos
Pesados pueden aproximarse por partculas puntuales cargadas e in-

126

La fsica

del

electrn

la

qumica

127

mviles. Extensiones simples de la QED permiten incorporar tambin


el movimiento del ncleo y su tamao finito.
En principio, un fsico terico que trabaje con la QED puede
determinar el comportamiento de cualquier sistema qumico en el que
la estructura interna del ncleo atmico no sea importante. Los clculos sobre estos procesos qumicos, que se valen de aproximaciones
vlidas de la QED, predicen satisfactoriamente los resultados experimentales. De hecho, hay una aproximacin particular bien justificada
de la QED que producir buenos resultados en la mayora de casos;
es la llamada ecuacin de Schrdinger con interacciones culombianas,
aplicable cuando el sistema es no relativista, es decir, cuando electrones y ncleos se mueven con velocidades muy pequeas comparadas con la de la luz. Esta aproximacin fue descubierta en los
primeros das de la revolucin cuntica, tres aos antes de la aparicin
de la ecuacin relativista de Dirac.
Para que de las teoras fsicas fundamentales se deriven propiedades qumicas es preciso, por as decirlo, formular preguntas de
qumica a la fsica. Deben introducirse en los clculos no slo las
ecuaciones bsicas, sino tambin las condiciones que caracterizan el
sistema o proceso qumico en cuestin. Tenemos, por ejemplo, que
el estado de mnima energa de dos tomos de hidrgeno es la molcula de hidrgeno H . Una cuestin importante en qumica es
la energa de enlace de esta molcula, es decir, la diferencia entre la
energa de la molcula y la suma de las energas de los dos tomos
individuales que la componen. Una vez planteada, la respuesta a esta
pregunta puede obtenerse por medio de la QED. Pero es necesario
preguntar a la ecuacin cules son las propiedades del estado de
mnima energa de esa molcula en particular.
Las condiciones de baja energa en que surgen estas cuestiones
qumicas no son universales. En el centro del sol, donde reina una
temperatura de decenas de millones de grados, los tomos de hidrgeno se disgregan en sus electrones y protones constituyentes. Ni
tomos ni molculas estn presentes all en cantidades apreciables. Se
puede decir que la qumica no existe en el centro del sol.
La QED satisface los dos criterios que permiten considerarla ms
fundamental que la qumica: las leyes de la qumica son derivables,
en principio, de las de la QED, siempre que se suplementen las
ecuaciones con informacin adicional que describa las condiciones
qumicas adecuadas, y por otra parte, estas condiciones son especiales,
no son vlidas en todo el universo.

La

en

su

propio

nivel

Aun con la ayuda de los mayores y ms rpidos ordenadores


disponibles en la actualidad, a partir de la teora fsica bsica slo
son abordables los problemas qumicos ms simples. El nmero de
problemas tratables est creciendo, pero la mayora de procesos qumicos se describe todava haciendo uso de ideas, conceptos y frmulas
propios de la qumica.
En general, los cientficos suelen desarrollar teoras para describir
resultados observados en un campo particular sin derivarlos de las
teoras de un campo ms fundamental. Tal derivacin, aunque en
principio resulta posible si se suministra la informacin adicional
necesaria, es en la mayor parte de casos muy difcil o imposible de
llevar a la prctica.
Por ejemplo, los qumicos diferencian varios tipos de enlace entre
tomos (un ejemplo es el enlace entre los dos tomos de la molcula
de hidrgeno). En el curso de su experiencia, han desarrollado numerosas ideas prcticas sobre el enlace qumico que les permiten
realizar predicciones sobre el comportamiento de las reacciones qumicas. Al mismo tiempo, los qumicos tericos intentan derivar esas
ideas, en la medida de lo posible, de aproximaciones de la QED.
Salvo en los casos ms simples, su propsito slo se ha visto parcialmente coronado por el xito, pero no albergan dudas de que en
principio, con la suficiente potencia de clculo, podran alcanzar su
objetivo con gran precisin.

128

qumica

Escaleras

(o

puentes)

reduccin

Nos vemos as abocados a la metfora comn de los diferentes


niveles de la ciencia, con los ms fundamentales en la base y los
menos en la cima. La qumica no nuclear ocupa un nivel por
encima de la QED. En casos muy simples se puede emplear una
aproximacin de la QED para realizar predicciones directas en el
nivel qumico, pero en la mayora de casos las leyes se formulan
n el nivel superior (qumico) para explicar y predecir fenmenos
en ese mismo nivel, y ms tarde se intenta derivar esas leyes, en la
medida de lo posible, del nivel inferior (la QED). La ciencia se
e

129

desarrolla en ambos niveles, a la vez que se intenta construir escaleras (o puentes) entre ambos.
No es necesario restringir la discusin a los fenmenos no nucleares. Desde su desarrollo en los aos treinta la QED ha sido
ampliamente generalizada, y ha dado lugar a toda una nueva disciplina, la fsica de las partculas elementales. La teora de las partculas
elementales, en la que he trabajado casi toda mi vida, se ocupa de la
descripcin de todas las partculas elementales (las piezas bsicas con
que est construida la materia) y de todas las fuerzas de la naturaleza,
no nicamente de los electrones y el electromagnetismo. La teora de
las partculas elementales describe el comportamiento de los electrones y lo que ocurre en el interior del ncleo atmico. Por lo tanto, la
relacin entre la QED y la parte de la qumica que se ocupa de los
electrones puede considerarse como un caso especial de la relacin
entre la fsica de las partculas elementales (en conjunto) en el nivel
ms fundamental, y la qumica (tambin en conjunto, incluyendo la
qumica nuclear) en el nivel menos fundamental.
La explicacin del nivel superior en trminos del inferior se suele
denominar reduccin. No s de ningn cientfico serio que crea en
la existencia de fuerzas qumicas especiales que no puedan explicarse
a partir de las interacciones fsicas subyacentes. Aunque a algunos
qumicos no les guste verlo as, lo cierto es que la qumica podra
derivarse, en principio, de la fsica de las partculas elementales. En
este sentido todos somos reduccionistas, al menos en lo referente a
la qumica y la fsica. Pero, dado que al aplicarse nicamente bajo
ciertas condiciones particulares que permiten la existencia de fenmenos qumicos, la qumica es ms restringida que la fsica de las
partculas elementales, es necesario introducir en las ecuaciones de la
fsica de partculas la informacin concerniente a esas condiciones
para poder derivar, al menos en teora, las leyes de la qumica. Sin
estas consideraciones, la nocin de reduccin resulta incompleta.
De todo esto se desprende una leccin til, y es que, aunque las
diferentes ciencias residen efectivamente en diferentes niveles, forman
parte de una nica estructura conexa. La unicidad de esta estructura
est basada en las relaciones entre las partes. Una ciencia perteneciente a un nivel determinado abarca las leyes de otra ciencia menos
fundamental, situada en un nivel superior. Pero esta ltima, al ser
especial, precisa de informacin adicional adems de las leyes del
nivel inferior. En cada nivel hay leyes por descubrir, importantes por
s mismas. El desarrollo de la ciencia implica investigar esas leyes a
130

todos los niveles, a la vez que se trabaja, de arriba abajo, en la


construccin de escaleras entre ellos.
Estas consideraciones se aplican tambin dentro de la fsica. Las
leyes de la fsica de partculas son vlidas para toda la materia, en
todo el cosmos, bajo cualesquiera condiciones. No obstante, en los
primeros instantes de la expansin del universo la fsica nuclear no
era de hecho aplicable, pues la densidad era demasiado elevada para
permitir la existencia de ncleos aislados, o incluso de neutrones o
protones. Aun as, la fsica nuclear es crucial para comprender qu
sucede en el centro del sol, donde reacciones termonucleares (similares a las que tienen lugar dentro de una bomba de hidrgeno) liberan
la energa que emite el astro, aunque las condiciones all sean demasiado extremas como para que exista la qumica.
La fsica de la materia condensada, que se ocupa de sistemas
tales como vidrios, cristales y lquidos, o superconductores y semiconductores, es una disciplina muy restringida, aplicable nicamente bajo condiciones que permitan la existencia de las estructuras
objeto de su estudio (como, por ejemplo, temperaturas suficientemente bajas). Para poder derivarla, tericamente, a partir de la fsica
de partculas, es necesario tambin especificar las condiciones en
que se aplica.

La

informacin

necesaria

para

la

reduccin

de

la

biologa

Qu se puede decir de la relacin entre la fsica y la qumica y


otro nivel jerrquico, el de la biologa? Existen todava, como era
comn en pocas pasadas, bilogos serios que crean en la existencia
de fuerzas vitales que no tengan un origen fisicoqumico? Deben
ser muy pocos, si es que queda alguno. Todos estamos virtualmente
convencidos de que la vida se fundamenta en las leyes de la fsica y
la qumica, tal como las leyes de la qumica surgen de las de la fsica,
y en este sentido todos somos de alguna manera reduccionistas. Sin
embargo, como ocurre con la qumica, sigue siendo muy provechoso
estudiar la biologa en sus propios trminos y en su propio nivel,
mientras prosigue la construccin de la escalera.
Por otra parte, la biologa terrestre es una ciencia extremadamente
particular, pues se ocupa de las formas de vida de este planeta, que
Pueden resultar muy diferentes de los otros sistemas complejos adaptativos que seguramente existen en planetas girando en torno a estre131

lias distantes. En algunos de estos planetas tal vez no describiramos


como seres vivos a los sistemas complejos adaptativos que all encontrsemos (para tomar prestado un ejemplo trivial de la ciencia
ficcin, imaginemos una sociedad compuesta de robots y ordenadores
muy avanzados, descendientes de otros construidos largo tiempo atrs
por una raza extinguida de seres que s habramos descrito como
vivos). Incluso si nos limitamos a los seres propiamente vivos,
muchos de ellos presumiblemente exhibiran propiedades muy distintas de los de la Tierra. Es necesario aportar una enorme cantidad de
informacin especfica adicional, por encima de las leyes de la fsica
y la qumica, para caracterizar los fenmenos biolgicos terrestres.
Para empezar, es probable que muchos de los rasgos comunes que
caracterizan cualquier forma de vida en la Tierra sean el resultado de
accidentes ocurridos al principio de la historia de la vida sobre el
planeta, accidentes que pudieron haber tenido un resultado diferente
(formas de vida para las cuales estos accidentes tuvieron un resultado
distinto quiz existieron sobre la Tierra hace mucho tiempo). Incluso
la regla de que los genes deben estar compuestos por cuatro nucletidos, denominados abreviadamente A, C, G y T, que parece regir
para toda la vida actual en nuestro planeta, podra no ser universal a
escala csmica. Puede haber muchas otras reglas posibles vlidas en
otros planetas, y seres que obedeciesen estas otras reglas podran
haber poblado la Tierra hace miles de millones de aos, hasta que
perdieron la batalla contra la vida basada en los nuclotidos ahora
familiares y desaparecieron.

Bioqumica:

Complejidad

efectiva

frente

esencialmente nica, y que las leyes de la qumica, basadas en las


leyes ms fundamentales de la fsica, dejan muy pocas posibilidades
para otra qumica de la vida diferente de la observada en la Tierra.
Los defensores de este punto de vista afirman que el paso de las leyes
fundamentales a las de la bioqumica no implica de hecho ninguna
informacin adicional, y que contribuye muy poco al aumento de la
complejidad efectiva. No obstante, un ordenador tendra que hacer
una enorme cantidad de clculos para deducir, a partir de las leyes
fundamentales de la fsica, la cuasiunicidad de la bioqumica como
proposicin terica. En cualquier caso, la bioqumica seguira poseyendo una gran profundidad, aunque no tuviese una gran complejidad.
Otra forma de presentar la cuestin sobre la cuasiunicidad de la
bioqumica terrestre consiste en preguntarse si la biologa depende
principalmente de plantear las cuestiones fsicas correctas, o si tambin la historia tiene un papel importante.

La

profundidad

No slo el conjunto particular de nucletidos que caracteriza el


ADN de la vida terrestre puede resultar o no nico; la misma cuestin
se plantea respecto de todas las propiedades generales que caracterizan
la qumica de la vida en la Tierra. Algunos tericos proclaman que
la bioqumica debe tomar formas diferentes en los distintos planetas
dispersos por el universo. El caso de la Tierra sera slo el resultado
de una larga sucesin de sucesos azarosos, cada uno de los cuales
habra contribuido a las notables peculiaridades de la bioqumica
terrestre, proporcionndole as una gran cantidad de complejidad efectiva.
En el otro extremo estn quienes creen que la bioqumica es
132

vida:

Alta

complejidad

efectiva

entre

el

orden

el

desorden

Aunque la qumica propia de la vida terrestre dependa en poca


medida de la historia, todava queda una enorme cantidad de complejidad efectiva dentro de la biologa, mucha ms que en la qumica o
la fsica de la materia condensada. Consideremos el inmenso nmero
de cambios evolutivos aleatorios acaecidos durante los cuatro mil
millones de aos transcurridos desde el origen de la vida en la Tierra.
Algunos de estos accidentes (probablemente un pequeo porcentaje,
pero aun as muchos) han desempeado papeles capitales en la subsiguiente historia de la vida en este planeta y en las caractersticas de
las diferentes formas de vida que pueblan la biosfera. Las leyes de la
biologa dependen de las leyes de la fsica y la qumica, pero tambin de una ingente cantidad de informacin adicional acerca del
resultado de aquellos accidentes. En este caso y con mucha ms
razn que para la fsica nuclear, la fsica de la materia condensada o
la qumica puede observarse la gran diferencia entre la clase de
reduccin que es posible en principio en biologa y la idea trivial que
la palabra reduccin despertara en la mente de un lector ingenuo.
La ciencia de la biologa es mucho ms compleja que las leyes fundamentales de la fsica porque gran parte de las regularidades que se
observan en la biologa terrestre proceden tanto de sucesos casuales
rno de dichas leyes.

133

El estudio de los sistemas complejos adaptativos de cualquier


clase y sobre cualquier planeta no deja de ser bastante singular. El
medio ambiente debe presentar una regularidad suficiente, que el
sistema explotar para aprender o adaptarse, pero, al mismo tiempo,
esa regularidad no debe ser tanta como para que no suceda nada en
absoluto. Si el ambiente en cuestin es, por ejemplo, el centro del
sol, a una temperatura de decenas de millones de grados, reina en l
un estado de total aleatoriedad, con un contenido de informacin
algortmica casi mximo, y no hay lugar para la complejidad efectiva
o para la profundidad no puede existir nada parecido a la vida.
Tampoco puede darse la vida si el medio ambiente es un cristal
perfecto a una temperatura de cero absoluto, con un contenido de
informacin algortmica prcticamente nulo y escasas posibilidades
para la complejidad efectiva o la profundidad. Para que un sistema
complejo adaptativo pueda funcionar se requieren condiciones intermedias entre el orden y el desorden.
La superficie del planeta Tierra proporciona un medio ambiente
con un contenido de informacin algortmica intermedio, en el que
puede haber complejidad efectiva y profundidad; esta es una de las
razones por las que la vida ha podido evolucionar aqu. Naturalmente,
en un principio, bajo las condiciones que imperaban en la Tierra hace
miles de millones de aos, slo se desarrollaron formas de vida muy
primitivas. Pero, posteriormente, estos mismos seres vivos alteraron
la biosfera, en particular al enriquecer en oxgeno la atmsfera, produciendo condiciones similares a las actuales y permitiendo la evolucin de formas de vida superiores, con una organizacin ms compleja. Las condiciones intermedias entre el orden y el desorden
absolutos caracterizan el medio ambiente en que puede darse la vida,
y tambin la propia vida, con su alta complejidad efectiva y gran
profundidad.

Psicologa

neurobiologa:

La

mente

el

cerebro

Los sistemas complejos adaptativos en la Tierra han dado origen


a varios niveles de ciencia situados por encima de la biologa. Uno
de los ms importantes es el estudio de la psicologa animal, especialmente la del animal de ms compleja psicologa, el ser humano.
De nuevo, puede que haya algn raro cientfico contemporneo que
crea en la existencia de fuerzas mentales de origen no biolgico y,
134

en ltima instancia, no fisicoqumico, pero virtualmente todos somos, en este sentido, reduccionistas. An as, a veces, en conexin con
disciplinas como la psicologa (y tambin la biologa), la palabra
reduccionista tiene un carcter peyorativo, incluso entre cientficos.
(Por ejemplo, el Instituto Tecnolgico de California, en el que he
enseado durante casi cuarenta aos, es a menudo tachado de reduccionista; de hecho, yo mismo he empleado el trmino para condenar lo que considero serias deficiencias de nuestro Instituto.) Ahora
bien, sobre qu se discute en realidad?
La cuestin es que el estudio de la psicologa aunque resulte
sin duda derivable de la neurofisiologa, la endocrinologa de los
neurotransmisores, etc. es valioso en su propio nivel. Muchos, yo
entre ellos, creen que cuando se hayan construido las escaleras entre
la psicologa y la biologa, la mejor estatregia ser trabajar tanto desde arriba como desde abajo. Es esta proposicin la que no goza de
aceptacin universal, por ejemplo en Caltech, donde virtualmente no
hay investigacin sobre psicologa humana.
All donde se trabaja en biologa y psicologa, as como en la
construccin de las escaleras entre ambas disciplinas, el nfasis en el
lado biolgico recae sobre el cerebro (junto con el resto del sistema
nervioso, el sistema endocrino, etc.), mientras que en el lado psicolgico recae sobre la mente es decir, el conjunto de manifestaciones
fenomenolgicas del funcionamiento del cerebro y otros rganos relacionados. Cada tramo de escalera es un puente entre el cerebro y
la mente.
En Caltech, gran parte de la investigacin en esta rea est dedicada al cerebro. La mente est descuidada y, en algunos crculos, la
propia palabra mente resulta sospechosa (un amigo mo la llama
la palabra M). No obstante, no hace mucho se llevaron a cabo en
Caltech importantes investigaciones psicolgicas, en especial los trabajos del psicobilogo Roger Sperry y sus colaboradores sobre las
correlaciones mentales entre los hemisferios izquierdo y derecho del
cerebro humano. Estudiaron pacientes cuyo cuerpo calloso una
parte del cerebro que conecta ambos hemisferios haba sido seccionado a consecuencia de un accidente o de un tratamiento quirrgico
contra la epilepsia. Se saba que el habla y el control del lado derecho
del cuerpo estn asociados al hemisferio izquierdo, mientras que el
lado izquierdo del cuerpo se halla asociado al hemisferio derecho. En
us investigaciones hallaron que un paciente con el cuerpo calloso
seccionado era incapaz de expresar verbalmente informacin adquis

135

rida por el lado izquierdo de su cuerpo, a la vez que mostraba evidencias indirectas de poseer tal informacin.
Al disminuir con la edad la actividad de Sperry, las investigaciones que inici las prosiguieron en otros centros sus antiguos colaboradores y otros muchos cientficos nuevos en este campo. Se hallaron
nuevas evidencias de que el hemisferio izquierdo est relacionado con
el habla, as como con la lgica y el anlisis, mientras que el hemisferio derecho est asociado con la comunicacin no verbal, los aspectos afectivos del lenguaje y las funciones integrativas, como el
reconocimiento de caras. Algunos cientficos han llegado a relacionar
el hemisferio derecho con la intuicin y la percepcin de cuadros
generales. Desafortunadamente, la divulgacin popular ha exagerado
y distorsionado muchos de los resultados obtenidos, y en la polmica
desatada se ha ignorado en gran medida la advertencia de Sperry de
que los dos hemisferios de un cerebro normal intacto tienden regularmente a funcionar en coordinacin, como una unidad.... No obstante, los descubrimientos realizados son realmente notables. A m
me intriga particularmente saber hasta qu punto es cierta la afirmacin de que los aficionados perciben usualmente la msica con su
hemisferio derecho, mientras que los msicos profesionales lo hacen
principalmente con su hemisferio izquierdo.

Concentracin

en

el

mecanismo

en

la

explicacin:

Reduccio-

nismo

Por qu en la actualidad se realiza tan poca investigacin psicolgica en Caltech? Por supuesto, es un centro pequeo y en l no
se puede hacer de todo. Pero, por qu tan poca biologa evolutiva?
(A veces digo, bromeando, que si furamos una institucin creacionista, apenas tendramos menos.) Por qu tan poca ecologa, lingstica o arqueologa? Uno llega a sospechar que todas ellas tienen
algo en comn que desconcierta a nuestro claustro.
Los programas de investigacin cientfica en Caltech tienden a
favorecer el estudio de mecanismos, procesos subyacentes y explicaciones. Naturalmente simpatizo con estos fines, porque son los
propios de la fsica de partculas elementales. De hecho, el nfasis en
los mecanismos subyacentes ha conducido a impresionantes logros
en multitud de campos. En los aos veinte, T.H. Morgan fue invitado
a fundar la divisin de biologa mientras se hallaba secuenciando los
136

genes de la mosca de la fruta, sentando as las bases de la gentica


moderna. Max Delbrk, que ingres en los aos cuarenta, se convirti
en uno de los fundadores de la biologa molecular.
Pero si una disciplina se considera demasiado descriptiva y fenomenolgica, no situada todava en el nivel en que sus mecanismos
pueden estudiarse, nuestro claustro la considera insuficientemente
cientfica. Si Caltech hubiese existido en la poca de Darwin, con
estas mismas inclinaciones, le hubiesen invitado a l a unirse al
claustro? Despus de todo, Darwin formul su teora de la evolucin
sin muchas pistas sobre sus procesos fundamentales. Sus escritos
indican que, si le hubieran presionado para explicar los mecanismos
de variacin, probablemente hubiese optado por una explicacin de
tipo lamarckiano (los lamarckianos pensaban que cortando la cola a
ratones durante varias generaciones se obtendra una cepa de ratones
rabones, o que los largos cuellos de las jirafas se deban a generaciones de antepasados que se pasaban el da estirndolos para alcanzar
ramas de acacia ms altas). Sin embargo, su contribucin a la biologa
result monumental. En particular, su teora de la evolucin sent las
bases para el principio unificador de que todos los organismos existentes proceden de un nico ancestro. Qu contraste con la complejidad de la nocin antes imperante de la estabilidad de las especies,
que afirmaba que cada una de ellas haba sido creada por medios
sobrenaturales.
Aunque yo estuviera de acuerdo en que disciplinas como la psicologa no son todava lo suficientemente cientficas, mis preferencias
se decantaran por abordarlas y disfrutar as del placer de hacerlas
ms cientficas. Adems de favorecer, como regla general, la construccin de escaleras interdisciplinarias partiendo de lo ms fundamental hacia lo menos fundamental, yo me mostrara, en el caso
de la psicologa y en otros muchos, partidario de una aproximacin de
arriba abajo, que comenzase con la identificacin de las principales
regularidades en el nivel menos fundamental y dejase para ms tarde
el conocimiento de los mecanismos fundamentales subyacentes. Pero
la atmsfera del campus de Caltech est impregnada de una fuerte
Propensin a abordar los problemas desde abajo, lo que ha propiciado
la mayor parte de los espectaculares logros responsables de la reputacin del centro. Es tambin esta propensin la que invita a acusarlo
reduccionismo, con sus connotaciones peyorativas.
Las disciplinas como la psicologa, la biologa evolutiva, la eco*a, la lingstica y la arqueologa, trabajan con sistemas complejos
137

adaptativos. Todas ellas son objeto de estudio en el Instituto de Santa


Fe, donde se da un gran nfasis a las semejanzas entre estos sistemas
y a la importancia de estudiarlos en sus propios niveles, no meramente
como consecuencias de otras disciplinas cientficas ms fundamentales. En este sentido el Instituto de Santa Fe forma parte de una
revolucin en contra del exceso de reduccionismo.

Simplicidad

complejidad

entre

el

quark

el jaguar

Aunque considero que Caltech est cometiendo un grave error al


despreciar la mayora de las ciencias de la complejidad, me satisface el soporte que proporciona a la fsica de partculas y a la cosmologa, las ciencias ms fundamentales de todas, dedicadas a la
bsqueda de las leyes bsicas del universo.
Uno de los grandes desafos de la ciencia contempornea es el
explorar la mezcla de simplicidad y complejidad, regularidad y aleatoriedad, orden y desorden, escaleras arriba desde la fsica de partculas y la cosmologa hasta el reino de los sistemas complejos adaptativos. Tenemos que comprender la manera en que surgieron, a partir
de la simplicidad, el orden y la regularidad del universo primigenio,
las condiciones intermedias entre orden y desorden que han prevalecido en muchos lugares en pocas posteriores, y que han hecho posible, entre otras cosas, la existencia de sistemas complejos adaptativos como los seres vivos.
A este fin, tenemos que examinar la fsica fundamental desde la
perspectiva de la simplicidad y la complejidad, e interrogarnos sobre
el papel desempeado por la teora unificada de las partculas elementales, las condiciones iniciales del universo, la indeterminacin
de la mecnica cuntica y las incertidumbres de la teora clsica del
caos, en la produccin de los patrones de regularidad y aleatoriedad
universales que han permitido la evolucin de los sistemas complejos
adaptativos.

138

Segunda parte
universo cuntico

10
Simplicidad y aleatoriedad en el universo cuntico

Cul es el estado actual de las leyes fundamentales de la materia


y el universo? Cunto de ellas est bien establecido y cunto es mera
conjetura? Y qu aspecto presentan estas leyes desde la perspectiva
de la simplicidad y la complejidad, o de la regularidad y el azar?
Las leyes fundamentales estn sujetas a los principios de la
mecnica cuntica, y en cada etapa de nuestro razonamiento los
tendremos como referencia. La mecnica cuntica es uno de los
mayores descubrimientos llevados a cabo por el hombre, pero es
tambin uno de los ms difciles de aprehender por la mente humana, incluso para los que hemos trabajado con ella a diario durante
dcadas. Viola nuestra intuicin o, ms bien, la intuicin que
hemos desarrollado ignorando los fenmenos mecanocunticos.
Esta circunstancia hace que sea de lo ms necesario explorar el
significado de la mecnica cuntica, especialmente en relacin a las
nuevas ideas sobre su interpretacin. De esta manera, puede resultar
ms fcil comprender por qu nuestra intuicin parece obviar algo
tan importante.
El universo consta de materia, y la materia est compuesta por
partculas elementales de muchas clases, como los electrones y los
fotones. Estas partculas carecen de individualidad cada electrn
del universo es idntico a cualquier otro, y todos los fotones son
intercambiables. Sin embargo, cada partcula puede ocupar uno
entre un nmero infinito de diferentes estados cunticos. Hay dos
grandes grupos de partculas: los fermiones, como los electrones,
que obedecen el principio de exclusin de Pauli dos partculas
de la misma clase no pueden ocupar el mismo estado simultneamente y los bosones, como los fotones, que obedecen una especie
de principio de antiexclusin dos o ms partculas de la misma
clase muestran una tendencia a ocupar el mismo estado al mismo
tiempo. (Esta propiedad de los fotones hace posible el funcionamiento del lser, en donde fotones en un cierto estado estimulan
141

la emisin de ms fotones en ese mismo estado. Dado que los


nuevos fotones se hallan en el mismo estado, viajan en la misma
direccin y poseen la misma frecuencia, constituyendo el haz del
lser. La palabra LSER es un acrnimo de Ligth Amplification
by Stimulated Emission of Radiation [amplificacin de luz por medio de emisin de radiacin estimulada].)
Los bosones, dada su tendencia a agruparse en el mismo estado
cuntico, pueden incrementar su densidad hasta tener un comportamiento prcticamente clsico, como el de los campos electromagntico y gravitatorio. Las partculas bosnicas se pueden considerar en
este caso como los cuantos paquetes cuantizados de energa de
estos campos. El cuanto del campo electromagntico es el fotn. La
teora requiere tambin la existencia de un cuanto para el campo
gravitatorio, un bosn llamado gravitn. De hecho, todas las fuerzas
fundamentales deben estar asociadas a una partcula elemental, el
cuanto del campo correspondiente. A veces se dice que el cuanto
transporta la fuerza correspondiente.
Cuando se dice que la materia est compuesta de partculas elementales es decir, fermiones y bosones debera hacerse notar
que, bajo ciertas condiciones, algunos de estos bosones pueden comportarse como campos ms que como partculas (por ejemplo, el
campo elctrico que rodea una carga). Los fermiones pueden describirse tambin en trminos de campos que, aunque no se comportan
en absoluto de manera clsica, pueden sin embargo asociarse, en
cierto sentido, con fuerzas.
Toda la materia posee energa, y toda energa est asociada con
materia. Cuando se habla a la ligera de la conversin de materia en
energa (o viceversa), se est diciendo simplemente que ciertas clases
de materia se estn convirtiendo en otras. Por ejemplo, un electrn y
su antipartcula asociada de carga opuesta, el positrn, pueden interaccionar y convertirse en dos fotones, un proceso que a menudo se
describe como aniquilacin o incluso aniquilacin de materia para
producir energa. Sin embargo, no es ms que una simple transformacin de materia o, si se prefiere, de energa.

El

modelo

estndar

sionalmente por una teora que se ha dado en llamar el modelo


estndar. La trataremos con algn detalle ms adelante. Esta teora
parece estar en excelente acuerdo con la observacin, pese a que
algunos de sus rasgos an no han sido confirmados experimentalmente. Los fsicos esperaban comprobar estas peculiaridades (junto a
nuevas e interesantes ideas que van ms all del modelo estndar) en
el nuevo acelerador de partculas de altas energas (el supercolisionador superconductor o SSC) a medio terminar en Texas. Pero sus
aspiraciones se han visto frustradas por la Cmara de Representantes
estadounidense, en lo que constituye un conspicuo revs para la
civilizacin humana. La nica esperanza reside ahora en el acelerador
suizo, de ms baja energa, que se est construyendo en el CERN,
cerca de Ginebra, reconvirtiendo una mquina antigua. Desafortunadamente, las energas en las que operar puede que sean demasiado
bajas.
Los que hemos participado en la elaboracin del modelo estndar
nos sentimos, naturalmente, muy orgullosos de l, porque ha extrado
una buena dosis de simplicidad de una desconcertante variedad de
fenmenos. No obstante, hay diversas razones por las que no puede
ser la teora definitiva de las partculas elementales.
En primer lugar, las fuerzas tienen formas muy similares que
claman por una unificacin dentro de una teora en la que apareceran
como diferentes manifestaciones de una misma fuerza subyacente; sin
embargo, en el modelo estndar estas fuerzas se tratan como diferentes
y no unificadas (en contra de lo que se ha dicho algunas veces). En
segundo lugar, el modelo no es lo suficientemente simple; distingue
ms de sesenta clases de partculas elementales, con cierto nmero
de interacciones entre ellas, pero no aporta ninguna explicacin sobre
tamaa variedad. En tercer lugar, contiene ms de una docena de
constantes arbitrarias que describen dichas interacciones (incluyendo
las constantes que representan las masas de las diferentes partculas);
s difcil aceptar como fundamental una teora en la que tantos nmeros importantes tienen un valor no calculable en principio. Finalmente, la gravitacin no est incluida en el modelo, y todos los
mtentos realizados para incorporarla de una manera directa topan con
dificultades desastrosas: los clculos de las magnitudes fsicas relevantes incluyen correcciones infinitas, lo que conduce a resultados
que carecen de sentido.
e

Todas las partculas elementales conocidas (excepto el gravitn,


partcula exigida por consideraciones tericas) estn descritas provi142

143

Las

llamadas

teoras

de

gran

con aquellas ecuaciones errneas en el reverso qu vergenza para


un cientfico que en su juventud produjo tantas ecuaciones llenas de
belleza, correctas y de importancia capital. Me molesta tambin
que muchos retratos y estatuas de Einstein (como la de la Academia
Nacional de Ciencias de Washington) lo muestren en su vejez, cuando
ya no haca contribuciones importantes a la ciencia, y no cuando era
aquel joven atractivo y elegante que hizo tantos descubrimientos decisivos.

unificacin

Los tericos de las partculas elementales intentan corregir estos


defectos de dos maneras. La aproximacin ms directa consiste en
generalizar el modelo estndar en lo que algunos han llamado una
teora de gran unificacin, aunque este nombre no est muy justificado. Veamos cmo procede esta generalizacin con los cuatro problemas anteriormente expuestos.
Primero, las interacciones del modelo estndar que requieren unificacin se consideran de hecho unificadas, junto con otras nuevas, a
energas muy altas, con una descripcin natural de cmo aparecen
separadas en los experimentos actuales de bajas energas. Segundo,
en la teora todas las partculas elementales estn agrupadas en unos
pocos conjuntos cuyos miembros estn ntimamente relacionados; se
logra as una gran simplificacin, pese a que el nmero de partculas
aumenta sustancialmente (algunas con masas tan elevadas que no
podrn ser observadas en un futuro prximo). Tercero, la teora contiene an ms constantes arbitrarias no calculables que el modelo
estndar. Y, finalmente, la gravedad sigue sin estar incluida, y el
incorporarla resulta tan difcil como antes.
Una teora como sta posiblemente sea vlida en un amplio rango
de energas. Sin embargo, los puntos tercero y cuarto la invalidan
claramente como candidata a teora fundamental de las partculas
elementales.

El

sueo

de

La existencia de otros campos, adems del gravitatorio y el electromagntico (Einstein saba vagamente que deba haber otras fuerzas,
pero no intent describirlas).
La necesidad de incluir no slo los campos, que la teora cuntica
revela compuestos de bosones como el fotn y el gravitn, sino
tambin los fermiones (Einstein pensaba que el electrn, por ejemplo,
surgira de alguna manera de las ecuaciones).
La necesidad de construir una teora unificada dentro del marco
de la mecnica cuntica (Einstein nunca acept la mecnica cuntica,
pese a que haba contribuido a fundamentarla).

Einstein

La bsqueda de esta teora unificada fundamental nos conduce a


la segunda manera de trascender el modelo estndar. Nos recuerda el
sueo de Einstein sobre una teora de campos que unificara de modo
natural su teora de la relatividad general para la gravitacin y la
teora de Maxwell del electromagnetismo. En su vejez, Einstein public un conjunto de ecuaciones que pretenda satisfacer ese propsito,
pero, desafortunadamente, sus argumentos eran puramente matemticos no describa interacciones fsicas plausibles entre la gravedad
y el electromagnetismo. El fsico ms grande de la era moderna
haba perdido sus poderes. En 1979, en Jerusaln, durante la celebracin del centenario del nacimiento de Einstein, me lament de que
una medalla conmemorativa del acontecimiento hubiese sido acuada
144

La tentativa de Einstein de elaborar una teora de campos unificada estaba condenada desde un principio, y no slo por el declive
general de sus capacidades, sino por defectos especficos en su aproximacin. Entre otras cosas, ignoraba tres importantes caractersticas
del problema:

Pese a todos sus defectos, los fsicos tericos modernos nos hemos
inspirado en una versin actualizada del sueo de Einstein: una teora
cuntica de campos unificada que incluya el fotn, el gravitn y el
resto de bosones fundamentales, con sus campos asociados electromagntico, gravitatorio, etc., as como los fermiones, tales como el
electrn. Esta teora estara contenida en una frmula simple que
describira la gran multiplicidad de partculas elementales y sus interacciones y que conducira, con las aproximaciones apropiadas, a la
cuacin de Einstein para la relatividad general y a las ecuaciones de
Maxwell para el electromagnetismo.
e

145

La

teora

de

supercuerdas:

El

sueo

tal

vez

Al principio, la teora se aplicaba nicamente a un subconjunto


de partculas, el mismo que los tericos intentaban explicar por medio
del principio de autoconsistencia. Finalmente, en 1974, Scherk y
Schwarz sugirieron que la teora de supercuerdas podra describir
todas las partculas elementales. Les convenci de ello el descubrimiento de que la teora predeca la existencia del gravitn y, por lo
tanto, de la gravedad einsteniana. Casi diez aos ms tarde, cuatro
fsicos, conocidos colectivamente como el cuarteto de cuerda de
Princeton, anunciaron la versin conocida como teora de supercuerdas heterticas.

realizado

En la actualidad, el sueo de Einstein quiz se haya cumplido.


Una nueva clase de teora, denominada de supercuerdas, parece
poseer las propiedades adecuadas para conseguir la unificacin. En
particular, la teora de supercuerdas heterticas es el primer candidato viable para convertirse en la teora cuntica de campos unificada de todas las partculas y sus interacciones.
La teora de supercuerdas se desarroll a partir de un principio de
autoconsistencia lo que los fsicos anglosajones llaman bootstrap
principie (principio de la lengeta), denominacin que evoca la vieja
imagen de alguien que se levanta a s mismo del suelo tirando de las
lengetas de sus zapatos. La idea era que un conjunto de partculas
elementales poda tratarse de modo autoconsistente como si sus elementos consistiesen en combinaciones de las propias partculas. Todas
ellas haran las veces de constituyentes y a la vez (incluidos, en cierto
sentido, los fermiones) seran los cuantos asociados a campos de
fuerza que las mantendran unidas; todas las partculas apareceran
como estados ligados de dichos constituyentes.
Hace aos intent describir este concepto ante una audiencia de
la Hughes Aircraft Company. El ingeniero encargado del programa
de satlites sincrnicos, Harol Rosen, me pregunt si aqullo tena
alguna relacin con lo que haban descubierto l y su equipo cuando
intentaban explicar la presencia de seales parsitas en los circuitos
que diseaban; finalmente haban conseguido explicarlas asumiendo
que se encontraban all y demostrando que podan generarse a s
mismas. Estuve de acuerdo en que la idea del principio de autoconsistencia era, de hecho, algo por el estilo: las partculas, si se asume
que existen, podran generar las fuerzas que las unen entre s; los
estados ligados resultantes seran las propias partculas, y seran las
mismas que aqullas que propagan las interacciones. Si existiese tal
sistema de partculas, se habra dado origen a s mismo.
La primera versin de la teora de supercuerdas fue propuesta por
John Schwartz y Andr Neveu en 1971, basndose en algunas ideas
de Pierre Ramond. Aunque aquella teora pareca inverosmil p
aquel entonces, invit a Schwarz y Ramond a Caltech, con la impresin de que las supercuerdas eran tan hermosas que tenan que servir
para algo. Schwarz y varios colaboradores cuyos, entre los que destacaba Jel Scherk, desarrollaron la teora en los quince aos siguid '
tes.
r

La teora de supercuerdas, y en particular su versin hetertica,


podra ser la largamente buscada teora cuntica de campos unificada.
En una aproximacin adecuada implica, como debera ser, la teora
de la gravedad de Einstein. Mas an, incorpora la relatividad general
y los dems campos dentro de una teora cuntica de campos sin caer
en los habituales problemas con los infinitos. Explica tambin el
porqu de la gran multiplicidad de partculas elementales: el nmero
de clases diferentes es en realidad infinito, pero slo un nmero finito
de ellas (algunos cientos, probablemente) tienen una masa lo suficientemente pequea como para ser detectadas en el laboratorio. La
teora no contiene, al menos en principio, constantes arbitrarias o
listas de partculas o interacciones, aunque en los anlisis ms minuciosos pueden reaparecer algunas indeterminaciones. Por ltimo, la
teora de supercuerdas emerge de un simple y hermoso principio de
autoconsistencia.

La

teora

de

casi

todo

De entre todas las cuestiones fundamentales sobre la teora hetertica de supercuerdas, la que aqu ms nos interesa es la siguiente:
asumiendo que es correcta, es realmente la teora de todo? Algunos
han empleado esta expresin, incluso la abreviatura TDT, para describirla. Sin embargo, se trata de una caracterizacin engaosa, a
enos que todo quiera decir nicamente la descripcin de las paraculas elementales y sus interacciones. La teora no puede explicar
P s misma todo lo que es cognoscible sobre el universo y la materia
q e ste contiene. Se necesitan tambin otras clases de informacin.
m

146

147

Las

condiciones

iniciales

la(s)

flecha(s)

del

tiempo

Parte de esta informacin adicional se refiere a las condiciones


iniciales del universo al principio de su expansin, o cerca. Sabemos
que el universo ha estado expandindose durante los ltimos diez
mil millones de aos. Esa expansin se revela con claridad a los
astrnomos cuando observan cmulos distantes de galaxias con potentes telescopios, pero no es en absoluto evidente cuando se observan objetos ms cercanos. El sistema solar no se est expandiendo, ni nuestra galaxia, ni siquiera el cmulo de galaxias al que
pertenece la Va Lctea. Las otras galaxias y cmulos tampoco estn
expandindose. Pero los diferentes cmulos se alejan unos de otros,
y es esta recesin la que revela la expansin del universo. Nos
podemos hacer una idea de esta expansin pensando en la coccin
de un pastel de pasas: debido a la levadura, la masa del pastel (el
universo) se expande, pero las pasas (los cmulos de galaxias) no,
aunque se separan entre s.
El comportamiento del universo desde el comienzo de su expansin depende, obviamente, de las leyes que rigen el comportamiento
de las partculas que lo componen y tambin de sus condiciones
iniciales. Pero estas condiciones iniciales no son algo que slo se
presente en abstrusos problemas de fsica y astronoma, ni mucho
menos. Desempean un papel importantsimo en nuestra experiencia
cotidiana. En particular, determinan la flecha (o flechas) del tiempo.
Imaginemos la filmacin de un meteorito que penetra en la atmsfera terrestre brillando incandescente mientras cruza el firmamento, y que se estrella finalmente contra la Tierra con un tamao y peso
mucho menor que al principio de su vuelo, consumida la mayor parte
de su sustancia debido al calor generado por la friccin. Si proyectsemos la pelcula al revs, veramos una roca parcialmente enterrada
en el suelo alzarse en el aire por iniciativa propia, aumentar de tamao
al recoger materia del aire mientras traza un arco en el cielo y alejarse
finalmente por el espacio, ms grande y ms fra. La inversin temporal de la pelcula es una secuencia de sucesos claramente imposible
en el mundo real: podemos identificarla inmediatamente como una
pelcula proyectada al revs.
Esta asimetra en el comportamiento del universo al avanzar el
tiempo hacia adelante o hacia atrs se conoce como la flecha del tiempo. En ocasiones se consideran separadamente diversos aspectos
de esta asimetra como diferentes flechas del tiempo. Sin embargo,
148

todas ellas estn relacionadas; todas comparten el mismo origen l


timo. Pero, cul es este origen?
Puede basarse la explicacin de la flecha o flechas del tiempo
en las leyes fundamentales de las partculas elementales? Si un cambio en el signo del tiempo en las ecuaciones que describen estas leyes
las deja invariables, entonces diremos que son simtricas respecto del
sentido del tiempo. Si una inversin del tiempo altera la forma de las
ecuaciones, diremos que presentan una asimetra temporal o que violan la simetra temporal. Una violacin de este tipo podra dar cuenta,
en principio, de la flecha del tiempo y, de hecho, se ha observado la
existencia de una pequea violacin de esta simetra, aunque es un
efecto demasiado particular para ser el causante de un fenmeno tan
general como la flecha del tiempo.
La explicacin alternativa es la siguiente: si desde el presente
observamos en ambos sentidos del tiempo, encontramos que en uno
de ellos, a una distancia de unos diez mil millones de aos, el universo
presenta un estado muy peculiar. Este sentido recibe un nombre arbitrario: el pasado. El sentido opuesto es el futuro. En el estado
correspondiente a las condiciones iniciales, el universo era pequeo,
pero esa pequenez no caracteriza completamente su estado, que tambin era especialmente simple. Si en un futuro muy distante el universo deja de expandirse y comienza a contraerse, empequeecindose
de nuevo, no hay ninguna razn para creer que el estado final resultante sea el mismo que el estado inicial. La asimetra entre pasado y
futuro se habr mantenido.

Un

candidato

para

las

condiciones

iniciales

Dado que ha surgido un candidato viable para convertirse en la


ley unificada de las partculas elementales, resulta razonable preguntarse si disponemos tambin de una teora plausible para las condiciones iniciales del universo. Efectivamente, existe una, propuesta por
Jim Hartle y Steve Hawking a principios de los ochenta. A Hawking
le gusta llamarla condiciones de contorno sin contorno, un nombre
vlido pero que no transmite lo que tiene de particularmente interesante en lo que respecta a la informacin. Si las partculas elementales
Pueden realmente describirse por una teora unificada (lo que Hartle
y Hawking no asumen explcitamente), entonces se podra calcular, a
Partir de esa teora, una versin modificada de sus condiciones ini149

cales, y las dos leyes fundamentales de la fsica, una para las partculas elementales y otra para el universo, se convertiran en una sola.
Decrecimiento exponencial
En

vez

de

todo,

slo

probabilidades

para

historias

1/2

Sea o no correcta la idea de Hartle y Hawking, todava podemos


preguntarnos lo siguiente: si especificamos la teora unificada de las
partculas elementales y las condiciones iniciales del universo, podemos predecir el comportamiento del universo y de todo lo que
contiene? La respuesta es que no, porque las leyes de la fsica son
cunticas, y la mecnica cuntica no es determinista. Slo permite
predecir probabilidades. Las leyes fundamentales de la fsica nos
capacitan, en principio, para calcular las probabilidades de diferentes
historias alternativas del universo que, dadas las condiciones iniciales,
describan diferentes sucesiones de acontecimientos. La informacin
sobre cul de estas historias es la que est ocurriendo realmente slo
puede obtenerse a partir de la observacin, y es suplementaria a las
propias leyes fundamentales. De modo que es imposible que las leyes
fundamentales nos suministren una teora de todo.
La naturaleza probabilstica de la teora cuntica puede ilustrarse
con un ejemplo simple: cualquier ncleo atmico radiactivo tiene una
propiedad llamada vida media, que es el perodo de tiempo en el
que la probabilidad de desintegrarse es de un 50 por ciento. Por
ejemplo, la vida media del Pu el istopo tpico del plutonio es
de unos 25 000 aos. Despus de 25 000 aos, hay una probabilidad
del 50 por ciento de que un ncleo determinado de Pu no se haya
desintegrado; tras 50 000 aos, la probabilidad es slo del 25 por
ciento; tras 75 000 aos, del 12,5 por ciento, etc. El carcter mecanocuntico de la naturaleza implica que esto es todo lo que podemos
decir de un ncleo de Pu acerca de su desintegracin; no hay forma
de predecir el momento exacto en que se producir. nicamente es
posible determinar una probabilidad en funcin del tiempo transcurrido, como indica la figura de la pgina siguiente. (Esta curva se
conoce como decrecimiento exponencial; la funcin opuesta, el crecimiento exponencial, tambin se representa. Cualquier funcin exponencial genera, a intervalos iguales de tiempo, una progresin geomtrica, tal como 1/2, 1/4, 1/8, 1/16, ... para el decrecimiento, o 2,
4, 8, 16, ... para el crecimiento.)

1/4
1/8
1/16
1/32
2

/ (vida media)

239

239

239

Si el momento de la desintegracin radiactiva no se puede predecir


150

Figura 10. Arriba: Decrecimiento exponencial de la fraccin de ncleos radiactivos no desintegrados al cabo de un tiempo t. Abajo: Crecimiento exponencial

con exactitud, la direccin en que se produce es absolutamente impredictible. Supongamos que el ncleo de Pu est en reposo y que
se desintegrar en dos fragmentos cargados elctricamente, uno mucho mayor que el otro, que se movern en sentidos opuestos. Todas
las direcciones resultan entonces igualmente probables para el movimiento de uno de los fragmentos, pongamos el ms pequeo. No hay
forma de predecir en qu direccin se mover.
Si hay tal grado de desconocimiento a priori sobre un ncleo
atmico, imaginemos cunto ms fundamental es la impredictibilidad
del universo entero, incluso aunque dispongamos de una teora unificada de las partculas elementales y de sus condiciones iniciales.
239

151

Ms all de esos principios presumiblemente simples, cada historia


alternativa del universo depende del resultado de un nmero inconcebiblemente grande de accidentes.

Regularidades

complejidad

efectiva

partir

de

accidentes

conge-

lados

Tales accidentes tienen resultados aleatorios, como requiere la


mecnica cuntica, los cuales han contribuido a determinar el carcter
de las galaxias individuales (como nuestra Va Lctea), de cada estrella y planeta (como el Sol y la Tierra), de la vida en la Tierra y
de las especies particulares que evolucionaron en nuestro planeta, de
los organismos individuales como nosotros mismos y de los sucesos
de la historia humana y de nuestras propias vidas. El genoma de
cualquier ser humano ha recibido la influencia de un sinnmero
de accidentes cunticos, no slo en las mutaciones del plasma germinal ancestral, sino tambin en la fecundacin de un vulo particular
por un espermatozoide determinado.
El contenido de informacin algortmica de cada posible historia
alternativa del universo incluye evidentemente una pequea contribucin de las leyes fundamentales simples, junto con una gigantesca
contribucin de todos los accidentes cunticos que surgen por el
camino. Pero no slo el contenido de informacin algortmica del
universo est dominado por tales accidentes; aunque son sucesos
aleatorios, sus efectos contribuyen en gran medida a la complejidad
efectiva.
La complejidad efectiva del universo es la longitud de una descripcin concisa de sus regularidades. Como el contenido de informacin algortmica, la complejidad efectiva slo recibe una pequea
contribucin de las leyes fundamentales. El resto proviene de las
numerosas regularidades que resultan de los accidentes congelados.
Estos son sucesos aleatorios cuyos resultados particulares tienen mltiples consecuencias a largo plazo, todas relacionadas por sus antecedentes comunes.
Las consecuencias de muchos de estos accidentes pueden resultar
trascendentales. El carcter de la totalidad del universo se vio afectado
por accidentes que ocurrieron cerca del comienzo de su expansin.
La naturaleza de la vida sobre la Tierra depende de sucesos aleatorios
o>e ocurrieron hace unos cuatro mil millones de aos. Una vez que

el resultado de uno de estos sucesos queda determinado, sus consecuencias a largo plazo pueden tomar el carcter de una ley perteneciente a cualquier nivel, excepto el ms fundamental. Una ley geolgica, biolgica o psicolgica puede nacer de uno o ms sucesos
cunticos amplificados, cada uno de los cuales podra haber tenido
un resultado diferente. Las amplificaciones pueden darse en virtud de
multitud de mecanismos, entre ellos el fenmeno del caos, que en
ciertas situaciones introduce una sensibilidad indefinidamente grande
a las condiciones iniciales.
Para comprender por completo la significacin de estos sucesos
aleatorios, es necesario estudiar con mayor profundidad el sentido de
la mecnica cuntica, la cual nos ensea que el azar juega un papel
fundamental en la descripcin de la naturaleza.

153

11
Una visin contempornea de la mecnica cuntica

cuasiclsico de nuestra experiencia cotidiana a partir del carcter


mecanocuntico subyacente de la naturaleza.

La mecnica cuntica y la aproximacin clsica


La

Cuando se descubri la mecnica cuntica, el hecho ms sorprendente fue el contraste entre su carcter probabilstico y las
certidumbres de la antigua fsica clsica, en la cual un conocimiento
exacto y completo de las condiciones iniciales permitira en principio, por medio de la teora correcta, especificar completa y exactamente la realizacin de cualquier suceso. No se puede aplicar a
la mecnica cuntica un determinismo perfecto de este tipo, pero a
menudo se aplica de modo aproximado bajo las condiciones en las
que la fsica clsica es casi correcta lo que podemos llamar el
dominio cuasiclsico. Este dominio puede caracterizarse, a grandes rasgos, como el de los objetos masivos. Por ejemplo, el movimiento de los planetas en torno al Sol puede calcularse para cualquier propsito prctico sin considerar correcciones cunticas, por
completo despreciables en un problema de este tipo. Si el dominio
cuasiclsico no fuese tan importante, los fsicos no hubieran desarrollado y empleado la fsica clsica en primer lugar, y las teoras
clsicas, como las de Maxwell y Einstein, no habran conseguido
sus maravillosos xitos en la prediccin de los resultados de las
observaciones. Este es otro caso en el que no se descarta el antiguo
paradigma (como lo llamara Kuhn) cuando se adopta uno nuevo,
sino que permanece como una aproximacin vlida en un marco
apropiado (como la teora de la gravitacin de Newton, que contina siendo inmensamente til como aproximacin de la teora de
Einstein cuando las velocidades implicadas son relativamente pequeas comparadas con la de la luz). Sin embargo, la fsica clsica
es slo una aproximacin, mientras que la mecnica cuntica es,
hasta donde sabemos, absolutamente correcta. Aunque han transcurrido muchas dcadas desde su descubrimiento en 1924, slo
ahora los fsicos se estn aproximando a una interpretacin realmente satisfactoria de la mecnica cuntica, interpretacin que permite una comprensin ms profunda de cmo surge el dominio
154

mecnica

cuntica

aproximada

de

los

sistemas

objeto

de

medida

Cuando fue formulada originalmente por sus descubridores, la


mecnica cuntica era presentada a menudo de una manera curiosamente restrictiva y antropocntrica. Ms o menos, se asume que cierto
experimento (como la desintegracin radiactiva de ncleos atmicos
de una clase particular) se repite de forma idntica una y otra vez.
Se observa cada vez el resultado del experimento, preferiblemente
por parte de un fsico que emplea algn tipo de instrumento. Se
supone que es importante que el fsico y su aparato sean externos al
sistema objeto de estudio. El fsico registra los porcentajes con que
ocurren los diferentes resultados posibles del experimento (tales como
los tiempos de desintegracin). Cuando el nmero de repeticiones
tiende a infinito, estos porcentajes tienden a aproximarse a las probabilidades de los diferentes resultados, probabilidades predichas por
la mecnica cuntica. (La probabilidad de la desintegracin radiactiva
en funcin del tiempo est estrechamente relacionada con la fraccin
de ncleos que permanecen sin desintegrarse despus de transcurrido
un cierto tiempo, como se muestra en la figura de la pgina 153. La
probabilidad de desintegracin sigue una curva similar.)
Esta interpretacin original de la mecnica cuntica, restringida a
la repeticin de experimentos realizados por observadores externos,
es demasiado estrecha para resultar aceptable hoy da como caracterizacin fundamental, especialmente desde que se ha ido aclarando
que la mecnica cuntica debe aplicarse al universo como un todo.
La interpretacin original no es incorrecta, pero slo puede aplicarse
a las situaciones para las cuales fue desarrollada. Ms an, en un
contexto ms amplio esta interpretacin debe considerarse aproximada
adems de particular. Podemos referirnos a ella como mecnica
cuntica aproximada de sistemas objeto de medida.

La

interpretacin

moderna

Para describir el universo, se hace necesaria una interpretacin


ms general de la mecnica cuntica, dado que en este caso no existen
155

experimentadores ni instrumentos externos, ni la posibilidad de realizar repeticiones para observar muchas copias (en cualquier caso, al
universo le trae sin cuidado que unos seres humanos surgidos en un
oscuro planeta estudien su historia, y seguir obedeciendo las leyes
mecanocunticas de la fsica independientemente de la observacin a
que se le someta). Este hecho es una de las razones del desarrollo en
las ltimas dcadas de lo que yo llamo la interpretacin moderna de
la mecnica cuntica. La otra razn principal es la necesidad de una
comprensin ms clara de la relacin entre la mecnica cuntica y la
descripcin clsica aproximada del mundo que nos rodea.
En las primeras discusiones sobre la mecnica cuntica, a menudo
se consideraba implcitamente, si no de modo explcito, la existencia
de un dominio clsico apartado de la mecnica cuntica, de modo
que la teora fsica bsica de algn modo requera leyes clsicas
adems de las mecanocunticas. Esta situacin poda parecer satisfactoria para una generacin educada en la fsica clsica, pero a muchos
hoy nos parece estrafalaria adems de innecesaria. La interpretacin
moderna de la mecnica cuntica propone que el dominio cuasiclsico
surge de las leyes de la mecnica cuntica, incluyendo las condiciones
iniciales al comienzo de la expansin del universo. El mayor desafo
reside en comprender la manera en que surge este dominio.
El pionero de la interpretacin moderna fue Hugh Everet III, un
estudiante graduado que trabajaba con John A. Wheeler en Princeton,
posteriormente miembro del Grupo de Evaluacin de Sistemas Armamentsticos del Pentgono. Varios fsicos tericos han trabajado en
ella desde entonces, incluyendo a James Hartle y a m mismo. Hartle
(perteneciente a la Universidad de California en Santa Brbara y al
Instituto de Santa Fe) es un eminente cosmlogo terico, experto en
la teora de la relatividad general de Einstein. A principios de los
sesenta, dirig su tesis sobre la teora de las partculas elementales en
Caltech. Ms tarde, Stephen Hawking y l escribieron un artculo
fundamental titulado La funcin de onda del universo, que desempe un papel primordial en la conformacin del nuevo campo de la
cosmologa cuntica. Desde 1986, Jim y yo hemos trabajado juntos
intentando clarificar cmo debe concebirse la mecnica cuntica, especialmente en relacin con el dominio cuasiclsico.
Nosotros consideramos tiles e importantes las contribuciones de
Everett, pero creemos que todava queda mucho que hacer en esa
direccin. En algunos casos, la eleccin del vocabulario, tanto suya
como de sus divulgadores, ha provocado cierta confusin. Su inter156

pretacin se describe a menudo en trminos de mltiples mundos,


lo que nosotros reinterpretamos como mltiples historias alternativas
del universo. Adems, los mltiples mundos se describen como
igualmente reales, mientras que nosotros pensamos que es menos
confuso hablar de mltiples historias, tratadas de modo equitativo
por la teora excepto en lo que se refiere a sus probabilidades respectivas. El lenguaje que proponemos conduce a la nocin familiar de
que un sistema puede tener diferentes historias posibles, cada una con
su propia probabilidad; no es necesario indigestarse intentando concebir muchos universos paralelos, todos ellos igualmente reales.
(Un distinguido fsico, versado en mecnica cuntica, dedujo de ciertos comentarios sobre la interpretacin de Everett que cualquiera que
la aceptase querra jugar apostando dinero a la ruleta rusa, porque en
alguno de los mundos igualmente reales el jugador sobrevivira y
se hara rico.)
Otro problema lingstico proviene de que Everett evit la palabra
probabilidad en la mayora de contextos, utilizando en su lugar la
nocin matemticamente equivalente, pero menos familiar, de medida. Hartle y yo no encontramos ninguna ventaja en esto. Dejando
de lado las palabras, Everett dej algunos problemas importantes sin
resolver, y el principal desafo no es una cuestin de lenguaje, sino
rellenar los vacos existentes en nuestra comprensin de la mecnica
cuntica.
Jim Hartle y yo formamos parte de un grupo internacional de fsicos
tericos que intenta de diversas maneras elaborar una interpretacin
moderna de la mecnica cuntica. Entre los que han realizado aportaciones especialmente valiosas figuran Robert Griffiths y Roland Omns,
con quienes compartimos la fe en la importancia de las historias, as
como Erich Jos, Dieter Zeh y Wojciech (Wojtek) Zurek, que tienen
puntos de vista algo diferentes. La formulacin de la mecnica cuntica
en trminos de historias se debe a Dick Feynman, quien la elabor a
partir del trabajo preliminar de Paul Dirac. Esta formulacin no slo
permite clarificar la interpretacin moderna; es tambin particularmente
til para describir la mecnica cuntica en interaccin con la gravitacin
einsteniana, como ocurre en la cosmologa cuntica. La geometra del
espacio-tiempo se encuentra entonces sujeta a la indeterminacin mecanocuntica, y el mtodo basado en las historias permite manejar particularmente bien esta situacin.

157

El

estado

cuntico

del

universo

La nocin de estado cuntico es un ingrediente fundamental de


cualquier tratamiento de la mecnica cuntica. Consideremos una imagen algo simplificada del universo, en la cual cada partcula no tiene
ms atributos que la posicin y el momento, y no se tiene en cuenta
la indistinguibilidad de las partculas de una clase dada (por ejemplo,
el hecho de que todos los electrones sean intercambiables). Qu
significa en este caso un estado cuntico de todo el universo? Para
comenzar, es preferible considerar el estado cuntico de una nica
partcula, y despus de dos, antes de abarcar el universo entero.
En la fsica clsica sera legtimo especificar exactamente y al
mismo tiempo la posicin y el momento de una partcula dada, pero
en mecnica cuntica, como es bien sabido, esto est prohibido por
el principio de incertidumbre, o de indeterminacin. Se puede especificar exactamente la posicin de una partcula, pero entonces su
momento estar por completo indeterminado; esta situacin caracteriza un tipo particular de estado cuntico para una sola partcula, un
estado definido por su posicin. En otro tipo de estado cuntico es el
momento el que se especifica y la posicin est por completo indeterminada. Existe una variedad infinita de posibles estados cunticos
para una nica partcula, en los cuales no estn determinados exactamente ni el momento ni la posicin, sino slo una distribucin de
probabilidad para cada uno. Por ejemplo, en un tomo de hidrgeno,
formado por un nico electrn (cargado negativamente) dentro del
campo elctrico de un nico protn (cargado positivamente), el electrn puede hallarse en el estado de mnima energa, en el que la
posicin est difuminada en una regin del tamao del tomo y su
momento se halla igualmente distribuido.
Consideremos ahora un universo formado por dos electrones.
Tcnicamente es posible que su estado cuntico sea tal que cada
electrn por separado est en un estado cuntico definido. Sin embargo, esto no suele pasar en la realidad, dado que los dos electrones
interactan, especialmente a travs de la repulsin elctrica mutua. El
tomo de helio, por ejemplo, consta de dos electrones situados dentro
del campo elctrico generado por un ncleo central con dos cargas
positivas. En el estado de mnima energa del tomo de helio, no es
cierto que cada electrn por separado se encuentre en un estado
cuntico definido, aunque a veces, como aproximacin, se considere
que es as. Lo que ocurre es que, como resultado de la interaccin
158

entre los electrones, su estado cuntico conjunto es tal que los estados
de ambos electrones se confunden (estn correlacionados). Si se est
interesado en el comportamiento de uno de los electrones, se debe
integrar (sumar) sobre todas las posiciones (o los momentos, o los
valores de cualquier otro atributo) del segundo electrn, y entonces
el electrn considerado no se hallar en un estado cuntico definido
(puro), sino que podr encontrarse en varios estados puros de un
solo electrn, cada uno con una cierta probabilidad. Se dice que el
electrn se encuentra en un estado cuntico mezcla.
Ahora podemos pasar directamente a considerar el universo entero. Si se encuentra en un estado cuntico puro, ste es tal que los
estados de las partculas individuales que contiene estn correlacionados entre s. Si integramos todas las situaciones en ciertas partes
del universo, entonces el resto (lo que se sigue, la parte no integrada) est en un estado cuntico mezcla.
El universo como un todo podra estar en un estado cuntico puro.
Con esta suposicin, Hartle y Hawking han propuesto una forma
particular para el estado puro que exista cerca del comienzo de la
expansin del universo. Como ya se dijo antes, su hiptesis especifica
este estado cuntico inicial en funcin de la teora unificada de las
partculas elementales. Esta misma teora unificada determina la evolucin temporal de dicho estado cuntico. No obstante, la completa
especificacin del estado cuntico de todo el universo no slo
inicialmente, sino en todo momento no proporciona todava una
interpretacin de la mecnica cuntica.
El estado cuntico del universo es como un libro que contiene la
respuesta a una variedad infinita de preguntas. Un libro as en realidad
no es til a menos que se disponga de una lista de las cuestiones a
consultar. La interpretacin moderna de la mecnica cuntica se est
construyendo a partir de considerar las preguntas que deben plantearse
al estado cuntico del universo.
Puesto que la mecnica cuntica es probabilstica y no determinista, esas cuestiones se refieren inevitablemente a probabilidades.
Hartle y yo, as como Griffiths y Omns, nos servimos del hecho de
que las cuestiones se refieren siempre, en ltima instancia, a las
historias alternativas del universo. (Con el trmino historia no pretendemos dar preponderancia al pasado a expensas del futuro, ni
hacemos referencia a los registros escritos de la historia del hombre;
una historia es, simplemente, la narracin de una secuencia temporal
de sucesos pasados, presentes o futuros.) Las cuestiones sobre las
159

historias alternativas pueden ser del tipo, cul es la probabilidad de


que ocurra esta historia particular del universo, en lugar de aquellas
otras?, o dadas estas afirmaciones sobre la historia del universo,
cul es la probabilidad de que estas otras sean tambin ciertas?. A
menudo, este ltimo tipo de cuestiones adopta la forma familiar,
dadas estas afirmaciones sobre el pasado o el presente, cul es la
probabilidad de que se hagan realidad estas otras afirmaciones sobre
el futuro?.

Historias

alternativas

en

el

hipdromo

Un lugar apropiado para encontrar probabilidades es el hipdromo, donde aparecen en relacin con las apuestas. Si las apuestas
en contra de que un caballo gane una carrera estn 3 a 1, la probabilidad de que gane es 1/4; si las apuestas estn 2 a 1, la probabilidad
es 1/3, etc. (Por supuesto, las apuestas reales que se cotizan en un
hipdromo no corresponden a probabilidades verdaderas; ms tarde
volveremos sobre este punto.) Si en una carrera participan diez caballos, cada uno de ellos tiene una probabilidad positiva de ganar (o
una probabilidad cero, en un caso realmente desesperado!), y estas
diez probabilidades suman 1, si es que ha de haber exactamente un
ganador entre ellos. Los diez resultados posibles son mutuamente
excluyentes (slo uno puede ocurrir) y exhaustivos (uno de ellos debe
ocurrir). Una propiedad natural de estas diez probabilidades es que
son aditivas: la probabilidad de que gane el tercer o el cuarto caballo
ser la suma de las probabilidades individuales de que gane el tercer
caballo y de que gane el cuarto.
Se puede trazar un paralelismo ms cercano entre la experiencia
del hipdromo y las historias del universo considerando una secuencia
de carreras, ocho por ejemplo, en cada una de las cuales corren diez
caballos. Supongamos para simplificar que slo tenemos en cuenta a
los ganadores (no la clasificacin de otros caballos) y que slo hay
un ganador por carrera (no pueden darse empates). Cada lista de ocho
ganadores representa una historia, y estas historias son mutuamente
excluyentes y exhaustivas, como en el caso de una nica carrera. El
nmero de historias alternativas es igual al producto de ocho factores
de diez, uno por carrera, es decir, cien millones.
Las probabilidades de las diferentes secuencias de victorias tienen
la misma propiedad aditiva que las probabilidades de ganar de los
160

caballos individuales: la probabilidad de que se d una u otra secuencia particular de ganadores es igual a la suma de las probabilidades
de ambas secuencias. Podramos llamar historia combinada a una
situacin en la que se produjese una u otra de las secuencias.
Etiquetemos cada una de las historias alternativas individuales
como A y B, respectivamente. La propiedad aditiva determina que la
probabilidad de la historia combinada A o B es la probabilidad de
A ms la probabilidad de B. En otras palabras, la probabilidad de que
maana vaya a Pars o me quede en casa es la suma de la probabilidad
de que maana vaya a Pars ms la probabilidad de que me quede en
casa. Una magnitud que no obedezca esta regla no es una probabilidad.

Historias

alternativas

en

mecnica

cuntica

Imaginemos que especificamos un conjunto de historias alternativas del universo, mutuamente excluyentes y exhaustivas. Les asigna
siempre la mecnica cuntica una probabilidad a cada una? Sorprendentemente, no siempre. En su lugar, asigna a cada p a r de tales
historias una magnitud llamada D, y proporciona una regla para calcular D en funcin del estado cuntico del universo. Las dos historias
de un par dado pueden ser distintas, como las alternativas A y B, o
la misma, como A y A. El valor de D se indica por la expresin
D(A, B), que se lee D de A y B. Si las dos historias del par son la
misma, tendremos D(A, A). Si ambas son la historia combinada A o
B, designaremos el valor de D por D ( A o B, A o B).
Cuando las dos historias del par son la misma, D es un nmero
entre cero y uno, como una probabilidad. De hecho, bajo ciertas
condiciones puede interpretarse como la probabilidad de la historia.
Para ver de qu condiciones se trata, examinemos la relacin entre
las siguientes cantidades:
o B, A o B).
A).
D(B, B).
D(A, B) ms D(B, A).
D(A

D(A,

Las tres primeras cantidades son un nmero entre cero y uno, y


Podran ser probabilidades. La ltima puede ser positiva, negativa o
161

cero, por lo que no es una probabilidad. La regla para calcular D en


mecnica cuntica establece que la primera cantidad es la suma de
las otras tres. Pero si la ltima cantidad es siempre cero cuando A y
B son diferentes, entonces D ( A o B, A o B) es igual a D(A, A) ms
D(B, B). En otras palabras, si D vale siempre cero cuando las dos
historias son diferentes, entonces el valor de D para una historia posee
siempre la propiedad aditiva y puede as interpretarse como la probabilidad de dicha historia.
La cuarta cantidad de la lista se denomina trmino de interferencia
entre las historias A y B. Si no vale cero para todo par de historias
diferentes, no es posible asignar a estas historias unas probabilidades
mecanocunticas. Se dice entonces que las historias interfieren entre s.
Como lo mximo que la mecnica cuntica puede hacer en cualquier situacin es predecir una probabilidad, no sirve para nada en el
caso de historias que interfieran entre s. Estas historias slo son tiles
para componer historias combinadas que no interfieran.

Historias

detalladas

del

universo

Las historias completamente detalladas del universo son aquellas


que proporcionan una descripcin del universo entero tan completa
como sea posible en todo momento. Qu puede decirnos sobre ellas
la mecnica cuntica?
Prosigamos con nuestra imagen simplificada del universo, en la
que las partculas no tienen ms atributos que su posicin y momento,
y en la que no consideramos la indistinguibilidad de las partculas de
una clase dada. Si la fsica clsica determinista fuese absolutamente
correcta, entonces podramos especificar, en cualquier instante dado,
la posicin y el momento de todas las partculas del universo. La
dinmica clsica podra, en principio, predecir con certeza las posiciones y momentos de todas las partculas en cualquier tiempo futuro.
(El fenmeno del caos produce situaciones en las que la menor imprecisin en las condiciones iniciales conduce a incertidumbres arbitrariamente grandes en las predicciones futuras, pero la teora clsica,
perfectamente determinista, sera an correcta si asumimos una informacin inicial perfecta.)
Cul sera la situacin correspondiente en la mecnica cuntica,
frente a la cual la fsica clsica es una mera aproximacin? Por una
162

parte, carece de sentido especificar a la vez la posicin y el momento


exactos de una partcula al mismo tiempo; esto forma parte del clebre
principio de incertidumbre. En mecnica cuntica, el estado del universo simplificado en un instante dado podra caracterizarse especificando la posicin de todas las partculas (o la posicin de algunas
y el momento de las dems, o el momento de todas, o cualquier otra
combinacin posible). Un tipo de historia completamente detallada
de nuestro universo simplificado consistira en las posiciones de todas
las partculas en todo momento.
Dado que la mecnica cuntica es probabilstica en lugar de determinista, uno podra esperar que nos proporcionase una probabilidad
para cada historia detallada. Sin embargo, no ocurre as. Los trminos
de interferencia entre historias detalladas no son siempre nulos, de
modo que no es posible asignarles probabilidades.
En el hipdromo, sin embargo, el apostador no tiene que preocuparse por ningn trmino de interferencia entre una secuencia de
ganadores y otra. Por qu no? Por qu el apostador maneja verdaderas probabilidades, que se suman correctamente, mientras que la
mecnica cuntica slo proporciona, al nivel de las historias detalladas, cantidades cuya suma se ve estorbada por los trminos de interferencia? La respuesta a esta cuestin es que, para obtener probabilidades reales, es necesario considerar historias lo suficientemente
poco detalladas.

Historias

no

detalladas

La secuencia de ocho carreras de caballos no es slo una metfora,


sino un ejemplo real de historia muy poco detallada del universo.
Dado que slo consideramos la lista de ganadores, su ausencia de
detalle, es decir, su baja resolucin, reside en los siguientes puntos:
y

1. Se ignora cualquier otro momento en la historia del universo


que no sea el instante en que se gana cada carrera.
2. En los instantes considerados, slo se sigue a los caballos que
participan en las carreras, y se ignora el resto de objetos del universo.
3. De estos caballos, slo se tiene en cuenta al ganador de cada
carrera; se ignora cualquier otra cosa de este caballo que no sea la
punta del morro.

163

Para las historias del universo consideradas en mecnica cuntica,


la baja resolucin significa tener en cuenta nicamente ciertas cosas
en ciertos instantes y slo con un cierto grado de detalle. Podemos
imaginarnos una historia no detallada como una clase de historias
detalladas alternativas, todas ellas coincidentes en lo que se sigue,
pero que se diferencian en el comportamiento posible de todo lo
accesorio, es decir, aquello que se integra. En nuestro ejemplo de las
carreras de caballos, cada historia no detallada es la clase de todas
las historias detalladas que comparten la misma secuencia de ocho
ganadores en una tarde y un hipdromo particulares; cada historia
detallada, por su parte, difiere de las dems en las posibles alternativas
para cualquier otro rasgo de la historia del universo.
As pues, todas las historias detalladas del universo se agrupan en
clases, de manera que cada cual pertenece a una clase y slo una.
Estas clases exhaustivas y mutuamente excluyentes constituyen historias no detalladas (tales como las diferentes secuencias posibles de
ganadores de ocho carreras sin empates). Supongamos que una clase
dada est formada por slo dos historias detalladas, J y K; la historia
no detallada ser J o K, lo que significa que ocurre J u ocurre K.
De modo anlogo, si la clase comprende muchas historias detalladas,
la historia no detallada ser la historia combinada en la que ocurre
una cualquiera de las historias detalladas.
Los matemticos llamaran a las historias no detalladas clases de
equivalencia de historias detalladas. Cada historia detallada pertenece a una y slo una clase de equivalencia, y los miembros de cada
clase se consideran equivalentes.
Imaginemos que las nicas cosas que hay en el universo son los
caballos de las ocho carreras y algunos tbanos, y que todo lo que
puede hacer cada caballo es ganar una carrera o no ganarla. Cada
historia detallada de este universo absurdamente supersimplificado
consiste en una secuencia de caballos ganadores y una narracin de
lo que han hecho los tbanos. Si las historias no detalladas consideran
nicamente los caballos y sus victorias, ignorando los insectos, entonces cada una estar formada por todas las historias detalladas con
una secuencia particular de caballos ganadores y un destino cualquiera
para los tbanos. En general, cada historia no detallada es una clase
de equivalencia de historias detalladas caracterizadas por un narracin
particular que describe los fenmenos que se siguen y una narracin
cualquiera de entre las posibles alternativas que describen todo aquello que se ignora.
164

Las
historias
rencia

no

detalladas

pueden

eliminar

los

trminos

de

interfe-

Cuando tratamos con las historias mecanocunticas del universo,


cmo pueden agruparse las historias detalladas en clases de equivalencia que correspondan a historias no detalladas con verdaderas probabilidades? Cmo se consigue que las historias no detalladas apropiadas
no tengan trminos de interferencia entre ellas? Todo ello es posible
porque el trmino de interferencia entre dos historias no detalladas es
la suma de todos los trminos de interferencia entre pares de historias
detalladas pertenecientes a cada una de las dos historias no detalladas.
La suma de todos los trminos, de signo positivo y negativo, puede
producir muchas cancelaciones y dar un resultado pequeo, o incluso
cero. (Recordemos que el valor de D para una historia emparejada con
ella misma est siempre entre cero y uno, como una probabilidad real;
cuando se suman cantidades de este tipo, no pueden cancelarse.)
El comportamiento de cualquier cosa del universo ignorada en
una historia no detallada se dice que ha sido integrado en este
proceso de sumacin. Todos los detalles accesorios, todos los instantes de tiempo, lugares y objetos ajenos a nuestra consideracin, se
integran. Una clase de equivalencia podra, por ejemplo, agrupar todas
las historias detalladas en las que ciertas partculas tienen una posicin
dada en cada instante de tiempo, mientras que el resto de partculas
de nuestro universo simplificado puede encontrarse en cualquier lugar.
Diramos entonces que se siguen en cada momento las posiciones del
primer conjunto de partculas, y que las del segundo conjunto se
integran y se ignoran.
Una resolucin an ms baja se podra conseguir siguiendo la
posicin del primer conjunto de partculas slo en determinados instantes, de modo que se integra todo lo que sucede en cualesquiera
otros momentos.

Decoherencia
Probabilidades

de

las

historias

no

detalladas:

verdaderas

Si el trmino de interferencia entre cada par de historias no de


talladas vale cero, de manera exacta o con una muy buena aproxi
165

macin, entonces se dice que estas historias son decoherentes. El


valor de D para cada historia no detallada y ella misma es entonces
una probabilidad verdadera, con la propiedad aditiva. En la prctica,
la mecnica cuntica se aplica siempre a conjuntos de historias no
detalladas decoherentes, y por ello es capaz de predecir probabilidades. (D se denomina, dicho sea de paso, funcional decoherente; la
palabra funcional se refiere a que depende de las historias consideradas.)
En el caso de las carreras vespertinas, la resolucin empleada
puede resumirse como sigue: se integra el destino de cualquier objeto
del universo, excepto los ganadores de las carreras de un determinado
hipdromo, as como los sucesos en cualquier instante de tiempo,
excepto los momentos en que se producen las victorias en las ocho
carreras de un da en particular. Las historias no detalladas resultantes
son decoherentes y poseen probabilidades autnticas. Dada nuestra
experiencia cotidiana, no nos sorprende que las cosas funcionen de
este modo, pero debera intrigarnos el por qu es as.

Confusin

mecanismos

de

decoherencia

Cul es el fundamento de la decoherencia, el mecanismo que


hace que los trminos de interferencia sumen cero permitiendo as la
asignacin de probabilidades? Lo que ignoramos o integramos en las
historias no detalladas es la maraa de sucesos que stas no describen.
Los caballos y jinetes de las carreras estn en contacto con las molculas del aire, los granos de arena de la pista, los fotones del sol y
los tbanos; todos estos elementos estn integrados en las historias
no detalladas de las carreras. Los diferentes resultados posibles de las
carreras estn correlacionados con los diferentes destinos de todo lo
que se ignora en las historias no detalladas. Pero estos destinos estn
integrados, y la mecnica cuntica nos dice que en el proceso de
sumacin, bajo las condiciones apropiadas, los trminos de interferencia entre historias con diferentes destinos para lo que se ignora
desaparecen. Debido a la confusin entre sucesos, los trminos de
interferencia entre los diferentes resultados de las carreras tambin se
anulan.
Produce vrtigo considerar, en lugar de historias no detalladas
decoherentes, el caso extremo de historias detalladas con trminos de
interferencia no nulos y sin probabilidades verdaderas. Estas historias
166

seguiran, durante una carrera, la evolucin de cada partcula elemental contenida en cada caballo y en todo lo que estuviera en contacto
con l. Pero no hace falta llegar a tales extremos para encontrar
historias lo suficientemente libres de confusin como para que interfieran entre s. Consideremos el famoso experimento en que un fotn
proveniente de una fuente puntual pasa a travs de una pantalla con
dos rendijas que se interpone en su camino hasta un detector. Estas
dos historias interfieren y no se les puede asignar probabilidades.
Carece de sentido entonces preguntarse qu rendija atraves el fotn.

Probabilidades

apuestas

Para que quede completamente claro, hay que recalcar una vez
ms que, para historias lo suficientemente poco detalladas, las probabilidades que ofrece la mecnica cuntica (junto con una teora
fsica correcta) son las mejores que pueden calcularse. Para una secuencia de carreras, se corresponden con lo que antes hemos llamado
apuestas. Sin embargo, las apuestas reales que se hacen en un
hipdromo tienen un carcter radicalmente distinto. Reflejan simplemente la opinin de los apostantes sobre las carreras futuras. Es ms,
las probabilidades correspondientes ni siquiera suman 1, dado que el
hipdromo tiene que obtener algn beneficio de ellas.

Decoherencia

para

un

objeto

en

rbita

Para ilustrar la generalidad de la decoherencia, podemos pasar de


lo mundano a lo celestial en busca de otro ejemplo: la descripcin
aproximada de la rbita de un cuerpo en el sistema solar. Este cuerpo
puede ser desde una molcula a todo un planeta; en una escala intermedia, podra ser un grano de polvo, un cometa o un asteroide.
Consideremos historias no detalladas en las que se integra el destino
de cualquier otro objeto del universo, as como las propiedades internas del cuerpo en cuestin, siguiendo nicamente la posicin de su
centro de masas. Supongamos adems que tratamos esta posicin
aproximadamente, de manera que slo consideramos pequeas regiones del espacio, dentro de las cuales integramos todos los valores
Posibles de la posicin. Finalmente, supongamos que las historias no
detalladas integran todo lo que sucede la mayor parte del tiempo, de
167

manera que siguen la posicin aproximada del cuerpo celeste en una


secuencia discreta de instantes separados por cortos intervalos de
tiempo.
Pongamos que el cuerpo en rbita tiene una masa M, que las
dimensiones lineales de las pequeas regiones del espacio son del
orden de X y los intervalos de tiempo son del orden de T. Las
diferentes historias no detalladas posibles del cuerpo en el sistema
solar sern decoherentes en alto grado dentro de una amplia gama de
valores de M, X y T. De nuevo, el mecanismo responsable de esta
decoherencia es la interaccin frecuente con objetos cuyos destinos
estn integrados. En un conocido ejemplo, estos objetos son los fotones de la radiacin csmica de fondo, el eco de la explosin inicial
del universo (el llamado Big Bang). En su rbita, nuestro cuerpo
celeste topar continuamente con dichos fotones y los dispersar.
Cada vez que esto sucede, el cuerpo y los fotones dispersados emergern de la colisin con sus trayectorias alteradas. Pero las posibles
direcciones y energas de los fotones estn integradas, lo que elimina
los trminos de interferencia entre dichas direcciones y energas, y en
consecuencia elimina tambin los trminos de interferencia entre las
diferentes historias no detalladas de nuestro cuerpo en rbita.
La decoherencia de las historias (que especifican las sucesivas
posiciones aproximadas del centro de masas de un cuerpo en rbita
en el sistema solar en instantes discretos) se debe a la repetida interaccin del objeto con cosas que son integradas, como los fotones de
la radiacin de fondo.
Este proceso da respuesta a una pregunta que sola hacerme
Enrico Fermi a principios de los aos cincuenta, cuando ramos
colegas en la Universidad de Chicago: si la mecnica cuntica es
correcta, por qu el planeta Marte no tiene una rbita difusa? La
vieja respuesta de que Marte ocupa una posicin definida en cada instante de tiempo porque hay personas que lo observan nos era
familiar a ambos, y a los dos nos pareca estpida. La explicacin
real lleg mucho despus de su muerte, gracias a los trabajos de
fsicos tericos como Dieter Zeh, Erich Jos y Wojtek Zurek sobre
los mecanismos de decoherencia, en particular el que implica los
fotones de la radiacin de fondo.
Fotones procedentes del Sol son dispersados por Marte e integrados, contribuyendo a la decoherencia de las diferentes posiciones del
planeta; son justamente estos fotones los que nos permiten ver Marte.
La observacin de Marte por parte de personas no pinta nada, mientras
168

que el proceso fsico que hace posible esta observacin lo pinta todo,
y podemos considerarlo como parcialmente responsable de la decoherencia de las diferentes historias no detalladas del movimiento del
planeta en torno al Sol.

Las

historias

decoherentes

forman

un

rbol

ramificado

Los mecanismos de decoherencia hacen posible la existencia del


dominio cuasiclsico en el que se desarrolla nuestra experiencia cotidiana. Este dominio est compuesto de historias no detalladas decoherentes, que se pueden imaginar formando una estructura ramificada. En uno de los brillantes cuentos de Borges, se representa esta
estructura como un jardn de senderos que se bifurcan. En cada
ramificacin nos encontramos con alternativas mutuamente excluyentes. A menudo, estas ramificaciones han sido comparadas con bifurcaciones en una carretera, como en el poema de Robert Frost The
Road not Taken [El camino no tomado].
La estructura comienza a ramificarse en posibilidades alternativas
en el mismo momento, o justo despus, del inicio de la expansin
del universo. Cada rama se divide de nuevo al poco tiempo en ms
posibilidades, y as sucesivamente en todo momento. En cada ramificacin hay probabilidades bien definidas para las diferentes alternativas. No hay interferencias cunticas entre ellas.
Una buena ilustracin la encontramos de nuevo en el hipdromo.
Cada carrera implica una ramificacin entre diez posibles alternativas
para los diferentes ganadores, y a partir de cada ganador hay otra
ramificacin en diez alternativas posibles para el ganador de la carrera
siguiente.
En el hipdromo, el resultado de una carrera no suele ejercer una
gran influencia sobre las probabilidades en la siguiente (por ejemplo,
un jinete deprimido por haber perdido la carrera anterior). Sin embargo, en el rbol ramificado de las historias alternativas del universo,
el resultado de una bifurcacin puede afectar profundamente las probabilidades en las bifurcaciones subsiguientes, e incluso la naturaleza
de las posibles alternativas. Por ejemplo, la condensacin de materia
que form el planeta Marte podra depender de un accidente cuntico
ocurrido hace miles de millones de aos; en aquellas bifurcaciones
en las que dicho planeta no apareci, no se daran las ramificaciones
Posteriores relacionadas con los destinos alternativos de Marte.
169

La estructura ramificada de las historias no detalladas decoherentes alternativas del universo es diferente de los rboles evolutivos
propios de los lenguajes humanos o las especies biolgicas. En el
caso de los rboles evolutivos, todas las ramas se encuentran presentes
en el mismo registro histrico. Por ejemplo, todas las lenguas romances surgen de una versin tarda del latn, pero no son en absoluto
alternativas. Francs, espaol, portugus, italiano, cataln y otras lenguas que se hablan en la actualidad, y las actualmente extintas, como
el dlmata, se hablaron en algn momento. Por contra, las ramas del
rbol de las historias decoherentes alternativas son mutuamente excluyentes, y slo una de ellas es accesible a un observador. Ni siquiera
los divulgadores de los trabajos de Hugh Everett que hablan de mltiples mundos ramificados igualmente reales afirman haber observado
ms de uno de ellos.

Alta

inercia

comportamiento

casi

clsico

La decoherencia por s sola (que da lugar a una ramificacin de


historias alternativas dotadas de probabilidades bien definidas) no es
la nica propiedad importante del dominio cuasiclsico que incluye
la experiencia cotidiana. Este dominio exhibe tambin un comportamiento en gran medida clsico de ah la denominacin cuasiclsico. No slo las posiciones sucesivas del planeta Marte en una
secuencia discreta de instantes tienen unas probabilidades bien definidas. Las posiciones en cada instante estn tambin altamente correlacionadas entre s (probabilidades extremadamente prximas a uno)
y se corresponden, con una enorme aproximacin, con la rbita bien
definida en torno al Sol predicha por la fsica clsica. Esta rbita
obedece las ecuaciones de Newton para el movimiento en el campo
gravitatorio creado por el Sol y los otros planetas, con pequeas
correcciones dadas por la teora clsica mejorada de Einstein (la relatividad general) y una pequea fuerza de friccin causada por colisiones con objetos ligeros, como los fotones de la radiacin de
fondo. Recordemos que estos objetos son integrados e ignorados en
las historias no detalladas que siguen el movimiento de Marte, y que
esto es la causa de su decoherencia.
Cmo puede un planeta seguir una rbita clsica determinista
cuando se ve constantemente azotado en su camino por rachas aleatorias de fotones? Es posible porque el objeto en rbita es muy
170

grande; cuando ms masivo sea, con menor probabilidad exhibir un


comportamiento errtico y seguir ms plcidamente su trayectoria.
La masa M del planeta, su inercia, resiste este constante abofeteo y
le permite comportarse clsicamente con una buena aproximacin. Un
tomo o una molcula son demasiado ligeros para seguir una trayectoria consistente en presencia de todos los objetos del sistema solar
con los que colisionaran. Un grano de arena grande es lo suficientemente masivo como para seguir una rbita bastante bien definida,
y una pequea nave espacial lo hace an mejor. Pero hasta una
astronave resulta afectada por el viento solar, compuesto de electrones
emitidos por el Sol. Las colisiones de esos electrones con la nave
podran bastar para perturbar ciertos experimentos delicados destinados a probar la teora einsteniana de la gravitacin; por esta razn,
sera deseable realizar estos experimentos valindose de un radar
emplazado en Marte y no sobre una sonda espacial.
Aunque hemos asociado el comportamiento cuasiclsico con la
masa de los objetos, sera ms exacto adscribirlo a los movimientos
cuya inercia es lo suficientemente grande. Un bao de helio lquido
ultrafro puede ser grande y pesado y en cambio exhibir extraos
efectos cunticos, como derramarse por encima del borde de un recipiente abierto, debido a que sus movimientos internos tienen poca
inercia.

Fluctuaciones

Los fsicos distinguen entre fluctuaciones cunticas y clsicas; un


ejemplo de estas ltimas seran las fluctuaciones trmicas asociadas
con el movimiento de las molculas en un gas caliente. La baja
resolucin necesaria para lograr la decoherencia en mecnica estadstica implica la integracin sobre muchas variables, entre las que fcilmente pueden figurar algunas de las que describen tales movimientos moleculares. Las fluctuaciones clsicas tienden as a confundirse
con las cunticas. Un objeto masivo que siga una rbita clsica definida resiste los efectos de ambos tipos de fluctuaciones a la vez.
Anlogamente, un objeto ms ligero puede resultar significativamente
afectado por ambos.
El movimiento errtico causado por reiteradas colisiones con cosas
muy pequeas fue descubierto a principios del siglo xix por el botnico Robert Brown, en cuyo honor este fenmeno recibe el nombre
171

de movimiento browniano. Se puede observar fcilmente dejando caer


una gota de tinta en un recipiente con agua y mirando con un microscopio el comportamiento de los granulos de pigmento. Einstein
explic estos movimientos bruscos por las fluctuaciones en las colisiones de las partculas con las molculas de agua, una interpretacin
que por primera vez haca a las molculas susceptibles de observacin
experimental.

El

gato

de

Schrdinger

En el dominio cuasiclsico, los objetos obedecen aproximadamente las leyes de la mecnica clsica. Se encuentran sujetos a fluctuaciones, pero stas son sucesos individuales superpuestos a un patrn de comportamiento clsico. Sin embargo, una vez se produce
una fluctuacin en la historia de un objeto por lo dems clsico sta
puede verse arbitrariamente amplificada. Un microscopio puede aumentar la imagen de una partcula de tinta golpeada por una molcula
y una fotografa puede preservar la imagen ampliada indefinidamente.
Esto nos trae a la memoria el famoso experimento mental del
gato de Schrdinger, en el cual un suceso cuntico es amplificado de
manera que decide si un gato resulta envenenado o no. Tal amplificacin, aunque poco agradable, es perfectamente posible. Puede disearse un mecanismo de forma que la vida del gato dependa, por
ejemplo, de la direccin que tome una partcula emitida por la desintegracin de un ncleo atmico. (Empleando un arma termonuclear,
podra decidirse de igual manera el destino de una ciudad.)
La discusin clsica sobre el gato de Schrdinger se basa en la
interferencia cuntica entre los escenarios del gato vivo y del gato
muerto. Sin embargo, el gato vivo interacciona de modo considerable
con el resto del universo a travs de su respiracin, por ejemplo
e incluso el gato muerto interacta hasta cierto punto con el aire. No
sirve de nada encerrar al felino en una caja, porque la caja interacta
con el resto del universo, as como con el gato. De modo que hay
abundantes oportunidades para la decoherencia entre las historias no
detalladas en las que el gato vive y en las que muere. Los escenarios
en los que el gato vive y aquellos en los que muere son decoherentes;
no hay interferencia entre ellos.
Es tal vez este aspecto de la interferencia en la historia del gato
lo que hace exclamar a Stephen Hawking: Cuando oigo hablar del
172

gato de Schrdinger, echo mano a mi pistola. Esta frase es en


cualquier caso una parodia de otra que suele atribuirse a algn lder
nazi, pero que de hecho aparece en la obra de teatro Schlageter, de
Hanns Johst: Cuando oigo la palabra Kultur, le quito el seguro a mi
Browning.
Supongamos que el suceso cuntico que determina el destino del
gato ha ocurrido ya; no sabremos lo que ha pasado hasta que destapemos la caja que encierra al animal. Dado que los dos resultados
posibles son decoherentes, la situacin no difiere del caso clsico en
el que abrimos la caja que contiene a un pobre animal despus de un
largo viaje, tras el que no sabemos si est vivo o muerto. Se han
gastados resmas de papel acerca del supuestamente misterioso estado
cuntico del gato, vivo y muerto al mismo tiempo. Ningn objeto
cuasiclsico real puede mostrar tal comportamiento, porque su interaccin con el resto del universo conducir a la decoherencia de las
posibles alternativas.

Descenso
de
cuasiclasicidad

resolucin

adicional

necesario

para

la

inercia

la

Un dominio cuasiclsico requiere, de manera natural, historias lo


suficientemente poco detalladas para ser decoherentes con una muy
buena aproximaxin; tambin requiere que sean an menos detalladas,
de modo que lo que se sigue en las historias tenga inercia suficiente
como para resistir las inevitables fluctuaciones asociadas con lo que
se integra. Aqu persisten continuas excursiones pequeas fuera del
comportamiento clsico y, ocasionalmente, grandes.
La razn por la que la alta inercia requiere un descenso de resolucin adicional es que los fragmentos apreciables de materia pueden
entonces ser seguidos y tener grandes masas. (Si existiesen algunas
partculas elementales de gran masa que fuesen estables o cuasiestables, representaran una fuente distinta de alta inercia. Todava no se
ha encontrado ninguna partcula semejante, aunque podran existir y,
si as fuese, podran haber jugado un importante papel en los instantes
iniciales de la expansin del universo.)

173

Situaciones

de

medida

medidas

Un suceso cuntico puede correlacionarse totalmente con algo


perteneciente al dominio cuasiclsico. Esto es lo que sucede en la
parte sensata de la historia del gato, en la que un suceso de este tipo
se correlaciona con el destino del animal. Un ejemplo ms simple y
menos caprichoso sera un ncleo radiactivo, presente como impureza
en un cristal de mica, que se desintegra, pongamos por caso, en dos
fragmentos elctricamente cargados que se mueven en direcciones
opuestas. La direccin del movimiento de uno de los fragmentos est
por completo indeterminada hasta que se produce la desintegracin,
pero a partir de entonces se correlaciona perfectamente con el rastro
que deja en la mica. Las historias cuasiclsicas, que integran cosas
como la radiacin blanda emitida al formarse el rastro en el cristal,
producen la decoherencia de las diferentes direcciones, con una pequea dispersin. Estos rastros, a temperaturas ordinarias, pueden
durar decenas de miles de aos y, por supuesto, la mera persistencia
es un ejemplo (aunque trivial) de historia clsica. La desintegracin
radiactiva ha contactado as con el dominio cuasiclsico.
La acumulacin de rastros dejados por los productos de la desintegracin espontnea de ncleos risibles se emplea en ocasiones para
datar minerales. Este mtodo se conoce como datacin radiactiva, y
puede aplicarse a rocas de cientos de miles de aos de antigedad.
Imaginemos que un cientfico que realiza una medicin de este tipo
estudia un rastro en particular. Mientras procede a la datacin, puede
decirse que tambin est midiendo la direccin de la desintegracin
de un ncleo radiactivo. Sin embargo, el rastro ha estado all desde
que se form; no comenz a existir cuando el fsico le ech una
mirada (como sugerira alguna descripcin torpe de la mecnica cuntica). Ha existido una situacin susceptible de medida desde que el
ncleo se desintegr y se form el rastro, esto es, desde que se
estableci una fuerte correlacin con el dominio cuasiclsico. La medicin podra llevarla a cabo una cucaracha u otro sistema complejo
adaptativo cualquiera. Consiste en percatarse de que se ha producido una alternativa particular de entre un conjunto de alternativas
decoherentes, dotadas de diferentes probabilidades. Ocurre exactamente lo mismo en el hipdromo cuando se observa que un caballo
en particular ha ganado la carrera. Un registro de la victoria, ya
presente en algn lugar del dominio cuasiclsico, es registrado ademas
en la memoria del observador, sea ste de inteligencia elevada
174

pequea. No obstante, muchos autores sensatos, incluso brillantes,


han apelado a la importancia de la conciencia humana en el proceso
de medida. Es realmente tan importante? Qu significa realmente
notar y observar?

IGUS:

Un

sistema

complejo

adaptativo

como

observador

En este contexto, una observacin es como una poda del rbol de


historias ramificadas. En una bifurcacin concreta, slo se preserva
una de las ramas (ms precisamente, sobre cada rama, slo se preserva esa misma rama!). Las ramas podadas se eliminan, junto con las
partes del rbol que crecen a partir de las ramas podadas.
En cierto sentido, el cristal de mica con trazas de desintegracin
radiactiva ha realizado ya una operacin de poda, registrando la direccin real del movimiento del fragmento de ncleo y descartando
todas las otras direcciones posibles. Pero un sistema complejo adaptativo que observe el rastro realiza la poda de una forma ms explcita,
incorporando la observacin en el flujo de datos que da lugar a la
evolucin de sus esquemas. El consiguiente comportamiento del sistema puede entonces reflejar su observacin de la direccin particular
del rastro.
Un sistema complejo adaptativo que acta como un observador
merece probablemente un buen nombre. Jim Hartle y yo lo llamamos
IGUS (Information Gathering and Utilizing System), es decir, sistema
acumulador y utilizador de informacin. Si el IGUS tiene un grado
significativo de conciencia o conocimiento de s mismo (de modo
que se percibe a s mismo percibiendo la direccin del rastro radiactivo) tanto mejor, pero es esto necesario? Tiene realmente una
medida hecha por un ser humano cualquiera, aunque sea uno muy
estpido, mayor significado que la hecha por un gorila o un chimpanc? Y si no es as, por qu no sustituir al simio por una chinchilla
o una cucaracha?
Al comenzar a podar el rbol de historias ramificadas, tal vez
habra que distinguir entre un observador humano que sabe algo sobre
mecnica cuntica (y as conoce el origen del rbol) y cualquier otro
Que no sabe nada. En cierto sentido, la diferencia entre ellos es mayor
que entre un humano ignorante de la mecnica cuntica y una chinchilla.
Un IGUS puede hacer algo ms que eliminar ramas alternativas
175

cuando ya es conocido el resultado de un suceso determinado: puede


apostar de antemano sobre dicho resultado, utilizando alguna versin
aproximada de las probabilidades que proporciona la mecnica cuntica. Slo un sistema complejo adaptativo puede hacer eso. A diferencia de un cristal de mica, un IGUS puede incorporar sus propias
probabilidades estimadas de sucesos futuros en un esquema, y basar
su comportamiento futuro en dicho esquema. Por ejemplo, un mamfero que habite en el desierto puede emprender un largo camino
hacia un pozo profundo algunos das despus de que haya llovido,
pero no se dirigir hacia uno poco profundo, porque es ms probable
que haya agua en el primero que en el segundo.
La poda de ramas sustituye a lo que se denomina colapso de la
funcin de onda en la interpretacin tradicional de la mecnica
cuntica. Ambas descripciones pueden relacionarse matemticamente,
pero el colapso se presenta a menudo como un fenmeno misterioso
propio de la mecnica cuntica. Dado que la poda representa simplemente el reconocimiento de la ocurrencia de una de entre un conjunto
de alternativas decoherentes, nos resulta ms familiar. Un ejemplo es
la constatacin de que, despus de todo, no me fui a Pars, sino que
me qued en casa. Todas las ramas de la historia que dependan de
mi partida a Pars han sido descartadas; sus probabilidades son ahora
nulas, fuera cual fuese antes su valor.
El punto confuso que resta en las discusiones sobre el llamado
colapso es que aunque la poda implique la medida de un suceso
cuntico, contina siendo una simple discriminacin entre alternativas
decoherentes. Los sucesos cunticos slo pueden detectarse al nivel
del dominio cuasiclsico. Ah la situacin es la de unas probabilidades
clsicas, como en el lanzamiento de un dado o una moneda, que se
hacen cero o uno cuando se conoce el resultado. El dominio cuasiclsico admite la posibilidad de un registro razonablemente persistente
del resultado, registro que puede ampliarse o copiarse una y otra vez
en una cadena cuasiclsica de concordancia casi exacta entre un registro y el precedente. Una vez que un suceso cuntico queda correlacionado con el dominio cuasiclsico (creando una situacin susceptible de medida), el resultado particular del suceso en una rama
histrica dada se convierte en un hecho.

176

Conciencia

de

uno

mismo

libre

albedro

Ya que hemos mencionado el tema de la conciencia, vamos a


explorarlo brevemente un poco ms. El cerebro humano tiene unos
lbulos frontales muy grandes comparados con los de nuestros parientes cercanos los grandes simios. Los neurobilogos han identificado en ellos reas que parecen estar relacionadas con la conciencia
y la voluntad, y se piensa que estn especialmente bien desarrolladas
en los seres humanos.
Junto a los muchos procesos que operan en paralelo en la mente
humana, la conciencia parece referirse a un proceso secuencial, una
especie de foco que puede pasar de una idea o impresin sensorial a
otra, en rpida sucesin. Cuando pensamos que prestamos atencin
a muchas cosas a la vez, en realidad estamos empleando este foco a
tiempo compartido, desplazndolo entre los diferentes objetos de
nuestra atencin. Las diferentes lneas de proceso en paralelo difieren
en su accesibilidad al pensamiento consciente, y algunas de las fuentes del comportamiento humano yacen enterradas en niveles profundos
del pensamiento desde donde es difcil que accedan a la conciencia.
A pesar de ello, afirmamos que la expresin oral y otros actos
estn, en considerable grado, bajo un control consciente, y esto refleja
no slo el reconocimiento del faro de la conciencia, sino nuestra
profunda creencia en que poseemos libre albedro, que podemos escoger entre distintas alternativas de comportamiento.
Qu tipo de fenmenos objetivos producen esa impresin tan
subjetiva que es el libre albedro? Decir que una decisin se toma
libremente significa que no est estrictamente determinada por todo
lo que ha sucedido anteriormente. De dnde surge esta aparente
indeterminacin?
Una explicacin posible es que est conectada con indeterminaciones fundamentales, probablemente la propia de la mecnica cuntica realzada por fenmenos clsicos como el caos. Una decisin
humana tendra as un carcter impredictible, y podra decirse retrospectivamente que ha sido tomada libremente. No obstante, uno podra
Preguntarse cules son los rasgos distintivos del crtex cerebral humano que hacen que las contribuciones de las fluctuaciones cunticas
y el caos sean tan preponderantes.
En lugar de invocar slo estos factores puramente fsicos, podramos considerar tambin procesos ms directamente asociados con el
rebro y la mente. Recordemos que, para una resolucin dada, todos
177

los fenmenos accesorios pueden contribuir con indeterminaciones


aparentes (por ejemplo fluctuaciones trmicas) que se suman a las
fluctuaciones cunticas. Dado que hay siempre muchos procesos mentales no iluminados por el faro de la conciencia, estos procesos se
integran en las historias extremadamente poco detalladas que recordamos conscientemente. Las indeterminaciones resultantes contribuiran ms verosmilmente a la impresin subjetiva de libre albedro
que las indeterminaciones ms estrechamente asociadas con la fsica.
En otras palabras, los seres humanos probablemente actan impulsados por motivaciones ocultas con mayor frecuencia que por un generador interno de nmeros aleatorios o pseudoaleatorios. Pero todas
estas cuestiones estn muy mal comprendidas y, por ahora, lo nico
que podemos hacer es especular. (Las especulaciones sobre esta materia no son ni mucho menos recientes. Con todo, no veo ninguna
razn por la cual estas cuestiones no debieran tratarse en el marco de
una investigacin cientfica sobre el posible papel de las indeterminaciones en el funcionamiento del crtex cerebral humano y los correspondientes procesos mentales.)

Qu

caracteriza

el

dominio

cuasiclsico

familiar?

En las historias no detalladas que incorporan las experiencias


cotidianas dentro del dominio cuasiclsico, se siguen ciertas clases de
variables, mientras que el resto se integra, es decir, se ignora. En
pocas palabras, el dominio cuasiclsico usual obedece las leyes de la
gravedad y el electromagnetismo, y las leyes de conservacin de
magnitudes como la energa, el momento o la carga elctrica, junto
con otras que se conservan aproximadamente, como el nmero de
dislocaciones (irregularidades) producidas en un cristal por el paso
de una partcula cargada. Se dice que una magnitud se conserva
cuando la cantidad total de sta presente en un sistema cerrado permanece invariable con el tiempo; se conserva aproximadamente
cuando la cantidad total apenas vara con el tiempo. Una magnitud
conservada como la energa no puede crearse ni destruirse, slo transformarse. Las dislocaciones en un cristal pueden obviamente crearse,
por ejemplo por el paso de una partcula cargada; sin embargo, pueden
durar cientos de miles de aos una vez creadas, y en este sentido son
cuasiconservadas.
El dominio cuasiclsico familiar implica la integracin de todo
178

menos ciertos rangos de valores de los campos electromagntico y


gravitatorio y de las magnitudes conservadas y cuasiconservadas, dentro de volmenes de espacio pequeos pero lo bastante grandes como
para tener la inercia necesaria para resistir las fluctuaciones asociadas
con los efectos de las variables integradas. Es decir, la resistencia a
las fluctuaciones es suficiente para que las magnitudes que se siguen
manifiesten un comportamiento cuasiclsico.
Estas magnitudes deben seguirse a intervalos de tiempo no demasiado estrechos, para que las historias no detalladas puedan ser
decoherentes. En general, si la resolucin es demasiado alta (debido
a intervalos de tiempo demasiado cortos, volmenes demasiado pequeos o rangos de magnitudes demasiado estrechos), el peligro de
interferencia entre historias se hace mayor.
Consideremos un conjunto de historias no detalladas alternativas
refinadas al mximo, de manera que cualquier aumento de resolucin
arruinara la decoherencia, el carcter cuasiclsico de las historias o
ambas cosas a la vez. Los pequeos volmenes de espacio en los
cuales se siguen, a intervalos de tiempo apropiados, las magnitudes
conservadas y cuasiconservadas pueden cubrir entonces todo el universo, pero con una resolucin espaciotemporal (y de los rangos de
las magnitudes) adecuada para producir la decoherencia y dar como
resultado historias alternativas cuasiclsicas.
La experiencia humana y de los sistemas con los que estamos en
contacto es la de un dominio de mucha menor resolucin que este
dominio cuasiclsico maximal que acabamos de describir. Se requiere
una gran prdida de detalle para pasar del dominio cuasiclsico maximal al dominio accesible a nuestra experiencia cotidiana. Nuestro
dominio accesible cubre nicamente regiones muy limitadas del espacio-tiempo, y el alcance de sus variables es muy corto. (El interior
de las estrellas y de otros planetas, por ejemplo, resulta prcticamente
inaccesible, y lo que ocurre en la superficie slo puede detectarse de
una manera no detallada.)
Por contra, las historias no detalladas del dominio cuasiclsico
maximal no tienen por qu integrar, y por tanto ignorar, todas las
variables inaccesibles a la observacin humana. En su lugar, esas
historias pueden incluir descripciones de resultados alternativos de
procesos arbitrariamente remotos en el espacio y en el tiempo. Pueden
incluso abarcar sucesos cerca del inicio de la expansin del universo,
cuando presumiblemente no existan sistemas complejos adaptativos
Que pudiesen actuar como observadores.
179

En suma, un dominio cuasiclsico maximal es un conjunto exhaustivo de historias no detalladas del universo mutuamente excluyentes que cubren todo el espacio-tiempo, que son mutuamente decoherentes y cuasiclsicas la mayor parte del tiempo, y que poseen
la mxima resolucin compatible con las otras condiciones. En este
tipo particular de dominio cuasiclsico maximal, las magnitudes que
se siguen son rangos de valores de magnitudes conservadas y cuasiconservadas integradas sobre pequeos volmenes. El dominio de la
experiencia humana cotidiana se obtiene a partir de estos dominios
maximales reduciendo de modo extremo la resolucin, en correspondencia con las posibilidades de nuestros sentidos e instrumentos.

La

dependencia

histrica

de

las

magnitudes

que

se

siguen

Es importante hacer hincapi en que las magnitudes especficas


que se siguen en un instante dado pueden depender del resultado de
las ramificaciones previas de las historias. Por ejemplo, la distribucin
de masa de la Tierra, representada por la cantidad de energa contenida en cada uno de un gran nmero de pequeos volmenes que
componen el planeta, podra seguirse en una historia no detallada
siempre y cuando la Tierra exista. Pero qu ocurrira si la Tierra
explotase algn da en pedacitos, a causa de alguna catstrofe imprevista? Qu pasara si esta catstrofe volatilizase el planeta, como en
algunas pelculas de serie B? Presumiblemente, en las historias en las
que esto ocurra las magnitudes que se siguen sern muy diferentes
antes y despus de la catstrofe. En otras palabras, las magnitudes
que se siguen en historias de una resolucin dada pueden depender
de las ramificaciones de las mismas.

Objetos

individuales

Hemos discutido el dominio cuasiclsico que incluye la experiencia cotidiana en trminos de rangos de valores de campos y de magnitudes conservadas o cuasiconservadas en pequeos volmenes de
espacio. Pero, qu ocurre cuando entran en escena objetos individuales como un planeta?
Al principio de la historia del universo, las masas de materia
comenzaron a condensarse bajo la influencia de la atraccin gravita180

toria. El contenido de las diversas historias no detalladas alternativas


posteriores es mucho ms conciso cuando se describe en trminos de
los objetos de nueva formacin. Es mucho ms simple registrar el
movimiento de una galaxia que listar por separado todos los cambios
en la densidad de materia de un billn de billones de pequeos
volmenes de espacio a medida que la galaxia se mueve.
Cuando las galaxias dieron origen a estrellas, planetas, rocas y,
en algunos lugares, a sistemas complejos adaptativos como los seres
vivos de la Tierra, la existencia de objetos individuales se convirti
en una caracterstica cada vez ms marcada del dominio cuasiclsico.
Muchas de las regularidades del universo pueden describirse con
mucha ms concisin en trminos de estos objetos; las propiedades
de las cosas individuales representan una gran proporcin de la complejidad efectiva del universo.
En la mayor parte de casos, la descripcin de objetos individuales
es ms simple cuando su definicin permite el aumento o la prdida
de cantidades de materia comparativamente pequeas. Cuando un
planeta absorbe un meteorito o un gato respira, la identidad del planeta
o el gato no se alteran.
Cmo puede medirse la individualidad? Una forma consiste en
observar un conjunto de objetos comparables y, para una cierta resolucin, describir de la manera ms breve posible las propiedades
que los distinguen (tales como las plumas perdidas de los once cndores de California que contempl encima del ternero). El nmero de
bits en la descripcin de un individuo tpico puede entonces compararse con la cantidad necesaria para enumerar a los individuos del
conjunto. Si, para una resolucin particular, la descripcin contiene
muchos ms bits que la enumeracin, entonces los objetos del conjunto muestran individualidad.
Consideremos el conjunto de todos los seres humanos, en la actualidad cerca de 5 500 millones. Asignar un nmero diferente a cada
persona requiere unos 32 bits, porque 2 multiplicado 32 veces por s
mismo es igual a 4 294 967 296. Pero incluso un simple vistazo,
acompaado de una breve entrevista, reveler fcilmente muchsimo
mas de 32 bits de informacin sobre una persona. Cuando la estudiemos ms de cerca reveler una individualidad an mayor. E imaginemos de cunta informacin adicional dispondremos cuando pueda
leerse su genoma individual.
as

El nmero de estrellas en nuestra galaxia, sin contar posibles


tros oscuros que los astrnomos puedan descubrir algn da, se

eleva a unos cien mil millones. Asignar a cada una un nmero consecutivo requera unos 37 bits. Los astrnomos han obtenido del Sol,
la estrella ms cercana, una cantidad de informacin muy superior a
sta, pero la resolucin es muy inferior para las otras estrellas. La
posicin en el cielo, la luminosidad, el espectro de emisin y el
movimiento pueden medirse de alguna forma, con mayor o menor
precisin segn la distancia. El nmero total de bits de informacin
no suele ser muy superior a 37, y en algunos casos es inferior. Tal
como las ven los astrnomos en la actualidad, las estrellas, exceptuando el Sol, tienen alguna individualidad, pero no mucha.
La baja resolucin caracterstica de las observaciones actuales
puede evitarse pasando a un dominio cuasiclsico maximal, consistente en historias alternativas que cubren todo el espacio-tiempo, y
que no slo son decoherentes y casi clsicas, sino tambin, en algn
sentido, de mxima resolucin, dada su decoherencia y carcter cuasiclsico. Cuando resulta apropiado, estas historias pueden expresarse
en trminos de objetos individuales, que pueden seguirse con extraordinario detalle y exhiben, en correspondencia, un alto grado de individualidad.
En el dominio cuasiclsico maximal ordinario, la informacin
disponible sobre cualquier estrella es enormemente mayor que la que
poseemos sobre el Sol. Anlogamente, la informacin sobre cualquier
ser humano es mucho ms rica que la disponible en la actualidad. De
hecho, ningn sistema complejo adaptativo que observase una estrella
o un hombre en este dominio podra hacer uso de tan gigantesca
cantidad de informacin. Por otra parte, la mayor parte de los datos
se referira a fluctuaciones aleatorias o pseudoaleatorias de la densidad
de materia en el ncleo de la estrella o en el interior de algn hueso
o msculo. Resulta difcil imaginar qu uso podra hacer un sistema
complejo adaptativo de esta masa de informacin. A pesar de ello,
las regularidades en los datos podran ser muy tiles; de hecho, los
mdicos se sirven de tales regularidades cuando emplean la resonancia
magntica nuclear (RMN) o la tomografa axial computerizada (TAC)
para diagnosticar una enfermedad. Como siempre, un esquema descriptivo formulado por un sistema complejo adaptativo observador es
una lista concisa de regularidades, y la longitud de dicha lista es una
medida de la complejidad efectiva del objeto observado.

El

carcter proteico

de

la

mecnica

cuntica

Al igual que las probabilidades clsicas que surgen en una serie


de carreras de caballos, las historias alternativas no detalladas del
universo que constituyen el dominio cuasiclsico maximal forman
una estructura ramificada, con probabilidades bien definidas para las
diferentes posibilidades en cada bifurcacin. Entonces, en qu difiere
la mecnica cuntica de la mecnica clsica? Una diferencia obvia es
que, en mecnica cuntica, la baja resolucin es necesaria para que
la teora produzca resultados tiles, mientras que en mecnica clsica
obedece a la imprecisin en las medidas u otras limitaciones de orden
prctico. Pero existe otra diferencia, de mayor entidad, responsable
de la naturaleza no intuitiva de la mecnica cuntica: su carcter
proteico. Recordemos que Proteo, en la mitologa clsica, era un
adivino reticente que tena el don de transformarse en diferentes criaturas. Para obtener predicciones de l, era necesario sujetarlo firmemente mientras cambiaba de forma sin cesar.
Retornemos a nuestras historias detalladas de un universo simplificado, que especifican la posicin de cada partcula del mismo en
todo momento. En mecnica cuntica, la posicin es una eleccin
arbitraria. Mientras que el principio de incertidumbre de Heisenberg
imposibilita especificar simultneamente la posicin y el momento de
una partcula dada con precisin arbitraria, no impide especificar el
momento en lugar de la posicin. En consecuencia, las historias detalladas pueden escogerse de muchas formas distintas, cada partcula
caracterizada en ciertos instantes por su momento, y el resto del
tiempo por su posicin. Por otra parte, existe una infinita variedad de
formas, ms sutiles, de construir historias detalladas del universo.

Hay

muchos

dominios

cuasiclsicos

no

equivalentes?

Para cada uno de estos conjuntos de historias detalladas es posible


considerar muchas formas de eliminar informacin y preguntar cules,
es que las hay, conducen a un dominio cuasiclsico maximal caracterizado por historias no detalladas decoherentes que exhiban un
comportamiento casi clsico, con continuas excursiones pequeas y,
ocasionalmente, alguna notable. Adems, podemos preguntarnos si
existen distinciones realmente significativas entre estos dominios o
todos son ms o menos equivalentes.
S1

Sl

182

183

Jim Hartle y yo, entre otros, estamos intentando dar respuesta a


esta cuestin. A menos que se demuestre lo contrario, siempre ser
concebible que haya un gran conjunto de dominios cuasiclsicos no
equivalentes, de los cuales el que nos es familiar no es ms que un
ejemplo. Si ello es cierto, qu distingue el dominio cuasiclsico
familiar de todos los dems?
Quienes se adhieran a la visin temprana de la mecnica cuntica
podran pensar que los seres humanos hemos decidido medir ciertas
magnitudes y que nuestra eleccin determina el dominio cuasiclsico
con que nos enfrentamos. O, con un poco ms de generalidad, podran
decir que los seres humanos slo son capaces de medir ciertos tipos de magnitudes, y que el dominio cuasiclsico debe basarse, al
menos en parte, en ellas.

Un

lugar

para

los

sistemas

complejos

adaptativos

El carcter cuasiclsico garantiza a todos los seres humanos, y a


todos los sistemas en contacto con nosotros, la posibilidad de comparar registros, de forma que todos nos referimos siempre al mismo
dominio. Pero, hemos seleccionado colectivamente este dominio?
Tal punto de vista puede resultar innecesariamente antropocntrico,
como otros aspectos de la interpretacin anticuada de la mecnica
cuntica.
Otra aproximacin menos subjetiva consiste en partir de un
dominio cuasiclsico maximal y reparar en que a lo largo de determinadas ramas, en ciertas pocas y lugares, puede mostrar la caracterstica mezcla de regularidad y azar que favorece la evolucin
de los sistemas complejos adaptativos. El comportamiento casi clsico proporciona la regularidad, mientras que las excursiones fuera
del determinismo las fluctuaciones proporcionan el elemento
aleatorio. Los mecanismos de amplificacin, entre ellos el caos,
permiten que algunas de estas fluctuaciones aleatorias lleguen a
correlacionarse con el dominio cuasiclsico y den lugar a ramificaciones. Por ello, cuando los sistemas complejos adaptativos evolucionan, lo hacen en conexin con un dominio cuasiclsico particular, que no ha de considerarse como algo elegido por los sistemas
de acuerdo a sus capacidades. En vez de eso, la localizacin y las
capacidades de los sistemas determinan el descenso de resolucin
adicional (en nuestro caso, muy grande) que se aplica a un dominio
184

cuasiclsico maximal particular para llegar al dominio percibido


por los sistemas.
Supongamos que la mecnica cuntica del universo permitiese
matemticamente la existencia de varios dominios cuasiclsicos maximales posibles, genuinamente no equivalentes. Supongamos, tambin, que los sistemas complejos adaptativos evolucionasen realmente
para explotar cierta disminucin de resolucin en cada uno de estos
dominios. Cada dominio proporcionara entonces un conjunto de historias no detalladas alternativas del universo, y los sistemas acumuladores y procesadores de informacin (IGUS) registraran en cada
caso los resultados de varias ramificaciones probabilsticas dentro del
rbol de historias posibles, un rbol que sera bien diferente en cada
caso!
Si existiese algn grado de concordancia en los fenmenos que
se siguen en cada dominio cuasiclsico distinto, los diferentes IGUS
podran percibirse mutuamente, e incluso comunicarse de alguna
forma. Pero una gran parte de lo que es seguido por un IGUS no
puede ser aprehendido de forma directa por los otros. Slo por medio
de mediciones o clculos mecanocunticos podra un IGUS hacerse
alguna idea de todo el dominio de fenmenos que percibe otro distinto
(esto podra recordar a alguien la relacin entre hombres y mujeres).
Podra un observador dentro de cierto dominio llegar a ser realmente consciente de que hay otros dominios, con sus propios conjuntos de historias ramificadas y observadores, disponibles como descripciones alternativas de las posibles historias del universo? Este
fascinante tema ha sido tratado por los escritores de ciencia ficcin
(que a veces emplean la expresin mundos de duendes, de acuerdo
con el terico ruso Starobinsky), pero slo ahora est mereciendo la
atencin de los tericos de la mecnica cuntica.
Los que trabajamos en la construccin de una interpretacin moderna de la mecnica cuntica tenemos como objetivo poder dar por
finalizada la era regida por el dicho de Niels Bohr: Si alguien dice
que puede pensar en la mecnica cuntica sin sentir vrtigo, entonces
s que no ha entendido nada de nada.

185

12
Mecnica cuntica y verborrea
Las

Aunque muchas cuestiones sobre la mecnica cuntica todava no


tienen una respuesta satisfactoria, no hay necesidad de introducir
mistificaciones innecesarias donde de hecho no existe ningn problema. Sin embargo, esto es lo que se ha hecho en un gran nmero
de escritos recientes sobre mecnica cuntica.
Como esta disciplina slo predice probabilidades, en algunos crculos se piensa que la mecnica cuntica permite que ocurra prcticamente cualquier cosa. Es eso cierto? Todo depende de si se toman
en consideracin sucesos de una probabilidad pequesima. Recuerdo
que cuando era estudiante me propusieron el problema de calcular la
probabilidad de que un objeto macroscpico masivo se elevase un
metro en el aire durante un cierto tiempo como consecuencia de una
fluctuacin cuntica. La respuesta era, aproximadamente, uno dividido
por un nmero con sesenta y dos ceros. La finalidad del problema
era ensearnos que en la prctica no hay diferencia entre una probabilidad as y cero. Algo tan improbable resulta, de hecho, imposible.
Cuando nos fijamos en las cosas que pueden pasar en la realidad
con una probabilidad significativa, encontramos que muchos fenmenos
que resultaban imposibles en el marco de la fsica clsica continan
sindolo en el universo cuntico. Sin embargo, la comprensin de esto
por parte del pblico se ha visto dificultada en los ltimos aos por una
fiebre de libros y artculos con referencias equvocas a ciertos elegantes
desarrollos tericos obra de John Bell y a los resultados de un experimento relacionado con ellos. Algunas de las referencias a este experimento, que implica dos fotones que se mueven en direcciones opuestas,
han dado a los lectores la falsa impresin de que la medida de las
propiedades de uno de los fotones afecta instantneamente las del otro.
La conclusin que se extrae es que la mecnica cuntica permite la
comunicacin a mayor velocidad que la luz. Incluso se ha llegado a
decir que hace plausibles fenmenos paranormales como la precognicin! Cmo se ha llegado a esta situacin?
186

objeciones

de

Einstein

la

mecnica

cuntica

En cierto modo, la historia parte de la actitud de Einstein hacia


la mecnica cuntica. Aunque colabor en la preparacin del camino
que conducira hasta ella a principios de siglo con su brillante trabajo
sobre los fotones, en el que por primera vez tom en consideracin
la hiptesis cuntica original de Max Planck, a Einstein nunca le
gust la mecnica cuntica en s misma. En la Conferencia Solvay de
1930 en Bruselas, Einstein present lo que pretenda ser una demostracin de la inconsistencia de la mecnica cuntica. Niels Bohr y sus
aliados trabajaron frenticamente en los das siguientes para encontrar
el fallo en el argumento de aquel gran hombre. Antes del fin de las
sesiones, pudieron demostrar que Einstein haba omitido algo; curiosamente, su olvido haba sido precisamente la relatividad general.
Cuando concluy la conferencia, la alegada inconsistencia haba desaparecido.
Despus de aquello, Einstein abandon sus intentos de probar que
la mecnica cuntica era internamente inconsistente. En lugar de eso,
se concentr en identificar el principio que esta disciplina violaba y
que, segn l crea, deba obedecer cualquier marco terico correcto.
En 1935, junto con dos jvenes colaboradores, Podolsky y Rosen,
public un artculo en el que describa dicho principio y un experimento hipottico en el que la mecnica cuntica dejara de satisfacerlo. El principio, que l llam de completitud, desafiaba la naturaleza esencial de la mecnica cuntica.
Podemos describir el principio de completitud como sigue: si por
medio de cierta medida podemos predecir con certidumbre el valor
de una cierta magnitud Q, y si por medio de otra medida alternativa
y diferente podemos estimar con certeza el valor de la magnitud R,
entonces, de acuerdo con la nocin de completitud, debera ser posible
asignar valores simultneos exactos a ambas magnitudes Q y R. Einstein y sus colegas aplicaron el principio a dos cantidades que en
mecnica cuntica no pueden medirse simultneamente con precisin,
a saber, el momento y la posicin de un mismo objeto. Se estableca
as una contradiccin entre la mecnica cuntica y el principio de
completitud. Cul es la relacin real, dentro del marco de la mecnica
cuntica, entre una medida que permite establecer el valor exacto de
la posicin de una partcula en un instante determinado y otra medida
187

David Bohm, quien durante toda su carrera profesional se preocup


de comprender el significado de la mecnica cuntica.
En 1953, cuando acababa de doctorarse y era un estudiante postdoctoral en el Instituto de Estudios Avanzados, David trabajaba como
profesor asistente en la Universidad de Princeton. Los dos estbamos
solteros y a veces pasbamos la tarde paseando por los alrededores
de Princeton, discutiendo de fsica. David me confes que, como
marxista que era, le costaba aceptar la mecnica cuntica (el marxismo
tiende a preferir teoras completamente deterministas). Dado que la
mecnica cuntica tena un xito arrollador, no contradicho por ninguna experiencia, haba intentado convencerse a s mismo de que esta
teora era, despus de todo, filosficamente aceptable. En su intento
de reconciliar la mecnica cuntica con sus convicciones marxistas,
haba escrito un manual elemental sobre teora cuntica, poniendo
especial nfasis en su interpretacin. El libro estaba a punto de publicarse, y David estaba ansioso por mostrar a Einstein los captulos
ms relevantes y ver si poda as vencer las objeciones de aquel gran
hombre. Me pidi que le concertase una cita. Le respond que yo no
era la persona ms indicada, pues apenas le conoca, pero que hablara
con la seorita Dukas, la formidable secretaria de Einstein, para ver
qu se poda hacer.

que permite obtener el valor del momento en el mismo instante? Esas


medidas tienen lugar en dos ramas diferentes, decoherentes entre s
(como una rama histrica en la que un caballo gana la carrera y otra
en la que gana un caballo distinto). La exigencia de Einstein equivale
a aceptar que los resultados de dos ramas alternativas deben aceptarse
simultneamente. Y eso implica claramente abandonar la mecnica
cuntica.

Las

variables

ocultas

Einstein quera en realidad reemplazar la mecnica cuntica por


un marco terico diferente. En comentarios hechos aqu y all, manifest su creencia en que el xito de la mecnica cuntica tena sus
races en resultados tericos que slo aproximadamente eran correctos, y que representaban una especie de promedio estadstico sobre
las predicciones de otra clase de teora.
Esta concepcin einsteniana asumi una forma ms definida
cuando diversos tericos, en diferentes momentos, sugirieron que haba que sustituir la mecnica cuntica por una teora clsica y determinista pero en la que hay presente un gran nmero de variables
ocultas. Estas variables pueden imaginarse como si describiesen
un enjambre de moscas invisibles zumbando por todas partes en el
universo ms o menos al azar, interactuando con las partculas elementales y afectando su comportamiento. Puesto que estas moscas
son indetectables, lo mejor que puede hacer un fsico terico a la hora
de realizar predicciones es tomar un promedio estadstico sobre sus
movimientos. Pero estas moscas invisibles generan fluctuaciones imprevisibles, creando as indeterminaciones. La esperanza era que estas
indeterminaciones encajasen de alguna manera con las de la mecnica
cuntica, de modo que las predicciones del nuevo esquema concordaran con las predicciones mecanocunticas en todos los casos en que
la experiencia confirmaba stas ltimas.

Bohm

Cuando me encontr a David uno o dos das ms tarde y me


dispona a decirle que estaba preparando su cita, me interrumpi entusiasmado para anunciarme que ya no era necesaria. Su libro haba
salido a la venta y Einstein ya lo haba ledo y le haba telefoneado
para decirle que la suya era la mejor presentacin del caso en su contra
que jams haba visto, y que estara encantado de encontrarse con l
para discutirla. Naturalmente, cuando vi a David al da siguiente, me
mora por saber cmo se haba desarrollado la conversacin, y as se lo
pregunt. David me mir un tanto avergonzado y me dijo: Me ha
disuadido de todo. Estoy de nuevo donde estaba antes de escribir el
libro. Desde entonces, y durante ms de cuarenta aos, David intent
reformular y reinterpretar la mecnica cuntica para superar sus dudas.
Hace muy poco me enter, con gran pesar, de que haba muerto.

Einstein
El

Conoc a un fsico terico que estuvo vacilando, al menos por un


tiempo, entre la aceptacin de la mecnica cuntica y la idea de que
podra ser sustituida por alguna teora de variables ocultas. Era
188

experimento

EPRB

Hace muchos aos, David Bohm propuso sustituir el hipottico


Xperimento de completitud de Einstein, Podolsky y Rosen (que
189

no hace falta describir aqu) por una versin modificada, ms prctica.


El experimento de Bohm (llamado EPRB en honor a los cuatro fsicos) implica la desintegracin de una partcula en dos fotones. Si la
partcula est inicialmente en reposo y no tiene espn intrnseco,
los dos fotones producidos viajan en direcciones opuestas, poseen la
misma masa y tienen idntica polarizacin. Si uno de los fotones tiene
una polarizacin circular levgira (es decir, gira hacia la izquierda),
el otro est en el mismo estado, y lo mismo ocurre con la polarizacin
dextrgira. Si uno est polarizado linealmente (es decir, su campo
elctrico oscila segn un cierto eje) entonces tambin lo est el otro.
Se asume que todo est dispuesto de manera que nada perturba a
los fotones hasta que penetran en un detector. Si se mide la polarizacin circular de uno de los fotones, se conoce tambin la polarizacin del otro es la misma. Anlogamente, si se mide el plano
de polarizacin de un fotn, se conoce igualmente el del otro de
nuevo el mismo. La condicin de completitud de Einstein implicara que se puede asociar un valor definido a la polarizacin plana
o circular del segundo fotn. Pero no se puede determinar simultneamente la polarizacin plana y la polarizacin circular de un fotn
(no ms que la posicin y el momento de una partcula). En consecuencia, el requerimiento de completitud tampoco es razonable en
este caso desde el punto de vista de la mecnica cuntica. Las dos
medidas, una de la polarizacin plana y otra de la circular, son alternativas; tienen lugar en ramas diferentes de la historia y no hay razn
para considerar los resultados de ambas a la vez.

EPRB

la

alternativa

de

las

variables

ocultas

Ms tarde, los trabajos de John Bell demostraron que el experimento EPRB poda emplearse para distinguir la mecnica cuntica de
las hipotticas teoras de variables ocultas, a travs de ciertas medidas
de la polarizacin de ambos fotones. El teorema de Bell (tambin
conocido como desigualdades de Bell) se refiere a una magnitud
particular que especifica la correlacin entre las polarizaciones de
ambos fotones. En mecnica cuntica, esta cantidad puede tomar
valores no permitidos en una teora clsica de variables ocultas.
Tras la publicacin de la obra de Bell, varios equipos de fsicos
experimentales realizaron el experimento EPRB. Los resultados fueron esperados con ansiedad, pese a que virtualmente todos los fsicos
190

apostaban por la correccin de la mecnica cuntica; las experiencias


acabaron dndoles la razn. Uno podra haber esperado que la gente
de todo el mundo interesada en el tema soltase un suspiro de alivio
al or las noticias, para luego seguir con su vida normal. En vez
de eso, empez a propagarse una ola de artculos alegando que la
mecnica cuntica haba demostrado tener propiedades fantsticas e
inquietantes. Por supuesto, se trataba de la misma mecnica cuntica
de siempre. No haba nada nuevo, salvo su confirmacin y la subsiguiente verborrea desbordada.

La

historia

distorsionada

La principal distorsin diseminada por los medios de comunicacin y por varios libros fue la implicacin, incluso la afirmacin
taxativa, de que el medir la polarizacin, plana o circular, de uno de
los fotones afectaba de alguna manera al otro fotn. En realidad, la
medida no causa la propagacin de ningn efecto fsico de un fotn
al otro. Qu es lo que ocurre entonces? Si, sobre una particular rama
de la historia, se mide la polarizacin plana de uno de los fotones y
se especifica as con certeza, entonces, sobre la misma rama de la
historia, la polarizacin plana del otro fotn queda igualmente especificada con total certidumbre. En una rama diferente de la historia
puede especificarse la polarizacin circular de uno de los fotones, en
cuyo caso queda especificada con certeza la polarizacin circular de
ambos fotones. En cada rama la situacin es similar a la de los
calcetines de Bertlmann, descrita por John Bell en uno de sus artculos. Bertlmann es un matemtico que siempre lleva un calcetn de
color rosa y otro de color verde. Si se le mira un pie y se ve un
calcetn verde, se sabe inmediatamente que en el otro pie lleva uno
rosa. Y, sin embargo, no se ha propagado ninguna seal de un pie al
otro. Tampoco viaja ninguna seal de un fotn a otro en el experimento que confirma la mecnica cuntica. No se produce ninguna
accin a distancia.
La falsa afirmacin de que la medida de uno de los fotones afecta
instantneamente al otro conduce a toda clase de conclusiones desafortunadas. En primer lugar, el efecto alegado, al ser instantneo,
viola el requerimiento de la teora de la relatividad de que ninguna
seal ningn efecto fsico puede viajar a una velocidad mayor
que la de la luz. Si una seal pudiese viajar a una velocidad superior,
191

habra observadores en determinados estados de movimiento que la


veran propagndose hacia atrs en el tiempo. De aqu el ripio:
Haba una seorita llamada Resplandor
Que poda viajar ms deprisa que la luz.
Un da parti por una ruta relativa,
Y regres a casa la noche anterior
Despus, ciertos escritores han afirmado que la mecnica cuntica
podra dar cabida a fenmenos paranormales como la precognicin,
en que se supone que individuos psquicos pueden conocer de
antemano el resultado de procesos aleatorios. Es innecesario decir que
estos supuestos fenmenos resultan tan molestos para la mecnica
cuntica como para la fsica clsica; si resultaran ser verdaderos, su
explicacin requerira una total reformulacin de las leyes de la naturaleza tal como las conocemos ahora.
Otro producto de la verborrea es la presentacin de propuestas,
dirigidas por ejemplo al Departamento de Defensa de los Estados
Unidos, para aplicar la mecnica cuntica al diseo de sistemas de
comunicacin militares ms rpidos que la luz. Uno se pregunta si el
advenimiento de esta nueva categora de proyectos estrafalarios no
representar el declive de otros ms antiguos, como la antigravedad
o el movimiento perpetuo. Si no es as, la burocracia que se encarga
de ellos deber emplear ms personal.

Aplicaciones

potenciales

serias

del

efecto

EPRB

Mientras tanto, investigadores serios han comenzado a pensar en


las posibles aplicaciones del efecto EPRB. En lugar de ideas estrafalarias, se estn considerando aplicaciones potenciales fascinantes.
Por ejemplo, Charlie Bennett, Giles Brassard y Arthur Ekert han
estado desarrollando una forma de criptografa cuntica en la que el
efecto EPRB se emplea reiteradamente para generar una cadena aleatoria de bits conocida por dos personas y por nadie ms. Esta cadena
se puede usar como base de un cifrado impenetrable para transmitirse
mensajes secretos entre ambas.
El mtodo funciona ms o menos de la siguiente forma. Supongamos que Alice y Bob disponen de un suministro estable de pares
de fotones EPRB. De cada par, un fotn llega a Alice y otro a Bob.

Previamente acuerdan hacer una larga serie de medidas de la polarizacin plana de sus fotones respectivos, distinguiendo la mitad de las
veces entre dos direcciones perpendiculares, llamadas x e y, y la otra
mitad entre otras dos direcciones perpendiculares (en medio de x e
y), llamadas X e Y. (Los ejes X e Y se obtienen girando 45 los ejes
x e y, como muestra la ilustracin anterior.) Para cada uno de sus
fotones, Alice elige al azar si medir su polarizacin respecto a los
ejes x e y o respecto a los ejes X e Y. Bob por su parte hace lo mismo.
Una vez han terminado, Alice comunica a Bob la clase de medidas
que ha hecho en cada uno de sus fotones, x e y o X e Y, y Bob da a
Alice la misma informacin (la conversacin puede hacerse en un
telfono pblico intervenido por espas sin ningn problema). De esta
manera averiguan cundo hicieron ambos el mismo tipo de medida
(lo que habr sucedido ms o menos la mitad de las veces). Para cada
medida comn, los resultados obtenidos por Alice y Bob deben ser
idnticos, a causa del efecto EPRB. Los resultados de esas medidas
comunes son conocidos por ambos y por ninguna otra persona (asumiendo que cada uno hizo las medidas en secreto y que no divulg
ada). Estos resultados se pueden representar por una cadena de unos
(correspondiente a x o X) y de ceros (correspondiente a y o Y),
n

192
193

conocida slo por Alice y Bob. Esta cadena puede servir como base
de un cdigo secreto indescifrable que pueden usar entre ellos.
Si Alice y Bob estn especialmente preocupados por la seguridad,
pueden emplear los resultados de algunas de las medidas comunes
para comprobar, a travs de una lnea telefnica abierta, que los unos
y ceros correspondientes son ciertamente idnticos (dejando el resto
de la cadena para sus mensajes secretos). Un espa que de alguna
manera hubiese realizado sus propias medidas sobre los fotones habra
destruido la perfecta concordancia entre los resultados de Alice y
Bob. La comparacin entre algunas de las medidas revelara la presencia del espa.
En realidad la criptografa cuntica no requiere el efecto EPRB.
Por ello, un grupo de seis fsicos (entre ellos el propio Bennett) ha
inventado un ingenioso procedimiento, en el que el efecto EPRB es
esencial, consistente en destruir un fotn y crear otro en el mismo
estado de polarizacin pero en otra parte (es decir, con una distribucin de probabilidad en el espacio diferente).
A medida que hemos ido sabiendo ms cosas sobre las partculas
elementales, se ha puesto de manifiesto la notable interrelacin entre
la aparente complejidad revelada por los experimentos y la simplificacin lograda por la teora. El descubrimiento de gran nmero de
partculas diferentes y de las diversas interacciones entre ellas ha
reforzado la impresin de que la fsica de partculas es complicada.
Al mismo tiempo, desde la perspectiva terica, los progresos en la
unificacin de la descripcin de las partculas y sus interacciones han
mostrado su simplicidad subyacente. Aunque la fsica de las partculas
elementales tiene menos de un siglo de edad, quiz hayamos alcanzado ya una fase en que su unidad haya comenzado a revelarse en la
forma de un principio nico, del cual se espera que pueda predecir
la existencia de la diversidad de partculas elementales observadas.

13
Quarks y todo lo dems: El modelo estndar

Toda teora respetable sobre las partculas elementales se desarrolla dentro del marco de la teora cuntica de campos, que incluye
tanto el modelo estndar como la teora de supercuerdas. La teora
cuntica de campos est basada en tres supuestos fundamentales: la
validez de la mecnica cuntica, la validez del principio de relatividad
de Einstein (la relatividad especial cuando no se incluye la gravedad,
y la relatividad general en caso contrario) y la localidad (es decir,
todas las fuerzas fundamentales surgen de procesos locales y no de
la accin a distancia). Esos procesos locales incluyen la emisin y
absorcin de partculas.

Electrodinmica

cuntica

(QED)

El primer ejemplo satisfactorio de una teora cuntica de campos


fue la electrodinmica cuntica (tambin conocida por las siglas QED,
del ingls quantum electrodynamics), la teora del electrn y el fotn.
El electrn es un fermin (esto es, obedece el principio de exclusin
de Pauli) y posee una unidad fundamental de carga elctrica (denominada negativa, segn un criterio que data de Benjamn Franklin).
El fotn es un bosn (en otras palabras, obedece el principio de
antiexclusin) y es elctricamente neutro.
En el marco de la electrodinmica cuntica, la fuerza electromagntica entre dos electrones surge de la emisin de un fotn por una
de las partculas y su absorcin por la otra. Si uno sabe algo de fsica
clsica, puede objetar que un electrn que emita un fotn (es decir,
que se transforme en un electrn ms un fotn) viola el principio de
conservacin de la energa, el de conservacin del momento, o ambos
la vez; lo mismo ocurre con la absorcin del fotn. Pero si uno
conoce un poco de fsica cuntica, probablemente sabr que la conservacin de la energa no rige en intervalos finitos de tiempo, sino
a

194

195

slo a largo plazo. Esta propiedad de la mecnica cuntica es una


manifestacin del principio de incertidumbre de Heisenberg aplicado
a la energa y el tiempo. El sistema puede tomar prestado por un
momento un poco de energa para permitir que el primer electrn
emita un fotn, energa que ser devuelta cuando el otro electrn lo
absorba. Este proceso se conoce como intercambio virtual de un
fotn entre dos electrones. El fotn es emitido y absorbido slo en el
sentido peculiar de la mecnica cuntica.
En cualquier teora cuntica de campos se pueden trazar unos
graciosos dibujos, inventados por mi antiguo colega Dick Feynman,
que nos dan una idea ilusoria de lo que pasa. En el de esta pgina?,
dos electrones intercambian un fotn virtual que mediatiza la interaccin electromagntica entre ellos. Cada electrn se indica por una e
con un signo menos que indica una unidad de carga elctrica negativa.
El fotn lleva un cero como superndice, lo que indica que es elctricamente neutro. Una e con un signo ms representara el positrn,
la antipartcula del electrn. Pero, qu es una antipartcula?

La

simetra

partcula-antipartcula

La teora cuntica de campos implica una simetra fundamental


entre las partculas elementales y sus antipartculas. Para cada partcula hay una antipartcula correspondiente, que se comporta como
una partcula movindose hacia atrs en el espacio y en el tiempo.
La antipartcula de la antipartcula es la propia partcula. Si dos partculas son cada una antipartcula de la otra, entonces poseen cargas
elctricas opuestas (cargas de la misma magnitud pero de signo contrario) y la misma masa. La antipartcula del electrn recibe el nombre
de positrn por su carga positiva. Algunas partculas elctricamente
neutras, como el fotn, son sus propias antipartculas.
Cuando Dirac public su ecuacin relativista para el electrn en
1928, abri las puertas para el desarrollo posterior de la electrodinmica cuntica. La interpretacin de la ecuacin de Dirac apuntaba la
necesidad de la existencia del positrn, pero inicialmente Dirac no la
predijo. En vez de eso, seal que aquel esperado objeto de carga
positiva deba identificarse de alguna manera con el protn, bien
conocido experimentalmente, aunque dos mil veces ms pesado que
el electrn (del cual se diferencia tambin en otros aspectos fundamentales). Dcadas despus, cuando pregunt a Dirac por qu no

Figura 12. Dos electrones intercambian un fotn virtual, lo que da lugar a la


fuerza electromagntica entre ellos

haba predicho inmediatamente el positrn, me replic con su habitual


tono lacnico: Pura cobarda. El descubrimiento se dej en manos
de los experimentadores. El positrn se revel en 1932 en los laboratorios de mi antiguo colega Cari Anderson, en Caltech, y de Patrick
Blackett, en Inglaterra. Ambos compartieron el Premio Nobel de Fsica
pocos aos despus. Sus experimentos establecieron que la simetra
partcula-antipartcula propia de la teora cuntica de campos es un
fenmeno real.
El modelo estndar puede considerarse en gran medida como una
generalizacin de la electrodinmica cuntica. El electrn y el positrn
se suplementan con otros muchos pares ferminicos partcula-antipartcula, y los fotones con otros cuantos. As como el fotn es el
cuanto o portador de la fuerza electromagntica, los otros cuantos son
los mediadores de otras fuerzas fundamentales.

196
197

Quarks

Durante mucho tiempo se pens que los compaeros del electrn


en la lista de fermiones fundamentales seran nicamente el protn y
el neutrn, los constituyentes del ncleo atmico. Pero esto result
ser falso: el neutrn y el protn no son elementales. Tambin en otras
ocasiones los fsicos han descubierto que objetos que originalmente
se crean fundamentales estaban compuestos de partes ms simples.
Las molculas estn formadas por tomos. Los tomos, pese a que
su nombre procede de la palabra griega que significa indivisible,
estn formados por un ncleo con electrones en torno a l. Los
ncleos estn compuestos a su vez por protones y neutrones, como
se comenz a vislumbrar en 1932 con el descubrimiento del neutrn.
Ahora sabemos que protones y neutrones son tambin entidades compuestas: estn formados por quarks. Los tericos estn ahora seguros
de que los quarks son los anlogos de los electrones. (Si los quarks
resultan estar compuestos por entidades menores, cosa que hoy parece
poco probable, entonces el electrn tambin tendra que estarlo.)
En 1963, cuando bautic con el nombre de quark a los constituyentes elementales de los nucleones, part de un sonido que no se
escriba de esa forma, algo parecido a cuorc. Entonces, en una de
mis lecturas ocasionales de Finnegans Wake, de James Joyce, descubr la palabra quark en la frase Tres quarks para Muster Mark.
Dado que quark (que se aplica ms que nada al grito de una
gaviota) estaba para rimar con Mark, tena que buscar alguna excusa para pronunciarlo como cuorc. Pero el libro narra los sueos
de un tabernero llamado Humphrey Chipmden Earwicker. Las palabras del texto suelen proceder simultneamente de varias fuentes,
como las palabras hbridas en A travs del espejo, de Lewis Carroll.
De vez en cuando aparecen frases parcialmente determinadas por la
jerga de los bares. Razon, por tanto, que tal vez una de las fuentes
de la expresin Tres quarks para Muster Mark podra ser Tres
cuartos para Mister Mark (cuarto en ingls es quart) en cuyo caso
la pronunciacin cuorc no estara totalmente injustificada. En cualquier caso, el nmero tres encajaba perfectamente con el nmero de
quarks presentes en la naturaleza.
La receta para elaborar un neutrn o un protn a partir de quarks
es, ms o menos, mezclar tres quarks. El protn est compuesto de
dos quarks u [de up, arriba] y un quark d [de down, abajo],
mientras que el neutrn lo componen dos quarks d y un quark u. Los
198

quarks uy d poseen diferente carga elctrica. En las mismas unidades


en que el electrn tiene carga 1 , el protn tiene carga +1 y el
neutrn carga nula. En estas mismas unidades, el quark u tiene carga
2/3 y el quark d 1/3. Si sumamos 2/3, 2/3 y 1/3, obtenemos la
carga del protn, + 1 ; y si sumamos 1/3, 1/3 y 2/3, obtenemos
0, la carga del neutrn.
Se dice que uy d son diferentes sabores de quark. Adems del
sabor, los quarks tienen otra propiedad an ms importante llamada
color, aunque no tiene que ver con los colores reales ms que el
sabor en este contexto con el sabor de un helado. Aunque el trmino
color es ms que nada un nombre gracioso, sirve tambin como
metfora. Hay tres colores, denominados rojo, verde y azul a semejanza de los tres colores bsicos en una teora simple de la visin
humana del color (en el caso de la pintura, los tres colores primarios
suelen ser el rojo, el amarillo y el azul, pero para mezclar luces en
vez de pigmentos, el amarillo se sustituye por el verde). La receta
para un neutrn o un protn consiste en tomar un quark de cada color,
es decir, uno rojo, uno verde y uno azul, de modo que la suma de
colores se anule. Como en la visin el color blanco se puede considerar una mezcla de rojo, verde y azul, podemos decir metafricamente que el neutrn y el protn son blancos.

Quarks

confinados

Los quarks poseen la notable propiedad de estar permanentemente


atrapados dentro de partculas blancas como el protn y el neutrn.
Slo las partculas blancas son directamente observables en el laboratorio. En stas el color se promedia y cancela, y slo en su interior
pueden existir objetos coloreados. De la misma forma, la carga elctrica de un objeto observable es siempre un nmero entero (como 0,
L 1 o 2), y las partculas con carga fraccionaria slo pueden existir
en su interior.
Cuando propuse la existencia de los quarks, crea desde el principio que estaran permanentemente confinados de alguna manera.
Me refera a ellos como entes matemticos, explicando cuidadosamente qu quera decir con eso y contrastndolo con lo que yo
llamaba quarks reales, susceptibles de emerger y ser detectados
como entidades singulares. La razn para esta eleccin de lenguaje
a que no tena ganas de entablar discusiones con crticos de in-

e r

199

clinacin filosfica que me exigiesen explicar cmo poda calificar


de reales a los quarks si siempre estaban ocultos. La terminologa
se demostr, no obstante, desafortunada. Muchos autores, ignorando
mi explicacin de los trminos matemtico y real, as como el
hecho de que la situacin que yo describa es la que actualmente
se considera correcta, han afirmado que yo en realidad no crea en
la presencia fsica de los quarks. Una vez que un malentendido
como ste queda establecido en la literatura popular tiende a perpetuarse, porque los escritores muchas veces se limitan a copiarse
entre s.

Gluones

coloreados

Para que los quarks permanezcan confinados, deben existir fuerzas


entre ellos muy diferentes de las electromagnticas u otras fuerzas
familiares. De dnde surge esta diferencia?
As como la fuerza electromagntica entre electrones est mediatizada por el intercambio virtual de fotones, los quarks estn ligados
entre s por una fuerza que surge del intercambio de otros cuantos:
los gluones (del ingls glue, pegar), llamados as porque hacen que
los quarks se peguen formando objetos observables blancos como el
protn y el neutrn. Los gluones son indiferentes al sabor podramos decir que no tienen sentido del gusto. En cambio, son muy
sensibles al color. De hecho, el color juega el mismo papel para ellos
que la carga elctrica para los fotones: los gluones interaccionan con
el color de modo muy parecido a como el fotn interacciona con la
carga elctrica.
La triple naturaleza del color requiere de los gluones una propiedad que no comparten con el fotn: existen diferentes gluones para
las diferentes interacciones de color. En los diagramas siguientes se
muestra a la izquierda un quark rojo que se convierte en azul emitiendo un glun virtual rojo-azul, el cual es absorbido por un quark
azul que se convierte a su vez en rojo. El diagrama de la derecha
muestra otra situacin en la que un quark azul se convierte en uno
verde, emitiendo un glun virtual azul-verde que es absorbido por un
quark verde, el cual se transforma en un quark azul. (A propsito,
ntese que la antipartcula de un glun es tambin un glun; por
ejemplo, los gluones azul-verde y verde-azul son cada uno la antipartcula del otro.) Los sabores se han elegido diferentes en uno y

Figura 13. Fuerzas entre quarks a partir del intercambio de gluones virtuales

otro diagrama para ilustrar el carcter irrelevante del sabor en los


procesos de color mediatizados por gluones.

Cromodinmica

cuntica

Hacia 1972, algunos de nosotros contribuimos a la formulacin


de una teora cuntica de campos definida para quarks y gluones. La
denomin cromodinmica cuntica, empleando la raz griega chromos
(color). Parece que es la teora correcta y como tal se la reconoce por
lo general, aunque todava queda mucho trabajo matemtico por hacer
antes de que podamos asegurar que sus detalladas predicciones cuantitativas estn de acuerdo con la experiencia, confirmndose as que
los quarks, antiquarks y gluones (los componentes de todos los objetos
nucleares, como el neutrn y el protn) se comportan realmente segn
las leyes de la cromodinmica cuntica.
Para comparar la electrodinmica cuntica (QED) con la cromodinmica cuntica (QCD, del ingls quantum chromodynamics) podemos elaborar una especie de diccionario como el que se muestra
en la pgina 203. En la QED, electrones y positrones interactan a
travs del intercambio de fotones virtuales, mientras que en la QCD
quarks y antiquarks lo hacen intercambiando gluones virtuales. La

200
201

fuerza electromagntica surge de las cargas elctricas; podemos pensar que la fuerza de color surge de cargas de color. Tanto la carga
elctrica como la de color son magnitudes perfectamente conservadas
la carga de color, como la carga elctrica, no puede crearse ni
destruirse.
No obstante, existe una diferencia crucial entre ambas teoras: en
la QED, el fotn, mediador de la interaccin electromagntica, es
elctricamente neutro, mientras que en la QCD los gluones, que mediatizan la fuerza de color, estn a su vez coloreados. Esto hace que
interacten entre s de una manera imposible para los fotones, lo
que da como resultado la aparicin de trminos en las ecuaciones de
la QCD que no tienen anlogo en la QED. La fuerza de color se
comporta de manera muy distinta a la electromagntica o cualquier
otra fuerza antes conocida: no se desvanece a largas distancias. Esta
propiedad explica por qu quarks, antiquarks y gluones coloreados se
encuentran permanentemente confinados en el interior de objetos
blancos como el neutrn y el protn. La fuerza de color acta como
una especie de resorte que los mantiene unidos.
Pese a que los quarks estn eternamente confinados y no pueden
detectarse directamente en el laboratorio, se han realizado elegantes
experimentos que han confirmado su existencia. Por ejemplo, se
puede usar un haz de electrones energticos para hacer una especie
de micrografa electrnica del interior del protn; se ha revelado as
la estructura de quarks que esconde. Me sent encantado cuando mis
colegas Dick Taylor, Henry Kendall y Jerry Friedman compartieron
el Premio Nobel de Fsica por este experimento. (Me hubiese gustado
haberme dado cuenta antes de que ste era un buen mtodo para
confirmar la existencia de los quarks.)

La

simplicidad

revelada

por

la

QCD

Dentro del ncleo atmico, neutrones y protones se encuentran


ligados (a diferencia de los quarks, no estn confinados y pueden
extraerse individualmente). Ahora que se sabe que estas partculas
estn compuestas por quarks, cmo se describen las fuerzas nucleares
entre ellas? Cuando era estudiante graduado, uno de los grandes misterios que esperbamos resolver algn da era el carcter de esas
fuerzas. La mayora de tericos piensa hoy da que la QCD proporciona la solucin del problema, aunque ni de lejos estn resuel-

Figura 14. Comparacin entre la Q E D y la QCD. Los quarks y antiquarks se


asocian con el fotn a travs de su carga elctrica, pero el electrn y el positrn
no se asocian con los gluones

tos todos los clculos relevantes. La situacin es anloga a la de las


fuerzas entre tomos o molculas, explicadas a finales de los aos
veinte tras el descubrimiento de la mecnica cuntica. Tales fuerzas
no son en absoluto fundamentales, sino una consecuencia indirecta
del tratamiento cuntico de la fuerza electromagntica. Anlogamente,
la fuerza nuclear no es fundamental, sino que surge como efecto
secundario de la fuerza de color, que a su vez procede de la interaccin entre quarks y gluones.
El protn y el neutrn no son las nicas partculas blancas observables, aunque s las ms conocidas. Cientos de partculas nucleares
diferentes han sido descubiertas desde finales de los aos cuarenta en
colisiones de alta energa, primero en los experimentos con rayos
csmicos y ms tarde en los aceleradores de partculas. Todas ellas
han sido explicadas como combinaciones de quarks, antiquarks y
gluones. El esquema de los quarks, incorporado dentro de una teora
dinmica explcita como la cromodinmica cuntica, ha revelado la

202
203

simplicidad subyacente en el aparentemente complicado cuadro de


partculas. Por otra parte, todas estas partculas interaccionan entre s
a travs de la interaccin fuerte, que incluye la fuerza nuclear. Se
piensa que las muchas manifestaciones de la interaccin fuerte se
pueden describir como consecuencia indirecta de la interaccin fundamental quark-glun. La cromodinmica cuntica ha revelado la
simplicidad de la interaccin fuerte, as como la simplicidad de las
partculas nucleares que son los actores de dicha interaccin.

Electrn

neutrino

electrnico:

La

fuerza

dbil

Las partculas nucleares y sus constituyentes fundamentales no


son lo nico importante. El electrn, por ejemplo, no posee color y
no percibe la fuerza de color ni la fuerza nuclear resultante. De hecho,
en un tomo pesado los electrones interiores pasan la mayor parte del
tiempo dentro del ncleo sin reaccionar a la fuerza nuclear, aunque
naturalmente s son susceptibles a efectos electromagnticos tales
como la atraccin elctrica de los protones.
Pese a que el electrn no tiene color, posee sabor. As como el
quark d tiene al quark u como compaero de color, el electrn tiene
por compaero al neutrino electrnico. El neutrino electrnico es una
especie de compaero silencioso porque, al ser elctricamente neutro,
ignora no slo la fuerza nuclear (lo mismo que el electrn), sino
tambin la fuerza electromagntica. Es muy probable, por ejemplo,
que atraviese la Tierra sin interaccionar con partcula alguna. Los
neutrinos producidos en las reacciones termonucleares que tienen lugar en el interior del Sol llueven sobre nosotros durante el da, pero
tambin nos alcanzan durante la noche atravesando todo el planeta.
Cuando el escritor John Updike conoci este aspecto del comportamiento de los neutrinos, compuso el siguiente poema, titulado Descaro csmico:
Los neutrinos son muy pequeos.
No tienen carga ni masa
Y no interaccionan en absoluto.
La Tierra es slo una tonta pelota
Para ellos, que la atraviesan como si nada.
Como una doncella por un saln impoluto,
O como fotones por una lmina de cristal,
204

Desprecian el gas ms exquisito,


Ignoran la pared ms sustancial.
Hombros de acero, latn resonante,
Insultan al semental en su establo,
Y, burlndose de las barreras entre clases,
Se infiltran en ti y en m! Como altas
E indoloras guillotinas, caen
Sobre nuestras cabezas en la hierba.
Por la noche, entran en Nepal
Y traspasan al amante y a su amada
Desde debajo de la cama dices que es
Maravilloso, yo digo que es craso.
(Resulta tentador permitirse una licencia cientfica y sustituir en la
tercera lnea no por apenas.)
Desafortunadamente, la deteccin de neutrinos solares est
plagada de dificultades. El porcentaje de detecciones parece ser
menor que el predicho, lo que induce a los fsicos a proponer
explicaciones con diversos grados de plausibilidad. Mi colega Willy
Fowler lleg a sugerir que tal vez el horno nuclear del interior del
Sol se apag hace tiempo, pero que los mecanismos de transferencia
de energa en el Sol son tan lentos que la mala nueva todava no
ha alcanzado la superficie. Poca gente cree que sea sta la explicacin correcta, pero si es as, ciertamente nos espera una autntica
crisis energtica.
Cmo se producen los neutrinos en el interior del Sol y cmo
pueden detectarse en los laboratorios aqu en la Tierra, si no estn
sujetos ni a la fuerza nuclear fuerte ni a la electromagntica? La
responsable es la denominada fuerza dbil. El neutrino electrnico
participa en esta interaccin, junto con el electrn. De aqu la revisin
sugerida de la frase de John Updike no interaccionan en absoluto.
La interaccin dbil produce reacciones como las siguientes:
1. Un electrn se transforma en un neutrino electrnico, mientras
que un protn se convierte en un neutrn. Esta reaccin es un ejemplo
de produccin de neutrinos; el protn involucrado forma parte de un
ncleo pesado y el electrn es uno de los ms internos que orbitan
alrededor de ese ncleo, dentro del cual pasa una parte apreciable del
tiempo.
2. El proceso inverso, en el cual un neutrino electrnico se trans205

Figura 15. Un electrn se transforma en un neutrino electrnico a la vez que un


quark u se convierte en un quark d. D o s versiones del mismo diagrama de
Feynman

forma en un electrn, mientras que un neutrn se convierte en un


protn. Esta reaccin ilustra un mecanismo de deteccin de neutrinos,
en el que el neutrn est situado dentro de un ncleo.
No obstante, dado que ni el neutrn ni el protn son elementales,
estas reacciones no son procesos bsicos. Los autnticos procesos
bsicos, en los que intervienen quarks, son:
1. Un electrn se transforma en un neutrino electrnico mientras
que un quark u se convierte en un quark d.
2. Un neutrino electrnico se convierte en un electrn, al tiempo
que un quark d pasa a ser un quark u.
Estas reacciones implican un cambio de sabor, tanto por parte del
electrn que se transforma en neutrino electrnico (o viceversa) como
del quark u que se convierte en quark d (o viceversa). Como en
cualquier proceso descrito por una teora cuntica de campos, se
produce el intercambio de un cuanto. Para cada una de estas reacciones (la primera de las cuales est ilustrada abajo) hay dos versiones
posibles del mismo diagrama de Feynman, una en la que se intercambia un cuanto cargado positivamente y otra en la que se intercambia
un cuanto de carga negativa. La existencia de estos cuantos fue propuesta por algunos de nosotros a finales de los cincuenta, y veinticinco
aos despus fueron descubiertos en el CERN, en los experimentos
206

Figura 16. Dispersin de un neutrino electrnico en un quark d

que proporcionaron el Premio Nobel a Cario Rubbia y Simn Van


de Meer. Suelen denotarse por W y W~, como fueron designados
por T.D. Lee y C.N. Yang en un clebre artculo, aunque a menudo
se les denota por X y X~, como acostumbramos Dick Feynman y yo.
+

Dinmica

cuntica

del

sabor

corrientes

neutras

Tanto el electromagnetismo como las interacciones dbiles pueden


considerarse fuerzas de sabor, dado que la carga elctrica vara con
el sabor y las fuerzas dbiles tienen que ver con cambios de sabor.
Durante los aos cincuenta y sesenta se formul una especie de
dinmica cuntica del sabor, que incorporaba el electromagnetismo y
una teora de las interacciones dbiles. La dinmica cuntica del sabor
(asociada especialmente con los nombres de Sheldon Glashow, Steven
Weinberg y Abdus Salam) predijo, entre otras cosas, la existencia de
una nueva fuerza de sabor que causa la dispersin de los neutrinos
electrnicos por parte de protones o neutrones, sin ningn cambio de
sabor.
En trminos de quarks, esta nueva fuerza causa la dispersin de
los neutrinos electrnicos frente a quarks u y d, de nuevo sin cambio
207

de sabor. La dispersin tiene lugar a travs del intercambio de un


nuevo cuanto elctricamente neutro, denotado por Z, como se ilustra
en la pgina anterior. La existencia de este cuanto fue confirmada de
nuevo por Rubbia, Van der Meer y sus colegas.

Familias

de

fermiones

El diagrama de la pgina siguiente resume todo lo dicho sobre


partculas y fuerzas. Existe una familia ferminica compuesta por el
electrn y el neutrino electrnico y dos sabores de quarks con tres
colores; la antifamilia correspondiente consta del positrn y el antineutrino electrnico y de dos sabores de antiquarks de tres colores.
Asociados a la variable color (inexistente en el electrn y su neutrino,
y en las antipartculas de stos) encontramos los gluones de la cromodinmica cuntica. Asociados a la variable sabor, existente en toda
la familia y en su antifamilia, estn los cuatro cuantos de la dinmica
cuntica del sabor.
Esta familia ferminica no es nica. Existen otras dos familias de
estructura muy similar. Cada una consiste en una partcula similar al
electrn, su correspondiente neutrino y dos sabores de quarks con
cargas elctricas 1/3 y 2/3, como los quarks u y d.
La partcula anloga al electrn de la segunda familia es el mun,
descubierto en 1937 por Cari Anderson y Seth Neddermeyer en Caltech. Es una versin pesada del electrn, con una masa unas cien
veces mayor, y posee su propio neutrino el neutrino munico.
Los quarks de esta segunda familia ferminica son el s (de strange,
extrao, anlogo al d) y el c (o charmed, encantado, anlogo al
u). Como el mun, son ms pesados que sus contrapartidas en la
primera familia.
Se conoce tambin una tercera familia ferminica, que incluye el
leptn tau o taun (veinte veces ms pesado que el mun), el neutrino
taunico, el quark b (de bottom, base), con carga 1/3 y el quark
t (de top, techo), de carga +2/3, detectado muy recientemente. Si
los experimentadores no confirman la masa aproximada predicha para
el quark t, los tericos deberemos clavarnos nuestras estilogrficas,
como sola decir mi antiguo colega Marvin Murph Goldberger.
Menos mal que las estilogrficas son raras hoy en da. Adems, el
antiguo hroe romano que quera suicidarse despus de una derrota
siempre tena al lado un criado fiel para detener la espada no esta

claro que una estilogrfica pueda ser detenida con la suficiente firmeza por un estudiante graduado.
Es posible que haya ms familias ferminicas adems de las tres
conocidas? Recientes experimentos sobre la desintegracin del cuanto
Z han arrojado algo de luz sobre esta cuestin. Los resultados concordaban con las predicciones tericas, que permitan la desintegracin del Z en tres clases de pares neutrino-antineutrino correspondientes precisamente a los neutrinos electrnico, munico y taunico.
No hay lugar para una cuarta clase de neutrino, a menos que, a
diferencia de los otros tres, tenga una masa gigantesca. Una cuarta
familia queda excluida, salvo que su neutrino sea muy diferente de
los dems.
Con las tres familias de fermiones, sus antipartculas y los cuantos
de las interacciones electromagntica, dbil y glunica, hemos llegado
casi al final de nuestra descripcin del modelo estndar, y todava
sigue siendo una extensin trivial de la QED. El fotn est acompaado por otros cuantos y el electrn por otros fermiones. El cuadro
general de cuantos y fermiones, incluyendo sus masas y la intensidad
de las fuerzas mediatizadas por los cuantos, muestra cierta complejidad aparente. Pero el modelo estndar no es todava la teora funda-

208
209

mental, y slo en el nivel ms fundamental puede revelarse la simplicidad de la teora subyacente.

estndar son en su mayora muy distintas unas de otras. La masa del


electrn es de unas cinco diezmilsimas de GeV. La masa del neutrino, caso de que posea, es del orden de una cienmillonsima de
GeV. La masa del taun es de unos 2 GeV. Los bosones X y Z
tienen masas cercanas a 100 GeV. El quark t, el ms pesado, tiene
una masa estimada de unos 170 GeV. Todas estas masas violan la
simetra propia de la aproximacin de masa nula.
+

La

aproximacin

de

masa

nula

Una manera de poner de manifiesto la simplicidad del modelo


estndar es considerar la aproximacin en que a todas las partculas
hasta ahora mencionadas se les asigna masa nula, lo que implica
que se mueven siempre a la velocidad de la luz y no pueden estar
nunca en reposo. Cuando los cuantos de la fuerza dbil se tratan
como partculas sin masa, se hace manifiesta la similitud entre las
tres interacciones. La dinmica cuntica del sabor y la cromodinmica cuntica tienen una estructura matemtica semejante; ambas
pertenecen a la misma clase de teoras: las llamadas teoras gauge
o de Yang-Mills (como propusimos Shelly Glashow y yo hace
aos).
Cuando tambin se asigna masa nula a los fermiones, aparecen
muchas simetras. En particular, las tres familias ferminicas comparten idnticas propiedades.
La cuestin que surge inmediatamente es cmo se rompe la aproximacin de masa nula. Pero antes de describir el mecanismo que
induce la existencia de masas no nulas, echemos un vistazo a las
masas reales.
Masas

(o

energas)

grandes

pequeas

Cuando operamos con masas y energas, es esencial tener en


cuenta la clebre relacin de Einstein que establece que una partcula
de masa en reposo no nula posee una energa igual a su masa por el
cuadrado de c, donde c es la velocidad de la luz. Esta equivalencia
entre masa en reposo y energa puede servir para asignar una energa
equivalente a cualquier masa. Las masas del protn y el neutrn, una
vez convertidas en energa, se acercan a un gigaelectronvoltio (GeV).
El prefijo giga- indica mil millones; un GeV es la energa que tendra
un electrn acelerado por una diferencia de potencial de mil millones
de voltios. Esta es una unidad conveniente para medir la energa
equivalente a la masa de las partculas subatmicas.
Las masas no nulas de las partculas elementales del modelo
210

Violacin

espontnea

de

simetra

Cul es el origen de estas masas no nulas, tan diferentes unas de


otras? El mecanismo que opera en el modelo estndar ha sido comprendido al menos en parte. Tiene que ver con la existencia de una
nueva clase (o varias) de bosn. Al menos uno de ellos podra ser
observable dentro de la gama de energas disponibles en el nuevo
acelerador del CERN. Es el llamado bosn de Higgs. Esta partcula
no slo fue considerada (en un elegante trabajo terico) por Peter
Higgs, de Edinburgh, sino tambin por otros fsicos, entre ellos Tom
Kibble, Gerald Guralnik y C.R. Hagen, y tambin Robert Brout y
Francois Englert. Adems, su existencia fue propuesta con anterioridad en trminos generales por mi amigo Phillip Anderson, un fsico
terico especialista en materia condensada y en la actualidad vicepresidente del comit cientfico del Instituto de Santa Fe. Obtuvo el
Premio Nobel por sus trabajos en fsica de la materia condensada,
pero su anticipacin a la idea general de Higgs no ha sido nunca
totalmente reconocida por la comunidad de fsicos de partculas. No
puedo evitar la sospecha de que si sus contribuciones hubiesen sido
ms ampliamente reconocidas nos habramos ahorrado algunas de sus
diatribas pblicas en contra de la construccin de nuevos aceleradores.
Cmo puede oponerse a la construccin de una mquina destinada
en parte a la bsqueda del bosn de Anderson-Higgs, o aunque sea
el de Higgs-Anderson?
Para ser imparciales, sugiero que retengamos el trmino bosn
de Higgs , pero que empleemos la etiqueta Anderson-Higgs para
el mecanismo que rompe la simetra de la aproximacin de masa
nula y es responsable de las diversas masas de las partculas en el
modelo estndar. El mecanismo de Anderson-Higgs es un caso
especial de un proceso ms general, llamado ruptura espontnea de
simetra.
211

Como ejemplo familiar de este proceso, podemos pensar en un


imn ordinario, en el cual todos los minsculos imanes elementales
que lo componen estn alineados. Las ecuaciones para las partculas
elementales que constituyen el imn, en interaccin mutua pero sin
influencias externas, son perfectamente simtricas con respecto a las
direcciones del espacio; por as decirlo, son indiferentes a la direccin
en que apunta el imn. Pero cualquier perturbacin externa, por tenue que sea (por ejemplo, un dbil campo magntico exterior), puede
determinar la orientacin del imn, que en otro caso sera totalmente
arbitraria.
Las ecuaciones para las partculas que componen el imn poseen
simetra porque tratan todas las direcciones por igual, pero cada solucin individual, al estar orientada en una direccin definida, viola
la simetra. Ahora bien, el conjunto de todas estas soluciones asimtricas posee simetra, porque cada direccin se corresponde con una
solucin y el conjunto de todas las direcciones es perfectamente simtrico.
La esencia de la ruptura espontnea de simetra reside en esta
misma circunstancia: las ecuaciones con una simetra particular pueden tener soluciones que violen individualmente esa simetra, aunque
el conjunto de todas las soluciones sea simtrico.
La mayor virtud del mecanismo de Anderson-Higgs para la ruptura espontnea de simetra es que permite que los fermiones y los
cuantos de la interaccin dbil adquieran masa no nula sin introducir
desastrosos infinitos en los clculos de la dinmica cuntica del sabor.
Los tericos de partculas buscaban haca tiempo un mecanismo de
este tipo para producir masas no nulas antes de que se demostrase
que en el bosn de Higgs estaba la solucin.

Violacin

de

la

simetra

temporal

El mecanismo de Anderson-Higgs puede ser tambin el responsable de la pequea desviacin de la simetra de inversin temporal
observada en la fsica de partculas elementales. Las ecuaciones de la
teora fundamental subyacente deberan ser entonces simtricas frente
a la inversin temporal (de hecho, la teora de supercuerdas heterticas,
el nico candidato serio a teora unificada de las partculas elementales, posee esta simetra). Su violacin representara otro ejemplo dt
ecuacin simtrica con un conjunto simtrico de soluciones asimetn
212

cas, de las cuales slo una se observa en la naturaleza. En este caso


habra dos soluciones, que difieren en el sentido del tiempo.
En cualquier caso, la violacin de la simetra temporal en el nivel
de las partculas elementales no parece capaz de explicar la flecha (o
flechas) del tiempo las claras diferencias que observamos continuamente entre los acontecimientos que discurren hacia adelante en
el tiempo y su correspondiente versin hacia atrs. Estas diferencias
surgen de las especiales condiciones iniciales en el comienzo de la
expansin del universo, como ya hemos mencionado y discutiremos
en detalle ms adelante.

Violacin

de

la

simetra

materia-antimateria

Si la operacin matemtica que intercambia el sentido del tiempo


se combina con la que intercambia derecha e izquierda y con la que
intercambia materia y antimateria, la operacin resultante (llamada
simetra CPT) es una simetra exacta de la teora cuntica de campos.
De modo que no debera resultar muy sorprendente que la violacin
espontnea de la simetra temporal suponga tambin la violacin de
la simetra entre materia y antimateria. Podra esta violacin ser la
responsable de la enorme asimetra del mundo que nos rodea, en el
que todo est compuesto de materia, mientras que la antimateria se
produce slo en colisiones raras de alta energa?
Esta proposicin fue hecha hace aos por el fsico ruso Andri
Sajarov, bien conocido por su papel decisivo (junto a Ya.B. Zeldovich) en la construccin de la bomba de hidrgeno sovitica, y ms
tarde por su activa lucha en pro de la paz y los derechos humanos en
la antigua Unin Sovitica. Sajarov elabor un modelo terico que
ha sufrido modificaciones considerables a manos de otros fsicos, pero
que siempre ha incluido el siguiente punto clave: en sus primeros
instantes, el universo era simtrico en lo que respecta a la materia y
la antimateria, pero pronto se produjo la presente asimetra a travs
del mismo efecto que induce la violacin espontnea de la simetra
temporal. La propuesta de Sajarov pareca muy peregrina en principio,
Pero las sucesivas transformaciones la han mejorado cada vez ms.
Parece en efecto que el mecanismo responsable del predominio de la
Materia sobre la antimateria es una ruptura espontnea de simetra.

213

leyes bsicas de toda la materia del universo puedan basarse en un


conjunto de objetos fundamentales tan grande y heterogneo. El experto en partculas elementales no puede por menos que estar de
acuerdo. La solucin a este rompecabezas ha de pasar por la incorporacin del modelo estndar en una teora ms amplia que no contenga tantas arbitrariedades, preferiblemente una teora unificada de
todas las partculas elementales y de sus interacciones. Mientras que
el modelo estndar est apoyado por una copiosa evidencia experimental, cualquier teora unificada, en ausencia de evidencias directas
que la corroboren, tiene que ser contemplada en la actualidad como
mera especulacin. Una teora unificada debe ser, naturalmente, comprobable, es decir, debe hacer predicciones verificables por medio de
la observacin. Pero cmo podra una teora de este tipo manejar la
profusin de partculas elementales con la que nos enfrentamos en el
modelo estndar?

Espn

El bosn de Higgs implicado en el mecanismo de Anderson-Higgs


para la ruptura espontnea de simetra es distinto de los cuantos
mediadores de las interacciones glunica, dbil y electromagntica.
Una diferencia muy importante estriba en el valor del momento angular de espn (espn para abreviar), que cuantifica la rotacin de la
partcula en torno a su propio eje. La mecnica cuntica suministra
una unidad natural para el espn, y en trminos de esta unidad un
bosn puede tener espn 0, 1,2, etc., mientras que un fermin puede
tener espn 1/2, 3/2, 5/2, etc.
Todos los fermiones elementales del modelo estndar tienen espn
1/2. Todos los cuantos de la cromodinmica cuntica y de la dinmica
cuntica del sabor tienen espn 1. El bosn de Higgs, en cambio, debe
tener espn 0.
Por

qu

hay

tantas

partculas

elementales?

La enorme multiplicidad de partculas elementales observadas


qued explicada tras el descubrimiento de que eran entidades compuestas formadas de acuerdo con las reglas de la cromodinmica
cuntica a partir de quarks, antiquarks y gluones. Pero los quarks,
con sus tres colores y seis sabores, y los gluones, con sus ocho (que
no nueve) combinaciones de colores, constituyen un conjunto bastante
numeroso de por s. Por otra parte, fuera del reino de las partculas
que interaccionan fuertemente, encontramos tambin el electrn, el
mun, el taun y sus respectivos neutrinos. Y todos los fermiones
tienen antipartculas distintas de ellos mismos. Adems, tenemos el
fotn y los tres bosones intermediarios de la fuerza dbil. El boson
de Higgs completa la lista de partculas elementales exigidas por el
modelo estndar.
Calculemos el nmero total. Tenemos dieciocho quarks, tres partculas similares al electrn y tres neutrinos, lo que suma veinticuatro
fermiones en total. Aadiendo sus antipartculas, hacen cuarenta y
ocho. Despus tenemos los cuantos conocidos: los ocho gluones, el
fotn y los tres bosones mediadores de la interaccin dbil, lo Q
eleva el total a sesenta. Con el bosn de Higgs, tenemos sesenta y
uno.
Para un observador profano, parece una locura suponer que l
ue

Parece haber tres modos de hacerlo. El primero consiste en suponer que las partculas elementales que hoy conocemos son en realidad entes compuestos, y que la descripcin ltima de la materia
implica un nmero menor de constituyentes verdaderamente fundamentales. No creo que haya en la actualidad ninguna evidencia terica
ni experimental que apunte en esta direccin. Es ms, los hipotticos
nuevos constituyentes tendran que ser tambin numerosos para poder
explicar la gran variedad de propiedades de las partculas elementales
conocidas, por lo que la reduccin del nmero de objetos elementales
que se conseguira no sera espectacular.
Una idea relacionada con la anterior es que el proceso que acabamos de discutir (la explicacin de objetos aparentemente elementales en un nivel como compuestos de objetos an ms elementales
en un nivel inferior) continuar eternamente. Tal cadena de composicin sin fin fue defendida por el antiguo presidente Mao en la
Repblica Popular China (cosa que quiz resulte chocante para algunos, pero hay que recordar que Lenin escribi sobre el electrn y
que Stalin intervino en numerosas controversias sobre ciencia, humanidades y artes, a veces con las ms desafortunadas consecuencias
Para sus opositores). De acuerdo con las ideas de Mao, el quark fue
llamado durante un tiempo nio estrato en el idioma chino, evocando el trmino nio fundamento acuado para el tomo. Bajo el
mandato de Mao y la Banda de los Cuatro, no cabe duda de que para
ls cientficos chinos no era aconsejable oponerse con demasiada
hemencia a la idea de una cadena infinita de estratos. Bajo los
Ve

aS

214

215

regmenes postenores, ms permisivos, la ltima incursin de Mao


en la fsica terica ha quedado relegada al olvido
Una tercera posibilidad es que exista una teona simple en la base
del " d e partculas elementales que
de stas, siendo accesible a la deteccin
energas actualmente alcanzables, un nmero finito de ellas^La teora
de supercuerdas se encuadra en esta categora de explicacin.

14
La teora de supercuerdas: La unificacin por fin?

W*^>J^^

Por primera vez en la historia, tenemos en la teora de supercuerdas ms concretamente en la teora de supercuerdas heterticas
una propuesta seria para una teora unificada de todas las partculas
elementales y de sus interacciones y, por tanto, de todas las fuerzas
de la naturaleza. El siguiente paso es obtener predicciones de la teora
y compararlas con lo que ya sabemos, adems de lo que pronto se
podr medir, sobre las partculas elementales. Un rasgo llamativo de
esta comparacin es la aparicin en las ecuaciones de una energa o
masa caracterstica (la masa de Planck), cerca de la cual se manifiesta
directamente la total unificacin de la teora de supercuerdas. Pero la
energa equivalente a la masa de Planck es enorme comparada con
la escala de energa de los fenmenos detectables en el laboratorio.
De modo que todas las partculas que pueden estudiarse ms o menos
directamente en un laboratorio pertenecen en su totalidad al sector
de masa baja de la teora.

El

sector

de

masa

baja

Hay cierto nmero de partculas, grande pero finito (pongamos


entre cien y doscientas), con masas lo suficientemente pequeas como
para que aparezcan en un futuro previsible en los experimentos realizados en aceleradores. Estas partculas y sus interacciones constituyen el sector de masa baja de la teora de supercuerdas.
El resto de partculas elementales (en nmero infinito) son enormemente ms masivas, y su presencia slo puede constatarse a travs
de efectos virtuales (tales como la generacin de fuerzas por intercambio de cuantos virtuales). Algunos de estos efectos virtuales pueden resultar de importancia capital, como por ejemplo los que permiten incluir la gravitacin einsteniana en el marco de la teora sin
ugendrar infinitos agobiantes.
e

217
216

El modelo estndar, incluyendo las tres familias de fermiones, sus


antipartculas y los doce cuantos conocidos, forma parte del sector de
masa baja de la teora unificada. El graviten, de masa cero, as como
otras partculas predichas, pertenece tambin, obviamente, al sector
de masa baja.

Renormalizacin

del

modelo

estndar

El modelo estndar se distingue de la teora de la gravitacin


por una propiedad extraordinaria llamada renormalizacin. Esto significa que puede separarse como una buena aproximacin del resto
de la teora unificada sin que aparezcan infinitos que hagan que los
clculos carezcan de sentido. Una parte renormalizable de la teora
unificada puede usarse por s misma, casi como si fuese la teora
final. Sin embargo, hay que pagar un precio por esta separacin,
que en el caso del modelo estndar es la aparicin de ms de una
docena de nmeros arbitrarios, imposibles de calcular tericamente
y que deben determinarse experimentalmente. Estos parmetros representan la dependencia del modelo del resto de la teora fundamental unificada, incluyendo el conjunto infinito de partculas de
masa alta.

La

comparacin

con

la

experiencia

no

es

6. Adems, los efectos virtuales del sector de masa alta pueden


introducir correcciones observables en la fsica del sector de masa
baja.
7. Por ltimo, la teora de supercuerdas puede tener consecuencias
cosmolgicas verificables por observacin astronmica.
Aunque no debemos perder la esperanza de hallar mtodos para
comparar las predicciones de la teora con los hechos de la naturaleza,
los tericos deben proceder a la difcil tarea de extraer estas predicciones.

imposible

Dado que las razones entre la masa de Planck y las masas de las
partculas del sector de masa baja son muy grandes, unos pocos fsicos
tericos y varios autores profanos han afirmado que las predicciones de la teora son difciles o imposibles de comprobar por medio
de la observacin. No obstante, tales argumentos son incorrectos. Hay
muchas maneras de confrontar la teora con los resultados experimentales:
1. Para comenzar, la teora de supercuerdas predice, en un lmite
apropiado, la teora de la relatividad general de Einstein para la gravitacin. La incorporacin automtica de la gravitacin einsteiniana
dentro de una teora cuntica de campos, sin que aparezcan los problemas habituales (los infinitos) constituye ya de por s un gran
triunfo.
218

2. El siguiente reto es determinar si la teora de supercuerdas


puede predecir, con alguna aproximacin, el modelo estndar.
3. Pero recordemos que el modelo estndar tiene una gran cantidad de constantes arbitrarias (parmetros), cuyos valores deberan
poderse determinar por medio de la teora.
4. El sector de masa baja de la teora de supercuerdas contiene
nuevas partculas adicionales, cuyas propiedades son susceptibles de
prediccin y comprobacin experimental.
5. En particular, el modelo estndar est incluido en un modelo
renormalizable ms amplio que forma parte del sector de masa baja.
Las propiedades de este modelo superior, incluyendo las partculas
que contiene, las constantes que describen las masas de cada una y
sus interacciones, pueden compararse con los resultados experimentales.

Unidades

bsicas

de

energa

otras

magnitudes

Cul es la enorme energa que caracteriza la teora de supercuerdas y de dnde procede? Es la unidad bsica de energa, derivada
de las constantes universales de la naturaleza. Estas constantes son
tres: c, la velocidad de la luz en el vaco; h, la constante de Plank, y
G, la constante de gravitacin de Newton.
La constante h es la razn entre la energa de cualquier cuanto de
radiacin y la frecuencia de vibracin de esa radiacin. En la prctica
se suele emplear la forma , que significa h dividido por 2 n , donde
2TC es la razn entre la circunferencia de cualquier crculo y su radio.
(Werner Heisenberg sola llevar un alfiler de corbata en forma de h
Para mostrar su orgullo como descubridor de la mecnica cuntica.
Este smbolo resulta tan familiar para los fsicos tericos que mi viejo
219

amigo Stanisiaw Ulam, el brillante y divertido matemtico, sola describir la letra polaca i, la ele oscura que aparece en su nombre,
como / dividido por 2T.)
G es la constante universal de la frmula de Newton para la fuerza
gravitatoria entre dos masas puntuales, que es igual al producto de G
por las dos masas dividido por el cuadrado de la distancia entre ellas.
(Newton demostr que la misma frmula poda aplicarse a dos cuerpos esfricos si la distancia que se emplea es la distancia entre sus
centros. La frmula puede emplearse aproximadamente para el Sol,
los planetas y para satlites como la Luna.)
Multiplicando y dividiendo potencias adecuadas de las tres constantes universales, c, y G, puede construirse la unidad fundamental
de cualquier magnitud fsica, como longitud, tiempo, energa o fuerza.
La longitud fundamental es del orden de un centmetro dividido por
un uno seguido de treinta y tres ceros. Dividiendo esta longitud por
la velocidad de la luz obtenemos la unidad de tiempo fundamental,
que es del orden de un segundo dividido por un uno seguido de
cuarenta y cuatro ceros.
En contraste, las unidades a las que est acostumbrada la mayora
de la gente son arbitrarias; no estn construidas a partir de constantes
universales de la naturaleza. Aunque un pie ya no es (si es que lo
fue alguna vez) la media de la longitud de los zapatos de las diez
primeras personas que salen de la iglesia un domingo por la maana,
sigue sin ser una unidad fundamental. Tampoco lo es el metro, definido en primera instancia como la longitud de una determinada barra
de metal guardada en una cmara acorazada cerca de Pars, y en la
actualidad como cierto mltiplo de la longitud de onda de la luz
emitida por un tomo de kriptn en un estado particular de excitacin.

La

masa

de

las

partculas

la

unidad

bsica

La unidad fundamental de masa, la masa de Planck, es aproximadamente una cienmilsima de gramo. Ciertamente, no parece
enorme a escala humana, pero en la escala de las masas del protn y
el neutrn (ambas cercanas a 1 GeV) es gigantesca veinte trillones
de veces mayor. Dando la vuelta, podemos decir que el neutrn y
el protn son extremadamente pequeos en comparacin con la unidad fundamental. La masa del electrn es dos mil veces ms pequea
todava. A qu se deben estos nmeros tan pequeos? La respuesta
220

ms simple es que an no lo sabemos. La teora de supercuerdas


heterticas no contiene ningn parmetro ajustable. Si resulta ser la
teora correcta, debe generar por s misma, de alguna forma, las
pequeas razones entre las masas de las partculas conocidas y la
masa de Planck. Una de las ms severas pruebas de la teora es
verificar sobre el papel que esto efectivamente es as.
Hasta ahora, no hay ms que indicios sobre la manera en que
surgen estos pequeos valores en la teora. Una conjetura bastante
obvia consiste en admitir como aproximacin til que todas las partculas del sector de masa baja tienen masa nula. Las correcciones
que introduce la ruptura de simetra en esta aproximacin (incluyendo
las inducidas por el mecanismo de Anderson-Higgs) se convierten en
las responsables de las masas reales, pequeas pero distintas de cero.
Unas pocas masas, entre ellas las del fotn y el gravitn, no reciben
correcciones y son efectivamente nulas.
Las energas alcanzables en los experimentos actuales son del
orden de un millar de GeV; pronto podrn ser de un orden unas diez
veces mayor, pero no ms. Todava sern diminutas comparadas con
la unidad fundamental de energa, alrededor de los veinte trillones de
GeV. Dado que los experimentadores no pueden producir en sus
laboratorios partculas de masa superior a las energas disponibles en
sus aceleradores, siempre trabajarn directamente con partculas pertenecientes al sector de masa baja.

El

significado

del

trmino

supercuerda

Qu observaciones generales pueden hacerse sobre las partculas


incluidas en la teora de supercuerdas heterticas? La respuesta tiene
que ver con el significado de la palabra cuerda y del prefijo super-.
El trmino cuerda indica que la teora describe las partculas en
trminos de pequeos lazos, en lugar de puntos; el tamao tpico de
cada lazo es del orden de la unidad fundamental de longitud, una
milmillonsima de billonsima de billonsima de centmetro. Estos
lazos son tan pequeos que, para la mayora de fines, se pueden
describir como partculas puntuales, de hecho una infinidad de clases
de partculas puntuales. Cules son las relaciones entre las diferentes
Partculas? En concreto, cmo se relacionan las pertenecientes al
sector de masa baja con las que tienen una masa comparable a la
masa de Planck, o mayor?
221

Una buena analoga es una cuerda de violn, que tiene un modo


fundamental de vibracin y un nmero infinito de otros modos (armnicos) de frecuencia cada vez mayor. Pero en mecnica cuntica
la energa equivale a la frecuencia multiplicada por la constante de
Planck h. Las partculas del sector de masa baja pueden visualizarse como los modos fundamentales de vibracin de los diversos tipos
de lazo que se dan en la teora de supercuerdas, mientras que las
partculas de masa comparable a la de Planck representan armnicos,
y las de masa an mayor, armnicos de frecuencia ms alta.
El prefijo super- indica que la teora es aproximadamente supersimtrica, es decir, que para cada fermin de la lista de partculas
elementales existe un bosn correspondiente, y viceversa. Si la supersimetra del sistema de partculas fuese exacta, cada fermin tendra precisamente la misma masa que su bosn asociado. Sin embargo,
la supersimetra se rompe por s misma, de un modo todava mal
comprendido, lo que hace que las masas de los fermiones y bosones
correspondientes estn separadas por lo que yo llamara un superhueco. Este no tiene exactamente el mismo valor para cada pareja
fermin-bosn, pero probablemente siempre es del mismo orden de
magnitud. Si el superhueco es del orden de la masa de Planck, ya
podemos desistir de observar directamente en el laboratorio los compaeros supersimtricos de las partculas conocidas.

Los

compaeros

supersimtricos

los

nuevos

aceleradores

Sin embargo, si la energa equivalente al superhueco es slo de


unos cientos o miles de GeV, estas observaciones de los compaeros
supersimtricos deberan ser posibles en los prximos aos, suponiendo que se acabe de construir el nuevo acelerador del CERN. (Las
posibilidades hubieran sido mayores si se hubiera construido el acelerador SSC, que trabajara con energas superiores.) El anlisis terico de los resultados de ciertos experimentos indica que el superhueco podra ser lo suficientemente pequeo para las posibilidades
del SSC, y tal vez tambin para las del aparato del CERN. Asumiendo
que esto sea cierto, pienso que la perspectiva del descubrimiento de
los compaeros supersimtricos es la motivacin ms apasionante
para la construccin de nuevos aceleradores (a la que siempre se suma
la ms general de explorar lo desconocido y comprobar si aparecen
fenmenos imprevistos).
222

La nomenclatura de los hipotticos compaeros supersimtricos


sigue dos esquemas distintos. Cuando la partcula conocida es un
bosn, el fermin asociado recibe un nombre que termina con el
diminutivo italiano -ino, empleado por primera vez (en un contexto
distinto) por Fermi para bautizar al neutrino. As, el compaero del
fotn es el fotino, y el del gravitn el gravitino. Como los bosones
cargados que mediatizan la interaccin dbil suelen denotarse por W
y W~~, los correspondientes fermiones supersimtricos han recibido el
peregrino nombre de winos. En caso de que la partcula conocida
sea un fermin, su pareja, un bosn, recibe el mismo nombre que el
fermin, pero con la letra s como prefijo (probablemente como
abreviatura de super). As se obtienen nombres estrafalarios como squark, selectrn, etc. (Me gustara dejar claro que no me considero responsable de esta nomenclatura, aunque, debo admitirlo, s
estaba presente cuando se escogi el sufijo -ino para las parejas de
los bosones conocidos.)
+

Dado que el compaero supersimtrico de un bosn es un fermin


y viceversa, los espines de los dos supercompaeros deben ser siempre diferentes, uno un nmero entero y el otro un semientero. De
hecho, ambos espines deben diferir en 1/2. Los bosones de Higgs
tienen espn 0, y sus parejas supersimtricas (higgsinos) tienen espn
1/2. Las tres familias de fermiones tienen espn 1/2, y sus parejas
(squarks, selectrones, etc.) tienen espn 0. Los cuantos (gluones, fotones, bosones X o W y Z) tienen espn 1, y sus compaeros (gluinos,
fotinos, etc.) tienen espn 1/2. El gravitn tiene espn 2 y el gravitino
3/2.
En la teora de supercuerdas, el modelo estndar queda englobado
en una teora renormalizable ms grande, que podemos llamar modelo
superestndar, el cual contiene los veinte cuantos, los fermiones usuales y algunos bosones de Higgs, junto con las parejas supersimtricas
de todas estas partculas. Las predicciones del modelo superestndar
proporcionan maneras de comprobar experimentalmente la validez de
la teora de supercuerdas.

La

aproximacin

la

masa

de

Planck

Al aumentar la energa y abandonar el sector de masa baja el


nico directamente accesible a la experimentacin la teora de supercuerdas predice que las interacciones glunica, electromagntica y
223

dbil deben aproximarse en intensidad y revelar su ntima relacin.


(La extrapolacin de los resultados experimentales actuales a las altas
energas conduce a la misma conclusin, si se tiene en cuenta la
rotura de la supersimetra y un superhueco no excesivamente grande.
As pues, se puede decir que ya hay evidencias indirectas de la
supersimetra.) Al mismo tiempo, las simetras entre los fermiones
comienzan a imponerse.
Dejemos que la energa contine aumentando. Podra suceder que,
en un dominio de energa inmediatamente inferior a la masa de
Planck, el modelo superestndar dejase paso a una versin supersimtrica de una teora de gran unificacin antes de manifestar, en
la vecindad de la masa de Planck, los primeros estados excitados de
supercuerdas.
Aunque ninguno de nosotros vivir para ver energas comparables
a la masa de Planck producidas en el laboratorio, estas energas eran
comunes cuando el universo comenz a expandirse. La unidad fundamental de tiempo, una cienmillonsima de trillonsima de trillonsima de segundo, es una medida del perodo en que el universo
experiment todos los efectos fsicos de la teora de supercuerdas.
Hay alguna evidencia csmica remanente que pueda probar la validez de la teora de supercuerdas a travs de sus efectos en aquel
crucial aunque remoto episodio?
Los tericos no estn seguros de que exista evidencia alguna.
Aquel breve lapso fue seguido, casi con toda certeza, por un perodo
de inflacin, una expansin explosiva del universo, seguida de la
expansin ms gradual que observamos hoy. La inflacin barri prcticamente muchas de las caractersticas del universo primitivo, y pudo
haber borrado as muchas de las consecuencias de la teora de supercuerdas. Sin embargo, las ligaduras que esta teora impone sobre el
carcter de la inflacin quiz permitan, despus de todo, que pueda
ser comprobada a travs de la cosmologa.
El mismo tipo de razonamiento se aplica tambin a las condiciones
iniciales del universo, que, de acuerdo con Hartle y Hawking, estn
ligadas a la teora cuntica de campos unificada. Asumiendo que tanto
su modelo como la teora de supercuerdas son correctos, las condiciones iniciales del universo quedan unvocamente determinadas, aunque sus efectos sobre el universo ulterior tienen que pasar por el filtro
del perodo de inflacin.

224

Multiplicidad

aparente

de

soluciones

Adems de la gran disparidad entre la escala de energa caracterstica de la teora de supercuerdas y las energas alcanzables en los
experimentos, hay otra razn por la que algunos fsicos han expresado
dudas acerca de la verificabilidad de la teora. Tiene que ver con el
descubrimiento de numerosas soluciones aproximadas de las ecuaciones de la teora de supercuerdas heterticas.
Cada una de estas soluciones proporciona, entre otras cosas, una
relacin de las partculas que tienen, dentro de la aproximacin considerada, masa nula. Es razonable asumir que estas partculas son las
mismas que conforman el sector de masa baja de la teora cuando se
incluyen las pequeas correcciones de masa. Las partculas sin masa
de cada solucin aproximada pueden compararse con las del modelo
superestndar. Para ciertas soluciones, se observa un buen acuerdo:
el sector de masa baja contiene el modelo superestndar y unas pocas
partculas adicionales, entre ellas el gravitn y el gravitino.
El problema que surge es que han aparecido miles de soluciones
aproximadas y, segn parece, surgirn muchas ms. Por tanto, no
resulta de ningn modo imposible que la situacin observada sea
compatible con una solucin de la teora de supercuerdas, pero qu
hacemos con el resto de soluciones?
Hay varias respuestas posibles. Una es, por supuesto, que la teora
est equivocada, pero creo que no hay razones para sacar una conclusin tan drstica de la existencia de una pltora de soluciones
aproximadas. Otra posibilidad es que los problemas se deban exclusivamente a la aproximacin (que no est ni mucho menos completamente justificada, sino que simplemente resulta conveniente), y que
cuando sta sea mejorada todas las soluciones menos una carezcan
de sentido y puedan ser abandonadas. (Una versin modificada de
esta posibilidad es que sobrevivan nicamente unas pocas soluciones.)

Accin

Para considerar el resto de posibles respuestas al problema de las


soluciones mltiples, es til sacar a colacin una importante magnitud
fsica denominada accin, designada habitualmente por el smbolo S.
Fue introducida en la fsica clsica newtoniana hace mucho tiempo y
se demostr muy til, pero con la llegada de la mecnica cuntica
225

pas de ser til a ser esencial. (La accin tiene unidades de energa
por tiempo; h, la constante de Planck dividida por 2 n , tiene idnticas
dimensiones y puede considerarse la unidad fundamental de accin.)
Recordemos que las probabilidades de las historias no detalladas en
mecnica cuntica son integrales sobre los valores de la magnitud D
para parejas de historias completamente detalladas. Una teora asigna,
dentro de la mecnica cuntica, un valor particular de 5 a cada historia
detallada, y son estos valores de la accin (junto con las condiciones
iniciales) los que determinan el valor de D.
Resulta muy deseable encontrar una frmula para 5 en trminos
de la teora de supercuerdas heterticas. Sin embargo, hasta ahora,
esta frmula se ha mostrado escurridiza. Lo nico que parece factible,
hoy por hoy, es expresar la accin como una serie infinita como
han demostrado los trabajos de mi antiguo discpulo Barton Zwiebach,
Michio Kaku y un grupo de Kioto, aunque la sumacin de esta
serie contina siendo una tarea formidable.
Puede resultar clarificador comparar la situacin con un ejercicio
que emprendi Dick Feynman en 1954. (Discuti conmigo su proyecto una vez que visit Caltech en 1954, cuando acept un empleo
que me ofrecieron all. De hecho, yo mismo haba iniciado un proyecto similar.) Feynman comenz por imaginar que la brillante intuicin de Einstein acerca de la naturaleza de la gravitacin que tena
que obedecer el principio de equivalencia de la relatividad general y
estar relacionada con la geometra del espacio-tiempo nunca se
produjo. Dick se pregunt si sera posible, sin dicha intuicin, construir una teora por la fuerza bruta. Descubri que, en efecto, s lo
era. Sin embargo, la accin vena expresada por una serie infinita,
cuya suma era virtualmente imposible en ausencia de la perspectiva
geomtrica y el principio de equivalencia. Este principio, la relatividad general, conduce a una respuesta directa, sin necesidad de la
fuerza bruta ni de sumas infinitas. De hecho, una vez Einstein comprendi, sobre la base de la relatividad general, el tipo de frmula
que necesitaba para describir la gravitacin, su antiguo compaero de
estudios Marcel Grossman le ense las matemticas que precisaba
para escribir la frmula de la accin, de la cual puede derivarse la
ecuacin que figura en la pgina 105.
Tal vez la situacin en la teora de supercuerdas sea similar. Si
los tericos descubriesen el principio de equivalencia de la teora de
supercuerdas, estaran en disposicin de escribir la frmula para la
accin de manera directa, sin recurrir a series infinitas. (Mientras
226

esperamos a que lo descubran, cmo debera llamarse este principio?


Relatividad mariscal? Relatividad generalsimo? Ciertamente, va
ms all de la relatividad general.) En cualquier caso, el hallazgo de
la frmula para la accin S supondr una comprensin muy profunda
de la teora de supercuerdas.
Como ya dijimos antes, la motivacin que condujo a la teora de
supercuerdas fue, en primer lugar, el principio de autoconsistencia,
una idea simple y poderosa que todava no ha sido formulada en el
lenguaje adecuado para descubrir la accin o el principio de supersimetra subyacente a sta. Cuando la teora de supercuerdas se exprese en el lenguaje de la teora cuntica de campos y se hayan
descubierto su accin y sus simetras, entonces habremos llegado al
comienzo de una nueva era.

Accin

efectiva

A partir de la accin, uno podra en principio calcular una magnitud relacionada que denotar con el smbolo S. Un terico la llamara accin eucldea con correcciones cunticas, o algo por el
estilo. Es una especie de promedio de una versin modificada de la
accin S, modificacin que implica una alteracin del carcter de la
variable tiempo. Podemos referirnos a S como accin efectiva.
Desempea un papel importantsimo en la interpretacin de la teora.
En primer lugar, Hartle y Hawking expresaran las condiciones iniciales del universo en trminos de S. En segundo lugar, si realmente
la teora de supercuerdas conduce a tantas soluciones, hay que buscar
en S una gua. De alguna manera, esta magnitud, calculada para las
diferentes soluciones, debe discriminar entre ellas.
Razonando a partir de la fsica clsica, donde el principio de
mnima accin proporciona un mtodo elegante para formular la dinmica newtoniana, algunos tericos podran argir que la solucin
correcta con sentido fsico la que caracteriza el universo real
sera la que tiene un menor valor para la accin efectiva S. Este
podra ser, en efecto, el criterio acertado para elegir la solucin correcta.
Sin embargo, ya que estamos enmarcados en la mecnica cuntica,
podra ser que no hubiese una nica solucin correcta para el universo,
sino una situacin probabilstica en la que todas las soluciones correctas son alternativas posibles, cada una con su propia probabilidad,
227

menor cuanto mayor sea S. En realidad, la frmula para la probabilidad en funcin de S sera una exponencial decreciente, descrita por
una curva similar a la de la pgina 153. La solucin correspondiente
al mnimo valor de S tendra la mxima probabilidad de caracterizar
el universo, pero las otras soluciones tambin tendran alguna oportunidad.

La

ramificacin

de

las

soluciones

La solucin particular que se aplica al universo determinara la


estructura del sistema de partculas elementales. De hecho, hara ms
que eso. Lo ms singular es que determinara tambin el nmero de
dimensiones del espacio.
Para tratar el aspecto espacial de las supercuerdas heterticas la
teora parte de una descripcin del espacio-tiempo con una dimensin
temporal y nueve dimensiones espaciales; las diversas soluciones
corresponden entonces al colapso de algunas de estas dimensiones
espaciales, quedando las restantes como observables. Si se aplica la
interpretacin probabilstica de S, el carcter tridimensional del espacio en nuestro universo es consecuencia de la realizacin arbitraria
de una solucin particular de las ecuaciones de supercuerdas (como
lo es, por ejemplo, la existencia de un nmero determinado de familias
ferminicas que contienen determinado nmero de partculas).
Este carcter probabilstico es el resultado ms sorprendente de
los intentos actuales por resolver el problema de las aparentemente
mltiples soluciones de las ecuaciones de la teora de supercuerdas.
Supongamos que es correcto. Entonces podemos concebir el rbol de
historias no detalladas alternativas del universo, cada una con su
propia probabilidad, comenzando con una primera ramificacin que
selecciona una solucin particular de las ecuaciones de supercuerdas.
Las predicciones de la teora de supercuerdas, dependan o no de
tal eleccin probabilstica de la solucin, tendrn que ser comparadas con nuestra experiencia del espacio tridimensional, as como
con las propiedades del sistema de partculas elementales.
Si finalmente la teora de supercuerdas heterticas hace predicciones correctas en todos los casos en que sea factible comprobarlas,
seguramente habremos resuelto el problema de la teora fundamental
de las partculas elementales. La dinmica subyacente a la evolucin
del estado del universo ser conocida. Pero la descripcin de su
228

historia todava depende de sus condiciones iniciales, as como de


los sucesos aleatorios que acaecieron en todas las bifurcaciones del
rbol de la historia universal.

Universos

mltiples?

La cosmologa cuntica que hemos discutido hasta aqu se ha


referido a historias alternativas del universo, tratado como una entidad
singular que abarca toda la materia. Pero esta disciplina est en un
estado dinmico y abunda en ideas especulativas de gran inters, cuya
plausibilidad es todava objeto de discusin; algunas de estas ideas se
refieren, de una u otra forma, a universos mltiples. Dado que el
prefijo uni- significa uno, esta expresin parece contradictoria, y tal
vez un nuevo trmino ayudara a evitar las confusiones lingsticas
que podran surgir si estas ideas resultasen ser, al menos parcialmente,
correctas. Podemos emplear la palabra multiverso para referirnos a
todo el conjunto de universos, uno de los cuales es el que nos es
familiar.
La introduccin de los universos mltiples carece de sentido a
menos que el nuestro sea autnomo en gran medida. Una propuesta
es que los otros son universos beb, creados y destruidos virtualmente en procesos cunticos, de forma muy similar a los cuantos
virtuales que mediatizan las fuerzas en la teora cuntica de campos.
Segn la interpretacin de Stephen Hawking y otros, la creacin y
destruccin virtual de universos beb altera el resultado de los clculos en la teora de partculas elementales, aunque no desafa de manera
esencial el concepto de rbol ramificado para la historia de nuestro
universo.
Otra de las posibilidades sugeridas es que haya numerosos universos, muchos de ellos de tamao comparable al nuestro, pero cuyo
contacto mutuo, si es que existe, es muy limitado, incluso en el pasado
remoto o en el futuro lejano. En este cuadro, los universos seran
como burbujas dentro del multiverso, burbujas que se separaron mutuamente hace mucho tiempo, inaugurando una era de aislamiento
que perdurara por un tiempo inconcebiblemente grande. Si la interpretacin de los universos mltiples resulta tener alguna validez, uno
podra intentar determinar qu ocurre en las diversas burbujas con
diferentes ramificaciones posibles de la historia del universo. Se abre
as la puerta a la fantstica idea de un rbol ramificado de historias
229

no detalladas, todas las cuales se realizan de hecho, pero en diferentes


universos burbuja. La probabilidad de cada historia sera entonces
esencialmente estadstica, la fraccin de los diversos universos en
los que tiene lugar esa historia en particular.
Supongamos ahora que la interpretacin probabilstica de las mltiples soluciones aproximadas de la teora de supercuerdas es correcta,
de modo que hay muchas soluciones verdaderas asociadas con conjuntos diferentes de partculas elementales y diverso nmero de dimensiones espaciales. Si realmente existen mltiples universos como
burbujas dentro de un multiverso, entonces podran caracterizarse por
soluciones diferentes de la teora de supercuerdas, cuya frecuencia de
aparicin disminuira exponencialmente con el valor de la accin
efectiva S.
Aunque estas especulaciones tericas se demuestren sin fundamento, la nocin de universos mltiples e independientes no deja de
proporcionar una forma hermosa (aunque bastante abstracta) de pens a r probabilsticamente en el marco de la cosmologa cuntica.

Principios

antrpicos

Algunos cosmlogos cunticos hacen referencia al llamado principio antrpico, principio que requiere que las condiciones del universo sean compatibles con la existencia de seres humanos. En su
formulacin dbil este principio establece simplemente que la rama
particular de la historia en la que nos encontramos posee las caractersticas necesarias para que exista nuestro planeta y florezca en l
la vida, incluyendo el hombre. Formulado de esta manera, el principio
antrpico es trivial.
Sin embargo, en sus formulaciones ms fuertes, este principio se
aplicara supuestamente a la dinmica de las partculas elementales y
a las condiciones iniciales del universo, modelando de alguna forma
las leyes fundamentales para que produzcan seres humanos. Esta idea
me parece tan ridicula que no merece ms discusin.
No obstante, he intentado encontrar alguna versin del principio
antrpico que no sea trivial ni absurda. Lo mejor a lo que he llegado
es lo siguiente. Entre las diversas soluciones de las ecuaciones fundamentales (si es que en verdad hay mltiples soluciones) y entre las
diversas ramas de la historia, ciertas soluciones y ciertas ramas dan
lugar en muchos lugares a condiciones favorables para la evolucin
230

de sistemas complejos adaptativos, que pueden actuar como IGUS


(sistemas acumuladores y utilizadores de informacin) observadores
de los resultados de las ramificaciones mecanocunticas (esas condiciones incluyen el predominio de una situacin apropiada intermedia
entre el orden y el desorden). La caracterizacin de estas soluciones
y ramas representa un problema muy interesante, que podra llamarse,
supongo, la bsqueda de un principio IGUSico. Una consecuencia
menor de la existencia de condiciones favorables a los IGUS sera
que la existencia de la Tierra, de la vida sobre ella y de los seres
humanos sera posible y se dara de hecho en ciertas ramas de la
historia.
Una aplicacin de estas investigaciones tericas podra ser el refinamiento de los clculos sobre la probabilidad de recibir seales de
sistemas complejos adaptativos inteligentes procedentes de estrellas
remotas (uno de los objetivos del proyecto SETI [Search of Extra
Terrestrial Intelligence] de bsqueda de inteligencia extraterrestre).
Muchos factores influyen en tales clculos. Uno de ellos es el perodo de tiempo probable en que una civilizacin tecnolgica sera capaz
de perdurar y de transmitir (e interesarse en transmitir) seales, antes
de que una guerra catastrfica o el declive tecnolgico acabe con ella.
Otro factor es la probabilidad de que un planeta pueda albergar sistemas complejos adaptativos similares, por ejemplo, a los que habitan
la Tierra. Aqu entran en consideracin cuestiones sutiles. Por ejemplo, Harold Morowitz, en su investigacin de las condiciones requeridas por la atmsfera de la Tierra en la poca de las reacciones
qumicas prebiticas que dieron origen a la vida, ha llegado a la
conclusin de que para que estas reacciones tengan lugar se necesitan
condiciones muy restrictivas. Otros expertos, no obstante, no son de
la misma opinin.
En lugar de algn imponente principio antrpico, nos enfrentamos ms bien con un conjunto de cuestiones tericas, fascinantes
pero bastante convencionales, sobre las condiciones necesarias para
la evolucin de sistemas complejos adaptativos en las diferentes ramas
de la historia y en diversos lugares y momentos, dada la teora fundamental de las partculas elementales y el estado cuntico inicial del
universo.

231

El

papel

de

las

condiciones

iniciales

Nos hemos topado varias veces con el papel de las condiciones


inicmles en el establecimiento del orden que, en el universo primitivo,
hizo Posible la evolucin subsiguiente de objetos celestes como gavias estrellas y planetas, y despus la aparicin de sistemas complejos' adaptativos. Hemos discutido tambin una de las consecuencias
ms notables de este estado inicial: el fluir del tiempo hacia adelante
Ttodo d universo. Vamos a explorar este fluir del tiempo con mas
detalle.

15
Las flechas del tiempo
Tiempo hacia adelante y hacia atrs

Recordemos el ejemplo del meteorito atravesando la atmsfera y


estrellndose contra el suelo. Si proyectsemos hacia atrs una filmacin de toda la escena, reconoceramos al instante que el tiempo
haba sido invertido. Sabemos que la razn ltima de la unidireccionalidad del tiempo es que el universo se encontraba en un estado muy
especial hace unos quince mil millones de aos. Mirando hacia atrs
en el tiempo hasta aquella configuracin simple, contemplamos lo
que llamamos pasado; mirando en el otro sentido, vemos cmo se
extiende ante nosotros lo que llamamos futuro.
La compacidad del estado inicial del universo (en la poca de lo
que algunos llaman el Big Bang) no caracteriza por completo su
simplicidad. Despus de todo, los cosmlogos consideran posible,
incluso probable, que en algn momento futuro inconcebiblemente
lejano el universo vuelva a colapsarse en una estructura muy pequea.
Si as fuera esa estructura sera, sin embargo, bien diferente de su
anloga en el pasado. Los acontecimientos no se reproduciran hacia
atrs en el tiempo durante el perodo de colapso. La idea de que la
expansin y la contraccin deberan ser simtricas es lo que Stephen
Hawking llama su mayor error.

Radiacin

registros

Es fcil pensar en la diferencia entre uno y otro sentido del tiempo.


Por ejemplo, los cuerpos calientes como las estrellas y las galaxias
irradian energa. La forma ms comn de radiacin consiste en fotones como los de la luz, las radioondas y los rayos gamma, que
hacen posible la astronoma ptica, la radioastronoma y la astronoma
de rayos gamma, respectivamente. Adems, est comenzando a
plantearse la astronoma de neutrinos, y algn da tendremos astronoma de ondas gravitatorias. Todas estas formas de astronoma estn
233
232

basadas en la deteccin de flujos de energa emitidos en forma de


partculas y ondas. De forma similar, cuando percibimos la luz procedente de una llama o una lmpara incandescente, nuestros ojos estn
detectando un flujo de fotones. Si se invirtiese el curso del tiempo,
en cada uno de estos casos la energa fluira hacia el interior de los
cuerpos. Los flujos salientes de energa pueden transportar seales: si
una estrella se transforma en supernova y adquiere un brillo enorme
durante cierto tiempo, esta informacin se propaga hacia el exterior
a la velocidad de la luz.
Otra diferencia entre el pasado y el futuro es la existencia de
registros del pasado, como las trayectorias dejadas en la mica por las
partculas cargadas emitidas por ncleos radiactivos desintegrados
tiempo atrs. Los registros similares de desintegraciones futuras son
notorios por su ausencia. Esta asimetra entre pasado y futuro es tan
evidente que tendemos a pasarla por alto.
Los seres humanos empleamos las radiaciones para enviar seales
y los registros para conocer el pasado. Incluso creamos y guardamos
nuestros propios registros. Pero la existencia de seales y registros en
general es independiente de la existencia de sistemas complejos adaptativos como nosotros que los empleen para sus propios fines.

Las

condiciones

iniciales

la

causalidad

La asimetra temporal de seales y registros es parte del principio


de causalidad fsica, que afirma que los efectos siguen a las causas.
La causalidad fsica puede trazarse directamente hasta la existencia
de unas condiciones iniciales simples del universo. Pero, cmo intervienen en la teora estas condiciones iniciales?
La frmula mecanocuntica para la magnitud D, que nos da las
probabilidades de las diferentes historias alternativas del universo,
contiene ya la asimetra entre pasado y futuro. En un extremo,
correspondiente a lo que llamamos pasado, contiene una descripcin
del estado cuntico inicial del universo primitivo, lo que podemos
llamar sus condiciones iniciales. En el otro extremo, correspondiente
al futuro remoto, la frmula contiene una integral sobre todos los
posibles estados del universo. Esta integral puede describirse como
una condicin de completa indiferencia en cuanto al estado del universo en el futuro lejano.
Si las condiciones iniciales fuesen tambin de completa indiferen234

cia, no habra entonces causalidad ni historia. En vez de eso, el estado


inicial es simple y especial (tal vez el descrito por Hartle y Hawking,
que no requiere ms informacin que la de las leyes dinmicas que
gobiernan el sistema de partculas elementales).
Si las condiciones del futuro no fuesen de completa indiferencia,
se daran violaciones del principio de causalidad que conduciran a
sucesos inexplicables (o al menos altamente improbables) en trminos
del pasado, pero que seran requeridos (o casi) por las condiciones
especificadas para el futuro lejano. Al aumentar la edad del universo,
se produciran ms y ms de estos sucesos. No hay evidencia alguna
de tal predestinacin, y s pruebas considerables en su contra. De
modo que, en ausencia de argumentos convincentes, podemos descartar la posibilidad de que las condiciones del futuro sean algo
distinto a la completa indiferencia. Aun as, aunque relegada al dominio de la ciencia ficcin o la supersticin, una condicin especial
sobre el futuro puede considerarse una alternativa interesante, aunque
contraria a los hechos, en contraste con la causalidad a la que estamos
acostumbrados.
A partir de la frmula mecanocuntica para las probabilidades de
las historias, y con unas condiciones iniciales adecuadas, es posible
deducir todos los aspectos familiares de la causalidad, como las seales y registros orientados del pasado al futuro. Todas las flechas
del tiempo corresponden a diferentes rasgos de las historias no detalladas del universo, y la frmula muestra la tendencia de todas estas
flechas a sealar hacia adelante en lugar de hacerlo hacia atrs.

Entropa

segunda

ley

De entre las flechas que marcan la diferencia entre pasado y


futuro, la ms famosa es la tendencia de la magnitud denominada
entropa a aumentar (o al menos a no disminuir) en un sistema cerrado, lo que conduce al principio conocido como segunda ley de la
termodinmica. (Segn un viejo chiste de fsicos, la primera ley de
la termodinmica dice que no puedes ganar, y la segunda dice que
tampoco puedes empatar. Ambas leyes resultan frustrantes para los
constructores de mquinas de movimiento perpetuo.) La primera ley
establece la conservacin de la energa: la energa total de un sistema
cerrado permanece constante. La segunda ley, que establece el aumento (o la constancia) de la entropa, es ms sutil, pese a que en
235

realidad la entropa es un concepto muy familiar en nuestra vida


cotidiana. Es una medida de desorden, y quin puede negar que el
desorden tiende a aumentar en un sistema cerrado?
Si uno se pasa la tarde en una mesa ordenando monedas segn
su fecha de acuacin o clavos segn su tamao, y alguien pasa y
golpea la mesa, no es enormemente probable que las monedas o los
clavos vuelvan a desordenarse? Si en casa los nios estn untando
tostadas con mantequilla y mermelada, acaso no tiende la mantequilla a mezclarse con la mermelada, y la mermelada con la mantequilla? Si una cmara est dividida en dos por un separador, con
oxgeno en el lado izquierdo y una cantidad igual de nitrgeno en el
derecho, no es cierto que al retirar el separador se obtendr con
seguridad una mezcla de oxgeno y nitrgeno en ambas partes?
La explicacin de estos fenmenos es que hay ms formas de
tener clavos o monedas desordenados que ordenados. Hay ms maneras de tener mantequilla y mermelada mutuamente contaminadas
que en estado puro. Y hay muchas ms formas de tener oxgeno y
nitrgeno con sus molculas mezcladas que segregadas. Siempre
que opere el azar, es probable que un sistema cerrado ordenado
evolucione hacia el desorden, dado que ste le ofrece muchas ms
posibilidades.

Microestados

macroestados

Cmo pueden enumerarse estas posibilidades? Un sistema cerrado,


descrito con total precisin, puede existir en una variedad de estados,
denominados microestados. En mecnica cuntica, estos microestados
se entienden como los posibles estados cunticos del sistema. Los microestados se agrupan en categoras (denominadas macroestados) de
acuerdo con diversas propiedades distinguibles macroscpicamente. Los
microestados de un macroestado dado se consideran equivalentes, de
modo que slo se tiene en cuenta su nmero.
Consideremos el caso de la cmara que contiene igual nmero de
molculas de oxgeno y nitrgeno separadas por un tabique, que es
retirado a continuacin. Ahora, el nmero de microestados posibles
de las molculas de oxgeno y nitrgeno pueden agruparse en macroestados de la siguiente manera: aquellos en los que la parte izquierda de la cmara contiene menos de un 10 % de nitrgeno y la
parte derecha menos de un 10 % de oxgeno; aquellos en los que
236

la mezcla est entre un 10 % y un 20 %; aquellos en los que est


entre un 20 % y un 30 %, etc. Los macroestados en los que la contaminacin est entre un 40 % y un 50 % (o entre un 50 % y un
60 %) contienen la mayora de microestados. Son tambin los macroestados ms desordenados, aquellos en los que los gases estn ms
mezclados.
En realidad, la definicin tcnica de la entropa (medida en la
unidad ms conveniente, la llamada constante de Boltzmann) est ntimamente relacionada con el nmero de maneras diferentes en que
un sistema cerrado puede encontrarse en un macroestado particular. La
entropa de un sistema en un macroestado dado es, aproximadamente,
la cantidad de informacin el nmero de bits necesaria para
especificar uno de los microestados correspondientes al macroestado,
considerando todos los microestados como igualmente probables.
Recordemos que en el juego de las veinte preguntas, si se juega
a la perfeccin, pueden obtenerse 20 bits de informacin para adivinar
la cosa desconocida una vez se sabe que es animal, vegetal o mineral.
Veinte bits corresponden a la informacin necesaria para distinguir
entre 1 048 676 alternativas diferentes igualmente probables, que resultan de multiplicar 2 por s mismo 20 veces. Anlogamente, 3 bits
corresponden a 8 posibilidades igualmente probables, porque 8 es
igual a 2 multiplicado por s mismo 3 veces. Cuatro bits corresponden
a 16 posibilidades, 5 bits a 32, etc. Si el nmero de posibilidades est
entre 16 y 32, el nmero de bits est entre 4 y 5.
De esta manera, si el nmero de microestados de un macroestado
dado es 32, la entropa del sistema en ese macroestado es de 5
unidades. Si el nmero de microestados es 16, la entropa es 4, etc.

Entropa

ignorancia

La entropa y la informacin estn estrechamente relacionadas.


De hecho, la entropa puede considerarse como una medida de la
ignorancia. Cuando lo nico que se sabe es que un sistema est en
determinado macroestado, la entropa mide el grado de ignorancia
sobre el microestado particular en que se halla el sistema, para lo
cual se cuenta el nmero de bits de informacin adicional necesaria
para especificarlo, considerando equiprobables todos los microestados
correspondientes a ese macroestado.
Supongamos ahora que nuestro sistema no se encuentra en un
237

macroestado definido, sino que ocupa varios macroestados con distintas probabilidades. La entropa de los macroestados ser el promedio
sobre ellos, segn sus respectivas probabilidades. La entropa incluye
as una contribucin adicional del nmero de bits de informacin
requeridos para especificar el macroestado. La entropa puede definirse por tanto como el promedio de la ignorancia acerca del microestado dentro del macroestado ms la ignorancia acerca del propio
macroestado.
Especificacin corresponde a orden e ignorancia a desorden. La
segunda ley de la termodinmica establece simplemente que un
sistema cerrado de baja entropa (orden elevado) tender, al menos
a largo plazo, a desplazarse hasta un estado de mayor entropa (ms
desorden). Dado que hay ms formas de que un sistema est desordenado que ordenado, la tendencia es a desplazarse hacia el
desorden.

La

explicacin

ltima:

Orden

en

el

pasado

Una cuestin ms profunda es por qu no es aplicable este mismo


argumento cuando se invierte el sentido del tiempo. Por qu la
filmacin de un sistema, proyectada al revs, no puede mostrrnoslo
movindose hacia una situacin de desorden, en lugar de hacia el orden? La respuesta a esta pregunta reside en ltima instancia en el
estado inicial simple del universo al comienzo de su expansin hace
unos diez mil millones de aos, en contraste con la condicin de
indiferencia aplicable al futuro lejano. No slo la flecha del tiempo
causal apunta hacia el futuro por esta razn, sino tambin las dems,
incluida la flecha termodinmica, que apunta del orden al desorden.
La condicin original del universo condujo a la condensacin gravitatoria de la materia y a la formacin de las galaxias. Al envejecer
ciertos tipos de galaxias, se formaron dentro de ellas estrellas y sistemas planetarios que envejecieron a su vez. La flecha del tiempo se
transfiere del universo a las galaxias, y de stas a las estrellas y
planetas. Seala hacia adelante en el tiempo en todos los puntos del
universo. En la Tierra se comunica al origen de la vida y a su
evolucin, y al nacimiento y envejecimiento de todos los seres vivos.
Virtualmente todo el orden en el universo surge a partir de un orden
en el pasado y, en ltima instancia, del estado inicial ordenado del
universo. Por ello la transicin del orden a un desorden estadstica238

mente mucho ms probable tiende a proceder en todas partes del


pasado al futuro, y no al revs.
Metafricamente, podemos imaginar el universo como un antiguo
reloj al que se le ha dado cuerda al principio de su expansin y que
desde entonces va perdindola a la vez que engendra relojes menores
con algo de cuerda, que a su vez van perdindola y engendrando ms
relojes. En cada etapa, siempre que se forma una nueva entidad,
hereda de las estructuras previamente existentes la propiedad de tener
un poco de cuerda. Podemos identificar el envejecimiento de cada
entidad aislada con la prdida de cuerda de su correspondiente reloj
interno.
Cmo se comportan galaxias, estrellas y planetas cuando envejecen? Consideremos lo que ocurre con ciertos objetos estelares familiares. En el centro de las estrellas similares al sol se producen
reacciones nucleares que, a temperaturas de decenas de millones de
grados, convierten hidrgeno en helio, liberando la energa que surge
de la superficie del astro. La estrella agota finalmente su combustible
nuclear y su carcter cambia, a veces de modo drstico. Si es lo
suficientemente masiva, puede ocurrir que se transforme repentinamente en una supernova para, tras brillar con enorme intensidad durante unos meses, colapsarse despus en un agujero negro. Este proceso es claramente unidireccional en el tiempo.
Cuando los seres humanos componemos un patrn ordenado (con
monedas sobre una mesa, por ejemplo) y lo abandonamos junto a un
agente perturbador (pongamos un perro), el sistema cerrado conjunto
(monedas sobre una mesa ms perro) evolucionar hacia un estado
desordenado porque el desorden es ms probable. El cambio se producir hacia adelante en el tiempo, porque nos comportamos causalmente, como cualquier cosa que evolucione de pasado a futuro,
creando primero el patrn ordenado y dejndolo luego solo con el
perro. Tal situacin implica un aumento en la entropa no muy distinto
del que se produce en estrellas y galaxias.
Lo que es distinto es el establecimiento en primer lugar de los
patrones ordenados: ordenar monedas o reordenarlas despus de
que el perro haya cargado contra ellas. Ello implica una disminucin de la entropa del conjunto de monedas, que no viola el segundo principio de la termodinmica porque las monedas no estn
aisladas. De hecho, la segunda ley asegura que la entropa del
entorno y de la persona que realiza la reordenacin ha de aumentar
como mnimo tanto como disminuya la entropa de las monedas.
239

Cules son los sntomas del aumento de entropa en la persona y


en el entorno?

El

demonio

de

Maxwell

Para dar respuesta a esta pregunta, es til considerar un demonio


hipottico que se pasa el tiempo ordenando: el demonio de Maxwell,
imaginado por el mismo James Clerk Maxwell que desarroll las
ecuaciones del electromagnetismo. Maxwell estudiaba una aplicacin
muy comn (y tal vez la primera) de la segunda ley de la termodinmica: el comportamiento de un cuerpo caliente y otro fro puestos
en contacto. Imaginemos una cmara dividida en dos partes por un
tabique mvil. En un lado tenemos gas caliente y en el otro el mismo
gas fro. La cmara es un sistema cerrado con una cierta cantidad de
orden, dado que las molculas del gas caliente, ms rpidas por
trmino medio, estn separadas de las del gas fro del otro lado, en
promedio ms lentas.
Supongamos en primer lugar que el tabique es metlico y conduce
el calor. Todo el mundo sabe que el gas caliente tendr tendencia a
enfriarse y el gas fro a calentarse, hasta que ambas muestras alcancen
la misma temperatura. La segunda ley requiere que ocurra precisamente esto, porque as desaparece la segregacin entre gas caliente y
fro y aumenta la entropa.
Supongamos ahora que el tabique no es conductor, de modo que
se mantiene la separacin entre gas fro y caliente. La entropa permanecer entonces constante, lo que sigue siendo compatible con la
segunda ley. Pero qu ocurrira si hubiese un demonio que ordenase
las molculas segn su velocidad? Disminuira la entropa?
El demonio de Maxwell vigila ahora una trampilla en el tabique,
que sigue siendo no conductor. Controla las molculas que vienen de
ambos lados y estima su velocidad. Las molculas del gas caliente
slo son ms rpidas que las del gas fro desde el punto de vista
estadstico; cada muestra contiene molculas que se mueven a diferentes velocidades. Nuestro perverso demonio, manipulando la trampilla, slo permite que pasen las molculas ms lentas del lado caliente al lado fro, y las ms rpidas del fro al caliente. De esta
manera, el gas fro recibe molculas extremadamente lentas, enfrindose an ms, mientras que el gas caliente recibe molculas extremadamente rpidas, con lo cual se calienta todava ms. Desafiando
240

aparentemente la segunda ley de la termodinmica, el demonio ha


provocado un flujo de calor del gas fro al caliente. Qu es lo que
ha sucedido?
Dado que la segunda ley slo se aplica a sistemas cerrados, debemos incluir al demonio en nuestros clculos. Su incremento de
entropa debe ser al menos tan grande como la disminucin experimentada por la cmara. Cmo se las apaa el demonio para aumentar
su entropa?

Una

nueva

contribucin

la

entropa

Leo Szilard dio un primer paso para resolver la cuestin en 1929,


introduciendo la relacin entre entropa e informacin. Ms tarde, tras
la segunda guerra mundial, Claude Shannon estableci formalmente
la nocin matemtica de informacin, clarificada posteriormente por
el fsico terico francs Lon Brillouin. El concepto de complejidad
algortmica o contenido de informacin algortmica fue introducido
en los aos sesenta por Kolmogorov, Chaitin y Solomonoff. Finalmente, Rolf Landauer y Charlie Bennett, de IBM, desarrollaron en
detalle la conexin de la informacin y el contenido de informacin
algortmica con la actividad de personas, demonios o dispositivos que
reducen la entropa de un sistema fsico, aumentado la suya propia
en una cantidad igual o superior.
Bennett demostr que un dispositivo que adquiera y registre (sobre
papel o cinta magntica, por ejemplo) la clase apropiada de informacin sobre un sistema fsico, puede usar la informacin registrada
para producir un flujo de calor de un objeto fro a uno caliente,
siempre y cuando le quede papel o cinta magntica. La entropa del
sistema formado por los cuerpos caliente y fro decrece, pero al precio
de gastar papel o cinta. Landauer haba demostrado con anterioridad
que borrar los registros, sin dejar ninguna copia, produce un aumento
de entropa que como mnimo compensa la disminucin. Finalmente,
el dispositivo agota su capacidad de registro y as, a largo plazo,
cuando se borran registros para dejar sitio a otros nuevos, la segunda
ley de la termodinmica queda restablecida.
Ya hemos mencionado que es el borrado de la ltima copia de la
informacin lo que debe producir un aumento de entropa que compense la disminucin. En realidad, es probable que el borrado de
cualquier copia conlleve en la prctica un incremento similar de en241

tropa, pero es nicamente la ltima copia la que debe hacerlo en


principio. La razn es que si existen dos copias hay mtodos para,
en ciertas condiciones, emplear una de ellas para descopiar la otra
reversiblemente, sin ningn incremento de la entropa convencional.
Mientras tanto, es posible mantener de alguna forma la segunda
ley incluso durante el perodo en que los registros existen y se hace
uso de ellos para corregir la definicin de entropa del sistema entero.
Esto se consigue incluyendo un trmino igual al contenido de informacin algortmica de los registros relevantes supervivientes. Dado
que el contenido de informacin algortmica slo depende de la longitud del menor programa que describe la informacin, su valor no
queda alterado por la existencia de copias extra de los registros. Lo
nico que importa es que exista al menos una copia de cada registro.
La conveniencia de esta definicin corregida de entropa ha sido
sealada por Wojtek Zurek, del Laboratorio Nacional de Los Alamos
y miembro del Instituto de Santa Fe. Podemos pensar en la nueva
definicin como sigue: la entropa usual, que es una medida de desinformacin, queda modificada por la adicin del contenido de informacin algortmica de los registros que contienen la informacin
correspondiente. Esto representa una especie de intercambio de desinformacin por registros. Cuando se obtiene y registra informacin,
disminuye la desinformacin a la vez que aumenta la informacin en
los registros. Cuando se procede a borrar registros, la informacin de
stos disminuye y la desinformacin de todo el sistema cerrado aumenta como mnimo en la misma cantidad.

Borrado

Una cuestin importante es la irreversibilidad de la destruccin.


Si el proceso puede revertirse, reconstruyendo lo anotado a partir de
los fragmentos de goma de borrar, entonces el incremento de entropa
asociado especficamente con el borrado no ha tenido lugar ni
tampoco el propio borrado: existe una copia de la informacin en los
fragmentos de goma.
Podra objetarse que tal reconstruccin siempre es posible en principio, que recobrar la informacin de los pedacitos de goma slo es
un problema de orden prctico. Un ejemplo espectacular de esto lo
ofrecieron los estudiantes que ocuparon la embajada estadounidense
en Tehern en 1979. Recogieron los trozos de los documentos clasificados que haban sido destruidos en el ltimo momento y, pacientemente, volvieron a componerlos y sus contenidos se hicieron
pblicos.
Aunque ahora las mquinas para destruir documentos los cortan en
ambas dimensiones, lo que hace su reconstruccin mucho ms difcil,
todava contina siendo posible en principio. Cmo podemos entonces
hablar de un borrado o dispersin de informacin irreversible, o incluso
de la destruccin de cualquier tipo de orden? Es un fraude el propio
concepto de entropa, la transformacin de orden en desorden?

fragmentacin

En el desempeo de su tarea, el demonio debe hacer algo con la


informacin que adquiere sobre las molculas individuales. Almacenando esta informacin, llegar un momento en que agotar el espacio
disponible para registrarla. Al borrar informacin, aumenta la entropa
del demonio y la de su entorno. Ahora bien, qu se entiende por
borrado definitivo?
Pensemos en una anotacin a lpiz, que borramos con una goma
de borrar ordinaria. El borrado desprende pequeos fragmentos de la
goma, cada uno de los cuales se lleva una pequea porcin de lpiz,
que quedan dispersos sobre la mesa o el suelo. Esta clase de dispersin del orden es en s misma un aumento de entropa. De hecho, el
242

proceso de borrado tpico produce un incremento de entropa mucho


mayor que la cantidad de informacin borrada, gran parte del cual
tiene un carcter convencional (por ejemplo, la generacin de calor).
Hay que sealar, sin embargo, que estamos ignorando esta produccin
de entropa extra, y nos concentramos exclusivamente en el incremento de entropa mnimo que debe acompaar la destruccin de la
informacin en los registros.

La

entropa

es

intil

sin

ausencia

de

detalle

Retornemos a nuestras molculas de oxgeno y de nitrgeno mezclndose en un depsito. Podemos cuestionar en qu sentido el
mezclado aumenta el desorden, dado que cada molcula de oxgeno
y de nitrgeno est en algn lugar en cada momento (en la aproximacin clsica, al menos) y, por tanto, la situacin en cada instante
est tan ordenada como en cualquier instante previo (siempre que
se describa la posicin de cada molcula, y no slo la distribucin de
oxgeno y nitrgeno).
La respuesta es que la entropa, como la complejidad efectiva, el
243

contenido de informacin algortmica y otras magnitudes antes definidas, depende de la resolucin el grado de detalle con que se
describe el sistema. Matemticamente, es totalmente correcto que
la entropa de un sistema descrito con una resolucin mxima no
aumente en absoluto; siempre permanece constante. Sin embargo, un
sistema con muchas partes se describe siempre en trminos de unas
pocas variables, y el orden en estas variables tiende a dispersarse con
el tiempo en otras variables donde deja de ser considerado como tal.
Este es el sentido real de la segunda ley de la termodinmica.
Podemos pensar tambin en la resolucin en trminos de macroestados. Lo normal es que un sistema inicialmente descrito dentro de
uno o unos pocos macroestados se encuentre ms tarde en una mezcla
de muchos, al mezclarse los macroestados como consecuencia de
la evolucin dinmica del sistema. Adems, los macroestados compatibles con el mayor nmero de microestados tendrn tendencia a
predominar en las mezclas. Por estas dos razones el valor final de la
entropa tiende a ser mayor que el inicial.
Podemos intentar conectar la resolucin aqu descrita con la introducida en el marco de la mecnica cuntica. Recordemos que un
dominio cuasiclsico maximal consiste en historias alternativas del
universo tan detalladas como sea posible sin que se pierda su decoherencia y carcter casi clsico. Ya dijimos antes que, en mecnica
cuntica, un dominio cuasiclsico determina una especie de mnimo
terico para la resolucin del universo, correspondiente, en la descripcin de un objeto individual, a un mximo de individualidad. Este
mismo mnimo puede aplicarse a la resolucin propia de la definicin
de entropa. Cuando se hace as, los macroestados ms refinados que
pueden utilizarse para definir la entropa son los pertenecientes al
dominio cuasiclsico.

La

entropa

de

la

complejidad

algortmica

La eleccin de nuestro demonio entre almacenaje o borrado es la


misma a la que se enfrenta cualquier mquina real (o una persona u
otro organismo) que crea orden. Si almacena toda la informacin que
adquiere, puede reducir la entropa (definida convencionalmente) del
universo como mximo en una cantidad igual al contenido de informacin algortmica de la informacin almacenada. Cuando borra informacin para dejar espacio, el universo recupera como mnimo la
244

misma entropa que perdi. Si se corrige la definicin de entropa


para incluir el contenido de informacin algortmica de la informacin
almacenada, la segunda ley de la termodinmica no se viola nunca,
ni siquiera temporalmente.
La contribucin del contenido de informacin algortmica a la
entropa corregida podra llamarse entropa de la complejidad algortmica. A menudo es muy pequea comparada con la entropa usual.
Pero aunque represente una contribucin insignificante, sigue siendo
muy importante, porque cuantifica la posibilidad de utilizar informacin para burlar la segunda ley convencional, temporalmente al menos, hasta que se borren los registros.

Las flechas

del

tiempo

las

condiciones

iniciales

La flecha del tiempo termodinmica puede trazarse desde el


estado inicial simple del universo hasta su estado final de indiferencia, dentro de la frmula mecanocuntica que da las probabilidades para las historias no detalladas decoherentes del universo.
Lo mismo puede afirmarse de la flecha del tiempo asociada con la
radiacin emitida, y tambin de lo que yo califico como verdadera
flecha del tiempo cosmolgica, relacionada con el envejecimiento
del universo y sus partes componentes. (Stephen Hawking define
su propia flecha del tiempo cosmolgica a travs de la expansin
del universo, pero sta no es una autntica flecha del tiempo segn
mi definicin. Si tras un lapso de tiempo fantsticamente grande el
universo se contrae, esta contraccin tambin tendr lugar hacia
adelante en el tiempo; el envejecimiento continuar, como el propio
Hawking seala.)
La flecha del tiempo asociada con la formacin de registros deriva
tambin en ltima instancia del estado inicial simple del universo.
Finalmente, la llamada flecha psicolgica del tiempo, referente a la
experiencia del paso del tiempo por parte de los seres humanos y los
dems sistemas complejos adaptativos, surge igualmente de la misma
condicin. Los recuerdos no son ms que registros, y obedecen el
principio de causalidad como cualesquiera otros.

245

La

emergencia

de

mayor

complejidad:

Accidentes

congelados

El paso del tiempo parece brindar oportunidades para el incremento de la complejidad. Tambin sabemos que la complejidad puede
descender, como por ejemplo en una sociedad forzada a retroceder a
esquemas sociales ms simples a causa de fuertes presiones por parte
del clima, los enemigos o las disensiones internas. Tales sociedades
pueden llegar a desaparecer (el derrumbamiento de la civilizacin
maya clsica tuvo que ver seguramente con una reduccin de su
complejidad, aunque muchos individuos aislados sobrevivieran). No
obstante, al pasar el tiempo sigue apareciendo una complejidad social
cada vez mayor. La misma tendencia se observa en la evolucin
biolgica. Aunque algunas transformaciones pueden implicar un descenso en la complejidad, la tendencia es hacia una mayor complejidad
mxima. Por qu?
Recordemos que la complejidad efectiva es la longitud de una
descripcin concisa de las regularidades de un sistema. Algunas de
estas regularidades pueden atribuirse en ltima instancia a las leyes
fundamentales que gobiernan el universo. Otras surgen del hecho de
que muchas caractersticas de una cierta parte del universo se encuentran relacionadas entre s en un momento dado por su origen
comn en algn acontecimiento remoto. Estas caractersticas tienen
rasgos comunes y muestran informacin mutua. Por ejemplo, los
automviles de un cierto modelo se parecen entre s porque todos
proceden del mismo diseo, el cual contiene muchos rasgos arbitrarios
que podran haber sido de otra manera. Estos accidentes congelados
pueden manifestarse de mltiples formas. Mirando las monedas del
rey Enrique VIII de Inglaterra, podemos reflexionar sobre todas las
referencias a este monarca, no slo en las monedas, sino tambin en
cartas, documentos relativos a la incautacin de monasterios y libros
de historia, y tambin sobre cmo hubiesen cambiado todas estas
cosas si su hermano mayor Arturo hubiese sobrevivido para ocupar
el trono en su lugar. Y de qu manera habra cambiado la historia
subsiguiente a partir de este accidente congelado!
Ahora podemos arrojar algo de luz sobre algunas cuestiones profundas mencionadas al principio de este volumen. Si encontramos una
moneda con la efigie de Enrique VIII, cmo podemos emplear las
ecuaciones dinmicas fundamentales de la fsica para deducir que
deberan aparecer otras monedas como sta? Al encontrar un fsil en
una roca, cmo podemos deducir a partir de las leyes fundamentales
246

que probablemente habr ms fsiles de la misma clase? La respuesta


es la siguiente: slo especificando las condiciones iniciales del universo junto con las leyes dinmicas fundamentales. Entonces podemos
servirnos del rbol de historias ramificadas y razonar, partiendo del
estado inicial y de la causalidad resultante, que la existencia de la
moneda o fsil descubiertos implica la ocurrencia de determinados sucesos en el pasado que los produjeron, y que es probable que estos
sucesos produjesen otras monedas o fsiles similares. Sin las condiciones iniciales del universo, las leyes dinmicas de la fsica no
podran conducirnos a tal conclusin.
Un accidente congelado puede explicar tambin, como ya hemos
discutido, por qu los cuatro nucletidos denotados en forma abreviada por A, C, G y T constituyen el ADN de todos los organismos
vivos de la Tierra. Los planetas que giran en torno a estrellas lejanas
quizs alberguen sistemas complejos adaptativos muy parecidos a los
de la Tierra, pero cuyo material gentico est compuesto de otras
molculas. Segn algunos tericos del origen de la vida, puede haber
miles de alternativas al conjunto A, C, G y T. (Hay que decir que
otros sostienen que el juego familiar de nucletidos podra ser la
nica posibilidad real.)
Un candidato a accidente congelado ms probable todava es la
presencia de ciertas molculas dextrgiras que juegan un importante
papel en la bioqumica terrestre, mientras que las correspondientes
molculas levgiras no desempean ninguno, llegando a faltar por
completo en las formas de vida terrestres. No es difcil comprender
por qu diversos grupos de molculas dextrgiras seran mutuamente
compatibles en bioqumica, y lo mismo puede decirse de las levgiras;
pero, qu fue lo que determin la eleccin entre unas y otras?
Algunos fsicos tericos han intentado desde hace tiempo conectar
esta asimetra izquierda-derecha con el curioso comportamiento de la
interaccin dbil, que muestra una tendencia levgira en la materia
ordinaria (compuesta de quarks y electrones) y una tendencia dextrgira en la antimateria (formada por antiquarks y positrones). No parece que sus esfuerzos hayan tenido xito, y es ms probable que la
asimetra izquierda-derecha en bioqumica sea un rasgo congelado del
ancestro de todas las formas de vida actuales, siendo perfectamente
posible que las cosas hubiesen sucedido de otra manera.
La asimetra biolgica entre izquierda y derecha ilustra de modo
llamativo cmo muchos accidentes congelados pueden contemplarse como el resultado de una ruptura espontnea de simetra.
247

Puede haber un conjunto simtrico de soluciones (en este caso,


molculas levgiras y dextrgiras), de las cuales slo una acontece
en una parcela del universo y en un intervalo de tiempo dados. En
fsica de partculas elementales, se piensa que ejemplos tpicos de
ruptura espontnea de simetra se aplican a todo el universo. (Pudiera haber otros ejemplos, tambin en fsica de partculas elementales, que se aplicasen a regiones gigantescas del universo, pero no
a la totalidad. Si as fuese incluso esta disciplina tendra, en cierto
sentido, carcter de ciencia medioambiental!)
La estructura arborescente de las historias ramificadas implica un
juego de azar en cada bifurcacin. Cualquier historia no detallada
individual surge de los resultados particulares de cada una de estas
jugadas. Con el transcurso del tiempo, la historia registra un nmero
creciente de tales resultados aleatorios. Pero algunos de esos accidentes se congelan en forma de reglas para el futuro, al menos en alguna
parcela del universo. De modo que el nmero de regularidades posibles sigue aumentando con el tiempo y con ellas las posibilidades de
complejidad.
Este efecto no se restringe ni mucho menos a los sistemas complejos adaptativos. La evolucin de las estructuras fsicas muestra la
misma tendencia hacia la emergencia de formas ms complejas a
travs de la acumulacin de accidentes congelados. Fluctuaciones
aleatorias dieron origen a galaxias y cmulos de galaxias en el universo primitivo; la existencia de cada uno de estos objetos, con sus
caractersticas individuales, ha constituido, desde el momento de su
aparicin, una importante regularidad en su parcela de universo. Anlogamente, la condensacin de estrellas incluyendo las estrellas
mltiples y las dotadas de sistemas planetarios a partir de las nubes
de gas de esas galaxias cre nuevas regularidades de gran importancia
local. A medida que aumenta la entropa del universo el desorden
general, la autoorganizacin puede producir orden local, como en
los brazos de una galaxia espiral o en la multiplicidad de formas
simtricas de los copos de nieve.
La complejidad de un sistema en evolucin en un momento dado
(sea un sistema complejo adaptativo o no adaptativo) no proporciona
medida alguna del grado de complejidad que el sistema o sus descendientes (reales o figurados) puedan alcanzar en el futuro. Para
superar esta dificultad hemos introducido con anterioridad el concepto
de complejidad potencial. Para definirla, consideramos las posibles
historias futuras del sistema y promediamos su complejidad efectiva
248

en cada instante futuro sobre esas historias, cada una de las cuales se
pondera de acuerdo con su probabilidad. (La unidad de tiempo natural
en este caso es el intervalo medio entre dos cambios aleatorios en
el sistema.) La complejidad potencial resultante, como funcin del
tiempo futuro, nos indica algo sobre la probabilidad de que el sistema
evolucione hacia una mayor complejidad, tal vez generando una clase
completamente nueva de sistema complejo adaptativo. En el ejemplo
que presentamos anteriormente, la complejidad potencial distinguira
la emergencia de los seres humanos de la de los otros grandes simios,
aunque su complejidad efectiva en el momento de su aparicin no
fuese muy diferente. Anlogamente, se podra distinguir as la superficie de un planeta con una probabilidad significativa de generar vida
en un determinado lapso de tiempo de la de otro en que la vida
apenas tuviera posibilidades.

Continuar

por

siempre

la

emergencia

de

mayor

complejidad?

Tras un enorme intervalo de tiempo (incluso para los estndares


cosmolgicos) el universo, en su continua expansin, se har muy
diferente de como es ahora. Las estrellas morirn; los agujeros negros,
mucho ms numerosos que en la actualidad, se desintegrarn; probablemente hasta los protones (y los ncleos ms pesados) se desintegrarn tambin. Todas las estructuras que ahora nos parecen familiares desaparecern. Las regularidades se harn cada vez ms escasas,
y el universo se describir principalmente en trminos de azar. La
entropa ser muy elevada, as como el contenido de informacin
algortmica, de modo que la complejidad efectiva ser baja y la profundidad tambin (ver pginas 77 y 123).
Si este cuadro es correcto, la emergencia de formas cada vez ms
complejas se frenar gradualmente hasta detenerse, momento en el
cual la regla ser la regresin a formas de menor complejidad. Adems, las condiciones ya no conducirn a la existencia de sistemas
complejos adaptativos. Hasta la individualidad entrar en declive, al
volverse cada vez ms escasos los objetos individuales.
Este escenario no est en absoluto exento de controversia. Es
necesaria una mayor investigacin terica sobre el futuro lejano. Aunque no tiene demasiado valor prctico inmediato, esta investigacin
arrojar luz sobre el significado de la era de complejidad en que
vivimos. El universo podra dirigirse, pasado muchsimo tiempo, a un
249

nuevo colapso; los tericos estudian tambin este fenmeno, intentando averiguar cmo podra seguir aumentando la entropa en un
universo que se encoge, y cules seran las perspectivas para la complejidad en esta fase de la evolucin csmica.
Mientras tanto, las caractersticas de nuestro planeta y nuestro Sol
han producido accidentes congelados que afectan profundamente a
las leyes de la geologa, la meteorologa y otras ciencias medioambientales. En particular, han proporcionado la base para la biologa
terrestre. La evolucin de la Tierra, del clima, de las reacciones
qumicas prebiticas que condujeron a la aparicin de la vida, y de
la propia vida, ilustran la acumulacin de accidentes congelados que
se han convertido en regularidades dentro de regiones limitadas del
espacio y el tiempo. La evolucin biolgica en especial ha dado
origen a la emergencia de una complejidad efectiva cada vez mayor.

250

Tercera parte
Seleccin y adaptacin

16
La seleccin en la evolucin biolgica y
otros mbitos

Los sistemas complejos adaptativos de todo tipo, incluida la evolucin biolgica, operan de acuerdo con la segunda ley de la termodinmica. Ahora bien, los antievolucionistas aducen de vez en cuando
que la evolucin biolgica, de la que emergen formas cada vez ms
complejas, representa un incremento temporal del orden que est en
clara contradiccin con esta segunda ley. Es un argumento errneo
por diversas razones.
Primero, como ha sido descrito con anterioridad, tambin en la
evolucin de sistemas no adaptativos como galaxias, estrellas, planetas y rocas emergen formas cuya complejidad aumenta con el
tiempo, sin que eso entre en conflicto con el incremento de entropa.
Las estructuras que surgen envejecen de acuerdo con la segunda ley,
pero la distribucin de complejidad se ampla con el tiempo, con un
incremento gradual de la complejidad mxima.
Segundo, la segunda ley de la termodinmica se aplica nicamente
a sistemas cerrados (esto es, completamente autocontenidos). Quienes
pretenden ver una contradiccin entre la segunda ley y la evolucin
biolgica cometen el error crucial de fijarse slo en los organismos
sin tener en cuenta el entorno.
La razn ms obvia que impide considerar a los sistemas vivos
como sistemas cerrados es la necesidad de luz solar como fuente de
energa directa o indirecta. Estrictamente hablando, no podemos esperar que se cumpla la segunda ley de la termodinmica a menos que
se tenga en cuenta la absorcin de energa solar. Por otra parte, la
energa fluye tanto hacia dentro como hacia fuera del sistema, perdindose al final en forma de radiacin (pinsese en la radiacin
trmica emitida desde nuestras casas hacia el fro y oscuro cielo
nocturno). El flujo de energa a travs de un sistema puede generar
orden localmente.
Adems de este efecto, hay que tener en cuenta la influencia de
la informacin procedente del medio ambiente terrestre. Para ver lo
253

que ocurre cuando se incluye dicha informacin, considrese un caso


extremadamente simple en que la influencia ejercida por el ambiente
es estable y se ignora la interaccin entre las diferentes clases de
organismos. Se deja entonces evolucionar una poblacin de un determinado organismo en un medio ambiente constante. Con el tiempo,
la poblacin tiende a adaptarse mejor a su entorno a travs de la
competencia entre los diversos genotipos presentes, unos con ms
xito que otros en la creacin de fenotipos que sobreviven y se
reproducen. En consecuencia, una cierta discrepancia informacional
entre el entorno y el organismo se va reduciendo gradualmente, un
proceso que recuerda el modo en que las temperaturas de un objeto
fro y otro caliente en contacto mutuo se aproximan al equilibrio
trmico, de conformidad con la segunda ley de la termodinmica. La
evolucin biolgica, lejos de contradecir dicha ley, proporciona metforas instructivas de la misma. El proceso de adaptacin es en s
mismo una especie de envejecimiento de la poblacin dentro de su
medio ambiente.
En los manantiales calientes sulfurosos de todo el mundo (y en
las profundidades ocenicas donde los surtidores de agua caliente
marcan los lmites entre placas tectnicas) proliferan organismos primitivos denominados extremfilos (o crenarqueotas) en un entorno
que la mayora de seres vivos encontrara extremadamente hostil. En
la vida de los extremfilos del fondo ocenico la luz juega un papel
reducido, limitado principalmente a procesos que suministran productos qumicos oxidados. La luz, por ejemplo, mantiene otras formas
de vida cerca de la superficie del agua, desde la que cae continuamente materia orgnica hacia el habitat de los extremfilos.
Hay evidencias indirectas que sugieren con fuerza la existencia,
hace ms de tres mil millones de aos, de organismos que eran
similares, por lo menos desde el punto de vista metablico, a los
modernos extremfilos. Nadie sabe si los genotipos de aquellos organismos eran tambin similares o si parte del genoma habra experimentado una deriva gentica sustancial sin afectar de modo significativo a los resultados de las presiones selectivas en el mundo real.
En cualquier caso, se puede decir que el difcil problema de vivir en
ambientes calientes, cidos y sulfurosos fue resuelto cuando la Tierra
era joven. Los extremfilos alcanzaron una especie de estado estacionario, algo parecido a un equilibrio evolutivo con sus alrededores.
Pero raramente el medio ambiente es tan estable. La mayora de
situaciones naturales son ms dinmicas, con cambios medioambien254

tales significativos a lo largo del tiempo. Un ejemplo es la composicin de la atmsfera de la Tierra, que en gran medida se debe a la
presencia de la vida. La existencia de cantidades significativas de
oxgeno en la actualidad puede atribuirse, al menos en gran parte, a
las plantas que han proliferado en la superficie del planeta en el
pasado.

Especies

en

coevolucin

El medio ambiente de los organismos de cualquier especie incluye


un nmero enorme de otras especies que evolucionan a su vez. El
genotipo de cada organismo, o bien el conjunto de genotipos que
caracteriza a cada especie, puede contemplarse como un esquema
que incluye una descripcin de muchas de las otras especies junto
con sus reacciones probables ante diferentes formas de comportamiento. Una comunidad ecolgica consiste entonces en un gran nmero de especies que desarrollan modelos de los hbitos de las otras
especies y de cmo tratar con ellas.
En algunos casos es una idealizacin til considerar slo dos
especies en coevolucin, respondiendo cada una a los progresos de
la otra. Por ejemplo, en mis caminatas por las selvas de Sudamrica
me he encontrado a menudo con una especie de rbol que suministra
alimento a una especie de hormiga particularmente agresiva. A cambio la hormiga repele a muchos animales, humanos incluidos, que
podran daar el rbol. Igual que yo he aprendido a reconocer estos
rboles para evitar tropezar accidentalmente con ellos, otros mamferos han aprendido a evitar ramonear en ellos. Esta simbiosis tiene
que ser fruto de un sustancial periodo de coevolucin.
En estas mismas selvas pueden observarse relaciones ofensivodefensivas fruto tambin de la evolucin de dos especies adaptndose
mutuamente. Un rbol puede desarrollar la capacidad de exudar una
sustancia txica capaz de repeler algn insecto destructivo. El insecto
puede, a su vez, desarrollar la capacidad de metabolizar el veneno,
que deja as de constituir un peligro. La evolucin posterior del rbol
puede tener como resultado una modificacin del veneno que lo haga
activo de nuevo, y as sucesivamente. Tales carreras de armamentos
qumicos desembocan muchas veces en la produccin de agentes
bioqumicos muy potentes. Algunos de ellos pueden ser muy tiles en medicina, control de plagas y otros campos.
255

En las situaciones reales no simplificadas muchas especies evolucionan juntas en el seno de una comunidad ecolgica, con un entorno no vivo que se altera gradualmente (o incluso rpidamente) con
el tiempo. Esto est lejos de los ejemplos idealizados de simbiosis o
competencia entre dos especies, as como stos son ms complicados
que el caso an ms ideal de una sola especie evolucionando en un
medio ambiente inmutable. En todos los casos el proceso evolutivo
es compatible con la flecha del tiempo termodinmica, siempre que
se tenga en cuenta la totalidad del sistema; pero slo en las situaciones
ms simples, como es el caso de los extremfilos, la evolucin conduce a una especie de estado estacionario informacional. En general,
se trata de un proceso de cambio dinmico continuo, semejante a los
que tienen lugar en el seno de sistemas fisicoqumicos complejos
como una galaxia, una estrella o un planeta carente de vida. Todos
envejecen y decaen con el paso del tiempo, aunque de una manera
complicada.
En una comunidad ecolgica, el proceso de adaptacin mutua a
travs de la evolucin es un aspecto de este envejecimiento. La evolucin biolgica es parte del proceso de decaimiento que tiende a
reducir el intervalo informacional entre las tendencias potenciales y
las reales. Una vez existe un sistema complejo adaptativo, el descubrimiento y explotacin de oportunidades es no slo posible, sino
probable, porque el sistema es empujado en esta direccin por las
presiones selectivas que operan sobre l.

Equilibrio

puntuado

La evolucin biolgica no suele proceder a un ritmo ms o menos


uniforme, como imaginaban algunos especialistas. En vez de eso
tiende a exhibir lo que se llama un equilibrio puntuado, en el que
las especies (as como los grupos taxonmicos de orden superior:
gneros, familias y dems) permanecen relativamente inmutables, al
menos en lo que respecta al fenotipo, durante largos periodos de
tiempo y despus experimentan cambios comparativamente rpidos
en un breve lapso de tiempo. Stephen Jay Gould, que propuso esta
idea en diversos artculos tcnicos escritos en colaboracin con Niles
Eldredge, ha publicado una extensa literatura sobre el tema en sus
amenos artculos y libros populares.
Cul es la causa de los cambios comparativamente rpidos que
256

constituyen las puntuaciones? Los mecanismos posibles pueden dividirse en varias categoras. Una comprende alteraciones, a veces
generalizadas, en el entorno fisicoqumico. Hacia el fin del periodo
Cretcico, hace unos 65 millones de aos, al menos un objeto de gran
tamao, el que form el enorme crter de Chicxulub en la pennsula
del Yucatn, colision con la Tierra. Los cambios atmosfricos resultantes contribuyeron a la extincin del Cretcico, en la que desaparecieron los dinosaurios y muchas otras formas de vida. Cientos de
millones de aos antes, durante el periodo Cmbrico, se abrieron
multitud de nichos ecolgicos que fueron ocupados por nuevas formas
de vida (algo parecido al modo en que la aparicin de una tecnologa
nueva y popular crea numerosos puestos de trabajo). Estas formas de
vida propiciaron a su vez la aparicin de nuevos nichos, y as sucesivamente. Algunos tericos de la evolucin conectan esta explosin
de diversidad con un incremento en el contenido de oxgeno de la
atmsfera, pero esta hiptesis no es aceptada todava por todo el
mundo.
Otra categora de cambio rpido que puede puntuar el aparentemente estacionario equilibrio evolutivo tiene un carcter eminentemente biolgico, y no requiere cambios repentinos importantes en
el entorno fsico. Es el resultado de la tendencia del genoma a
experimentar cambios graduales que no afectan profundamente la
viabilidad del fenotipo. Como resultado de este proceso de deriva, el conglomerado de genotipos que constituye una especie
puede desplazarse hacia una situacin inestable en la que cambios
genticos nfimos pueden alterar radicalmente el fenotipo. Puede
ocurrir que en un momento dado cierto nmero de especies de entre
las que constituyen una comunidad se estn aproximando a este
tipo de inestabilidad, creando una situacin propicia para la ocurrencia de mutaciones que conduzcan a importantes cambios fenotpicos en uno o ms organismos. Estos cambios pueden iniciar una
sucesin de acontecimientos en que algunos organismos tienen ms
xito y otros mueren, la totalidad de la comunidad se altera y se
abren nuevos nichos ecolgicos. Tales trastornos pueden provocar
cambios en las comunidades vecinas a travs de, por ejemplo, la
migracin de nuevas especies de animales que entran en competencia con las residentes. Se ha producido una puntuacin en el seno
de un equilibrio temporal aparente.

257

Sucesos

umbral

Determinados hechos biolgicos especialmente cruciales son a


veces responsables de ejemplos sobresalientes de equilibrio puntuado
en ausencia de cambios radicales en el entorno fisicoqumico. Harold
Morowitz, que trabaja en la Universidad George Masn y en el Instituto de Santa Fe, seala la gran importancia de las rupturas o sucesos
umbral que abren nuevos abanicos de posibilidades, a veces relacionadas con funciones o niveles de organizacin superiores. Harold ha
resaltado especialmente los casos en que estos umbrales son nicos
o casi, o bien dependen de una innovacin bioqumica.
Para comenzar, teoriza sobre los posibles umbrales qumicos en
el curso de la evolucin prebitica que condujo al origen de la vida
sobre la Tierra. Estos umbrales incluyen:
1. El que condujo al metabolismo energtico con empleo de la
luz solar y as a la posibilidad de una membrana aislando una porcin
de materia, el prototipo de la clula.
2. El que proporcion la catlisis para la transicin de los cetocidos a los aminocidos y de ah a la produccin de protenas; y
3. Reacciones qumicas que dieron como resultado molculas denominadas heterociclos dinitrogenados y que llevaron a los nucletidos que constituyen el ADN, permitiendo as la existencia del genoma, el esquema o paquete de informacin biolgico.
En todos estos casos Harold destaca la estrechez del umbral. Slo
unas pocas reacciones qumicas especiales hacen posible la entrada
en un nuevo dominio, y a veces es una sola reaccin la responsable.
(La especificidad de tales reacciones no significa que sean improbables. Incluso una reaccin nica puede tener lugar fcilmente.)
En la evolucin biolgica tuvieron lugar sucesos umbral anlogos
que condujeron al desarrollo de todas las formas de vida actuales a
partir de la forma ancestral. Muchos de estos sucesos dieron origen
a nuevos niveles de organizacin. Un ejemplo es la evolucin de los
eucariotas, organismos cuyas clulas poseen un ncleo verdadero (que
contiene la fraccin principal del material gentico) y tambin otros
orgnulos (mitocondrias o cloroplastos). La transformacin de organismos ms primitivos en eucariotas unicelulares es para muchos
investigadores fruto de la incorporacin de otros organismos que se
convirtieron en endosimbiontes (es decir, que vivan dentro de la
258

clula y en simbiosis con ella) y evolucionaron despus hasta convertirse en orgnulos.


Otro ejemplo es la evolucin de los eucariotas unicelulares animales (presumiblemente los ancestros de los animales propiamente
dichos). Se piensa que los eucariotas vegetales fotosintticos aparecieron antes, provistos de una pared celular de celulosa adems de
una membrana interior (la aparicin de membranas requiri otro
evento bioqumico, la formacin de esterles, compuestos relacionados con el colesterol y las hormonas sexuales humanas). La evolucin
condujo despus a organismos desprovistos de pared celular que podan dedicarse a devorar organismos fotosintticos en lugar de efectuar la fotosntesis por s mismos. Esta innovacin fue la clave para
la posterior aparicin de los animales propiamente dichos.
La evolucin de organismos pluricelulares a partir de organismos
unicelulares, presumiblemente a travs de la agregacin, fue posible
gracias a otra innovacin bioqumica, un adhesivo que mantena unidas las clulas.
Harold Morowitz y otros piensan que, al menos en muchos casos,
un pequeo cambio en el genoma producto de una o a lo sumo
unas pocas mutaciones, pero culminando una larga serie de cambios
anteriores puede disparar un suceso umbral e iniciar as una de las
revoluciones que representan una puntuacin capital dentro de la
relativa estabilidad del equilibrio evolutivo. Una vez dentro del dominio abierto por el evento, el organismo adquiere regularidades nuevas y significativas que lo elevan a un nivel ms alto de complejidad.
Como ocurre con las perturbaciones fsicas de gran magnitud,
como un terremoto (o la colisin de la Tierra con otros objetos dentro
del sistema solar), tales acontecimientos capitales pueden contemplarse como eventos individuales de gran trascendencia, o bien como
sucesos inusuales de gran magnitud en la cola de una distribucin
que comprende eventos de mucha menor magnitud en su mayora.

Agregacin

resultante

en

niveles

de

organizacin

superiores

En la evolucin de una comunidad ecolgica, un sistema econmico o una sociedad, igual que en la evolucin biolgica, se van
Presentando ocasiones para un incremento de la complejidad. El resultado es que la complejidad mxima tiende a aumentar. Los incrementos de complejidad ms fascinantes son los que tienen que ver
259

con una transicin a un nivel de organizacin superior, tpicamente a


travs de la formacin de agregados, como en la evolucin de los
animales y vegetales pluricelulares a partir de organismos unicelulares.
Familias o bandas de seres humanos pueden agruparse para formar
una tribu. Un grupo de personas puede aunar sus esfuerzos para
ganarse la vida montando una empresa. En el ao 1291, tres cantones,
a los que pronto se uni un cuarto, formaron una confederacin que
con el tiempo se convertira en la moderna Suiza. Las trece colonias
norteamericanas se unieron en una confederacin que ms tarde, ratificando la constitucin de 1787, se convirti en una repblica federal
llamada Estados Unidos. La cooperacin conducente a la agregacin
puede ser efectiva.
Aunque la competencia entre esquemas es una caracterstica de
los sistemas complejos adaptativos, los sistemas mismos pueden exhibir una mezcla de competencia y cooperacin en sus interacciones
mutuas. A menudo resulta beneficioso para estos sistemas unirse formando una entidad colectiva que funciona tambin como un sistema
complejo adaptativo, por ejemplo cuando en un sistema econmico
personas y empresas operan bajo las normas de un gobierno que
regula su comportamiento para promover valores importantes para el
conjunto de la comunidad.

Esquemas

cooperativos

Tambin entre esquemas en competencia es posible a veces que


se establezca una cooperacin ventajosa. En el dominio de las teoras,
por ejemplo, las nociones en competencia no siempre son mutuamente
excluyentes. A veces la sntesis de varias ideas est ms cerca de la
verdad que cualquiera de ellas por separado. Pero quienes proponen
una aproximacin terica particular saben que es ms fcil obtener
recompensas en la vida acadmica y en otros mbitos pretendiendo
que la propuesta propia es absolutamente correcta y enteramente
nueva, y arguyendo que los puntos de vista alternativos son errneos
y deben ser descartados. Aunque en algunos campos y en ciertos
casos este modo de actuar podra estar justificado, en muchas ocasiones resulta contraproducente.
En arqueologa y otras reas de la antropologa, por ejemplo,
hay desde hace tiempo encendidas disputas acerca de la difusin de
260

los rasgos culturales frente a la invencin independiente. Sin embargo, parece obvio que ocurren ambas cosas. La invencin del
cero en la India (desde donde lleg a Europa a travs del trabajo
de al Khwaritzmi) parece, con una evidencia abrumadora, haber
sido independiente de su invencin en Centroamrica (donde fue
empleado por los antiguos mayas). Si hubieran existido contactos
de alguna clase entre ambos mundos resultara muy extraa la casi
total ausencia de la rueda en las culturas precolombinas (por lo que
s slo se ha encontrado en unos pocos juguetes de procedencia
mejicana) cuando se conoca desde hace tanto tiempo en el Viejo
Mundo. El arco y la flecha parecen haberse difundido de Norteamrica a Centroamrica, mientras que muchas otras innovaciones
culturales, como la domesticacin del maz, lo hicieron en sentido
contrario. Cmo pueden los eruditos dividirse todava en difusionistas y no difusionistas?
Algunos antroplogos culturales gustan de sealar las razones
ecolgicas y econmicas que hay detrs de costumbres tribales que a
primera vista pueden parecer arbitrarias o irracionales. Aunque este
enfoque es muy valioso, a veces les lleva a ridiculizar la idea misma
de que la irracionalidad y la arbitrariedad puedan jugar un importante
papel en los sistemas de creencias y modelos de conducta social.
Seguramente esto es ir demasiado lejos; un enfoque ms razonable
debera atemperar el deterninismo ecolgico y econmico con una
medida de la volubilidad de los esquemas tribales. Por ejemplo, una
prohibicin particular en la dieta, digamos la de comer okapis, podra
tener sentido para cierta tribu, dadas las necesidades nutricionales de
la poblacin y el trabajo necesario para cazar un okapi en comparacin con la obtencin de otros alimentos en el contexto ecolgico del
bosque circundante. Pero la restriccin tambin podra surgir de una
identificacin anterior del okapi con el ttem de la tribu; o bien ambas
causas podran estar en el origen de la prohibicin. Es acaso razonable insistir en que el enfoque correcto es siempre uno o es siempre
el otro?
Una de las virtudes del Instituto de Santa Fe es que se ha creado
un clima intelectual en el que eruditos y cientficos se sienten mucho
ms inclinados que en sus instituciones de procedencia a compartir
ideas y buscar maneras de armonizarlas en una sntesis fructfera
cuando se considera conveniente. En una ocasin se organiz all un
seminario impartido por varios profesores de una misma universidad
y un mismo departamento que comprobaron con cierto asombro que
261

en Santa Fe se poda discutir constructivamente sobre temas que en


su casa slo provocaran disputas.
En la evolucin biolgica, lo ms cercano a los esquemas cooperativos es probablemente la gentica de la reproduccin sexual, en
la que los genotipos de los progenitores se mezclan en sus descendientes. Volveremos pronto a la reproduccin sexual, pero primero
exploraremos un poco ms la tendencia hacia una mayor complejidad.

Al principio

Nmero de pulgas!
Existe

una

tendencia

hacia

una

mayor

complejidad?

Hemos visto que la dinmica de la evolucin biolgica puede ser


complicada. Pero a menudo ha sido descrita de manera simplista. La
emergencia de formas cada vez ms complejas se ha tomado ms de
una vez por una progresin continua hacia alguna clase de perfeccin,
que suele identificarse con la especie, e incluso la raza o la estirpe,
del autor de la idea. Por fortuna, este punto de vista teleolgico est
en decadencia, y hoy es posible contemplar la evolucin ms como
un proceso que como un medio para alcanzar algn fin.
Aun as, todava persiste, incluso entre algunos bilogos, la idea de
que es inherente a la evolucin biolgica cierta tendencia hacia la
complejidad. Como hemos visto, lo que realmente ocurre es algo ms
sutil. La evolucin procede por pasos, y en cada paso la complejidad
puede aumentar o disminuir, pero el efecto en la totalidad de especies
existentes es que la mayor complejidad representada tiende a aumentar
con el tiempo. Un proceso similar se da en las comunidades en crecimiento econmico, donde una familia concreta puede ver cmo sus
ingresos aumentan, disminuyen o no varan, pero la distribucin de
ingresos se va ampliando, de modo que los ingresos familiares mximos
en el conjunto de la comunidad tienden a incrementarse.
Si ignorsemos cualquier ventaja atribuible a una complejidad
incrementada, podramos contemplar la distribucin cambiante de
complejidades como una especie de difusin, ejemplificada por un
paseo aleatorio a lo largo de una lnea. Un gran nmero de pulgas
parten de un mismo punto y van dando saltos iguales en longitud,
alejndose del punto de partida o acercndose a l al azar (en el
primer salto, por supuesto, todas se alejan). En cualquier momento
posterior, una o ms pulgas estarn ms lejos que las dems del punto
de partida. Naturalmente, la pulga ms distante en cada caso puede
variar, dependiendo de cul de ellas ha dado, por azar, el mayor

Ms adelante
An ms adelante

Distancia desd el punto de partida


Figura 18. Distribucin cambiante de las distancias en un paseo aleatorio

nmero de saltos netos alejndose del punto de partida. La distancia


mxima del conjunto de pulgas tiende a aumentar con el tiempo. La
distribucin de distancias desde el punto de partida se ampla a medida que la difusin de las pulgas las lleva cada vez ms lejos, como
se muestra arriba.
El crecimiento de la complejidad mxima puede proceder, especialmente en sistemas no adaptativos como las galaxias, de una manera que recuerda a la difusin. Pero en los sistemas complejos adaptativos, como la evolucin biolgica, suele ocurrir que las presiones
selectivas favorecen una mayor complejidad en determinadas situaciones. La forma de la distribucin de complejidades en funcin del
tiempo diferir en tales casos de la que resulta de un paseo aleatorio.
Aunque sigue sin haber razn alguna para pensar en una progresin
continua hacia organismos cada vez ms complejos, las presiones
selectivas que favorecen una complejidad ms alta a menudo pueden
ser intensas. La caracterizacin de aquellos sistemas y entornos fsicos
en los que la complejidad es una gran ventaja representa un desafo
intelectual importante.
Los sucesos umbral que se presentan en el transcurso de la evolucin biolgica suelen dar lugar a grandes incrementos de complejidad y tambin a progresos muy significativos. La apertura de un

262
263

umbral crtico se traduce en una explosin de nuevos nichos ecolgicos, cuya ocupacin puede muy bien parecer causada por una tendencia hacia una mayor complejidad.
Dado que nosotros los humanos somos los organismos ms complejos en la historia de la Tierra, es comprensible que algunos contemplen la totalidad del proceso evolutivo como algo conducente al
Homo sapiens sapiens. Aun reconociendo que esta idea responde
nicamente a un necio antropocentrismo, en cierto sentido s puede
decirse que la evolucin biolgica termina con nosotros, o por lo
menos queda en suspenso. Nuestro efecto sobre la biosfera es tan
profundo y nuestra capacidad para transformar la vida (no slo mediante procedimientos antiguos y lentos como los de los criadores de
perros, sino con mtodos modernos como la ingeniera gentica) ser
pronto tan grande que ciertamente el futuro de la vida sobre la Tierra
depende en gran parte de decisiones cruciales tomadas por nuestra
propia especie. Salvo una espectacular renuncia a la tecnologa (muy
difcil a la vista de la enorme poblacin humana que depende ya
completamente de ella para su sustento) o la autodestruccin de la
mayor parte del gnero humano seguida de una regresin a la
barbarie de los supervivientes da la impresin de que, en un futuro
previsible, el papel de la evolucin biolgica natural ser, para bien
o para mal, secundario al de la cultura humana y su evolucin.

La

diversidad

de

las

comunidades

ecolgicas

Desafortunadamente, pasar mucho tiempo antes de que el conocimiento, la inteligencia y el ingenio humanos puedan igualar si
es que lo hacen alguna vez la sabidura de miles de millones de
aos de evolucin biolgica. No slo los organismos individuales han
desarrollado morfologas intrincadas y modos de vida propios, sino
que las interacciones entre la multiplicidad de especies que componen
las comunidades ecolgicas han experimentado delicados ajustes mutuos a lo largo de grandes periodos de tiempo.
Las diversas comunidades consisten en grupos de especies que
difieren en funcin de la regin del globo donde se encuentran y,
dentro de cada regin, del entorno fsico. En tierra, el carcter de la
comunidad vara de acuerdo con factores tales como la altitud, las
lluvias y su distribucin a lo largo del ao, o la temperatura y sus
variaciones. Las diferencias regionales se deben a que en muchos
264

casos las distribuciones de las distintas especies se han visto afectadas


por los movimientos de los continentes a lo largo de millones de aos
y accidentes tales como antiguas migraciones y dispersiones.
Los bosques tienden a diferir grandemente entre s, incluso en los
trpicos. No todos los bosques tropicales son pluvisilvas, como ciertos
medios de comunicacin podran hacernos creer. Algunos son bosques secos, otros bosques de tipo alpino, etc. Por otra parte, pueden
distinguirse cientos de pluvisilvas distintas, con diferencias significativas en la flora y en la fauna. Brasil, por ejemplo, alberga no slo
la vasta extensin de la selva amaznica, considerablemente variada
en s misma, sino tambin la muy diferente selva atlntica, ahora
reducida a una pequea fraccin de su extensin inicial. En su margen
meridional la selva atlntica se confunde con la del Alto Paran en
Paraguay y con la selva tropical de la provincia de Misiones en Argentina. La destruccin progresiva de la selva amaznica es ahora
una preocupacin general, aunque todava se mantiene en pie gran
parte de ella (a veces, por desgracia, en un estado degradado no
detectable fcilmente desde el aire), pero la preservacin de lo que
queda de la selva atlntica es un asunto an ms urgente.
Tambin los desiertos difieren entre s. En el desierto del Namib,
en Namibia, la flora y la fauna son en gran parte diferentes de las
del desierto del Sahara, en el otro extremo de frica, y de las del
desierto espinoso del sur de Madagascar. Los desiertos de Mojave y
del Colorado, en el sur de California, son bien distintos entre s y
comparten pocas especies con, digamos, el Negev israel (una excepcin notable es el sabr, el conocido cactus de Israel, que es una
especie originaria de Mxico y California). En una visita a los desiertos del Colorado y del Negev, una inspeccin superficial revelar
muchas semejanzas en la apariencia de la flora, pero buena parte de
este parecido es atribuible, no a un parentesco cercano entre las
especies, sino a una convergencia evolutiva resultante de presiones
selectivas similares. Igualmente, muchas euforbias de las mesetas ridas de frica oriental se parecen a los cactus del Nuevo Mundo, pero
slo porque se han adaptado a climas similares; en realidad pertenecen
a familias diferentes. La evolucin ha producido en diversas partes
del globo cierto nmero de soluciones distintas pero similares al
problema representado por una comunidad de organismos viviendo
en unas condiciones determinadas.
Ante tal diversidad de comunidades naturales tendrn los seres
humanos la sabidura colectiva necesaria para elegir las polticas apro265

piadas? Habremos adquirido el poder de efectuar cambios enormes


antes de haber madurado lo suficiente como especie para hacer un
uso responsable del mismo?

El

concepto

biolgico

de

adaptacin

Las comunidades ecolgicas compuestas de multitud de individuos complejos pertenecientes a gran nmero de especies, todos ellos
desarrollando esquemas para describir y predecir el comportamiento
mutuo, son sistemas que probablemente nunca alcanzan un estado
estacionario final y ni siquiera se aproximan a l. Cada especie evoluciona en presencia de agrupaciones constantemente cambiantes de
otras especies. La situacin es muy diferente de la de los extremfilos
ocenicos, que evolucionan en un entorno fisicoqumico prcticamente constante e interaccionan con otros organismos principalmente
a travs de la materia orgnica que desciende hasta ellos a travs del
agua.
Ni siquiera a un sistema comparativamente simple y casi autocontenido como el de los extremfilos se le puede asignar un atributo
numrico rigurosamente definido que se llame adaptacin, y mucho
menos que vaya aumentando en el curso de la evolucin hasta llegar
a un estado estacionario. Incluso en un caso tan simple es ms seguro
concentrarse directamente en las presiones selectivas que favorecen
unos caracteres fenotpicos sobre otros, influyendo as en la competencia entre los diferentes genotipos. Estas presiones selectivas pueden
no ser expresables en trminos de una magnitud simple y bien definida llamada adaptacin, sino que pueden requerir una descripcin
ms complicada, incluso en el caso ideal de una sola especie que se
adapta a un medio ambiente inmutable. Todava es menos probable,
pues, que pueda asignarse una medida de adaptacin a un organismo
en un entorno cambiante, especialmente cuando se trata de un miembro de una comunidad ecolgica de organismos altamente interactivos
adaptndose a las peculiaridades de unos y otros.
An as, un tratamiento simplificado de la evolucin biolgica
en trminos de adaptacin puede resultar instructivo. La idea subyacente al concepto de adaptacin biolgica es que la propagacin
de los genes de una generacin a la siguiente depende de la supervivencia del organismo hasta que ste alcanza la fase reproductora
y genera un nmero razonable de descendientes que a su vez so266

breviven para reproducirse. Las tasas diferenciales de supervivencia


y reproduccin pueden describirse a menudo toscamente en trminos de un ndice de adaptacin, definido de manera que los organismos con una mayor adaptacin tienden en general a propagar
sus genes con ms xito que los que tienen una adaptacin menor.
En el lmite, los organismos con patrones genticos asociados consistentemente con el fracaso reproductivo tienen una adaptacin
muy baja y tienden a desaparecer.

Relieves

adaptativos

Al introducir la tosca nocin de relieve adaptativo se pone de


manifiesto una dificultad general. Imaginemos los diferentes genotipos dispuestos en una superficie bidimensional horizontal (que representa lo que en realidad es un espacio matemtico multidimensional
de genotipos posibles). La adaptacin o inadaptacin queda indicada
por la altura; a medida que los genotipos varan la adaptacin describe
una superficie bidimensional, con gran nmero de crestas y valles,
dentro de un espacio de tres dimensiones. Los bilogos representan
convencionalmente el incremento de la adaptacin como un incremento de altura, de modo que los mximos de adaptacin corresponden a las cimas y los mnimos al fondo de los valles; pero yo emplear
la convencin inversa, como se acostumbra a hacer en muchos otros
campos, y dar la vuelta a todo el cuadro. Ahora la adaptacin aumenta con la profundidad, y los mximos se encuentran en el fondo
de las depresiones, como se muestra en la pgina siguiente.
El paisaje que resulta es muy complicado, con numerosos valles
(mximos de adaptacin locales) de profundidad muy variable. Si
la evolucin tuviese siempre como efecto un descenso continuo una
mejora constante de la adaptacin entonces el genotipo quedara
probablemente atrapado en el fondo de una depresin somera y no
tendra oportunidad de alcanzar los valles profundos cercanos que
corresponden a una adaptacin mucho mayor. El movimiento del
genotipo tiene que ser, como mnimo, ms complicado que un simple
deslizamiento hacia abajo. Si adems incluyese, por ejemplo, saltos
aleatorios, esto le dara la oportunidad de escapar de las depresiones
someras y encontrar otras ms profundas en las cercanas. Sin embargo, no debe haber demasiados saltos, o todo el proceso dejara de
funcionar. Como hemos visto en diversos contextos, un sistema com267

tendencia general a favorecer los genotipos que exhiban una alta


adaptacin inclusiva, especialmente a travs de pautas de comportamiento heredadas que promuevan la supervivencia tanto del organismo individual como de sus parientes cercanos. Esta tendencia recibe el nombre de seleccin de parentesco, y encaja bien en un
cuadro evolutivo en el que los organismos seran meros instrumentos
de los que los genes se sirven para propagarse. Este punto de vista
ha sido popularizado como el del gen egosta.

El

Figura 19. Un relieve adaptativo en el que la adaptacin crece con la profundidad

piejo adaptativo funciona mejor en una situacin intermedia entre el


orden y el desorden.

Adaptacin

inclusiva

Una complicacin adicional en el manejo del concepto de adaptacin surge en los organismos superiores que se reproducen sexualmente. Cada uno de tales organismos transfiere slo la mitad de sus
genes a la descendencia, mientras que la otra mitad procede del otro
progenitor. Los descendientes no son clones, sino meros parientes
cercanos. Y el organismo considerado tiene tambin parientes cercanos, la supervivencia de los cuales puede contribuir de alguna manera
a la propagacin de genes similares a los suyos. Para tener en cuenta
hasta qu punto sobreviven y consiguen reproducirse los parientes de
un organismo dado, de acuerdo con la cercana del parentesco, los
bilogos han desarrollado la nocin de adaptacin inclusiva (naturalmente, la adaptacin inclusiva tambin tiene en cuenta la supervivencia del organismo mismo). La evolucin debera mostrar una

gen

egosta

el

gen

literalmente

egosta

Una forma extrema de gen egosta podra ser responsable del


fenmeno conocido como distorsin segregacional. Descrita por el
sociobilogo Robert Trivers, la distorsin segregacional resultara de
la operacin de un gen literalmente egosta, es decir, un gen que
acta directamente, no a travs del organismo resultante, para triunfar
en la competencia con los patrones genticos rivales. Uno de tales
genes presente en un animal macho podra hacer que sus espermatozoides adelantasen o incluso envenenasen a los de otros machos,
haciendo as ms fcil la victoria en la carrera para fecundar los
huevos de la hembra. En cambio, un gen literalmente egosta no tiene
por qu conferir ninguna ventaja al organismo resultante, e incluso
podra ser nocivo en cierto grado.
Aparte de estas notables excepciones, las presiones selectivas se
ejercen indirectamente a travs del organismo producido por la fusin
de espermatozoide y vulo. Esto est ms en lnea con la nocin de
sistema complejo adaptativo, donde el esquema (en este caso el genoma) se pone a prueba en el mundo real (por medio del fenotipo) y
no directamente.

Adaptacin

individual

inclusiva

Un caso fascinante en el que parecen estar implicadas tanto la


adaptacin individual como la inclusiva es el denominado comportamiento altruista en ciertas especies de aves. El arrendajo mejicano
vive en los hbitats ridos del norte de Mxico, sureste de Arizona y
suroeste de Nuevo Mxico. Hace aos los ornitlogos observaron que
cada nido de esta especie era atendido a menudo por varias aves
269

268

adems de la pareja que produjo los huevos. Qu hacan all los


otros arrendajos? El comportamiento que exhiban era en verdad
altruista? La investigacin de Jerram Brown revel que en muchos
casos los ayudantes eran ellos mismos hijos de la pareja que criaba,
y por lo tanto estaban ayudando a criar a sus propios hermanos. Este
comportamiento pareca suministrar un notable ejemplo de evolucin
del comportamiento social a travs de la adaptacin inclusiva. La
evolucin haba favorecido un comportamiento paternal en el que los
arrendajos jvenes, posponiendo su propia reproduccin, ayudaban a
alimentar y cuidar a sus hermanos menores, asistiendo as a la propagacin de genes estrechamente relacionados con los propios.
Ms recientemente, el cuadro se ha complicado algo a raz de los
trabajos de John Fitzpatrick y Glen Woolfenden acerca de una especie
emparentada, el arrendajo de Florida, que habita en los robledales
ridos en franca recesin del sur de aquella regin. Hasta ahora
esta ave se consideraba una de las muchas subespecies del arrendajo
azul americano, muy comn en el sudoeste de los Estados Unidos,
pero Fitzpatrick y Woolfenden proponen que debe considerarse una
especie separada, atendiendo a su apariencia, vocalizaciones, comportamiento y gentica. Como en el arrendajo mejicano, el comportamiento de esta especie incluye la crianza asistida. Aqu tambin los
ayudantes tienden a ser hijos de la pareja que cra, pero las observaciones de los investigadores de Florida indican que los ayudantes
actan tambin en inters propio. Los territorios de anidamiento en
el robledal rido son extensos (del orden de treinta acres) y son
defendidos con fiereza, por lo que no resultan fciles de conseguir.
Los ayudantes estn en la mejor posicin para heredar todo o parte
del territorio donde desempean su labor. Por lo menos en Florida,
parece que la adaptacin individual ordinaria tiene un papel muy
importante en el comportamiento altruista del arrendajo.
No he presentado la historia del arrendajo de Florida para tomar
partido en una controversia entre ornitlogos, sino para ilustrar la
sutileza del concepto de adaptacin, inclusiva o no. Aunque es un
concepto til, sigue siendo un tanto circular. La evolucin favorece
la supervivencia de los mejor adaptados, y los mejor adaptados son
los que sobreviven, o aquellos cuyos parientes prximos sobreviven.

270

La

adaptacin

sexual

El fenmeno de la reproduccin sexual plantea algunos retos especiales a las teoras basadas en las presiones selectivas y la adaptacin. Como muchos otros organismos, los animales superiores tienden
a reproducirse sexualmente. Pero en ciertos casos esos mismos animales pueden reproducirse facultativamente por partenognesis, un
proceso en el que las hembras, sin requerir los servicios de un macho,
generan hembras hijas que, aparte de posibles mutaciones, son genticamente idnticas a las progenituras. Incluso los huevos de un
animal tan complejo como la rana pueden producir, tras ser estimulados con la punta de una aguja, renacuajos que se desarrollan hasta
convertirse en ranas adultas. En algunos casos raros, como el de los
lagartos de cola de ltigo de Mxico y el sudoeste de los Estados
Unidos, una especie de vertebrado parece arreglrselas slo con la
partenognesis, sin que haya machos en absoluto. Para qu el sexo
entonces? Qu enorme ventaja confiere la reproduccin sexual? Por
qu se selecciona en general frente a la partenognesis? Para qu
sirven en verdad los machos?
La reproduccin sexual introduce diversidad en los genotipos de
los descendientes. A grandes rasgos, los cromosomas (cada uno con
una cadena de genes) se presentan en pares, y cada individuo hereda
uno de los componentes de cada par del padre y el otro de la madre.
Cul de ellos procede del padre y cul de la madre es fundamentalmente una cuestin de azar. (En los gemelos idnticos, el resultado
de esta reparticin estocstica es el mismo para ambos.) La descendencia de los organismos con muchos pares de cromosomas tiene por
lo general juegos de cromosomas diferentes de los de los progenitores.
Adems de eso, la reproduccin sexual introduce un mecanismo
completamente nuevo, distinto de la mutacin ordinaria, para producir
cambios en los cromosomas. En el proceso denominado entrecruzamiento, ilustrado en la pgina 273, un par de cromosomas homlogos intercambian fragmentos durante la formacin de un espermatozoide o un huevo. Supongamos que el entrecruzamiento tiene
lugar en el segundo caso. El huevo, producido por la madre, adquiere
un cromosoma mixto, una parte del cual es aportada por el padre de
la madre y el resto por la madre de la madre, mientras que otro huevo
puede recibir un cromosoma formado por las partes restantes de los
cromosomas del abuelo y la abuela maternos.
El terico evolucionista William Hamilton, ahora catedrtico en
271

Oxford, ha sugerido una explicacin simple para el valor de la reproduccin sexual. En trminos generales, la idea es que para los enemigos de una especie, especialmente los parsitos nocivos, resulta
ms difcil adaptarse a la diversidad de una poblacin generada por
reproduccin sexual que a la relativa uniformidad de una poblacin
generada por partenognesis. La mezcla de los cromosomas aportados
por el padre y la madre, junto con el entrecruzamiento, permiten todo
tipo de combinaciones nuevas entre los descendientes, obligando a
los parsitos a enfrentarse a una gran variedad de huspedes diferentes
en su qumica corporal, hbitos, etc. El resultado es que los enemigos
encuentran dificultades y los huspedes estn ms seguros.
La teora indica que las especies sin reproduccin sexual deberan
disponer de otros mecanismos para enfrentarse a los parsitos, especialmente en el caso de grupos enteros de animales inferiores que han
vivido sin sexo durante decenas de millones de aos. Los rotferos
bdeloideos son uno de tales grupos. Son animalillos que se desplazan
girando y habitan en las alfombras de musgo y otros lugares que
permanecen hmedos la mayor parte del tiempo, pero que se secan
durante semanas o meses segn los caprichos de la meteorologa. Una
discpula de Hamilton, Olivia Judson, est estudiando estos rotferos
para averiguar cmo se las arreglan con los parsitos. Ella sugiere
que su hbito de desecarse y dejarse llevar por el viento cuando su
entorno se seca podra proporcionarles la suficiente proteccin contra
los parsitos como para prescindir del sexo.
En cualquier caso, las ventajas de la reproduccin sexual tienen
que ser considerables para compensar la desventaja obvia que supone
la fragmentacin de los genotipos de padres y abuelos con una capacidad demostrada para sobrevivir y reproducirse con xito. Estas
ventajas son relativas al conjunto de la poblacin, aunque muchos
evolucionistas insisten en que las presiones selectivas se ejercen nicamente sobre los individuos. Pero quizs sta no sea una norma
rgida.
En un reciente encuentro en el Instituto de Santa Fe, John Maynard Smith, que ensea en la Universidad de Sussex, comentaba este
tema cuando Brian Arthur, presidente de la sesin, record la ocasin
en que ambos se encontraron por primera vez. Los dos estudiaron la
carrera de ingeniera. Maynard Smith comenz diseando aviones y
despus se pas a la biologa evolutiva, donde ha hecho importantes
contribuciones. Brian, que se cri en Belfast, se dedic a la investigacin operativa y ms tarde a la economa. Despus se convertira
272

Figura 20. Entrecruzamiento de cromosomas en la reproduccin sexual

en profesor en Stanford y sera el director fundador del programa


econmico del Instituto de Santa Fe. Se encontraron por primera vez
en un congreso cientfico en Suecia, donde en el curso de su intervencin Maynard Smith hizo notar que mientras el sexo tena ventajas
obvias para las poblaciones, no estaba claro que las tuviera para los
individuos. Brian grit desde la audiencia: Vaya visin del sexo
ms inglesa!. Maynard Smith, tras encajar el golpe, replic: Deduzco por su acento que usted es irlands. Bien, en Inglaterra por lo
menos tenemos sexo.

273

Muerte,

reproduccin

poblacin

en

biologa

Mientras que el sexo no es algo ni mucho menos universal en


biologa, la muerte s que est muy cerca de serlo. La muerte de los
organismos es una de las ms dramticas manifestaciones de la segunda ley de la termodinmica. Y como tal es, en cierto sentido,
comn a todos los sistemas complejos adaptativos. Sin embargo, es
especialmente significativa en la evolucin biolgica, donde la interaccin entre muerte y reproduccin est en la vanguardia del proceso
adaptativo. La competencia entre grupos de genotipos se traduce en
gran medida en la competencia por el tamao de la poblacin entre
los tipos de organismos correspondientes. La adaptacin, hasta donde
puede hacerse una buena definicin de ella en el contexto de la
evolucin biolgica, est siempre conectada con el tamao de
la poblacin.
La comparacin entre diversas clases de sistema complejo adaptativo revela situaciones en que la muerte, la reproduccin y la poblacin tienen menos importancia que en biologa. Por ejemplo, imaginemos un ser humano individual absorto en la resolucin de un
problema. En este caso los esquemas son ideas y no genotipos. El
anlogo de la muerte es el olvido. Nadie puede negar la omnipresencia
y significacin del olvido, pero difcilmente puede compararse su
papel con el de la muerte en biologa. Si no fuese necesario olvidar,
borrar la cinta, el carcter del pensamiento no experimentara grandes cambios. El recuerdo de una idea es til, y contrarresta el efecto
del olvido, pero el nmero de recuerdos idnticos o casi idnticos no
caracteriza la adecuacin de una idea en la misma medida que la
poblacin tiende a correlacionarse con la adaptacin en biologa.
A medida que las ideas se propagan en el seno de una sociedad
(tambin en la comunidad cientfica) adquiere importancia el nmero
de personas que comparten una idea determinada. En las elecciones
democrticas, en la medida en que tienen que ver con las ideas, la
opinin mayoritaria es la que prevalece. Pero est claro que la existencia de un abrumador nmero de partidarios no necesariamente
implica que una idea sea correcta, y ni siquiera garantiza su supervivencia a largo plazo.
Un ejemplo ms cercano a la evolucin biolgica puede ser el
de la competencia entre las sociedades humanas en el pasado. En
gran medida, la adaptacin se meda por la poblacin. En el Sudeste
Asitico, por ejemplo, algunos grupos tnicos practicaban la agri274

cultura de regado para el cultivo del arroz, mientras que otros


practicaban una agricultura de secano, a menudo quemando el bosque. Los primeros, como los pueblos de Tailandia central, Laos o
Vietnam, podan mantener muchos ms individuos por unidad de
superficie que sus vecinos. La mayor densidad de poblacin les
permiti dominar a los agricultores de secano, que en muchos casos
se vieron relegados a tierras montaosas remotas. De cara al futuro,
bien podemos preguntarnos si es deseable que la densidad o la
poblacin absoluta continen determinando de la misma manera
quines ganan y quines pierden.

La

ocupacin

de

los

nichos

A largo plazo, la evolucin biolgica, con su nfasis en la muerte


y la poblacin, es perfectamente eficiente en la ocupacin de nuevos
nichos ecolgicos a medida que stos surgen. Cuando existe la oportunidad de adoptar un cierto modo de vida, es probable que algn
organismo evolucione para aprovecharla, por estrafalario que pueda
parecer a los ojos de un observador humano.
En este contexto es relevante la analoga entre una comunidad
ecolgica y la economa de mercado. Cuando surgen nuevas oportunidades para hacer negocio en una economa de este tipo, lo ms
probable (aunque no es seguro) es que aparezcan individuos o empresas dispuestos a explotarlas. La analoga de la muerte en este caso
es la quiebra, y es la riqueza, en vez de la poblacin, lo que da una
medida aproximada de la adaptacin de la empresa.
Tanto en economa como en ecologa, la aparicin de un nuevo
negocio o un nuevo organismo (o de una nueva forma de actuar en
una empresa u organismo ya existente) altera el relieve adaptativo de
los otros miembros de la comunidad. Desde el punto de vista del
negocio o de la especie, este relieve experimenta continuos cambios
(adems de no estar del todo bien definido a priori).
Ambos casos ilustran cmo un sistema complejo adaptativo, una
vez establecido, puede llenar nichos, crear otros nuevos en el proceso,
llenar stos a su vez y as sucesivamente, engendrando nuevos sistemas complejos adaptativos por el camino. (Como se indicaba en el
diagrama de la pgina 41, la evolucin biolgica ha dado lugar al
sistema inmunitario de los mamferos, al aprendizaje y al pensamiento
y, a travs de los seres humanos, a sociedades capaces de aprender y
275

adaptarse, y ms recientemente a ordenadores que funcionan como


sistemas complejos adaptativos.)
Siempre explorando, buscando nuevas oportunidades, experimentando con la novedad, el sistema complejo adaptativo ensaya incrementos de complejidad y ocasionalmente descubre sucesos umbral
que abren posibilidades estructurales completamente nuevas, incluyendo nuevas formas de sistema complejo adaptativo. Dado un tiempo
suficiente, la probabilidad de la evolucin de la inteligencia parece
que debiera ser alta.
Astrnomos y planetlogos piensan que no existe ninguna razn
para pensar que los sistemas planetarios sean especialmente raros en
nuestra galaxia o en cualquier otra galaxia similar en el universo.
Tampoco los tericos del origen de la vida tienen motivos para pensar
que las condiciones de nuestro planeta hace unos 4000 millones de
aos fueran tan especiales que la aparicin de la vida (o algo parecido
a ella) en un planeta sea un acontecimiento particularmente improbable. Es verosmil que en el universo abunden los sistemas complejos
adaptativos y que en muchos de ellos haya evolucionado, o acabe por
evolucionar, la inteligencia. Como ya hemos mencionado, para la
bsqueda de inteligencia extraterrestre el principal dato que falta es
el nmero de planetas por unidad de volumen espacial en los que han
surgido seres inteligentes y la duracin tpica del perodo de civilizacin tcnica con emisin de seales electromagnticas. Dada la
inmensa cantidad de conocimiento que podemos extraer de la diversidad de comunidades naturales en la Tierra, por no hablar de la
diversidad de sociedades humanas, resulta sobrecogedor imaginar
(como hacen a veces los escritores de ciencia ficcin) las lecciones
que el contacto con extraterrestres podra darnos acerca de la variedad
de circunstancias que los sistemas complejos adaptativos son capaces
de explotar.

El

engao

entre

las

aves

Para encontrar ejemplos curiosos de explotacin de oportunidades


por parte de especies en interaccin con otras, podemos fijarnos en
el engao tal como es practicado por animales no humanos. El mimetismo es bien conocido; la mariposa virrey, por ejemplo, se parece
a la monarca y se aprovecha as del rechazo que inspira sta en los
depredadores a causa de su mal sabor. El cuclillo (en el Viejo Mundo)
276

y el boyero (en el Nuevo Mundo) practican otro tipo de engao,


poniendo sus huevos en los nidos de otras aves; los polluelos intrusos
se deshacen despus de los huevos o polluelos legtimos y monopolizan la atencin de los padres adoptivos. Ahora bien, realmente
engaan?
Estamos acostumbrados a or que la gente engaa, pero que esto
ocurra en otros organismos resulta ms sorprendente. Cuando la marina argentina descubre un misterioso periscopio en el estuario del
Ro de la Plata justo antes de que el presupuesto de las fuerzas
armadas comience a debatirse, podemos sospechar que se est intentando engaar para conseguir recursos adicionales, lo que no nos
resulta especialmente sorprendente. Pero la existencia de un comportamiento anlogo entre las aves es algo inesperado.
Un caso as fue descubierto recientemente por mi amigo Charles
Munn, un ornitlogo que estudia las bandadas mixtas que se alimentan
en las selvas bajas tropicales del Parque Nacional Manu, en Per.
Algunas especies ramonean juntas en el sotobosque y otras en el
estrato inferior del dosel, acompaadas de vez en cuando por coloreados tangars frugvoros procedentes del estrato superior. (Entre las
especies presentes en estas bandadas en la poca invernal hay unos
pocos migradores norteamericanos. Ms al norte, hacia Centroamrica, se encuentran muchos ms. Quienes residimos en Norteamrica
slo las vemos cuando anidan en verano, y nos llama la atencin
encontrarlas llevando un modo de vida muy diferente en tierras lejanas. Si queremos que vuelvan para anidar ao tras ao, hay que
proteger sus hbitats en los pases meridionales. Igualmente, su retorno a estos pases quedar comprometido si los bosques norteamericanos continan siendo reducidos a parcelas cada vez ms pequeas.
La reduccin de los bosques propicia invasiones posteriores por parte
de los boyeros parsitos.)
En cada bandada mixta hay una o dos especies centinela que
deambulan de manera que suelen estar en medio de la bandada o
justo debajo. Mediante un canto especial los centinelas advierten a
los dems de la presencia en las proximidades de posibles aves rapaces. Charlie observ que los centinelas de las bandadas del sotobosque daban a veces la seal de aviso aun cuando no exista un
Peligro aparente. Una inspeccin ms cercana demostraba que la falsa
alarma permita a menudo al centinela arrebatar un suculento bocado
que de otro modo se habra comido otro miembro de la bandada. Una
observacin cuidadosa revel que los centinelas practicaban el engao
277

alrededor de un 15 % de las veces, sacando provecho de l con


frecuencia. Preguntndose si este fenmeno sera ms general, Charlie
examin el comportamiento de las bandadas del estrato inferior del
dosel y encontr que los centinelas de all hacan lo mismo. El
porcentaje de seales falsas era ms o menos el mismo en las dos
especies centinela. Presumiblemente, si este porcentaje fuera mucho
mayor las seales dejaran de ser aceptadas por el resto de la bandada
(recurdese el cuento del pastorcillo que gritaba que viene el lobo!)
y si fuera mucho menor, el centinela apenas obtendra alimento extra.
Me pregunto si este dato del 15 % podra derivarse de alguna clase
de razonamiento matemtico; en un modelo plausible, podra corresponder a 1/271?
Cuando consult esta cuestin con Charles Bennett, record algo
que le haba contado su padre sobre las unidades de la fuerza area
canadiense con base en Inglaterra durante la segunda guerra mundial.
Para las ocasiones en que enviaban un caza y un bombardero juntos,
les pareci una buena idea intentar engaar de vez en cuando a la
Luftwaffe haciendo volar el caza por debajo del bombardero y no por
encima como era lo habitual. Tras aplicar el mtodo de ensayo y
error un buen nmero de veces, llegaron a la conclusin de que lo
mejor era hacerlo al azar una vez de cada siete.

Pequeos

pasos

grandes

cambios

En nuestra discusin de los sucesos umbral citbamos algunos


ejemplos de avances en la evolucin biolgica que representaban
saltos enormes, pero tambin indicbamos que se trata de acontecimientos raros en el extremo de todo un espectro de cambios de
magnitud diversa, siendo mucho ms comunes los cambios pequeos
cerca del otro extremo del espectro. Sea cual sea la magnitud del
evento, la evolucin biolgica suele proceder actuando sobre lo que
hay disponible. Los rganos existentes se adaptan a nuevos usos. Los
brazos humanos, por ejemplo, no son ms que patas anteriores ligeramente modificadas. Las estructuras no son radicalmente descartadas
en un rediseo revolucionario de la totalidad del organismo. Los
mecanismos de la mutacin y la seleccin natural no favorecen tales
discontinuidades. Pero las revoluciones ocurren.
Hemos discutido cmo, en el fenmeno del equilibrio puntuado,
los cambios relativamente repentinos pueden tener orgenes diversos.
278

Uno de los posibles es un cambio en el entorno fisicoqumico que


altere significativamente las presiones selectivas. Otro es la deriva,
en la que las mutaciones neutras, que no alteran la viabilidad del
fenotipo (y a veces ni siquiera ste) conducen gradualmente a una
situacin de inestabilidad del genotipo, donde una o unas pocas mutaciones pueden crear un organismo significativamente diferente y
preparar el camino para una cascada de cambios que se extiendan a
otras especies. A veces pequeos cambios desencadenan sucesos umbral, muchas veces de carcter bioqumico, que abren dominios enteros de formas de vida completamente nuevas. En algunos casos
estos cambios revolucionarios se inician con la agregacin de organismos en estructuras compuestas. Pero en todos los casos la unidad
bsica de cambio es una mutacin (o recombinacin, con o sin entrecruzamiento) que opera sobre lo que ya est presente. Nunca se saca
nada de donde no hay.
Hasta qu punto es ste un principio general para los sistemas
complejos adaptativos? En el pensamiento humano, por ejemplo, es
necesario proceder por pequeos pasos? Debe limitarse el proceso
de creacin a encadenamientos de cambios menores sobre lo ya existente? Por qu no podra un ser humano ser capaz de inventar un
ingenio totalmente nuevo, diferente de cualquier otro conocido? Y en
ciencia, por qu no concebir una teora completamente nueva, sin
ninguna semejanza con las ideas precedentes?
La investigacin (y tambin la experiencia diaria) parece indicar
que, efectivamente, el pensamiento humano suele proceder por asociacin y por pasos, en cada uno de los cuales se introducen modificaciones especficas sobre lo pensado con anterioridad. Pero tanto
en la invencin como en la ciencia, el arte, y muchos otros campos
de la creacin humana, de vez en cuando surgen estructuras singularmente novedosas. Tales innovaciones recuerdan los sucesos umbral
en la evolucin biolgica. Cmo se producen? Responde el pensamiento creativo humano a modelos diferentes segn las diferentes
reas de actividad? O hay involucrados principios generales de alguna clase?

279

17
Del aprendizaje al pensamiento creativo
Una

Comenzaremos con algunas observaciones sobre la creacin en el


marco de la teora cientfica y despus exploraremos su relacin con
la creacin en otros campos.
Cuando una nueva idea terica se impone acostumbra a alterar y
ampliar el cuerpo de teora existente, permitiendo acomodar hechos
observacionales que antes no podan comprenderse o no encajaban.
Tambin predice nuevos hechos que algn da pueden ser comprobados.
Casi siempre, la idea novedosa incluye una autocrtica negativa,
el reconocimiento de que algn principio previamente aceptado es
falso y debe descartarse (a menudo ocurre que una idea que era
correcta en principio iba acompaada, por razones histricas, de un
lastre intelectual innecesario que hay que tirar por la borda.) En
cualquier caso, slo salindose del marco de ideas aceptadas excesivamente restrictivas puede haber progreso.
En ocasiones, cuando una idea correcta es propuesta y aceptada
por primera vez, se le da una interpretacin demasiado estrecha. En
cierto sentido, sus posibles implicaciones no se toman lo bastante en
serio. Ms adelante el autor de la idea original o algn otro terico
vuelven sobre ella para examinarla con ms rigor, de modo que pueda
apreciarse todo su significado.
El primer artculo de Einstein sobre la relatividad especial, que
public en 1905 a la edad de 26 aos, ilustra tanto el rechazo de una
idea aceptada equivocada como la reconsideracin de una idea correcta no aplicada en toda su extensin. Einstein tuvo que romper con
la idea, aceptada pero errnea, de un espacio y un tiempo absolutos.
Despus comenz a considerar la idea de que las simetras presentes
en las ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo las simetras correspondientes a la relatividad especial tuviesen carcter
de principio general. Hasta entonces su dominio de aplicacin se haba
restringido al electromagnetismo, y no se pensaba que pudiesen regir,
por ejemplo, en la dinmica de partculas.
280

experiencia

personal

A lo largo de mi carrera he tenido el placer y la fortuna de


proponer unas cuantas ideas dentro del campo de la teora de partculas elementales que, por supuesto, no me colocan a la altura de un
Einstein, pero s que han resultado ser tiles e interesantes y me han
proporcionado alguna experiencia personal acerca del acto creativo
en el marco de la teora cientfica.
Una de mis primeras aportaciones servir de ilustracin. En 1952,
cuando ingres en la facultad de fsica de la Universidad de Chicago,
me propuse encontrar una explicacin al comportamiento de las nuevas partculas extraas, as llamadas porque se producan en abundancia como correspondera a una interaccin fuerte, pero se desintegraban lentamente, una propiedad asociada a la interaccin dbil.
(Aqu lentamente significa una vida media de alrededor de una diez
mil millonsima de segundo; la tasa normal de desintegracin para la
interaccin fuerte correspondera a una vida media de alrededor de
una billonsima de billonsima de segundo, ms o menos el tiempo
que tarda la luz en atravesar una partcula semejante.)
Para explicar este comportamiento conjetur la existencia de alguna ley que impidiese la desintegracin inducida por la interaccin
fuerte, responsable de la abundante produccin de partculas extraas.
La desintegracin procedera entonces lentamente a travs de una
interaccin dbil. Ahora bien, qu ley era sta? Los fsicos especulaban desde hace tiempo sobre la conservacin en la interaccin fuerte
de la magnitud conocida como espn isotpico (/), que puede tomar
los valores 0, 1/2, 1, 3/2, 2, 5/2, etc. Por aquellas fechas un grupo de
fsicos que trabajaba en el piso de abajo, bajo la batuta de Enrico
Fermi, estaba comenzando a reunir pruebas experimentales en favor
de esta idea, por lo que decid comprobar si la conservacin del espn
isotpico poda ser la ley en cuestin.
La hiptesis convencional era que los fermiones partculas nucleares (asociadas a la interaccin fuerte) como el neutrn y el protn deberan caracterizarse por valores de / iguales a 1/2, 3/2, 5/2,
etc., siguiendo el ejemplo del neutrn y el protn, que tienen un valor
P 1/2 (la idea estaba reforzada por el hecho de que el momento
angular de espn de un fermin slo puede tomar los valores indicados).
Asimismo se crea que las partculas bosnicas asociadas a la interaccin
281

fuerte, los mesones, deberan tener / = 0, 1, 2, etc., como el pin, que


tiene 7 = 1 (otra vez el paralelismo con el momento angular de espn,
que para un bosn debe ser un nmero entero, una creencia fuertemente
consolidada en el marco de la teora entonces aceptada).
Un grupo de partculas extraas (ahora llamadas partculas sigma
y lambda) consiste en fermiones asociados a la interaccin fuerte que
se desintegran lentamente en un pin ( 7 = 1 ) ms un neutrn o un
protn (/ = 1/2). En un principio pens en asignar a estas partculas
extraas un espn isotpico de 5/2, lo que impedira la desintegracin
inducida por la interaccin fuerte. Pero esto no serva, porque efectos
electromagnticos tales como la emisin de un fotn podran cambiar
1 en una unidad y burlar as la ley. En estas fui invitado por el Instituto
de Estudios Avanzados de Princeton a dar una charla sobre mi idea
y sus limitaciones. En la discusin sobre las partculas sigma y
lambda, iba a decir supongamos que tienen I = 5/2, de modo que
la interaccin fuerte no puede inducir su desintegracin para despus
demostrar cmo el argumento se iba a pique por culpa del electromagnetismo, al cambiar / = 5/2 por I = 3/2, un valor que permitira
a la desintegracin en cuestin proceder rpidamente a travs de la
interaccin fuerte.
Por un desliz dije I 1 en vez de / = 5/2. Inmediatamente
me qued parado al darme cuenta de que eso era precisamente lo que
yo andaba buscando. El electromagnetismo no puede cambiar / = 1
en / = 3/2 / = 1/2, por lo que el comportamiento de las partculas
extraas poda explicarse por la conservacin de / despus de todo.
Ahora bien, y la regla que afirma que los fermiones asociados a
la interaccin fuerte deban tener valores de / semienteros como 1/2,
3/2 5/2? Enseguida ca en la cuenta de que esta regla era una mera
supersticin, un lastre intelectual innecesario superpuesto al concepto
vlido de espn isotpico, y que haba llegado el momento de librarse
de ella. El concepto de espn isotpico vea as ampliado su dominio
de aplicacin.
La explicacin de la desintegracin de las partculas extraas
surgida de aquel lapsus linguae demostr ser correcta. Hoy da tenemos una comprensin ms profunda de ella y, en correspondencia,
una manera ms simple de exponerla: las partculas extraas difieren
de otras ms familiares como los neutrones, protones o piones en que
tienen al menos un quark extrao, o quark s, en lugar de un quark
u o un quark d. Slo la interaccin dbil puede transformar el sabor
de un quark en otro, y este proceso tiene lugar lentamente.
282

Experiencias

compartidas

sobre

gestacin

de

ideas

creativas

Hacia 1970 form parte de un pequeo grupo de fsicos, bilogos,


pintores y poetas reunidos en Aspen, Colorado, para debatir sobre la
experiencia de la gestacin de ideas creativas. Cada uno de nosotros
describi un episodio referente a su propio trabajo. Yo eleg el del
lapsus durante mi charla en Princeton.
Los relatos mostraban una notable concordancia. Todos habamos
encontrado una contradiccin entre el modo establecido de hacer las
cosas y algo que queramos llevar a cabo: en el arte, la expresin de
un sentimiento, un pensamiento, una intuicin; en la teora cientfica,
la explicacin de algunos hechos experimentales enfrentados a un
paradigma aceptado que no permite tal explicacin.
En primer lugar, habamos trabajado durante das, semanas o meses, meditando sobre las dificultades del problema en cuestin e intentando solventarlas. En segundo lugar, haba llegado un momento
en que, aunque siguiramos dndole vueltas al asunto, era intil seguir
pensando. En tercer lugar, de modo repentino, mientras pasebamos
en bicicleta, nos afeitbamos o cocinbamos (o por una equivocacin,
como en el ejemplo descrito por m) se presentaba la idea crucial.
Habamos conseguido salir del atolladero en que nos habamos metido.
A todos nos llam la atencin la congruencia entre nuestras respectivas historias. Ms adelante he sabido que esta percepcin del
acto creativo es de hecho bastante antigua. Hermann von Helmholtz,
el gran fisilogo y fsico de finales del siglo pasado, describi las tres
etapas de la gestacin de una idea como saturacin, incubacin e
iluminacin, en perfecta concordancia con lo que los miembros del
grupo de Aspen estuvimos discutiendo un siglo despus.
Cabe preguntarse qu es lo que pasa durante la segunda etapa, la
de incubacin. Para quienes se inclinen por el psicoanlisis, una interpretacin que acude de inmediato a la mente es que a lo largo del
periodo de incubacin, la actividad mental contina, pero en el nivel
preconsciente, justo al borde de la conciencia. Mi propia experiencia, con el descubrimiento repentino de la solucin correcta como
consecuencia de un desliz, difcilmente puede ajustarse mejor a tal
interpretacin. Pero algunos psiclogos acadmicos escpticos ofrecen
una hiptesis alternativa, la de que en realidad no ocurre nada durante
283

la fase de incubacin, excepto quizs un debilitamiento de la propia


fe en el falso principio que entorpece la bsqueda de soluciones. El
verdadero pensamiento creativo tendra lugar entonces justo antes del
momento de la iluminacin. En cualquier caso, entre la fase de saturacin y la de iluminacin siempre transcurre un intervalo de tiempo
apreciable que puede considerarse como un periodo de incubacin,
tanto si pensamos intensamente sin ser conscientes de ello como si
solamente algn prejuicio pierde gradualmente su capacidad para dificultar el hallazgo de una solucin.
En 1908, Henri Poincar aadi una cuarta etapa, importante aunque obvia: la verificacin. Poincar describe su propia experiencia
en el desarrollo de una teora para cierta clase de funciones matemticas. Trabaj incansablemente en el problema durante dos meses
sin xito. Una noche de insomnio le pareci que las ideas surgan
en tropel; las senta colisionar hasta que, por as decirlo, un par de
ellas quedaban trabadas formando una combinacin estable. Todava
no tena la solucin. Pero, un da despus, estaba subiendo a un
autobs que lo iba a transportar junto con varios colegas en una
excursin geolgica de campo cuando ... sin que nada en mis pensamientos pareciera haberle preparado el camino, me vino de pronto
la idea de que las transformaciones que haba empleado para definir
estas funciones eran idnticas a las de la geometra no eucldea. No
la verifiqu en ese momento, y cuando tom asiento continu con
una conversacin iniciada antes, pero senta una certeza absoluta. De
vuelta a Caen, para tranquilizar mi conciencia, verifiqu el resultado.
El psiclogo Graham Wallas describi formalmente este proceso
de cuatro etapas en 1926, y desde entonces ha sido un tema estndar
dentro de la psicologa aplicada, aunque pienso que ninguno de nosotros en la reunin de Aspen haba odo hablar antes de l. Lo
encontr por primera vez en el libro de Morton Hunt The Universe
Within (El universo interior), de donde he sacado las citas anteriores.

Puede

acelerarse

eludirse

la

incubacin?

Ahora bien, es necesario pasar por un perodo de incubacin?


Puede acelerarse o eludirse esta etapa de modo que no tengamos
que esperar tanto para que acuda la nueva idea indispensable? P"
demos encontrar un atajo para salir del atolladero intelectual en
que estamos atrapados?
284

Hay gente que ofrece programas especiales para aprender determinadas tcnicas mentales y que asegura que el pensamiento creativo
puede desarrollarse con un adiestramiento adecuado. Algunas de sus
sugerencias para salir del atolladero se ajustan bastante bien a una
interpretacin del proceso en trminos de sistemas complejos adaptativos. El aprendizaje y el pensamiento en general ejemplifican el
funcionamiento de los sistemas complejos adaptativos, y quiz la ms
alta expresin de esta facultad en la Tierra es el pensamiento creativo
humano.

Un

anlisis

aproximado

en

trminos

de

relieves

adaptativos

Como en cualquier otro anlisis de sistemas complejos adaptativos, resulta instructivo introducir las nociones de adaptacin y relieve
adaptativo, aunque, todava ms que en el caso de la evolucin biolgica, no dejan de ser idealizaciones supersimplificadas. Es improbable que un conjunto de presiones selectivas sobre los procesos
mentales pueda expresarse en trminos de una adaptacin bien definida.
Esto es especialmente cierto en la bsqueda de ideas creativas
por parte de un artista. En ciencia el concepto probablemente puede
aplicarse mejor: la adaptacin o adecuacin de una idea terica
sera una medida de hasta qu punto mejora la teora existente, por
ejemplo al explicar nuevas observaciones a la vez que mantiene o
incrementa la coherencia y el poder explicativo de dicha teora. En
cualquier caso, imaginemos que tenemos un relieve adaptativo para
las ideas creativas. Aqu tambin asociaremos una altura decreciente
con una adaptacin creciente (comprese con el diagrama de la
pgina 268).
Como hemos visto en el caso de la evolucin biolgica, es demasiado simple suponer que un sistema complejo adaptativo nicamente se desliza pendiente abajo. Cuando cayese en una depresin,
el sistema descendera uniformemente hasta llegar al fondo, un
mximo local de adaptacin. La regin en forma de embudo que
rodea a cada uno de estos mximos locales recibe el nombre de cuenca
de atraccin. Si el sistema no hiciera otra cosa que descender, est
elaro que sera muy probable que quedase atrapado en el fondo de
una depresin poco profunda. A mayor escala hay ms cuencas, algunas de las cuales pueden ser ms profundas (y por lo tanto repre285

sentar una mayor adaptacin y ser ms deseables) que aquella en


la que se encuentra el sistema, como se muestra en la pgina 268.
Cmo se las arregla el sistema para explorar estas otras cuencas?
Una manera de salir de una cuenca de atraccin, como se discuta
en el caso de la evolucin biolgica, tiene que ver con el ruido,
entendido ste como un movimiento aleatorio superpuesto a la tendencia descendente. El ruido da al sistema la oportunidad de escapar
de una depresin somera y encaminarse hacia alguna de las depresiones vecinas ms profundas, hasta alcanzar el fondo de una depresin
autnticamente profunda. Sin embargo, el ruido debe ser tal que las
amplitudes de las excursiones aleatorias no sean demasiado grandes.
De otro modo la interferencia con el proceso de descenso sera excesiva, y el sistema no permanecera en una cuenca profunda ni
siquiera despus de haberla alcanzado.
Otra posibilidad es que haya pausas en el proceso de descenso
uniforme que permitan una exploracin libre de las proximidades.
Esto permitira el descubrimiento de depresiones vecinas ms profundas. Hasta cierto punto tales pausas se corresponden con el proceso
de incubacin en el pensamiento creativo, en el que la bsqueda
metdica de la idea requerida queda en suspenso y la exploracin
puede continuar fuera de los lmites del pensamiento consciente.

Algunas

recetas

para

escapar

hacia

cuencas

ms

profundas

Algunas de las sugerencias para acelerar el proceso de gestacin


de una idea creativa se ajustan bien al cuadro del uso de un nivel
controlado de ruido para evitar quedarse en el fondo de una cuenca
de atraccin demasiado poco profunda. Se puede intentar escapar de
la cuenca original por medio de una perturbacin aleatoria Edward
DeBono, por ejemplo, recomienda intentar aplicar al problema, sea
cual sea, el ltimo sustantivo de la portada del diario.
Otro mtodo, muy empleado a lo largo de la posguerra, es el
llamado de imaginacin creativa. Aqu varias personas intentan
encontrar soluciones a un problema reunindose para una discusin
colectiva en la que se anima a una de ellas a desarrollar la sugerencia
de alguna otra sin que est permitido rechazarla por muy estrafalaria
que sea. Una propuesta disparatada o autocontradictoria puede representar un estado mental inestable que conduzca a una solucin.
DeBono gusta de citar como ejemplo una discusin sobre el control
286

de la contaminacin fluvial, en la cual alguien podra decir: Lo que


de verdad hace falta es asegurarse de que las fbricas estn aguas
abajo en relacin a ellas mismas. Esta sugerencia es manifiestamente
imposible, pero alguien ms podra derivar de ella una propuesta ms
seria diciendo: Se puede hacer algo parecido a eso colocando la
toma de agua de cada fbrica aguas abajo en relacin al desage.
La idea disparatada puede contemplarse como una elevacin dentro
del relieve adaptativo que puede conducir a una cuenca mucho ms
profunda que la de partida.

Transferencia

de

tcnicas

mentales?

Edward y muchos otros han preparado material didctico para


cursos especiales de tcnicas mentales para escolares, as como para
empresas y hasta asociaciones de vecinos. Algunas de estas tcnicas
se refieren al logro de ideas creativas. Estos cursos han sido ensayados
en diversas partes del mundo. En Venezuela, por ejemplo, uno de sus
ltimos presidentes cre un ministerio de inteligencia para fomentar
la enseanza de tcnicas mentales en las escuelas de aquel pas. Bajo
los auspicios del nuevo ministerio un gran nmero de estudiantes ha
seguido diversos cursos de este tipo.
Frecuentemente el contenido de los cursos destaca el uso de tcnicas mentales en contextos particulares. Por ejemplo, muchos de los
ejercicios de Edward tienen que ver con lo que yo llamara anlisis
o estudios polticos. Se refieren a elecciones entre lneas de accin
alternativas a escala de individuo, familia, organizacin, pueblo o
ciudad, estado o provincia, nacin o entidad supranacional (un ejercicio puede comenzar, por ejemplo, con la hiptesis de que una nueva
ley ha sido aprobada, y seguir con una discusin sobre sus posibles
consecuencias). Por regla general, los contenidos se refieren al hallazgo y anlisis de argumentos a favor y en contra de diversas
opciones conocidas y al descubrimiento de otras nuevas.
Una cuestin que surge de modo natural es hasta qu punto las
tcnicas aprendidas en un cierto contexto son transferibles a otros
diferentes. Ejercitar la mente ideando nuevas opciones polticas (o
sopesando los mritos relativos de las viejas) sirve para descubrir
ideas nuevas y aprovechables en una rama de la ciencia o para crear
grandes obras de arte? Sirve para que los escolares aprendan ciencias,
matemticas, historia o lengua? Es posible que algn da tengamos
287

una respuesta clara a estas preguntas. Mientras tanto, slo disponemos


de una informacin muy preliminar.

Comprobacin

de

la

validez

de

diversos

mtodos

propuestos

Cuando alguien sigue un curso de tcnicas mentales, resulta


especialmente dificultoso determinar si ha tenido lugar algn progreso en la capacidad creativa del estudiante. Idealmente se debera
disponer de un test ms o menos normalizado, de modo que las
partes interesadas padres, funcionarios de la enseanza y del
gobierno, y legisladores pudiesen comprobar los resultados.
Pero cmo puede un test normalizado medir el pensamiento creativo? Los problemas de diseo proporcionan una respuesta parcial.
Por ejemplo, me han contado que en Venezuela se les pidi en una
ocasin a los estudiantes de tcnicas mentales que disearan una
mesa para un pequeo apartamento. Es concebible que las respuestas a problemas de este tipo, calificadas con arreglo a un sistema
de puntuacin imaginativo y cuidadosamente estudiado, puedan dar
alguna indicacin acerca de la asimilacin de las tcnicas creativas
por parte de los estudiantes.
David Perkins, de la Harvard Gradate School of Education, uno
de los proponentes del problema de la mesa, est especialmente interesado en infundir la enseanza de tcnicas mentales a la totalidad
del programa educativo y no restringirla a cursos especiales. Destaca
especialmente que la necesidad de ideas creativas no surge slo en
los dominios estratosfricos de la ciencia y el arte, sino tambin
en la vida diaria. Cita el ejemplo de un amigo que, en una excursin
donde nadie haba pensado en traer un cuchillo, salv la situacin
cortando el queso con una tarjeta de crdito.
David seala que la investigacin ha identificado cierto nmero
de rasgos propios de la gente que, en el dominio de las ideas, consigue
repetidamente salir de una cuenca de atraccin para llegar a otra ms
profunda. Estos rasgos incluyen la dedicacin a la tarea, la conciencia
de estar atrapado en una cuenca inadecuada, una cierta inclinacin a
balancearse en las fronteras entre cuencas y la capacidad de formular
y resolver problemas. Parece improbable que para poseer estos rasgos
uno tenga que nacer con ellos. Es muy posible que puedan inculcarse,
pero no est nada claro que las escuelas actuales hagan una labor
significativa en esa direccin. Por ejemplo, como hace notar David,

Figura 21. Solucin del problema de conectar nueve puntos con cuatro lneas
rectas sin levantar el lpiz del papel

las escuelas son prcticamente los nicos sitios donde uno acostumbra
a encontrarse con problemas ya formulados.

Formulacin

de

problemas

lmites

verdaderos

de

un

problema

La formulacin de un problema tiene que ver con el descubrimiento de sus lmites reales. Para ilustrar lo que quiero decir, tomar prestados algunos ejemplos que mi amigo Paul MacCready,
antiguo vecino y compaero de clase en Yale, suele emplear en sus
conferencias como ilustracin de soluciones originales a problemas
(Paul es el inventor del avin a pedales, el avin de energa solar,
el pterodctilo artificial volador y otros ingenios de lo que l modestamente llama la frontera trasera de la aerodinmica). Aunque
emplear sus mismos ejemplos, la leccin que extraer ser algo
diferente.
Consideremos el famoso problema ilustrado en esta pgina: Conectar los nueve puntos trazando el menor nmero posible de lneas
rectas sin levantar el lpiz del papel. Mucha gente asume que las

288
289

lneas tienen que mantenerse dentro del cuadrado determinado por los
puntos exteriores, aunque esta restriccin no forma parte del enunciado del problema. De este modo se requieren cinco lneas para
resolverlo. Si permitimos que las lneas se prolonguen por fuera del
cuadrado, entonces bastan cuatro, como se muestra en la ilustracin.
Si este fuera un problema en el mundo real, un paso crucial en su
formulacin sera descubrir si hay alguna razn para confinar las
lneas dentro del cuadrado. Esto forma parte de lo que yo llamo la
determinacin de los lmites del problema.
Si el problema permite que las lneas se prolonguen por fuera del
cuadrado, quiz permita tambin otras libertades. Qu tal si rompemos
el papel en trozos, lo redistribuimos de modo que los puntos queden en
fila y dibujamos una lnea recta por encima de ellos en un solo trazo?
Varias ideas como sta han sido recogidas por James L. Adams en su
libro Conceptual Blockbusters (Rompecabezas conceptuales). La mejor
estaba en una carta que le envi una jovencita, reproducida en la pgina
291. El punto clave es la ltima frase: Nadie dijo que no se pudiera
usar una lnea gruesa. Estn prohibidas las lneas gruesas o no?
Cules son las reglas en el mundo real?
Como siempre, determinar los lmites del problema es un tema
fundamental en la formulacin del mismo. Este punto se pone de
manifiesto de manera an ms clara en La historia del barmetro*,
escrita por un profesor de fsica, el doctor Alexander Calandra de la
Universidad de Washington en St. Louis:
Hace algn tiempo recib una llamada de un colega para preguntarme si quera hacer de arbitro en la calificacin de una pregunta de
examen. Por lo visto a un estudiante se le haba puesto un cero por
su respuesta a una cuestin de fsica, mientras que l reclamaba que
mereca la nota mxima y que se la habran dado si no fuera porque
el sistema siempre va en contra del alumno. Estudiante y profesor
acordaron someter el asunto a un arbitro imparcial, y yo haba sido
el elegido....
Fui al despacho de mi colega y le la pregunta en cuestin, que
deca as: Mostrar cmo se puede determinar la altura de un edificio
elevado con la ayuda de un barmetro.
La respuesta del estudiante era: Se toma el barmetro en lo alto
* De la edicin para profesores de Current Science, Vol. 49, N. 14, 6-10
Enero, 1964. Cortesa de Robert L. Semans. (N. del A.)

290

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Figura 22. Carta de una nia de diez aos dirigida al profesor Adams. (De
Conceptual Blockbusting. A guide ta Better deas, de James L. Adams, tercera
edicin, Addison-Wesley, Reading, Mass., pg. 31. Copyright 1974, 1976, 1979,
1986 by James L. Adams. Reproducido con autorizacin)

del edificio, se le ata una cuerda larga, se baja el barmetro hasta el


suelo y despus se vuelve a subir midiendo la longitud de cuerda que
hubo que soltar. Esta longitud es la altura del edificio.
Era una respuesta en verdad interesante, pero haba que aprobar
a su autor? Por mi parte seal que el estudiante mereca sin duda la
nota mxima, pues haba contestado la cuestin completa y correctamente. Por otro lado, si se le daba la nota mxima, esto poda
contribuir a que el estudiante aprobara el curso de fsica. Un aprobado
se supone que certifica que el estudiante sabe algo de fsica, pero la
respuesta a la pregunta no lo confirmaba. Con esto en mente, suger
darle al estudiante otra oportunidad para responder la cuestin. No
nie sorprendi que mi colega profesor estuviera de acuerdo, pero s
que lo estuviera tambin el alumno.
291

En virtud del acuerdo, le conced al estudiante seis minutos para


responder, con la advertencia de que la respuesta debera denotar
algn conocimiento de fsica. Al cabo de cinco minutos todava no
haba escrito nada. Le pregunt si quera dejarlo, pues tena que hacerme cargo de otra clase, pero dijo que no, que tena muchas
respuestas en mente, slo estaba pensando cul era la mejor. Me
disculp por interrumpirle y le rogu que continuara. En el minuto
que quedaba escribi rpidamente la respuesta, que era sta: Se toma
el barmetro en lo alto del edificio y se apoya en el borde del techo.
Se deja caer, midiendo lo que tarda en llegar al suelo con un cronmetro. Despus, empleando la frmula S = l/2gt [distancia recorrida
en la cada igual a una mitad de la aceleracin de la gravedad por el
tiempo transcurrido al cuadrado], se calcula la altura del edificio.
En este punto pregunt a mi colega si se daba por vencido. El
asinti y le puse al estudiante un notable. Cuando mi colega se fue,
record que el estudiante haba dicho que tena otras respuestas al
problema y le pregunt cules eran. Oh, s, dijo l. Hay muchas
maneras de averiguar la altura de un edificio grande con la ayuda de
un barmetro. Por ejemplo, se puede coger el barmetro en un da
soleado, medir la altura del barmetro y la longitud de su sombra y
despus la longitud de la sombra del edificio, y por medio de una
proporcin simple se determina la altura del edificio.
Muy bien, dije. Y las otras?
S, dijo el estudiante. Hay una medicin muy bsica que le
gustar. Se coge el barmetro y se comienza a subir las escaleras. A
medida que se sube, se marca la longitud del barmetro y esto nos
dar la altura del edificio en unidades baromtricas. Un mtodo muy
directo.
Naturalmente, si prefiere un mtodo ms sofisticado, puede atar
el barmetro al final de una cuerda, hacerlo oscilar como un pndulo
y determinar el valor de g [la aceleracin de la gravedad] a la altura
de la calle y en lo alto del edificio. A partir de la diferencia entre los
dos valores de g se puede calcular en principio la altura del edificio.
Finalmente, concluy: Si no me tuviera que limitar a las soluciones fsicas del problema, hay muchas otras, como por ejemplo
coger el barmetro por la base y golpear en la puerta del portero.
Cuando ste conteste, se le dice lo siguiente:
Querido seor portero, aqu tengo un barmetro de muy buena
calidad. Si me dice la altura de este edificio, se lo regalo...
2

18
Supersticin y escepticismo

En contraste con las presiones selectivas que caracterizan la empresa cientfica (por lo menos en su versin ms pura), otras formas
de seleccin muy diferentes han influido tambin en la evolucin de
las ideas tericas acerca de los mismos temas que ahora son competencia de la ciencia. Un ejemplo lo constituye la apelacin a la autoridad, independiente de la comparacin con la naturaleza. En la
Europa medieval y renacentista, las apelaciones a la autoridad (por
ejemplo Aristteles, por no citar la Iglesia Catlica) eran la regla en
campos donde ms tarde sera extensamente aplicado el mtodo cientfico. Cuando fue fundada la Royal Society de Londres en 1661, el
lema elegido fue Nullius in verba. Mi interpretacin de esta frase es
no hay que creer en las palabras de nadie, y representaba un rechazo
de la apelacin a la autoridad en favor de la apelacin a la naturaleza,
propia de la relativamente nueva disciplina de la filosofa experimental, que ahora recibe el nombre de ciencia natural.
Nos hemos referido ya a sistemas de creencias, como la magia
simptica, que responden predominantemente a presiones selectivas
muy diferentes de la comparacin entre predicciones y observacin.
En los ltimos siglos la empresa cientfica ha prosperado y ha conquistado unos dominios donde la autoridad y la magia han cedido el
paso en gran medida al consorcio de observacin y teora. Pero fuera
de estos dominios las viejas formas de pensamiento se encuentran por
doquier y proliferan las supersticiones. La omnipresencia de la supersticin al lado de la ciencia, es un fenmeno peculiar de los seres
humanos o cabra esperar que los sistemas complejos adaptativos
inteligentes de cualquier parte del universo mostrasen las mismas
propensiones?

292
293

Confusiones

en

la

identificacin

de

regularidades

Los sistemas complejos adaptativos identifican regularidades en


el flujo de datos que reciben, y comprimen dichas regularidades
en esquemas. Dado que es fcil cometer dos clases de error confundir aleatoriedad con regularidad y viceversa es razonable suponer que los sistemas complejos adaptativos tenderan a evolucionar
hacia una situacin de relativo equilibrio en que la identificacin
correcta de algunas regularidades estara acompaada de ambos tipos
de confusin.
Contemplando las pautas del pensamiento humano podemos identificar, grosso modo, la supersticin con la primera clase de error y
la negacin de la realidad con la segunda. Las supersticiones tienen
que ver por lo general con la percepcin de un orden donde de hecho
no existe, y la negacin de la realidad equivale al rechazo de la
evidencia de regularidades, a veces aunque salten a la vista. A travs
de la introspeccin y la observacin de otros seres humanos, cualquiera puede detectar la asociacin de ambos tipos de error con el
miedo.
En el primer caso, la gente tiene miedo de lo impredecible y,
especialmente, de lo incontrolable de muchas de las cosas que percibimos a nuestro alrededor. La causa ltima de una parte de esta
impredictibilidad es la indeterminacin fundamental de la mecnica
cuntica y las restricciones adicionales a la prediccin impuestas por
el caos. Una gran cantidad de incertidumbre aadida, con la consecuente impredictibilidad, procede de las limitaciones en capacidad y
alcance de nuestros sentidos e instrumentos, con los que slo podemos
captar una minscula fraccin de la informacin disponible en principio acerca del universo. Finalmente, estamos lastrados por nuestra
inadecuada comprensin del mundo y nuestra limitada capacidad de
clculo.
La carencia resultante de motivos y razn nos da miedo, y ello
nos induce a imponer sobre el mundo que nos rodea, incluso sobre
los hechos aleatorios y los fenmenos azarosos, un orden artificial
basado en falsos principios de causalidad. De este modo nos confortamos con una fantasa de predictibilidad e incluso de dominio, y nos
hacemos la ilusin de que podemos manipular el mundo que nos
rodea invocando a las fuerzas imaginarias que nos hemos inventado.
En el caso de la negacin de la realidad, s que captamos regularidades autnticas, pero nos causan tal pnico que cerramos los ojos
294

y negamos su existencia. Evidentemente, la regularidad ms amenazadora en nuestras vidas es la certeza de la muerte. Numerosas creencias, incluidas algunas de las ms tenazmente persistentes, sirven para
aliviar la ansiedad que genera. Cuando las creencias especficas de
esta clase son ampliamente compartidas en el seno de una cultura, su
efecto tranquilizador sobre el individuo se multiplica.
Pero tales creencias acostumbran a incluir regularidades inventadas, por lo que la negacin de la realidad va acompaada de la
supersticin. Por otra parte, examinando de nuevo las supersticiones
del tipo de la magia simptica, observamos que la creencia en ellas
slo puede mantenerse negando sus defectos manifiestos, especialmente sus frecuentes fracasos. La negacin de regularidades reales y
la imposicin de regularidades falsas son pues dos caras de la misma
moneda. Aparte de que los seres humanos sean proclives a ellas,
ambas tienden a ir de la mano y reforzarse mutuamente.
Si este anlisis tiene alguna justificacin, entonces podemos concluir que los sistemas complejos adaptativos inteligentes que pueda
haber dispersos por el universo deberan mostrar una tendencia a errar
en ambas direcciones en el proceso de identificacin de regularidades
en sus datos de entrada. En trminos ms antropomrficos, podemos
esperar que en todas partes los sistemas complejos adaptativos inteligentes sean proclives a una mezcla de supersticin y negacin de la
realidad. Si tiene sentido, aparte de la experiencia humana, describir
esta mezcla en trminos de alivio de ciertos temores es otro asunto.
Un punto de vista ligeramente diferente sobre la supersticin en
un sistema complejo adaptativo sugiere que quiz tienda a predominar
sobre la negacin de la realidad. Se puede considerar que el sistema
ha evolucionado en gran parte para descubrir modelos, de modo que,
en cierto sentido, los modelos acaban por constituir en s mismos una
recompensa, incluso aunque no confieran ninguna ventaja especial en
el mundo real. Un modelo de esta clase puede contemplarse como un
esquema egosta, algo anlogo al gen egosta e incluso al gen
literalmente egosta.
No es difcil encontrar ejemplos procedentes de la experiencia
humana. Hace pocos aos fui invitado a un encuentro con un grupo
de distinguidos acadmicos de otras ciudades que haban venido a
discutir sobre un descubrimiento fascinante. Result que estaban entusiasmados con algunas fotografas recientes de la NASA donde se
vean rasgos de la superficie de Marte que recordaban vagamente una
cara humana. No puedo imaginar qu ventaja habra podido conferir
295

esta incursin en la improbabilidad a aquellas personas por lo dems


brillantes, aparte del mero regocijo de descubrir una misteriosa regularidad.

El

mito

en

el

arte y

en

la

sociedad

Numerosas presiones selectivas, aparte del alivio de los temores,


favorecen la distorsin del proceso de identificacin de regularidades
en los seres humanos, especialmente en el nivel social. Las supersticiones pueden servir para afianzar el poder de chamanes y sacerdotes.
Un sistema de creencias organizado, completado con mitos, puede
motivar la sumisin a determinados cdigos de conducta y consolidar
los lazos de unin entre los miembros de una sociedad.
En el transcurso de las edades, los sistemas de creencias han
servido para organizar a la humanidad en grupos internamente cohesionados y a veces intensamente competitivos, hasta el punto de que
con frecuencia se producen conflictos y persecuciones, acompaados
a veces de violencia a gran escala. Por desgracia no es difcil encontrar
ejemplos en el mundo actual.
Pero las creencias en competencia son slo una de las bases de
la divisin de las personas en grupos incapaces de congeniar con
algn otro. Cualquier etiqueta sirve (una etiqueta es, citando de la tira
cmica B.C., algo que se coloca a la gente para poder odiarla sin
tener que conocerla primero). Muchas atrocidades a gran escala (y
crueldades individuales) han sido perpetradas sobre grupos tnicos,
muchas veces sin conexin con creencias particulares.
Al lado de los efectos devastadores de los sistemas de creencias,
sus aspectos positivos tambin resaltan vivamente, especialmente las
magnficas obras de arte que ha inspirado la mitologa en la msica,
la arquitectura, la literatura, la escultura, la pintura y la danza. Slo
el ejemplo de las figuras negras de los jarrones griegos arcaicos
bastara para dar testimonio de la energa creativa liberada por el
mito.
Ante la abrumadora magnificiencia de gran parte del arte relativo
a la mitologa, se hace necesario reexaminar el significado de las
falsas regularidades. Adems de ejercer una poderosa influencia sobre
el intelecto y las emociones humanas y conducir a la creacin de grandes obras de arte, los mitos tienen una clara significacin adicional
que trasciende su falsedad literal y sus conexiones con la supersticin.
296

Sirven para encapsular la experiencia adquirida a lo largo de siglos y


milenios de interaccin con la naturaleza y con la cultura humana.
No slo contienen lecciones, sino tambin, al menos por implicacin,
normas de conducta. Constituyen partes vitales de los esquemas culturales de las sociedades que funcionan como sistemas complejos
adaptativos.

La

bsqueda

de

modelos

en

las

artes

La creencia en determinados mitos es slo una de las muchas


fuentes de inspiracin para las artes (igual que slo es una de las
muchas fuentes de odio y atrocidades). No es slo en conexin con
el mito que las artes se alimentan de modelos asociativos y regularidades no reconocidas por la ciencia. Todas las artes florecen sobre la
identificacin y explotacin de tales modelos. La mayora de smiles
y metforas son modelos que la ciencia podra ignorar, pero qu
sera de la literatura, y especialmente de la poesa, sin metforas? En
las artes visuales, una gran obra a menudo transporta al espectador
hacia nuevas maneras de ver las cosas. El reconocimiento y creacin
de modelos es una actividad esencial en toda forma de arte. Los
esquemas resultantes estn sujetos a presiones selectivas que muchas
veces (aunque no siempre) estn muy lejos de las que operan en la
ciencia, lo que tiene maravillosas consecuencias.
Podemos pues contemplar el mito y la magia al menos desde tres
perspectivas diferentes y complementarias:
1. Como teoras atractivas pero acientficas, regularidades confortadoras pero falsas, impuestas a la naturaleza.
2. Como esquemas culturales que contribuyen, para bien o para
mal, a dar a las sociedades una identidad propia.
3. Como parte de la gran bsqueda de modelos, de asociaciones
creativas, que incluye el trabajo artstico y enriquece la vida humana.

Un

equivalente

moral

de

la fe?

La cuestin que surge de modo natural es si hay alguna manera


de aprehender las esplndidas derivaciones de las creencias mticas
sin el autoengao asociado a ellas ni la intolerancia que a menudo
297

las acompaa. En el siglo pasado se produjo un amplio debate sobre


el concepto de equivalente moral de la guerra. Tal como yo lo
entiendo, la cuestin es que la guerra inspira lealtad, autosacrificio,
valor e incluso herosmo, y proporciona una salida al afn de aventura,
pero tambin es cruel y destructiva en grado sumo. Por lo tanto, uno
de los retos de la especie humana es encontrar actividades que tengan
los rasgos positivos caractersticos de la guerra sin que lleven aparejados los negativos. Ciertas organizaciones intentan alcanzar esta meta
planteando desafos en forma de viajes aventureros a jvenes que de
otro modo no tendran la oportunidad de llevar una vida al aire libre.
Se tiene la esperanza de que tales actividades puedan constituir un
sustitutivo no slo de la guerra, sino tambin de la delincuencia y el
crimen.
Si en lugar de la guerra y el crimen pensamos en la supersticin,
uno puede preguntarse si puede hallarse un equivalente moral de la
fe. Se puede derivar la satisfaccin espiritual, el consuelo, la cohesin social y las brillantes creaciones artsticas que acompaan a los
mitos de otra cosa que no sea la aceptacin de estos como una verdad
literal?
La respuesta podra residir en parte en el poder del ritual. Se dice
que el vocablo griego mithos, de donde deriva la palabra mito, se
refera en tiempos antiguos a las palabras que se pronunciaban en el
curso de una ceremonia. En cierto sentido, los actos eran lo principal,
y lo que se deca sobre ellos era secundario. De hecho, a menudo se
haba perdido, al menos parcialmente, el significado original del ritual,
y el mito superviviente representaba una tentativa de explicacin por
medio de la interpretacin de iconos del pasado y la recomposicin
de fragmentos de antiguas tradiciones referidas a una etapa cultural
hace tiempo olvidada. As pues, los mitos estaban sujetos al cambio,
mientras que era la continuidad del ritual lo que contribua a mantener
la cohesin social. Siempre y cuando el ritual persista, sera posible
que se desmoronase la creencia literal en la mitologa sin que esto
representara una perturbacin excesiva?
Otra respuesta parcial podra relacionarse con la percepcin de la
ficcin y el drama. Los grandes personajes de la literatura parecen
tener vida propia, y sus experiencias son citadas a menudo como
fuente de sabidura e inspiracin, como si de personajes mitolgicos
se tratara. Pero nadie pretende que estos productos de ficcin sean
literalmente reales. Existe alguna oportunidad, pues, de que muchos
de los beneficios sociales y culturales de la fe puedan preservarse
298

mientras el aspecto negativo del autoengao se desvanece poco a


poco?
Una ltima respuesta parcial podran darla las experiencias msticas. Es posible que algunos de los beneficios espirituales que se
derivan a menudo de las supersticiones puedan obtenerse, al menos
por ciertas personas, a travs de tcnicas de adiestramiento que faciliten tales experiencias?
Desafortunadamente, en el mundo contemporneo la fe literal en
la mitologa, lejos de estar desapareciendo, est en aumento en muchos lugares. Los movimientos fundamentalistas ganan fuerza y amenazan a las sociedades modernas con la imposicin de normas de
conducta restrictivas y anticuadas y limitaciones a la libertad de expresin. (Por otra parte, tampoco all donde la mitologa est en
declive se observa necesariamente una gran mejora en las relaciones
entre los diversos grupos humanos, ya que ligeras diferencias de
cualquier clase pueden bastar para mantener la hostilidad entre ellos.)
Para una reflexin profunda sobre el tema de las supersticiones
recomiendo el libro Wings of lllusion (Las alas de la ilusin), de John
F. Schumaker, aunque tienda a desconfiar de nuestra capacidad como
especie para prescindir de nuestros entramados de ilusiones consoladoras y, a menudo, inspiradoras.

El

movimiento

escptico

En las dos ltimas dcadas, la persistencia de supersticiones anticuadas se ha visto acompaada, al menos en los pases occidentales,
de una oleada de popularidad de lo que se ha dado en llamar movimiento New Age, muchas de cuyas convicciones no son ms que
supersticiones pseudocientficas contemporneas, o supersticiones viejas con nombres nuevos, como canalizacin en vez de espiritismo. Los medios de comunicacin y los libros populares las pintan
como si fueran factibles o altamente probables, lo que ha hecho que
surja un movimiento alternativo para contrarrestar estas afirmaciones,
el movimiento escptico, del que se han formado asociaciones locales
por todo el mundo. (En tres de los sitios donde he pasado buena parte
de mi tiempo no vendra mal una buena dosis de escepticismo: Aspen,
Santa Fe y el sur de California.)
Las organizaciones escpticas locales estn ms o menos ligadas
a un comit con base en los Estados Unidos que responde a las siglas
299

CSICOP (Committee for Scientific Investigation of Claims of the


Paranormal). El CSICOP, que edita la revista Skeptical Inquirer, no
es una organizacin abierta al pblico, sino que sus miembros son
electos. A pesar de algunas reservas acerca de la organizacin y su
revista, cuando me propusieron formar parte de ella hace unos aos
acept porque me gusta la labor que lleva a cabo.
Las afirmaciones acerca de los llamados fenmenos paranormales
nos llegan desde todas partes. Algunas de las ms ridiculas pueden
encontrarse en las portadas de publicaciones de pequeo formato
vendidas en el mostrador de los supermercados: El gato se come al
loro... ahora habla... Kitty quiere una galleta Cientos de personas
que han regresado de la muerte describen el cielo y el infierno Un
increble hombre pez puede respirar bajo el agua Gemelos siameses
encuentran a su hermano de dos cabezas Un extraterrestre me dej
embarazada. El CSICOP no se molesta en ocuparse de tonteras tan
manifiestas. Pero s que se irrita cuando peridicos, revistas o cadenas
de radio y televisin de gran difusin tratan como hechos rutinarios
e indiscutibles, como establecidos o muy probables, cosas que de
ninguna manera estn probadas: fenmenos como la regresin hipntica a vidas anteriores, los mdiums que proporcionan pistas a la
polica o la psicocinesis (la capacidad de mover objetos con la mente).
Estas afirmaciones desafan las leyes aceptadas de la ciencia basndose en evidencias que una investigacin cuidadosa revela como muy
pobres o completamente inexistentes. Velar porque los medios de
comunicacin no presenten tales cosas como reales o probables es
una valiosa actividad del CSICOP.

Qu

significa

paranormal?

Si nos fijamos en las implicaciones del nombre de la organizacin


surgen, sin embargo, algunas cuestiones. Qu se entiende por paranormar? Por supuesto, lo que la mayora de quienes trabajamos en
ciencia (y de hecho mucha gente razonable) queremos saber antes
que nada sobre cualquier pretendido fenmeno es si realmente se
produce y hasta qu punto las afirmaciones sobre l son verdaderas.
Pero si un fenmeno es autntico, cmo puede ser paranormal? Los
cientficos, y tambin muchos no cientficos, estn convencidos de
que la naturaleza obedece a leyes regulares. En cierto sentido, por lo
tanto, no puede existir nada paranormal. Cualquier cosa que ocurra
300

realmente en la naturaleza puede ser descrita dentro del marco de la


ciencia. Por supuesto, no siempre estamos en disposicin de elaborar
un informe cientfico sobre un fenmeno dado, y podemos preferir,
por ejemplo, una descripcin potica. A veces el fenmeno es demasiado complicado para que una descripcin cientfica detallada sea
factible. Pero, en principio, cualquier fenmeno autntico tiene que
ser compatible con la ciencia.
Si se descubre (y se confirma de modo fidedigno) algo nuevo que
no encaja en las leyes cientficas existentes, no nos llevamos las
manos a la cabeza. En vez de eso, ampliamos o modificamos las leyes
de la ciencia para acomodar el nuevo fenmeno. Esto coloca en una
extraa posicin lgica a cualquiera que est implicado en la investigacin cientfica de las afirmaciones sobre fenmenos paranormales,
porque en ltima instancia nada que ocurra realmente puede ser paranormal. Quiz por esto tengo a veces una vaga sensacin de decepcin cuando leo la por otra parte excelente revista Skeptical Inquirer.
Falta el suspense. Leyendo el ttulo de un artculo se suele adivinar
el contenido, es decir, que todo lo que hay en el ttulo es falso. Casi
todo lo que se discute en la revista acaba siendo desacreditado. Es
ms, muchos de los autores parecen sentirse obligados a examinar
con lupa todo nuevo caso, aunque en el mundo real cualquier investigacin sobre algn fenmeno complejo siempre suele dejar al principio algunos cabos sueltos. Es cierto que me complace ver desacreditadas cosas tales como la ciruga psquica y la levitacin a travs
de la meditacin. Pero pienso que una ligera redefinicin de su misin
contribuira a que la organizacin se asentase sobre bases ms slidas
y la revista fuera ms viva e interesante. Creo que la autntica misin
de la organizacin es estimular el examen escptico y cientfico de
los informes sobre fenmenos misteriosos, especialmente los que parecen desafiar las leyes de la ciencia, pero sin hacer uso de la etiqueta
paranormal con su implicacin de descrdito. Muchos de estos
fenmenos acabarn presentndose como una farsa o tendrn explicaciones prosaicas, pero unos pocos podran resultar bsicamente autnticos adems de interesantes. El concepto de paranormal no me
parece til; y el espritu desacreditador, aunque es absolutamente
apropiado para la mayora de temas tratados, no siempre constituye
una aproximacin completamente satisfactoria.
A menudo nos enfrentamos con situaciones donde hay implicado
un fraude consciente, se tima a la gente crdula, pacientes seriamente
enfermos acuden a curas intiles (como la ciruga psquica) desvin301

dose de tratamientos legitimados que podran ayudarles, etc. Desacreditar a los responsables es un servicio que se presta a la humanidad.
Aun entonces, sin embargo, deberamos pensar un poco en las necesidades emocionales de las vctimas de los charlatanes y en cmo
podran satisfacerse sin recurrir al autoengao.
Yo recomendara a los escpticos que dediquen an ms esfuerzos
a comprender las razones por las que tanta gente quiere o necesita
creer. Si la gente no fuera tan receptiva, los medios de comunicacin
no encontraran tan rentable destacar lo que se califica como paranormal. De hecho, no es nicamente una falta de comprensin sobre
el grado de evidencia de un fenmeno lo que subyace en la tendencia
a creer en l. En mis discusiones con personas que creen en seis cosas
imposibles cada da antes del desayuno, como la Reina Blanca de A
travs del espejo, he descubierto que el rasgo principal que comparten
es la disociacin entre creencia y evidencia. De hecho, muchas de
estas personas confiesan libremente que creen en lo que les gusta
creer. La evidencia no tiene nada que ver. Alivian su temor ante lo
azaroso identificando regularidades all donde no existen.

Aberracin

mental

sugestionabilidad

En cualquier discusin sobre creencias extraas hay dos temas


obligados: la sugestionabilidad y la aberracin mental. Las encuestas
revelan, por ejemplo, que un porcentaje asombrosamente elevado de
personas cree en la existencia de aliengenas que vienen en platillos
volantes. Hay quienes incluso pretenden que han sido secuestrados
y examinados de cerca por ellos, y hasta abordados sexualmente. Uno
tiene la impresin de que se trata de gente que por alguna razn tiene
dificultades para distinguir la realidad de la fantasa, y es natural
preguntarse si algunos padecen alguna enfermedad mental seria.
Tambin podra pensarse que algunas de estas personas son desacostumbradamente sugestionables. Un hipnotizador podra poner en
trance a uno de tales sujetos y hacerle creer cualquier fantasa con la
mayor facilidad; quiz tenga lugar un proceso parecido de forma mas
o menos espontnea. La facilidad para caer en trance quiz constituya
una desventaja potencial, pero tambin podra resultar ventajosa al
facilitar, aparte de la hipnosis, la autohipnosis o la meditacin profunda, permitiendo as acceder a formas de autocontrol difciles (aunque no imposibles) de conseguir por otros medios.
302

En muchas sociedades tradicionales no es raro que las personas


que muestran una extraordinaria susceptibilidad al trance encuentren
un sitio como chamanes o profetas. Lo mismo ocurre con quienes sufren ciertos tipos y grados de trastorno mental. La posibilidad
de una experiencia mstica es seguramente mayor en estas personas
que en la gente corriente. En cuanto a las sociedades modernas, se
dice que algunos de los artistas ms creativos pueden encuadrarse en
una u otra categora. (Naturalmente, todas estas supuestas correlaciones tendran que ser cuidadosamente comprobadas.)
Las caractersticas mentales de la gente que cree en fenmenos
escandalosamente improbables, especialmente de individuos que afirman haber tenido una participacin personal en ellos, estn siendo
objeto de investigacin. Hasta ahora, la evidencia de enfermedades
mentales serias o de alta susceptibilidad al trance es sorprendentemente pobre. Ms bien parece que en muchos casos una fuerte creencia influye en la interpretacin de una experiencia ordinaria con algn
fenmeno fsico o estado mental inducido por el sueo o las drogas.
Pero la investigacin est an en paales. Personalmente creo que es
deseable intensificar el estudio de las creencias y sistemas de creencias
entre los seres humanos y de sus causas subyacentes, pues considero
que el tema tiene una importancia capital para nuestro futuro a largo
plazo.

Escepticismo

ciencia

Supongamos que todos convenimos en que el movimiento escptico, aparte de estudiar el tema de las creencias y comprometerse en
actividades como desenmascarar el fraude y velar por la rectitud de
los medios de comunicacin, debe ocuparse del examen, desde una
perspectiva escptica y cientfica, de los informes de fenmenos misteriosos que parecen desafiar las leyes de la ciencia. Entonces el grado
de escepticismo aplicado debera ajustarse a la magnitud del desafo que el supuesto fenmeno representa para las leyes admitidas.
Aqu hay que andarse con mucho cuidado. En mbitos complicados
como, por ejemplo, la meteorologa o la ciencia planetaria (geologa
incluida), puede alegarse la existencia de fenmenos extraos que
desafan ciertos principios aceptados en esos mbitos pero que no
parecen violar leyes fundamentales de la naturaleza como la conservacin de la energa. Las leyes empricas o fenomenolgicas de tales
303

mbitos son a veces muy difciles de relacionar con las leyes de


ciencias ms bsicas, y continuamente se hacen nuevos descubrimientos que requieren la revisin de dichas leyes empricas. Un supuesto fenmeno que viola estas leyes no es tan sospechoso como
uno que viola la conservacin de la energa.
Hace slo treinta aos la mayora de gelogos, incluidos casi todos
los miembros de la distinguida facultad de geologa de Caltech, todava desechaba desdeosamente la idea de la deriva continental. Lo
recuerdo porque a menudo discuta con ellos sobre el asunto por
aquel entonces. A pesar de la acumulacin de pruebas en su favor,
se mostraban incrdulos ante esta teora. La consideraban una tontera
principalmente porque la comunidad geolgica no tena un mecanismo plausible para ella. Pero un fenmeno puede perfectamente ser
autntico aunque no se haya encontrado una explicacin plausible de
l. En estos casos es poco aconsejable descartar un fenmeno hipottico slo porque los expertos no pueden imaginar una causa directa
que lo justifique. Los cientficos planetarios de hace dos siglos cometieron el notorio error de desacreditar los meteoritos. Cmo pueden caer rocas del cielo, objetaban, cuando todo el mundo sabe
que no hay rocas en el cielo?
Hoy da existe una fuerte tendencia entre mis amigos del movimiento escptico, y tambin entre mis colegas fsicos, a descartar
demasiado deprisa las afirmaciones sobre la elevada incidencia de
cnceres raros en personas que estn ms expuestas de lo normal a
campos electromagnticos relativamente dbiles procedentes de dispositivos y lneas de corriente alterna de 60 ciclos por segundo. Los
escpticos pueden muy bien estar en lo cierto al rechazar tales afirmaciones como falsas, pero la cosa no es tan obvia como algunos
dicen. Aunque los campos son demasiado dbiles para producir efectos notables como, por ejemplo, un incremento sustancial de temperatura, s que podran tener efectos mucho ms sutiles sobre ciertas
clulas altamente especializadas inusualmente sensibles al magnetismo por la presencia en su interior de cantidades apreciables de
magnetita. Joseph Kirschvink (quien tiene unos intereses poco habituales en un profesor de Caltech) est investigando experimentalmente
esta posibilidad y ha hallado algunos indicios preliminares de que la
supuesta conexin del magnetismo con estos cnceres raros podra
ser algo ms que una mera fantasa.

304

Relmpagos

en

bola

Ciertos fenmenos atmosfricos permanecen hasta el da de hoy


en una especie de limbo. Este es el caso de los llamados relmpagos
en bola. Algunos observadores declaran haber visto en tiempo tormentoso una bola brillante, algo parecido a un relmpago esfrico.
Hay quien dice haberlas visto entrar en una habitacin por la ventana,
rodar hacia dentro y desaparecer despus dejando una tenue llama.
Aunque abundan los relatos anecdticos de toda clase, no existe una
evidencia incontrovertible ni tampoco una teora satisfactoria sobre
ellas. Un fsico, Luis Alvarez, sugiri que los relmpagos en bola
eran slo un efecto ptico. Esta explicacin, sin embargo, no se ajusta
demasiado bien a las referencias anecdticas fiables como, por ejemplo, las recogidas por un cientfico a partir de entrevistas con empleados de un laboratorio estatal. Algunos tericos han investigado
seriamente el fenmeno. Mientras se encontraba bajo arresto domiciliario por negarse a trabajar en el desarrollo de armas termonucleares
bajo la tutela de Lavrenti P. Beria, jefe del servicio secreto de Stalin,
el gran fsico ruso Pyotr L. Kapitsa, junto con uno de sus hijos,
escribi un artculo terico proponiendo un mecanismo hipottico
para los relmpagos en bola. Otros han intentado reproducir el fenmeno en el laboratorio. Pero hay que decir que hasta ahora los resultados no son concluyentes. En pocas palabras, nadie tiene una
buena explicacin.
Hacia 1951, la mencin de los relmpagos en bola caus cierto
revuelo en un seminario del Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, en el que Harold W. (Hal) Lewis, ahora profesor de fsica
de la Universidad de California en Santa Barbara, presentaba un
trabajo terico en colaboracin con Robert Oppenheimer. Creo que
fue el ltimo trabajo de investigacin de Robert antes de convertirse en director del Instituto, y estaba muy inquieto esperando que la gente prestase atencin a la ponencia de Hal que resuma el artculo de
Oppenheimer, Lewis y Wouthuysen sobre la creacin de mesones en
colisiones protn-protn. En el curso de la discusin posterior, alguien
mencion que Enrico Fermi haba propuesto un modelo en el que los
dos protones se mantenan unidos durante largo tiempo por razones
desconocidas emitiendo mesones de manera estadstica. Muchos de
nosotros nos sumamos a la discusin con propuestas acerca de la
causa posible de este comportamiento. El erudito fsico terico suizo
Markus Fierz intervino haciendo notar que no siempre est claro por
305

qu las cosas se mantienen unidas. Por ejemplo, dijo, pensemos


en los relmpagos en bola. (Oppenheimer comenz a ponerse rojo
de ira. Acababan de presentar su ltimo artculo cientfico y Fierz
estaba desviando la discusin hacia los relmpagos en bola.) Fierz
vino a decir que un amigo suyo haba sido empleado por el gobierno
suizo y se le haba concedido un pase especial de ferrocarril para que
pudiese viajar por todo el pas en busca de testimonios sobre los
relmpagos en bola. Finalmente, Robert no pudo aguantar ms y sali
con gesto airado de la sala murmurando: Relmpagos en bola,
relmpagos en bola!. No creo que nuestra comprensin del fenmeno
haya aumentado mucho desde entonces (ni siquiera aunque el propio
Hal Lewis haya escrito un interesante artculo sobre l).

Lluvias

de

peces

Uno de mis ejemplos favoritos de fenmeno misterioso es la lluvia


de peces y ranas. Muchos de los testimonios son muy detallados
y de buena fuente. Aqu tenemos uno de A.B. Bajkov describiendo
una lluvia de peces en Marksville, Louisiana, el 23 de octubre de
1947:
Me encontraba dirigiendo investigaciones biolgicas para el Departamento de Fauna y Pesca. Aquel da, entre las siete y las ocho
de la maana, comenzaron a caer peces de entre dos y nueve pulgadas
sobre las calles y patios de aquella poblacin surea, dejando atnitos
a sus habitantes. Yo estaba en el restaurante con mi mujer tomando
el desayuno cuando la camarera nos inform de que estaban lloviendo
peces. Salimos inmediatamente para coger algunos. La gente estaba
entusiasmada. El director del Marksville Bank, J.M. Barham, me
cont que al levantarse de la cama se encontr con que haban cado
cientos de peces en su patio y en el de su vecina Mrs. J.W. Joffrion.
El cajero del mismo banco, J.E. Gremillion, y dos comerciantes, E.A.
Blanchart y J.M. Brouillette, fueron alcanzados por la lluvia de peces
cuando se dirigan a su lugar de trabajo hacia las 7:45....
(Citado de William R. Corliss en Science, 109, 402, 22 de abril
de 1949.)
Todos los meteorlogos a quienes he consultado me han asegurado que no existe ninguna objecin concluyente a la posibilidad de
306

que tales criaturas puedan ser elevadas y transportadas a considerable


distancia antes de caer, como resultado de perturbaciones meteorolgicas. Aunque los mecanismos especficos, como las trombas marinas, son puramente especulativos, es perfectamente posible que el
fenmeno sea autntico.
Por otra parte, el hecho de que los peces, o por lo menos su
puesta, lleguen al suelo vivos podra ser relevante para la zoogeografa, el estudio de la distribucin de las especies animales. Ernst Mayr,
el gran ornitlogo y zoogegrafo, comentaba en uno de sus artculos
que hay muchos enigmas sobre la distribucin de los peces de agua
dulce que podran resolverse si estas criaturas pudieran ser transportadas por medios poco convencionales, como las lluvias de peces.
De la discusin precedente se concluye que, si es cierto que de
vez en cuando caen peces del cielo, el proceso no representa ningn
perjuicio para las leyes aceptadas por la ciencia, ms bien todo lo
contrario. Igualmente, si alguna de las supuestas criaturas criptozoolgicas, como el hipottico perezoso gigante de la Amazonia, resultase ser real, esto no alterara las leyes de la ciencia ms de lo que
lo hizo el descubrimiento del celacanto en las aguas sudafricanas hace
cincuenta aos, cuando se crea extinguido desde haca mucho tiempo.
Pero qu se puede decir sobre aquellos fenmenos que supuestamente desafan las leyes de la ciencia tal como las conocemos?

Fenmenos

que

desafan

las

leyes

conocidas

de

la

ciencia

Aunque tales fenmenos no pueden descartarse ipso facto, hay


que aplicarles una alta cuota de escepticismo. Ahora bien, si alguno
de ellos resultara ser autntico, las leyes cientficas tendran que ser
modificadas para acomodarlo.
Consideremos el supuesto fenmeno (en el que, dicho sea de paso,
yo no creo) de la telepata entre dos personas estrechamente emparentadas, digamos una madre y un hijo o dos gemelos idnticos. Casi
todo el mundo ha odo ancdotas que relatan que, en momentos de
extrema tensin de uno de los miembros de la pareja, el otro se siente
alarmado, incluso cuando les separa una gran distancia. Lo ms probable es que estos testimonios respondan a una combinacin de coincidencia, memoria selectiva (olvido de falsas alarmas, por ejemplo),
recuerdo distorsionado de las circunstancias (incluyendo una exageracin de la simultaneidad), etc. Por otro lado, es muy difcil inves307

tigar cientficamente estos fenmenos, aunque no es imposible en


principio. Por ejemplo, uno puede imaginar un experimento cruel
y por lo tanto prohibido por consideraciones ticas, aunque por otra
parte factible en el que se tomasen muchas parejas de gemelos
idnticos, se les separase por una larga distancia y se sometiese a uno
de los miembros de cada pareja a una intensa tensin para ver si el
otro reacciona. (Hay algunos crdulos, entre ellos varios de mis conocidos de la New A g e de Aspen, que creen que efectivamente tal
experimento se llev a cabo con animales a bordo del submarino
Nautilus bajo los hielos polares. Segn ellos, una coneja madre que
viajaba en el submarino mostraba signos de angustia cuando alguna
de sus cras era torturada en Holanda.)
En cualquier caso, supongamos por un momento que, contrariamente a lo que yo esperara, la telepata entre, digamos, gemelos
idnticos resulta ser un fenmeno autntico. Esto requerira una profunda revisin de las teoras cientficas fundamentales, pero sin duda
acabara por encontrarse alguna explicacin. Por ejemplo, los tericos
podran postular alguna clase de cordn, de naturaleza por ahora
desconocida, que probablemente supondra importantes modificaciones de las leyes fsicas tal como estn ahora formuladas. Este cordn
conectara a ambos gemelos transportando una seal cuando alguno
de ellos se encontrase en serias dificultades. De este modo el efecto
podra ser en gran parte independiente de la distancia, como muchos
de los testimonios sugieren. Una vez ms quiero recordar que cito
este ejemplo no porque yo crea en la telepata, sino slo para ilustrar
cmo deberan modificarse las teoras cientficas para acomodar fenmenos de lo ms extrao en el caso improbable de que resultaran
ser autnticos.

Una

habilidad

genuina:

Leer

los

surcos

de

los

xitos en la investigacin de sospechosos de fraude. Con harta frecuencia los farsantes han tomado el pelo a intelectuales reputados, y
algunos hasta se han convertido en defensores del charlatn de turno.
El CSICOP cuenta con el asesoramiento de un mago, James Randi,
para disear las pruebas a que deben someterse quienes dicen tener
poderes extraordinarios. Randi sabe cmo engaar al pblico, y es
igualmente hbil para adivinar cundo alguien intenta engaarlo a l.
Le encanta desenmascarar impostores y poner en evidencia sus trucos.
Cuando la revista Discover public que un hombre era capaz de
extraer informacin leyendo en los surcos de los discos de vinilo, se
le encomend a Randi investigar el asunto. El hombre en cuestin
era el doctor Arthur Lintgen, un fsico de Pennsylvania que aseguraba
que poda mirar un disco de msica sinfnica de cualquier poca
posterior a Mozart e identificar el compositor, a menudo la pieza y a
veces hasta el intrprete. Randi le someti a las rigurosas pruebas
habituales y descubri que en efecto estaba diciendo la verdad. El
fsico identific correctamente dos grabaciones distintas de La consagracin de la primavera de Stravinsky, as como el Bolero de
Ravel, Los planetas de Holst y la Sexta sinfona de Beethoven. Naturalmente, Randi le mostr otros discos a modo de control. Uno,
etiquetado guirigay por el doctor Lintgen, era del rockero Alice
Cooper. Ante otro control dijo: Esto no es msica instrumental. Debe
ser un solo vocal de algn tipo. De hecho era la grabacin de un
hombre hablando, titulada As que quieres ser un mago.
Esta curiosa habilidad, que result ser autntica, no violaba ningn
principio importante. La informacin estaba presente en los surcos;
la cuestin era saber si de verdad haba alguien capaz de extraerla
por inspeccin, y Randi confirm que en efecto lo haba.

discos

De vez en cuando el CSICOP encuentra que una pretensin en


apariencia descabellada est en realidad justificada. Tales casos son
debidamente notificados en el Skeptical Inquirer y discutidos en las
reuniones, pero en mi opinin debera prestrseles ms atencin. As
quedara ms claro que lo fundamental es intentar distinguir los hechos autnticos de los falsos y no simplemente desenmascarar el
fraude.
Los cientficos en conjunto acreditan un escaso porcentaje de
308

309

19
Esquemas adaptativos y no adaptativos

Una historia que el examen escptico ha desacreditado por completo es la del centesimo mono. La primera parte del cuento es
verdad. Ciertos miembros de una colonia de monos de una pequea
isla japonesa aprendieron a limpiar de arena su comida lavndola en
las aguas del lago que rodea la isla, y comunicaron su habilidad a los
otros miembros de la colonia. Hasta aqu muy bien. Pero una leyenda
New A g e retoma estos hechos y va ms all, afirmando que, cuando
el mono nmero cien aprende el truco, entonces, sbitamente y por
algn proceso misterioso, todos los miembros de la especie, estn
donde estn, adquieren la habilidad y comienzan a practicarla. Naturalmente, no hay ninguna evidencia creble de nada de esto.
La parte verdadera de la historia es ciertamente interesante por s
misma, como ejemplo de transmisin cultural de un comportamiento
aprendido en animales distintos del hombre. Otro ejemplo lo proporciona el comportamiento de los carboneros de ciertas poblaciones
inglesas hace algunas dcadas. Estos pjaros aprendieron a abrir las
botellas de leche, y con el tiempo dicho comportamiento se extendi
entre todos los miembros de la especie e incluso de especies prximas.
La actividad fsica requerida para abrir los tapones estaba ya presente
en el repertorio de movimientos de las aves; todo lo que tenan que
aprender era que la botella de leche contena una buena recompensa.
Hay muchos otros casos conocidos de comportamiento animal novedoso transmitido de esta manera.

ADN

cultural

Naturalmente, la transmisin cultural humana puede ser considerablemente ms sofisticada. La explicacin reside presumiblemente
no slo en la superior inteligencia, sino tambin en el carcter de las
lenguas humanas, que permiten vocalizaciones arbitrariamente com310

plejas. Gracias a tales lenguas, las sociedades humanas exhiben aprendizaje grupal (o adaptacin de grupo, o evolucin cultural) en un
grado mucho mayor que las bandas de otros primates, manadas de
perros salvajes o bandadas de aves. Este comportamiento colectivo
puede analizarse hasta cierto punto reducindolo al de un conglomerado de individuos que actan como sistemas complejos adaptativos.
Ahora bien, como siempre, tal reduccin sacrifica las valiosas intuiciones que pueden obtenerse estudiando el fenmeno en su propio
nivel. En particular, una simple reduccin a la psicologa puede descuidar el hecho de que, adems de los rasgos generales de los seres
humanos individuales, hay una informacin adicional presente en el
sistema que incluye las tradiciones especficas, las costumbres, las
leyes y los mitos del grupo. Parafraseando a Hazel Henderson, todas
estas cosas pueden contemplarse como ADN cultural. Encapsulan
la experiencia compartida de muchas generaciones y abarcan los esquemas de la sociedad, que funciona a su vez como un sistema
complejo adaptativo. De ah que el bilogo ingls Richard Dawkins
haya acuado el trmino meme para designar una unidad de informacin transmitida culturalmente, el anlogo de los genes en la evolucin biolgica.
En realidad, la adaptacin tiene lugar en tres niveles diferentes
por lo menos, lo que a veces causa confusin en el uso del trmino.
En primer lugar, tiene lugar cierta adaptacin directa (como en un
termostato o dispositivo ciberntico) como resultado de la operacin
de un esquema dominante en una poca particular. Cuando el clima
se hace ms clido y seco, una sociedad puede tener la costumbre de
trasladarse a las montaas. Tambin puede recurrir a ceremonias religiosas para atraer la lluvia, bajo la supervisin de un sacerdote.
Cuando su territorio es invadido por una fuerza enemiga, la sociedad
puede reaccionar automticamente refugindose en un poblado bien
fortificado y con una reserva de provisiones para resistir el asedio.
Cuando un eclipse aterroriza a la gente, puede haber chamanes dispuestos con algn abracadabra apropiado. Ninguno de estos comportamientos requiere cambios en los esquemas dominantes.
El segundo nivel incluye cambios de esquema, competencia entre
esquemas diversos y su promocin o degradacin en respuesta a las
presiones selectivas en el mundo real. Si las danzas de la lluvia no
consiguen aliviar una sequa, el sacerdote de turno puede caer en
desgracia y entrar en juego una nueva religin. En los lugares donde
la respuesta tradicional al cambio climtico es trasladarse a tierras
311

ms elevadas, un pobre resultado de tal esquema puede llevar a la


adopcin de otras prcticas, como nuevos mtodos de irrigacin o
nuevos cultivos. Si la estrategia de retirarse a una fortaleza no consigue responder adecuadamente a una serie de ataques enemigos, la
prxima invasin puede provocar el envo de una fuerza expedicionaria a tierras enemigas.
El tercer nivel de adaptacin es la supervivencia darwiniana del
ms apto. Una sociedad puede simplemente dejar de existir como
consecuencia de la incapacidad de sus esquemas para hacer frente a
los acontecimientos. No necesariamente tiene que morir todo el
mundo, y los individuos que queden pueden crear nuevas sociedades,
pero la sociedad en s desaparece, llevando sus esquemas a la extincin junto con ella. Ha tenido lugar una forma de seleccin natural
en el nivel social.
No es difcil encontrar ejemplos de esquemas que llevan a la
extincin. Algunas comunidades (como los esenios en la antigua Palestina y los shakers estadounidenses) han practicado la abstinencia
sexual en el pasado, no restringindola a unos pocos monjes y monjas,
sino hacindola extensiva a todos los miembros de la comunidad. Con
un esquema as, la supervivencia de la comunidad requiere que el
nmero de conversos supere el de fallecimientos. No parece que esto
haya sucedido. Los esenios desaparecieron y los shakers son en la
actualidad muy escasos. En cualquier caso, la prohibicin del comercio sexual es un rasgo cultural que ha contribuido de manera obvia a
la extincin total o virtual de la comunidad.
El hundimiento de la civilizacin maya clsica en las selvas tropicales centroamericanas durante el siglo x es un notable ejemplo de
la extincin de una cultura avanzada. Como indicbamos en el captulo primero, las causas de este hundimiento son an objeto de controversia; los arquelogos tienen dudas acerca de los esquemas fallidos los relativos a las clases sociales, la agricultura en la jungla,
la guerra entre ciudades u otras facetas de la civilizacin. En cualquier caso, se cree que mucha gente sobrevivi a la crisis y que
algunos de los pueblos actuales que hablan lenguajes mayas en el
rea son sus descendientes. Pero las construcciones de piedra y
el levantamiento de estelas para conmemorar fechas sealadas
en el calendario maya tocaron a su fin, y las sociedades subsiguientes
seran mucho menos complejas que las del perodo clsico.
En lneas generales, los tres niveles de adaptacin tienen lugar en
escalas de tiempo diferentes. Un esquema dominante vigente puede
312

ponerse en accin en cuestin de das o meses. Una revolucin en la


jerarqua de esquemas suele ir asociada a una mayor escala de tiempo,
aunque los eventos culminantes pueden tener lugar rpidamente. Las
extinciones de las sociedades suelen abarcar intervalos de tiempo
todava ms largos.
En las discusiones tericas dentro de las ciencias sociales, por
ejemplo en la literatura arqueolgica, la distincin entre los diferentes
niveles de adaptacin no siempre est clara, lo que frecuentemente
lleva a un alto grado de confusin.

La

evolucin

de

los

lenguajes

humanos

En el caso de los lenguajes, al igual que en el de las sociedades,


la evolucin, aprendizaje o adaptacin tienen lugar de diversas maneras y en diferentes escalas temporales. Como ya hemos discutido,
la adquisicin del lenguaje por un nio representa la actuacin de un
sistema complejo adaptativo. En una escala de tiempo ms larga, la
evolucin de los lenguajes humanos en el transcurso de siglos o
milenios puede contemplarse como otro sistema complejo adaptativo.
En una escala de tiempo de cientos de miles o millones de aos, la
evolucin biolgica dio lugar a la capacidad de los seres humanos
(Homo sapiens sapiens) de comunicarse por medio de lenguajes de
tipo moderno. (Todos estos lenguajes tienen ciertas propiedades comunes, como oraciones de longitud arbitraria, estructura gramatical
elaborada y elementos gramaticales como pronombres, genitivos diversos, etc.)
Cuando se considera la evolucin de la gramtica, es importante
tener en cuenta los diversos niveles de adaptacin. Desde el trabajo
pionero de Joe Greenberg, se ha acumulado una considerable cantidad
de informacin sobre los rasgos gramaticales comunes a todos los
lenguajes conocidos (universales) y aqullos que aparecen en casi
todos (cuasiuniversales). Al considerar estos rasgos generales, es
obvio que debe prestarse atencin a los condicionantes fruto de la
evolucin biolgica, neurolgicamente preprogramados, sealados
por Chomsky y su escuela. Pero tambin hay que considerar los
resultados de la evolucin lingstica al cabo de los siglos y los
milenios, los cuales deben reflejar hasta cierto punto las presiones
selectivas que favorecen los rasgos gramaticales aptos para la comunicacin. Por ltimo, puede haber accidentes congelados, efectos
313

fundadores que se originan en la eleccin arbitraria de rasgos gramaticales de los lenguajes ancestrales de todas las lenguas modernas,
y cuyas consecuencias persisten en todas partes hasta el da de hoy
(recurdese que en biologa la asimetra entre molculas dextrgiras
y levgiras puede ser uno de tales accidentes congelados). En las
discusiones sobre lingstica en el Instituto de Santa Fe, el nfasis se
pone en la necesidad de incluir todas estas contribuciones en las
tentativas de explicacin de los rasgos gramaticales universales y
cuasiuniversales.
Al estudiar la evolucin de cualquier sistema complejo adaptativo,
es esencial separar estos tres factores: las reglas bsicas, los accidentes
congelados y la seleccin de lo que es adaptativo. Y, por supuesto,
las reglas bsicas pueden aparecer como accidentes congelados
cuando se contemplan en una escala csmica de espacio y tiempo.

Adaptacin

versus

adaptativo

La distincin de los diferentes niveles y escalas temporales de la


adaptacin deja todava pendiente una serie de enigmas relativos al
porqu los sistemas complejos adaptativos del tipo de las sociedades
parecen tan a menudo quedarse bloqueados en esquemas no adaptativos. Por qu no han desarrollado esquemas cada vez mejores y
progresado hacia una adaptacin cada vez mayor? Algunas de las
razones ya han sido mencionadas en captulos anteriores.
Las sociedades, al igual que otros sistemas complejos adaptativos,
estn a menudo sujetas a presiones selectivas no descritas de modo
preciso por ninguna funcin de adaptacin. Y la adaptacin misma,
como hemos visto, no es algo que simplemente aumente con el
tiempo, ni siquiera cuando est bien definida. Adems, no existe una
correspondencia simple entre rasgos adaptativos y rasgos surgidos a
travs de las diversas formas de adaptacin. Ninguna de estas cuestiones se restringe a las sociedades. Aparecen por doquier en biologa
y a veces de forma particularmente aguda en la experiencia de los
seres humanos individuales. Cules son algunos de los mecanismos
que permiten la supervivencia de esquemas no adaptativos?

314

Esquemas

no

adaptativos:

Presiones

selectivas

externas

Un mecanismo muy general para la persistencia de comportamientos aparentemente no adaptativos ha sido ya discutido con cierta
extensin, especialmente en relacin con el conflicto entre supersticin y ciencia. Las presiones selectivas que afectan a la promocin y
degradacin de las teoras cientficas tienen que ver principalmente
con el xito de estas teoras en la explicacin coherente y la prediccin
correcta de los resultados de la observacin, al menos cuando la
empresa cientfica funciona adecuadamente. Cuando no es as es porque otras presiones selectivas, muchas de ellas producto de las debilidades humanas de los cientficos, actan con fuerza.
En el caso de la teorizacin supersticiosa, las presiones selectivas
no cientficas tienen un papel dominante. Recapitulemos las que ya
hemos mencionado. Estas presiones selectivas incluyen el refuerzo de
la autoridad de individuos poderosos y tambin el mantenimiento de
la cohesin social, lo cual confiere una ventaja en la evolucin de la
sociedad. Por otro lado, la imposicin de una estructura falsamente
ordenada y regular sobre acontecimientos fundamentalmente aleatorios o hechos desconectados entre s puede proporcionar cierto grado
de consuelo; la ilusin de comprensin y, especialmente, de dominio
mitiga el temor a lo incontrolable. Relacionada con sta tenemos una
presin selectiva muy general que hemos asociado con el lema del
esquema egosta: cualquier sistema complejo adaptativo ha evolucionado para descubrir patrones, por lo que un patrn constituye en
cierto modo una recompensa en s mismo.
El elemento comn en todas estas presiones selectivas es que son
en gran parte externas a lo que se considera adaptativo en ciencia, es
decir, el xito en la descripcin de la naturaleza. Tambin son en gran
parte externas a lo que se considera adaptativo en ingeniera, es decir,
el control de la naturaleza con algn propsito humano. Sin embargo,
tales presiones selectivas tienen un papel crucial en la evolucin del
ADN cultural.
De aqu puede extraerse una leccin general. El sistema objeto de
discusin es definido a menudo de manera que no constituye un
sistema cerrado. Presiones selectivas de gran importancia se ejercen
desde el exterior. Un ejemplo simple lo encontramos en uno de los
procesos que tienen lugar en la evolucin de los lenguajes humanos.
Supongamos que ciertas tribus o naciones que hablan lenguas diferentes entran en contacto y, al cabo de algunas generaciones, sobre315

viven con ciertas modificaciones algunas de las lenguas, mientras que


otras se extinguen. Las desapariciones dependen menos de los mritos
relativos de las diversas lenguas como instrumentos de comunicacin
que de consideraciones bien distintas, como el poder militar o el
acervo cultural de las diferentes tribus o naciones. Estas son presiones
selectivas ejercidas fuera del dominio lingstico.
En el dominio de la evolucin biolgica, donde la seleccin tiene
lugar normalmente en el nivel fenotpico, puede haber, como ya hemos discutido, casos excepcionales en que acte directamente sobre
las clulas germinales: un gen literalmente egosta que promueva
la fecundacin con xito de un huevo por parte de un espermatozoide
que lo porte, incluso aunque dicho gen pueda ser desventajoso, y
hasta daino, para el organismo resultante.
Lo que todos estos ejemplos sugieren es que la aparente persistencia de esquemas no adaptativos en los sistemas complejos adaptativos puede con frecuencia surgir simplemente de unos criterios
demasiado estrechos en la consideracin de lo que es adaptativo,
teniendo en cuenta todas las presiones selectivas que actan.

Presiones

ejercidas

por

individuos

influyentes

Al estudiar la evolucin de las organizaciones humanas, no siempre es ventajoso considerar los miembros individuales de la organizacin como meros agentes genricos simplificados. A menudo las
decisiones particulares hechas por individuos concretos condicionan
en gran manera la historia futura. Aunque puede ser que a largo plazo
muchas de las consecuencias de tales decisiones demuestren ser
aberraciones temporales que se curan con el tiempo, es imposible
ignorar el hecho de que los individuos tienen importancia. De este
modo el elemento de diseo entra en el cuadro. La carta magna de
un estado o federacin es redactada por individuos. Aunque muchos
de los conflictos que surgen en su preparacin representan la competencia entre intereses a gran escala, los compromisos especficos
que resultan se fraguan entre hombres de estado particulares. Igualmente, una empresa la dirigen individuos, y el carcter e ideas del
jefe o jefes (y a veces tambin de los otros individuos) tienen una
importancia crtica en el xito o fracaso de la misma.
Al mismo tiempo, una organizacin se comporta en muchos aspectos como un sistema complejo adaptativo, con esquemas y presio316

nes selectivas. Una firma comercial funciona de acuerdo con una serie de prcticas y procedimientos, establece objetivos para sus diversos departamentos o divisiones, hace planes para el futuro y genera
modelos mentales para el funcionamiento general de la empresa.
Los modelos, junto con los objetivos, planes, prcticas y procedimientos, constituyen esquemas sujetos a presiones directas ejercidas
por los ejecutivos a diversos niveles, desde el gerente hasta el capataz
o el jefe de seccin. Las autnticas presiones selectivas sobre la
empresa en el mundo real tienen que ver, sin embargo, con los beneficios y con la supervivencia en el mercado. Es importante que los
clientes se sientan atrados y despus satisfechos. En general, cuando
las organizaciones se contemplan a la vez como sistemas complejos
adaptativos y como escenarios para el ejercicio de las habilidades de
gestin de los individuos, surge la cuestin de la relacin entre las
presiones de seleccin ltimas que gobiernan la supervivencia de la
organizacin y las presiones selectivas internas ejercidas por los ejecutivos individuales.
W. Edwards Deming, el estadstico norteamericano (con un doctorado en fsica) que asesor a los japoneses en la reconstruccin de
sus industrias tras la segunda guerra mundial, se convirti en una
especie de hroe nacional en Japn. Una dcada antes de su reciente
fallecimiento a la edad de 93 aos, fue por fin homenajeado en su
pas natal, donde sus ideas estn ahora ampliamente extendidas y han
sido adoptadas por muchas industrias. Quiz lo ms conocido de l
es su nfasis en la gestin de calidad total. De las mltiples facetas
de la gestin de calidad total, quiz lo ms til aqu sea citar sus
restricciones a las presiones internas ejercidas por los ejecutivos, incluso los de categora media. Son los ejecutivos quienes otorgan
recompensas e imponen sanciones. Al crear incentivos para que los
empleados acten de determinada manera, afectan directamente algunos de los principales esquemas organizativos. Ahora bien, estn
estos efectos directos en consonancia con las presiones selectivas
ejercidas en el mundo real? Son recompensados los empleados por
actividades que de verdad llevan a la satisfaccin del cliente o slo
intentan satisfacer los caprichos del jefe? Se comportan los ejecutivos
como un gen literalmente egosta, influyendo directamente en la supervivencia del esquema de un modo que puede no favorecer la
supervivencia del organismo?

317

Sistemas

adaptativos

con

humanos

en

el

bucle

El caso de los ejecutivos en una empresa ejemplifica la situacin


ms general de sistemas adaptativos con humanos en el bucle, sistemas sujetos a lo que a veces se llama evolucin dirigida, en la que
las presiones selectivas son ejercidas por seres humanos individuales.
Los casos ms simples tienen que ver con la adaptacin directa,
sin esquemas variantes. Considrese el examen de un ojo por parte
de un optometrista. Este nos hace mirar con un ojo un panel con filas de letras acompaadas de lneas verticales y horizontales. El optometrista nos presenta una secuencia de elecciones binarias y, para
cada par de imgenes, nos pregunta cul de las dos es ms clara. Al
cabo de un rato se llega a la prescripcin correcta para cualquier
combinacin de astigmatismo, miopa y presbicia que presente el ojo
en cuestin. El esquema simple ojo-panel se ha ajustado por s mismo
a nuestro ojo.
Un ejemplo no tan trivial procede de la obra de Karl Sims, ahora
en Thinking Machines, una compaa que disea y fabrica computadores paralelos. Sims emplea una pantalla de ordenador de 256 x 256
puntos, cada uno de los cuales puede adquirir uno cualquiera de los
colores del espectro. Especificando el color de cada punto se obtiene
un patrn. El programa de Sims hace que el ordenador parta de un
patrn particular y despus genera un juego de variantes por medio
de un algoritmo especial. La persona en el bucle escoge la que ms
le gusta. El ordenador ofrece despus otro juego de variantes, y as
sucesivamente. Al cabo de poco tiempo, el sistema converge hacia
un cuadro que resulta atractivo para la persona involucrada. Me han
contado que los resultados son a menudo extraordinarios, y que la
participacin en el proceso crea adiccin.
Uno puede imaginar variantes de este mtodo en las que el azar
podra intervenir en el algoritmo que genera las opciones ofrecidas
en cada etapa. O, lo que viene a ser lo mismo, el ordenador podra
emplear un proceso pseudoaleatorio como parte del algoritmo.
En un simposio celebrado en el Instituto de Santa Fe, Chris Langton hizo una breve descripcin del trabajo de Sims. Bob Adams, el
arquelogo secretario de la Smithsonian Institution, hizo notar que
el algoritmo que gobierna el ofrecimiento de opciones podra l
mismo estar sujeto a variacin. Si es as, se convertira en una clase
de esquema, cada variante del cual podra contemplarse como un
diferente proceso de bsqueda para escudriar entre la enormemente
318

larga lista de patrones posibles. El proceso de bsqueda particular


adoptado (que puede o no incluir un elemento aleatorio) determinar,
junto con los resultados de las elecciones hechas por el sujeto humano,
el patrn que aparezca finalmente en la pantalla.
Los patrones podran despus ser transferidos a algn medio permanente y sujetos a presiones selectivas como, por ejemplo, la venta
en el mercado o los comentarios de los crticos. Los programas que
condujeran con ms frecuencia (a travs de sujetos humanos) a cuadros por los que se pagasen precios relativamente altos o comentarios
relativamente favorables podran ser promocionados, y los otros degradados. Igualmente, los gustos (conscientes o inconscientes) del
sujeto humano podran cambiar bajo la influencia de los precios o
comentarios. El programa, el ordenador, el sujeto humano y el mercado o los crticos constituiran entonces un sistema complejo adaptativo con seres humanos en el bucle. De hecho, un sistema as
constituira una caricatura de cmo funciona a veces el proceso creativo de los artistas de verdad.
Todos estamos familiarizados con otro sistema complejo adaptativo que funciona de esta manera: la crianza de animales o el cultivo
de plantas para uso humano. Ambas actividades han tenido un papel
importante en la historia de la biologa moderna. Darwin se refiri
repetidamente a ellas en su Origen de las especies con el apelativo
de seleccin artificial, frente a la cual la seleccin natural era
comparada y contrastada. Las leyes de la gentica mendeliana fueron
descubiertas por el monje Gregor Mendel a travs del cultivo de
guisantes. Adems, con el cambio de siglo, por la misma poca en
que la obra de Mendel fue redescubierta y difundida por el mundo,
el holands de Vries, cultivando tulipanes, descubri las mutaciones.
El criador ejerce presiones selectivas eligiendo para la reproduccin posterior slo algunos de los organismos producidos. Por supuesto, la seleccin natural interviene tambin, y muchos de los animales o plantas no consiguen sobrevivir o procrear por razones que
no tienen nada que ver con la decisin del criador. El genoma es un
esquema, como acostumbra a pasar en la evolucin biolgica, pero
aqu la evolucin es en parte dirigida, y los principios del criador
tambin constituyen un esquema, aunque de una clase diferente.
Cuando un criador de caballos pone un animal a la venta o lo
incluye en una carrera (o ambas cosas) sus mtodos, en analoga con
el programa de Karl Sims y las elecciones hechas por el sujeto humano, estn siendo expuestos a las presiones selectivas del mercado
319

y del hipdromo. As, un sistema complejo adaptativo con una componente de evolucin dirigida puede convertirse en parte de un sistema complejo adaptativo de orden superior, en el que el carcter de
la direccin humana puede evolucionar a su vez.
Ahora bien, imaginemos un criador aficionado y rico al que no
le preocupa si sus caballos ganan carreras o si alguien quiere comprarlos. En ese caso, en el contexto del sistema complejo adaptativo
de orden superior, los resultados de los mtodos de cra probablemente parecern no adaptativos. Como los ejecutivos que ofrecen
incentivos para un comportamiento que es improbable que atraiga o
retenga a los clientes, un criador diletante como ste quiz obtenga
una satisfaccin personal, pero no est actuando como un hombre de
negocios. Desde un punto de vista puramente empresarial, la cra es
un fracaso, aunque pueda continuar.

Persistencia

de

esquemas

no

adaptativos:

Ventanas

de

maduracin

Los esquemas no adaptativos a veces persisten porque el tipo de


adaptacin relevante ha tocado a su fin, o casi. Los nios pequeos
establecen relaciones con personas importantes en su vida: padres,
padrastros, hermanos, nieras, madres de los amigos, etc. Segn el
doctor Mardi Horowitz, las actitudes y comportamiento de un nio
respecto a estas personas estn gobernadas por un esquema personal
relativo a la percepcin infantil del individuo en cuestin. Al principio
tal esquema est sujeto a variaciones, pero ms tarde se hace muy
resistente al cambio. A medida que el nio crece, estos esquemas
personales pueden afectar profundamente la manera en que se relaciona con otras personas. Todos estamos familiarizados, por ejemplo,
con adultos que mantienen una relacin infantil paterna o materna con diversos sustitutos. A menudo los esquemas personales parecen
ser claramente no adaptativos, y vivir conforme a ellos equivale a lo
que suele llamarse comportamiento neurtico, notoriamente difcil de
curar.
Una manera conveniente de considerar estas situaciones es en
trminos de ventanas de maduracin en oposicin a plasticidad.
Un ejemplo extremo de ventana de maduracin es el fenmeno de la
impronta, popularizado por Konrad Lorenz en su libro El anillo del
rey Salomn. Un ganso salvaje recin nacido contemplar al primer
animal grande que vea como su progenitor y lo seguir a todas partes.
320

Si el animal es Lorenz u otro ser humano, entonces el ganso se ver


a s mismo como humano, y su capacidad para vivir como un ganso
normal queda permanentemente comprometida. La ventana de maduracin es el breve perodo tras el nacimiento en el que el ganso
identifica a su madre y tras el cual dicha identificacin queda fijada
para siempre. El polluelo de ganso tpico ve a su verdadera madre
bien pronto, y el programa gentico de la impronta es entonces exitoso
desde el punto de vista fenotpico. Para el raro polluelo de ganso que
adopta como madre a un etlogo como Lorentz, es obvio que el
programa es un fiasco. En tal caso el esquema de aprendizaje proporcionado por la impronta no es adaptativo para el individuo implicado. Pero, dado que este esquema funciona bien para la mayora de
individuos, los esquemas genticos que determinan la impronta no
han sido eliminados en el curso de la evolucin biolgica. Por otra
parte, dado que han sobrevivido, los esquemas genticos responsables
de las ventanas de maduracin deben conferir alguna ventaja de tipo
general. Esta ventaja presumiblemente tiene que ver con la posibilidad, una vez cerrada la ventana, de dejar dispuesta la maquinaria para
la adquisicin de nueva informacin.
En los seres humanos tambin existen ventanas de maduracin.
Por ejemplo, algunos bebs nacen con problemas visuales que deben
corregirse pronto antes de que se hagan irreversibles (al menos mientras no se descubra algn tratamiento eficaz). En otros casos, por as
decirlo, las ventanas no son absolutas. Las consecuencias de diversas
formas de negligencia en perodos cruciales de la infancia y la niez
pueden ser serias si no se hace nada para remediar el dao, pero en
condiciones adecuadas las posibilidades de recuperacin pueden ser
significativas. Esto es lo que se conoce como plasticidad, la capacidad del sistema nervioso para reorganizarse de manera que patrones
de conducta que de otro modo persistiran indefinidamente puedan de
hecho cambiarse.
Un tema capital en poltica ciudadana, particularmente en los
Estados Unidos, es saber hasta qu punto los dficits en la capacidad
de aprendizaje adquiridos antes de los dos aos y medio pueden
remediarse mediante programas como Head Start, que proporciona a
los nios una ayuda especial durante aproximadamente los siguientes
dos aos y medio. Algunos investigadores proclaman que una ventana
de maduracin temprana tiene aqu un papel crucial, y que los programas teraputicos en edades posteriores no son ni mucho menos
tan efectivos a largo plazo como el mejoramiento del entorno de los
321

bebs. Otros sostienen que han demostrado que existe suficiente plasticidad en este caso para permitir una reversin sustancial y a largo
plazo de los dficits de aprendizaje mediante intervenciones del tipo
del Head Start, siempre y cuando se lleven a cabo con suficiente
intensidad y duracin (lo que no siempre es as).
Sea como fuere, se sabe que para la adquisicin de un primer
lenguaje los primeros aos de la vida son crticos. Los pocos casos
conocidos de nios criados con escaso o nulo contacto con el lenguaje
humano indican que la maquinaria innata para adquirir la gramtica
de un lenguaje deja de ser efectiva. Parece ser, pues, que hay implicada una verdadera ventana de maduracin.

Persistencia

de

esquemas

no

adaptativos:

Escalas

temporales

Una de las razones ms comunes, y quiz la ms simple, de la


existencia de esquemas no adaptativos es que alguna vez, en condiciones que han dejado de prevalecer, fueron adaptativos. El entorno
del sistema complejo adaptativo ha cambiado ms rpidamente de lo
que el proceso evolutivo puede responder (las ventanas de maduracin
son, en cierto sentido, un ejemplo extremo de tal desajuste de escalas
temporales).
En el dominio del pensamiento humano, a menudo ocurre que
nos enfrentamos a una situacin rpidamente cambiante que supera
nuestra capacidad para modificar nuestros esquemas mentales. Gerald
Durrell, el fundador del zoo de la isla de Jersey, autor de tantos libros
encantadores sobre sus expediciones en busca de animales raros, suele
contar lo que le ocurri una vez cuando sostena cierta serpiente del
frica oriental en sus manos. No estaba tomando precauciones especiales porque saba que la serpiente perteneca a una especie
ciega no peligrosa (como las culebras ciegas europeas). Sbitamente
la serpiente abri los ojos, pero Durrell no reaccion con la suficiente
rapidez ante la nueva informacin de que la serpiente perteneca a
una especie desconocida para l y posiblemente peligrosa. De hecho
result ser venenosa, y Durrell fue mordido y estuvo a punto de
morir.
Ms que cambiar nuestro modo de pensar, tendemos a agarrarnos
tenazmente a nuestros esquemas e incluso a distorsionar la nueva
informacin para hacerla encajar en ellos. Hace muchos aos, dos
fsicos del Centro de Fsica de Aspen pasaron la maana escalando
322

en las montaas de la regin de Maroon Bells Wilderness. En el


descenso, perdieron de vista sus marcas y fueron a parar a la cara
sur de las montaas en vez de la cara norte, la ms cercana a Aspen.
Miraron el paisaje por debajo de ellos y vieron lo que identificaron
como Crter Lake, que habran tenido que divisar en el camino de
vuelta a casa. Uno de ellos, sin embargo, repar en que haba un
embarcadero que no estaba antes en el lago. El otro replic: Deben
de haberlo construido despus de pasar nosotros esta maana. Esta
desesperada defensa de un esquema fallido result ser, no hace falta
decirlo, incorrecta. Los dos fsicos estaban contemplando Avalanche
Lake, y les llev un par de das regresar a casa.
Caer en la cuenta de que la serpiente, una vez comprobado que
no era ciega, poda ser venenosa se ajusta a nuestra descripcin de
tener una idea creativa en la vida diaria, escapando de una cuenca
de atraccin a otra. Y tambin pensar que era improbable que el lago,
con su embarcadero, fuese Crter Lake y por lo tanto estaba en otra
parte de las montaas. La presente discusin subraya el hecho de que
el proceso de generacin de tales ideas puede, en muchos casos, ir
con retraso respecto de su necesidad.
Es notorio que las empresas a menudo tienen problemas para
ajustar lo bastante deprisa sus prcticas a las condiciones cambiantes
del mercado. Ahora mismo, en los Estados Unidos, la reduccin de
los presupuestos militares supone que las industrias hasta ahora dedicadas principalmente a la defensa tienen que darse prisa en encontrar clientes civiles. Las concepciones comerciales de muchas de estas
industrias se han formado a lo largo de dcadas de trato con las
fuerzas armadas y las agencias gubernamentales relacionadas. El esquema dominante para la venta de un producto puede ser almorzar
con un almirante, una tctica no necesariamente ganadora en la competencia civil. Por otro lado, los mecanismos para modificar tales
esquemas y responder a las presiones selectivas a menudo necesitan
muchos aos para entrar en funcionamiento, mientras que la demanda
de sistemas de defensa puede reducirse drsticamente en un ao o
dos. Si los antiguos ejecutivos (u otros nuevos que los reemplacen)
no introducen nuevos mecanismos con un tiempo de respuesta menor,
las perspectivas para sus empresas son poco optimistas.
El reto que representan unas circunstancias que cambian ms
rpidamente de lo que un determinado proceso evolutivo puede responder tiene una influencia profunda en las perspectivas para la biosfera y para la totalidad del gnero humano. La evolucin cultural
323

humana, especialmente a travs de los avances en el terreno tecnolgico, ha hecho posible en un breve lapso de tiempo una extraordinaria expansin de la poblacin humana y de la capacidad de cada
persona para afectar de modo adverso a otras personas y al medio
ambiente. La evolucin biolgica, tanto en los humanos como en
otros organismos, no puede seguir el ritmo. Nuestro propio esquema
gentico refleja en gran parte el mundo de hace 50 000 aos y no
puede, a travs de los mecanismos normales de la evolucin biolgica,
experimentar cambios importantes en unos pocos siglos. Igualmente,
los otros organismos y las comunidades ecolgicas al completo no
pueden evolucionar con la suficiente rapidez para afrontar los cambios
acarreados por la cultura humana.
La deduccin es que el cambio cultural en s mismo es la nica
esperanza para hacer frente a las consecuencias de una poblacin
humana gigantesca armada de una poderosa tecnologa. Se requiere
tanto una cooperacin (junto con una competencia saludable) como
una previsin sin precedentes para gestionar sabiamente las capacidades humanas. La necesidad de cooperacin y previsin ser incluso
mayor si, para tratar algunos de los problemas ms urgentes, la confianza se deposita en las transformaciones artificiales de seres humanos y otros organismos, por medio de futuros avances en ingeniera
gentica y otras tcnicas.
Dada la inmensa complejidad de las numerosas cuestiones interrelacionadas que ha de afrontar la humanidad, la previsin exige identificar y recopilar grandes cantidades de informacin relevante, vislumbrar, gracias a esa informacin, las opciones ofrecidas por las
ramificaciones alternativas de la historia futura, y seleccionar con
juicio simplificaciones y aproximaciones que no sacrifiquen la representacin de cuestiones cualitativas crticas, especialmente cuestiones
de valores. La asistencia de ordenadores poderosos es esencial para
la visin de futuro, pero no debemos dejar que su empleo desve la
formulacin de problemas hacia lo cuantificable y lo analizable a
expensas de lo importante.
En este punto es conveniente echar una ojeada a los modelos
simplificados de problemas complejos que los ordenadores pueden
suministrar. Los ordenadores, actuando como sistemas complejos
adaptativos, pueden servirnos tanto aprendiendo como adaptndose,
y modelando o simulando sistemas reales que aprenden, se adaptan
o evolucionan.
324

20
Mquinas que aprenden o simulan aprendizaje

Los ordenadores pueden funcionar como sistemas complejos adaptativos. Puede tratarse de equipos especialmente diseados o bien de
ordenadores convencionales programados para aprender, adaptarse o
evolucionar. Hasta ahora, la mayora de diseos o programas intentan
imitar de modo simplificado el funcionamiento de algunos sistemas
complejos adaptativos vivientes.

Redes

neuronales

Un tipo bien conocido de sistema complejo adaptativo informtico


es la red neuronal, que puede implementarse tanto en forma de programa como de circuito. Constituye una tosca analoga del funcionamiento del cerebro de un mamfero (especialmente el humano). Se
parte de un conjunto de mltiples nodos o unidades (que suelen
llamarse neuronas, aunque no est nada claro hasta qu punto se
corresponden con las neuronas individuales de un cerebro vivo). En
cada instante de tiempo, cada unidad est caracterizada por un bit
(0 o 1) que se supone que indica si la neurona se ha disparado
o no. Cada unidad est conectada con algunas o todas las otras,
y la influencia ejercida por una unidad sobre otra es un nmero
positivo si la primera unidad excita a la segunda, o negativo si la
inhibe. Estos coeficientes cambian a medida que progresa el aprendizaje.
Las redes neuronales pueden hacerse funcionar en ordenadores
convencionales; en ese caso un programa se hace cargo de la definicin de las distintas unidades y de sus efectos excitadores o inhibidores sobre las otras. Las unidades existen slo como elementos de
computacin. Tambin es posible el empleo de equipos especiales
para conformar la red, que entonces se compone de unidades separadas dispuestas en paralelo.
325

Un ejemplo de los muchos problemas a los que las redes neuronales han sido aplicadas es aprender a leer un texto en ingls en voz
alta con una pronunciacin correcta. Dado que existe una notable
separacin entre la ortografa y la fontica inglesas, este ejercicio no
es en absoluto trivial. El ordenador tiene que descubrir un nmero
enorme de reglas generales junto con sus excepciones, que pueden
considerarse reglas especiales adicionales. Si se tiene un texto lo
bastante largo, tanto las reglas generales como las especiales aparecern un nmero de veces suficiente como para que se comporten
como regularidades. Para que la red neuronal aprenda a leer en ingls
en voz alta, tiene que funcionar como un sistema complejo adaptativo.
Debe hacer diversas tentativas de identificacin de conjuntos de regularidades en un bloque de texto, comprimir la informacin obtenida
en esquemas y aplicar stos a ms texto, dejando que compitan entre
s para acercarse a la pronunciacin correcta, que es facilitada por un
profesor. Esta clase de aprendizaje se denomina supervisado, en
oposicin, por ejemplo, a la clase de aprendizaje consistente en poner
a prueba los esquemas de pronunciacin ante angloparlantes para ver
si entienden, pero sin la presencia de un profesor que facilite la
respuesta correcta. La supervisin permite definir la adaptacin en
trminos de la diferencia entre la pronunciacin correcta de un texto
y la pronunciacin resultante del esquema.
En la red NETtalk, tal como fue desarrollada por Terry Sejnowski
y C.R. Rosenberg en 1987, los datos de entrada consistan en siete
caracteres consecutivos (cada uno de los cuales poda ser una de las
26 letras del alfabeto ingls, o bien un espacio, una coma o un punto)
de algn texto escrito en ingls, presentado en una ventana mvil que
recorra gradualmente el pasaje. La salida era un cdigo de pronunciacin para el carcter central de los siete; este cdigo alimentaba
un generador de voz.
Los datos de entrada se identificaban con los bits correspondientes
a un conjunto de 7 veces 29 (= 203) unidades, y las salidas con los
bits asociados a otras 26 unidades. Haba otras 80 unidades adicionales para la asistencia en el aprendizaje. Los esquemas estaban representados por tablas de coeficientes de interaccin, donde las interacciones se restringan a los efectos de las unidades de entrada sobre
las unidades de ayuda y los de estas ltimas sobre las unidades de
salida. Todos los dems coeficientes de interaccin se fijaron en cero
para que el proceso resultara manejable.
La red fue adiestrada por medio de los caracteres que componan
326

un texto de 1024 palabras, acompaado del profesor, que era la


secuencia de cdigos de pronunciacin de todos los caracteres, la cual
daba la pronunciacin correcta de la totalidad del texto.
En el primer recorrido de ensayo a travs del texto, los coeficientes de interaccin se inicializaban en valores arbitrarios y despus
cambiaban (en virtud de una suerte de aprendizaje) a medida que el
centro de la ventana de siete letras se desplazaba letra a letra por el
texto. En cada paso, los datos de entrada y los coeficientes alimentaban una frmula simple que daba valores de salida que indicaban
opciones de pronunciacin posibles. La discrepancia entre los datos
de salida candidatos y los correctos se reduca despus modificando
los coeficientes de interaccin por medio de una frmula simple. Los
coeficientes de interaccin al final de la primera pasada servan de
inicio para una segunda pasada sobre el mismo texto de 1024 palabras. Y as sucesivamente.
El xito implicaba que los coeficientes, en lugar de fluctuar ampliamente de un recorrido a otro, convergeran, con slo desviaciones
mnimas, hacia valores que daran una buena aproximacin de la
pronunciacin correcta. Las pruebas mostraron que diez pasadas de
adiestramiento sobre las 1024 palabras eran suficientes para dar una
pronunciacin inteligible, mientras que despus de cincuenta pasadas
se estim que la pronunciacin era correcta en un 95 por ciento. Tras
el adiestramiento, los coeficientes resultantes se emplearon para pronunciar otro bloque de texto, esta vez sin profesor. Se consigui una
pronunciacin inteligible con una precisin del 75 por ciento.
Hay muchas otras versiones de redes neuronales y una pltora de
problemas a los que han sido aplicadas, a menudo con un xito
considerable. El esquema se representa siempre por una tabla de
coeficientes de interaccin, donde cada uno representa el efecto
de una unidad sobre otra. Mi colega de Caltech John Hopfield seal
en 1982 una condicin que, si se impone artificialmente sobre los
coeficientes de interaccin, permitira no slo que la adaptacin estuviese bien definida, sino que aumentara sin interrupcin durante el
proceso de aprendizaje. Se requiere que el efecto de cualquier unidad
A sobre otra B sea el mismo que el de B sobre A. Esta condicin es
casi con toda seguridad poco realista para cerebros reales, y tambin
es violada por muchas redes neuronales exitosas, como la misma
NETtalk. Aun as, resulta instructivo el hecho de que haya situaciones
en las que la adaptacin est bien definida y aumenta ininterrumpidamente y otras en las que no ocurre as.
327

Como siempre que la adaptacin est bien definida, el proceso de


aprendizaje consiste en la exploracin de valles sobre un relieve adaptativo. Si adems la adaptacin aumenta sin interrupcin, de modo
que la altura de la superficie explorada siempre decrece, entonces
vuelve a surgir el problema de quedarse atrapado en una depresin
somera cuando hay pozos profundos cerca, lo que puede paliarse
introduciendo ruido. Los coeficientes de interaccin podran alterarse ligeramente de vez en cuando de forma aleatoria. Estos cambios
aleatorios en el esquema recuerdan los propuestos para sacar la mente
del atolladero cuando uno persigue una idea creativa. Como siempre,
existe un nivel de ruido ptimo.

Algoritmos

genticos

como

sistemas

complejos

001101100001

Las instrucciones
101010101110
001110101110
Punto de
entrecruzamiento

Pueden dar
101001100001
001110100001

adaptativos
101001101110

Puesto que las redes neuronales se inspiran en una tosca analoga


con el aprendizaje en los animales superiores, uno podra preguntarse
si existen tambin sistemas complejos adaptativos de carcter informtico inspirados en una analoga con la evolucin biolgica. Efectivamente as es. Los primeros fueron obra de John Holland, de la
Universidad de Michigan, uno de los pilares del Instituto de Santa
Fe, y hacen uso de un algoritmo gentico y un sistema de clasificacin especial, programados en un ordenador convencional. Hasta
ahora, estos sistemas han sido empleados principalmente en problemas donde la adaptacin est bien definida, como el diseo de estrategias para ganar a las damas o mtodos para la instalacin de cableados con un costo mnimo. Sin embargo, nada impide aplicarlos a
otra clase de problemas.
Una descripcin muy simplificada del algoritmo gentico sera
como sigue. Cada esquema es un programa para una estrategia o
mtodo posible. Cada programa se compone de cierto nmero de
instrucciones. La variacin entre esquemas consiste en cambiar estas
instrucciones, por ejemplo haciendo que entre dos de ellas se produzca
un entrecruzamiento (como se muestra en la pgina opuesta) anlogo
al que tiene lugar en la reproduccin sexual de los seres vivos (ilustrado en la pgina 273). Las dos instrucciones se dividen por un cierto
punto en un principio y un final. El entrecruzamiento hace surgir dos
nuevas instrucciones, una de ellas compuesta por el principio de la
primera vieja instruccin y el final de la segunda, y la otra por el
principio de la segunda y el final de la primera.
328

Figura 23. Entrecruzamiento de instrucciones codificadas

La modificacin de un programa mediante el reemplazamiento de


una o ms instrucciones por otras nuevas en la forma descrita mejora
unas veces la adaptacin del programa y otras la empeora. Slo
poniendo a prueba los diferentes programas el computador puede juzgar la bondad de cada modificacin (la realizacin de este tipo de
juicios difciles es lo que se conoce como concesin de crdito).
El sistema de clasificacin de John Holland proporciona una especie
de mercado donde las instrucciones en competencia son compradas y
vendidas. Aqullas que acreditan un mejoramiento en la ejecucin de
los programas alcanzan precios ms altos que las que no mejoran o
empeoran la ejecucin. De este modo se establece una lista ordenada
de instrucciones. En esta lista entran continuamente nuevas instrucciones, a la vez que las de la cola son borradas para hacerles sitio.
Las instrucciones del principio de la lista son las empleadas en los
programas modificados que constituyen los esquemas mutados.
Esto es slo un burdo bosquejo de lo que en realidad es un
procedimiento bastante sofisticado. Aun as, debera quedar claro que
el resultado es la evolucin de los programas, y que la adaptacin
tiende a aumentar en el curso de dicha evolucin. El bucle retroactivo
que se establece entre la ejecucin de un programa y la promocin
o degradacin de las instrucciones que lo componen no es, sin embar329

go, rgido, sino una tendencia general afectada por las condiciones de
mercado. Esto introduce suficiente ruido en el sistema para permitir
la escapatoria de las cuencas de adaptacin someras y el acceso a las
profundidades cercanas. Lo tpico es que el sistema explore un vasto
espacio de mtodos o estrategias posibles y no alcance un estado
estacionario un ptimo absoluto. La estrategia ptima para jugar
al ajedrez, por ejemplo, no se ha encontrado. Si el juego en cuestin
fuera en cambio el tres en raya, la mquina pronto encontrara la
mejor manera de jugar y la bsqueda terminara.
Al igual que las redes neuronales, aunque el mtodo del algoritmo
gentico ha sido aplicado principalmente a problemas de bsqueda y
optimizacin donde la adaptacin (o coyuntura) est bien definida,
tambin puede emplearse en otros mbitos. Tanto las redes neuronales
como los algoritmos genticos constituyen sistemas complejos adaptativos de carcter informtico que pueden desarrollar estrategias
nunca diseadas por un ser humano. Es natural preguntarse si hay
algo especial en estas dos tcnicas, sugeridas por vagas analogas con
el funcionamiento cerebral y la evolucin biolgica respectivamente.
Puede inventarse otra tcnica basada en una analoga con el sistema
inmunitario de los mamferos? Existe de hecho un vasto pero bien
definido conjunto de sistemas complejos adaptativos de carcter informtico que incluya los ya conocidos o los hipotticos, y muchos
otros ms? Puede describirse tal categora superior en trminos prcticos, de modo que un usuario potencial pueda buscar entre los diferentes sistemas hasta encontrar uno apropiado para su problema?
Estas cuestiones son algunas de las que intentan responder los
estudiosos de los sistemas complejos adaptativos informticos.

Simulacin

de

sistemas

complejos

adaptativos

El empleo de ordenadores en conexin con los sistemas complejos


adaptativos no se reduce ni mucho menos al desarrollo de equipos o
programas destinados a la creacin de sistemas complejos adaptativos
informticos encaminados a la resolucin de problemas. Otra vasta
rea de aplicaciones informticas es la simulacin del comportamiento
de los sistemas complejos adaptativos.
El rasgo ms sobresaliente de tales simulaciones es la emergencia
de comportamientos complejos a partir de reglas simples. Estas reglas
implican regularidades de carcter general, pero los casos individuales
330

exhiben regularidades particulares aadidas. Esta situacin es similar


a la de la totalidad del universo, gobernado por leyes simples que
permiten una infinidad de escenarios, cada uno de los cuales exhibe
sus propias regularidades, especialmente para una regin del espacio
y un periodo determinados, de manera que a medida que pasa el
tiempo pueden emerger cada vez ms formas complejas.
Para disear una simulacin manejable el truco consiste en reducir
al mximo las reglas, pero de manera que no desaparezcan los comportamientos emergentes ms interesantes. El diseador de una simulacin debe, pues, saber mucho sobre los efectos de los cambios
en las reglas sobre el comportamiento del sistema en escenarios muy
diversos. Algunos diseadores, como Robert Axelrod, un experto en
ciencias polticas de la Universidad de Michigan, han desarrollado
una aguda intuicin que les permite adivinar cmo simplificar sin
tirar al nio junto con el agua del bao. Naturalmente, esta intuicin
se basa en parte en un razonamiento a priori y en parte en la experiencia de jugar con las reglas y ver qu pasa luego. De hecho, el
diseo de simulaciones simples pero ricas en consecuencias interesantes tiene ms de arte que de ciencia.
Puede hacerse ms cientfico el estudio de conjuntos de reglas y
de sus consecuencias? Se requerira una experiencia adicional, junto
con la formulacin de las intuiciones empricas sobre qu clases de
reglas conducen a qu modos de comportamiento. Despus podran
conjeturarse teoremas rigurosos y por ltimo algunos de estos teoremas podran ser demostrados, presumiblemente por matemticos.
De esta manera podra emerger una ciencia de las reglas y sus
consecuencias, donde los experimentos seran las ejecuciones de programas y los teoremas demostrados constituiran el cuerpo de teora.
De hecho, con el advenimiento de ordenadores rpidos y poderosos
se estn realizando cada vez ms simulaciones sencillas sobre cada
vez ms temas. La materia prima para la ciencia futura ya se est
recopilando.
Pero en ltima instancia lo que de verdad importa es la relevancia de las simulaciones respecto de las situaciones reales que
remedan. Proporcionan las simulaciones intuiciones valiosas sobre
situaciones reales? Sugieren conjeturas que podran verificarse mediante la observacin? Revelan posibles comportamientos antes
insospechados? Indican nuevas explicaciones posibles de fenmenos ya conocidos?
En la mayora de campos las simulaciones son todava demasiado
331

primitivas para responder afirmativamente a estas preguntas. De todos


modos, es asombroso comprobar cmo, en ciertos casos, un conjunto
de reglas muy simple puede dar idea del funcionamiento de un sistema
complejo adaptativo en el mundo real.

Una

simulacin

de

la

evolucin

biolgica

Un esplndido ejemplo es el programa TIERRA, escrito por Thomas Ray, un eclogo de la Universidad de Delaware adscrito al
Instituto de Santa Fe. Ray trabajaba en las selvas bajas de Costa Rica,
en la estacin de investigacin biolgica de La Selva. Se sinti atrado
por la investigacin ecolgica porque quera dedicarse al estudio de
la evolucin. Desafortunadamente, poca evolucin biolgica tiene lugar en el lapso de una vida humana, lo que hizo que su campo de
trabajo comenzara a parecerle frustrante. As pues, decidi simular la
evolucin en un computador.
Inicialmente plane el desarrollo de su programa en etapas, comenzando con uno supersimplificado al que se le aadiran progresivamente nuevos rasgos, como el equilibrio puntuado o la existencia
de parasitismo. Tras un penoso aprendizaje autodidacta consigui
escribir y depurar un primer programa muy simple en lenguaje mquina. Este programa inicial se llam TIERRA, y ha resultado ser
de una riqueza extraordinaria, pues Tom ha estado ocupado en el
mismo desde entonces. Ms an, ciertos rasgos que l haba planeado
introducir ms tarde, incluidos el equilibrio puntuado y el parasitismo,
surgieron espontneamente de TIERRA. El programa incluso produjo
algo muy semejante al sexo.
TIERRA se vale de organismos digitales, que son secuencias
de instrucciones en cdigo mquina que compiten por un espacio en
la memoria del ordenador y por tiempo en la unidad central de proceso, de la que se sirven para su autorreplicacin. En cierto sentido,
la comunidad de sistemas complejos adaptativos proporcionada por
TIERRA es degenerada, porque el genotipo y el fenotipo de cada
organismo digital estn representados por el mismo objeto, a saber,
la secuencia de instrucciones. Esta secuencia es lo que experimenta
mutaciones y es afectado por las presiones selectivas en el mundo
real. De todas maneras, es conveniente (como ha sido remarcado por
Walter Fontana) mantener una separacin mental entre las dos funciones aunque ambas corran a cargo de la misma entidad. (De acuerdo
332

con algunas teoras sobre el origen de la vida, una etapa temprana


del proceso habra tenido el mismo carcter degenerado, con el ARN
asumiendo el papel tanto de genotipo como de fenotipo.)
Las mutaciones se introducen de dos maneras. En primer lugar,
de vez en cuando los bits cambian (de 0 a 1 o viceversa) al azar en
cualquier parte del conjunto de organismos (lo que se parece mucho
al modo en que los rayos csmicos afectan a los organismos reales),
a una tasa de alrededor de un bit por cada 10 000 instrucciones
ejecutadas. En segundo lugar, en el curso de la replicacin de los
organismos digitales, los bits cambian al azar en las copias. Aqu la
tasa es algo mayor, alrededor de un bit por cada 2000 instrucciones
copiadas. Estas son tasas promedio; los errores se distribuyen irregularmente en el tiempo para evitar periodicidades artificiosas.
La importancia de la muerte en biologa no fue descuidada en el
diseo de TIERRA. La capacidad de la memoria est severamente
limitada, y en ausencia de muerte las criaturas autorreplicantes pronto
la llenan, no dejando espacio para ulteriores replicaciones. De ah el
segador, que elimina organismos regularmente segn una regla que
depende de la edad del organismo y de los errores cometidos por el
mismo en la ejecucin de ciertas instrucciones.
Tom Ray dise una secuencia autorreplicante de ochenta instrucciones que sirve siempre de ancestro el organismo digital inicial en cualquier ejecucin de TIERRA. Cuando ejecut el programa por primera vez esperaba un largo perodo subsiguiente de
refinamiento del mismo, pero enseguida comenzaron a surgir resultados interesantes, muchos de los cuales sugeran fenmenos biolgicos reales, y esta situacin se ha mantenido desde entonces.
Una misteriosa novedad fue la aparicin, tras un largo perodo de
evolucin, de una versin refinada del ancestro, que constaba nicamente de treinta y seis instrucciones, pero en cambio contena un
algoritmo ms complejo. Cuando Tom le ense esta versin optimizada a un informtico, ste le dijo que era un ejemplo de una
conocida tcnica llamada desrizar el rizo. En TIERRA, la evolucin
haba resuelto el problema de desrizar el rizo. Tom escribe: La
optimizacin es una tcnica muy ingeniosa inventada por los humanos. Pero es implementada en un estilo desordenado aunque funcional
que ningn humano usara (a menos que estuviese muy borracho).
De dnde salen estos organismos con un nmero de instrucciones
distinto de ochenta? Las mutaciones no pueden producirlos directamente. Inicialmente, el sistema contiene slo el ancestro y sus des333

cendientes de ochenta instrucciones (que se multiplican hasta que la


memoria est casi repleta, momento en que el segador comienza a
trabajar; luego la poblacin cambiante de organismos contina ocupando casi toda la memoria). Finalmente aparecen mutaciones que
alteran el genotipo de un organismo de ochenta instrucciones de un
modo especial: cuando el organismo se examina a s mismo para
determinar su talla y transferirla a sus descendientes, se produce una
respuesta incorrecta y se transfiere una nueva talla. De este modo,
la poblacin comienza a albergar organismos de tallas muy diferentes.
Si el primer intento de modelar la evolucin biolgica por este
camino ha dado tantos frutos, sin duda debe haber un enorme territorio todava por explorar. Nuevas maneras de simular cmo la evolucin, operando sobre enormes perodos de tiempo, ha generado la
informacin ahora almacenada en los organismos y las comunidades
naturales de todo el mundo pueden ayudarnos no slo a mejorar
nuestra comprensin de la diversidad existente, sino a crear un clima
intelectual en el que esa diversidad pueda ser mejor protegida.

Una

herramienta

para

la

enseanza

de

la

evolucin

El programa TIERRA, junto con otras simulaciones informticas


de la evolucin biolgica que puedan desarrollarse en el futuro, ser
especialmente valioso para que los no cientficos puedan apreciar
cmo funciona la evolucin. A la mayora de gente no le resulta
difcil comprender, incluso sin simulaciones, cmo variaciones relativamente pequeas combinadas con unas pocas generaciones de seleccin pueden producir cambios en una poblacin. La experiencia
personal con la cra de perros, periquitos, caballos o rosas puede
convencer fcilmente a casi todo el mundo de la realidad de la evolucin a pequea escala. Pero la evolucin a gran escala, con la
aparicin de nuevas especies, gneros, familias e incluso taxones
superiores, es otra cosa. Hasta el relativamente cercano parentesco
del elefante con el damn es duro de roer para la mayora de gente.
Todava es ms difcil visualizar la interrelacin entre todas las formas
de vida, incluyendo los inmensos cambios que pueden producirse en
el transcurso de miles de millones de aos.
Lo que para mucha gente resulta especialmente difcil de aceptar
es que el azar ms las presiones selectivas puedan conducir de una
condicin inicial simple a formas altamente complejas y a las co334

munidades ecolgicas que las contienen. No pueden creer que tal


evolucin pueda tener lugar sin alguna clase de gua o designio.
(Otros se resisten especialmente a la evolucin de la conciencia, de
la que los humanos nos sentimos tan orgullosos; creen que la conciencia no puede surgir de otra cosa que no sea una conciencia
preexistente.) Dado que nunca he albergado dudas de esta clase, slo
puedo contemplarlas desde fuera. Pero para m est claro que una
manera de superarlas es dejar que la gente experimente las notables
transformaciones efectuadas por millones de generaciones de procesos
fundamentalmente aleatorios combinados con la seleccin natural.
Esto slo puede conseguirse por medio de la simulacin, como en
TIERRA, que puede recorrer un enorme nmero de generaciones en
un perodo de tiempo razonable, y en simulaciones ms sofisticadas
y realistas que estarn disponibles en el futuro.
Al describir la evolucin biolgica en trminos de azar y seleccin, estamos tratando los diversos procesos de mutacin, por simplicidad, como si fueran puramente estocsticos. Pero de hecho podran apartarse algo del puro azar. Varios autores citan observaciones
que sugieren que las mutaciones surgen a veces de forma no aleatoria,
incluso de maneras que parecen favorecer una adaptacin creciente.
Pero la posible existencia de efectos ocasionales de esta clase no
altera la cuestin fundamental, es decir, que en ausencia de tales
cambios ocasionales no aleatorios la evolucin biolgica procedera,
hasta donde sabemos, tal como lo hace ahora.
Antes de que Tom Ray desarrollase el programa TIERRA, convoqu a un pequeo grupo de pensadores en el Instituto de Santa Fe
para discutir la posibilidad de inventar un juego de ordenador que
pudiera popularizarse y convenciese a los jugadores del inmenso poder del proceso evolutivo al abarcar un gran nmero de generaciones.
Un excelente resultado del encuentro fue que, de vuelta a casa, John
Holland invent ECHO, una rica simulacin por ordenador de una
ecologa de organismos simples. Pero la idea del juego didctico no
prosper. Luego, al poco tiempo y de manera independiente, lleg
Tom Ray con su TIERRA, que, aunque no se trata en realidad de un
juego, puede en ltima instancia hacer la misma funcin.
Algunos de los participantes en el encuentro me indicaron que un
bolsillo en la tapa de la primera edicin del libro de Richard Dawkins
El relojero ciego contena el programa de un juego de ordenador
ilustrativo de la evolucin. Pero aquella clase de juego no era exactamente lo que yo tena en mente. La cuestin es que en la evolucin
335

biolgica no hay ningn diseador en el bucle. Pero Dawkins, cuyo


libro est dedicado a dejar claro este punto de una manera elegante,
invent un juego en el que el jugador introduce las presiones selectivas a medida que procede la evolucin, de modo muy parecido al
usuario del programa de Karl Sims para producir cuadros (el juego
viene con una opcin que deja a los organismos evolucionar solos,
pero faltan las presiones selectivas procedentes de la comunidad ecolgica a la que pertenecen). Utilizando el (slo parcialmente justificado) lenguaje de la adaptacin, se puede decir que en el juego de
Dawkins la adaptacin es exgena, inducida desde fuera, mientras
que en la naturaleza la adaptacin es endgena, determinada en ltima
instancia, sin interferencias externas, por el carcter de la Tierra y el
Sol y por sucesos aleatorios que incluyen la evolucin de un enorme
nmero de especies particulares. Puede disearse un juego en el que
los jugadores, como Tom Ray con TIERRA, aporten slo una situacin inicial y un conjunto de reglas evolutivas, y el azar y la seleccin
natural hagan el resto?

Simulacin

de

colectivos

de

agentes

adaptativos

Cualquier simulacin evolutiva seria debe incluir la interaccin


entre poblaciones pertenecientes a numerosas especies; el medio ambiente de cada una de ellas comprende, adems del entorno fsicoqumico, todos los otros organismos. Pero si lo que queremos es
comprender qu ocurre con una comunidad ecolgica tal en un perodo de tiempo lo bastante corto como para que los cambios evolutivos carezcan de importancia, entonces tenemos que simular un proceso ecolgico.
Unos cuantos tericos asociados al Instituto de Santa Fe han
empleado modelos de ordenador para estudiar las propiedades de
aquellos sistemas complejos adaptativos formados por colectivos
de agentes adaptativos, los cuales elaboran esquemas para describir y
predecir el comportamiento mutuo. Estos investigadores han reunido
un cuerpo de conocimientos sobre dichos sistemas, que incluye tanto
conjeturas plausibles como resultados demostrados para modelos particulares. El cuadro resultante es tal que la regin de contenido de
informacin algortmica intermedio, entre el orden y el desorden, es
posible que contenga un rgimen que recuerda el de la criticalidad
autoorganizada, ejemplificado por los montones de arena, en el cual
336

podra haber magnitudes clave distribuidas segn leyes potenciales.


Y lo ms importante de todo, la totalidad del sistema podra tender a
evolucionar hacia la condicin en que se aplican dichas leyes potenciales.
Stuart Kauffman ha llevado a cabo una buena cantidad de estudios
tericos sobre este tema, lo mismo que Per Bak. Stuart est entre
quienes lo describen como adaptacin hacia el lmite del caos,
donde lmite del caos se emplea aqu en un sentido algo metafrico
para indicar una condicin crtica entre el orden y el desorden. La
expresin entera, ahora extendida en la literatura popular, fue acuada
por Norman Packard como ttulo de un artculo sobre la aproximacin
a dicha condicin crtica por parte de un sistema informtico de
aprendizaje muy simple. Por la misma poca Chris Langton llev a
cabo investigaciones parecidas de forma independiente.
En los dominios ecolgico y econmico, donde hay aplicaciones
obvias, las leyes potenciales mencionadas son bien conocidas a partir
de las observaciones, en particular las que gobiernan la distribucin de recursos. La conocida ley emprica de la distribucin de los
salarios en una economa de mercado, descubierta el siglo pasado por
el economista italiano Vilfredo Pareto, se aproxima a una ley potencial para los sueldos ms altos. Pareto descubri tambin una ley
potencial aproximada para la riqueza individual, otra vez aplicable al
extremo superior del espectro.
Los eclogos suelen fijarse en la fraccin de los recursos utilizada
por la totalidad de individuos de una especie dada, considerada como
una funcin de las diversas especies de la comunidad. Aqu vuelven
a aparecer las leyes potenciales empricas. Por ejemplo, a lo largo de
las costas rocosas del mar de Corts, cerca de su extremo norte justo
al sur de la orilla estadounidense, la zona intermareal contiene cierto
nmero de organismos, como las bellotas de mar y los mejillones,
que ocupan una proporcin variable del rea superficial de las rocas.
El rea total ocupada por cada especie obedece, con muy buena
aproximacin, a una ley potencial. Estos habitantes de las rocas son
depredados por otras criaturas. Entre ellas, en lo ms alto de la cadena
trfica, est la estrella de mar de 22 brazos (Heliaster kubiniji). Qu
pasara si se eliminase la estrella del cuadro general? De hecho esto
es lo que ocurri, a causa de alguna catstrofe, en una cierta extensin
de costa, y los eclogos pudieron observar las consecuencias. El
resultado fue un reajuste del sistema formado por los organismos
restantes, con nuevos valores para el rea total de roca cubierta por
337

cada especie. Sin embargo, la ley potencial aproximada todava rega.


Esto podra dar un cierto soporte emprico a la idea de que los
sistemas de agentes coadaptados son atrados hacia una especie de
rgimen de transicin caracterizado por leyes potenciales para la distribucin de recursos.

Matemtica

basada

en

leyes

matemtica

basada

en

agentes

En buena parte de la investigacin actual sobre los sistemas complejos adaptativos las matemticas tienen un papel muy significativo,
pero la mayora de las veces no se trata de la clase de matemticas
que tradicionalmente predomina en la teora cientfica. Supongamos que el problema consiste en la evolucin temporal de un sistema
tal que en cada momento su estado cambia de acuerdo con cierta ley.
Muchos de los xitos ms sonados de la teora cientfica se han
conseguido gracias a la matemtica continua, donde la variable tiempo
es continua y tambin lo son las variables que describen el estado del
sistema. Dicho estado cambia en cada momento de acuerdo con una
ley expresada en trminos de las variables continuas que caracterizan
el sistema. En lenguaje tcnico, se dice que la evolucin temporal del
sistema est descrita por una ecuacin diferencial o un conjunto de
ellas. Gran parte de los progresos en fsica fundamental durante los
ltimos siglos se fundamentan en leyes de esta clase, incluidas las
ecuaciones de Maxwell para el electromagnetismo, las ecuaciones de
Einstein para la gravitacin en el marco de la relatividad general y la
ecuacin de Schrdinger para la mecnica cuntica.
Cuando estas ecuaciones se resuelven con la ayuda de un ordenador digital, lo normal es aproximar la variable continua tiempo
mediante lo que se llama una variable discreta, que toma valores
separados por intervalos finitos en vez de todos los valores posibles
entre los instantes inicial y final que limitan el perodo de tiempo
objeto de estudio. Tambin las variables continuas que caracterizan
el estado del sistema se aproximan mediante variables discretas. La
ecuacin diferencial es reemplazada por una ecuacin en diferencias
finitas. A medida que se reducen los intervalos entre valores contiguos
de las variables discretas, tiempo incluido, la ecuacin en diferencias se parece ms a la ecuacin diferencial que sustituye, y el ordenador digital se acerca ms a la solucin del problema original.
En la simulacin de sistemas complejos adaptativos suele em338

plearse una matemtica discreta semejante a la que sirve para


aproximar ecuaciones diferenciales continuas en un ordenador digital,
pero aqu la matemtica discreta no constituye una aproximacin, sino
que es fundamental en s misma. Las variables que describen el estado
del sistema pueden tomar slo algunos valores, que representan diferentes alternativas. (Por ejemplo, un organismo puede o no comerse
a otro, o dos organismos pueden o no entrar en combate y, si lo
hacen, puede ganar uno u otro, o un inversor puede comprar, vender
o guardar acciones.)
Incluso la variable tiempo puede tomar slo unos pocos miles de
valores que representen, por ejemplo, generaciones o transacciones
comerciales, segn el tipo de problema. Adems, en muchos problemas los cambios que experimenta el sistema en cada uno de esos
instantes estn determinados por una ley que depende no slo del
estado del sistema en un momento dado, sino tambin del resultado
de un proceso estocstico.
De la clase de matemtica discreta que hemos estado discutiendo
suele decirse que es una matemtica basada en leyes. Es una matemtica natural para los ordenadores digitales, y a menudo se aplica a
la simulacin de sistemas complejos adaptativos compuestos por multitud de agentes individuales, cada uno de ellos un sistema complejo
adaptativo a su vez. Tpicamente, los agentes como los organismos
en una comunidad ecolgica o los individuos y negocios en un sistema
econmico desarrollan esquemas que describen el comportamiento
de otros agentes y la manera de reaccionar ante l. En tales casos, la
matemtica basada en leyes se convierte en una matemtica basada
en agentes, como ocurre, por ejemplo, en el programa TIERRA.

Hacia

una

economa

menos

sombra

Los ejercicios con matemticas basadas en agentes estn entre las


herramientas recientes empleadas para guiar a los economistas hacia
una aproximacin ms evolucionista. Una gran parte de la economa
terica de las ltimas dcadas se ha caracterizado por una preocupacin por una especie de equilibrio ideal basado en mercados perfectos,
informacin perfecta y agentes perfectamente racionales, a pesar de
los esfuerzos de algunos de los mejores economistas para incorporar
imperfecciones en estas tres categoras dentro de la sntesis neoclsica
posterior a la segunda guerra mundial.
339

Segn una vieja historia que circula entre los economistas, un


terico neoclsico y su educada nietecita estaban paseando por la
calle en una gran ciudad norteamericana. La nia vio un billete de
veinte dlares en el suelo y, como era muy formal, pregunt a su
abuelo si poda cogerlo. No, cario, replic l, si fuera autntico
ya lo habra cogido alguien.
Desde hace algunos aos, un puado de estudiosos, incluidos los
miembros de un grupo interdisciplinario reunido por el Instituto de
Santa Fe, han dirigido sus esfuerzos hacia el estudio de las economas
como sistemas complejos adaptativos en evolucin, compuestos por
agentes adaptativos econmicos dotados de una racionalidad limitada,
con informacin imperfecta y actuando fundamentalmente al azar y
en funcin de la percepcin de los propios intereses econmicos. Las
felices predicciones de la teora del equilibrio aparecen entonces nicamente como aproximaciones, mientras que la nueva aproximacin
admite fluctuaciones en torno a dichas predicciones, lo que se ajusta
mejor a la realidad.
En un modelo sumamente simple desarrollado por Brian Arthur,
John Holland y Richard Palmer (un fsico de la Universidad de Duke
adscrito al Instituto de Santa Fe), los inversionistas, de una sola clase,
estn representados por agentes adaptativos que tratan los unos con
los otros a travs de una cmara de compensacin. Cada accin rinde
unos dividendos anuales que pueden variar de manera arbitraria. El
tipo de inters anual es una constante, y la razn entre beneficio e
inters determina, ms o menos, el valor fundamental de la accin.
Pero el precio real puede desviarse mucho del valor fundamental.
Cada agente elabora esquemas elementales basados en la historia de
los precios de las acciones, los cuales les dicen cundo comprar,
guardar o vender. En cualquier momento, los distintos agentes pueden
estar haciendo uso de esquemas diferentes. Adems, un agente dado
puede tener una lista de esquemas y pasar de uno a otro segn vayan
las cosas. De este modo se generan fluctuaciones en los precios, a
menudo exageradas y ligadas a alzas y bajas repentinas de carcter
especulativo, aadidas a un valor fundamental lentamente cambiante
que representa una especie de lmite inferior poco definido para la
desigual curva de precios en funcin del tiempo. Tales fluctuaciones,
reminiscencias de lo que pasa en los mercados reales, surgen aqu de
un modelo evolutivo que trata con agentes que distan de la perfeccin
pero intentan mantenerse informados.
Algunos de los participantes en el movimiento para la reforma
340

econmica han demostrado que la racionalidad perfecta no slo est


en clara contradiccin con los asuntos humanos, sino que es inconsistente con cualquier situacin en la que se den fluctuaciones de
mercado. Personalmente siempre me ha causado asombro la tendencia
de tantos psiclogos, economistas y hasta antroplogos acadmicos a
tratar a los seres humanos como entes absolutamente racionales, o
casi. Mi propia experiencia, sea por introspeccin o por observacin
del comportamiento ajeno, me dice que la racionalidad es slo uno
de los muchos factores que gobiernan la conducta humana, y de
ningn modo es siempre el principal. Asumir que los seres humanos
son racionales a menudo facilita la construccin de teoras sobre su
modo de actuacin, pero tales teoras suelen ser poco realistas. Aqu,
ay!, reside la principal debilidad de muchas de las teoras actuales
en ciencias sociales y del comportamiento. Cuando se trata de construir teoras sobre fenmenos complejos, el hacerlas ms analizables
puede resultar conveniente, pero no necesariamente las hace mejores
a la hora de describir los fenmenos y muy bien puede hacerlas
mucho peores.
En mi opinin, la gran contribucin de la teora econmica a la
comprensin de los asuntos humanos es simplemente el repetido nfasis en los incentivos. En cualquier situacin, cules son los incentivos para las diferentes lneas de accin? Cuando los primeros manuscritos del mar Muerto fueron descubiertos y los despistados
arquelogos, en su afn por conseguir ms trozos de pergamino,
ofrecieron a los nmadas rabes una retribucin fija por cada fragmento encontrado, estaban propiciando que las piezas fuesen hechas
pedazos antes de ser entregadas. Los economistas estudian, a menudo
de manera sofisticada, cmo actan los incentivos en el seno de la
sociedad, poniendo de manifiesto las debilidades en los sucesivos
esquemas de gobierno o de gestin, anlogas a las del sistema de
retribucin en el caso de los manuscritos del mar Muerto. Los incentivos representan presiones selectivas en el seno de un sistema econmico. Aun cuando las respuestas a los mismos no sean completamente racionales, y aunque haya otras presiones en liza, los incentivos
econmicos contribuyen a determinar qu esquemas de comportamiento econmico prevalecern. El ingenio humano siempre se las
arreglar para aprovecharse de los incentivos existentes, igual que la
evolucin biolgica casi siempre acaba por llenar algn nicho ecolgico vacante. El enfoque evolucionista de la economa, junto con
el reconocimiento de la racionalidad limitada de los seres humanos,
341

no puede sino mejorar las intuiciones de los economistas acerca de


cmo operan los incentivos.
El programa econmico ha sido una de las actividades ms fructferas del Instituto de Santa Fe, al estimular nuevos trabajos tericos
y modelizaciones de alta calidad. Naturalmente, como en toda ciencia
terica, el xito debe medirse en ltima instancia por las explicaciones
de los datos existentes y por las predicciones correctas de los resultados de futuras observaciones. El Instituto es todava muy joven y
los problemas que se estudian en l demasiado difciles para que se
obtengan xitos espectaculares a corto plazo. Los prximos aos sern
crticos para juzgar la obra del Instituto, y es probable que los modelos
econmicos hayan dado como fruto la verificacin de algunas predicciones.
Sin embargo, hay otras reformas muy necesarias en teora econmica. Algunas tentativas fueron contempladas en el plan original
del programa econmico del Instituto, pero todava no se han puesto
en marcha. Una cuestin vital es cmo tener en cuenta de forma
apropiada valores difciles de cuantificar.
Los economistas han sido a veces satirizados como gente que
medira el valor del amor a partir del precio de la prostitucin. El
valor de algunas cosas es fcil de calcular en dinero, y la tentacin
de tener en cuenta slo tales cosas e ignorar todo lo dems en los
clculos de costes y beneficios es fuerte. Si se propone la construccin
de una presa, un anlisis clsico de costes y beneficios tendra en
cuenta cosas como la energa elctrica y el control del caudal. Por
otra parte, al embalse resultante se le puede asignar un valor recreativo
medido por el valor de los clubs nuticos y puertos que se construirn
para acoger las embarcaciones. Es posible que en el debe del proyecto
se cuente el coste de las casas que quedarn inundadas por el embalse,
pero no as el valor de las plantas y animales del valle, ni el valor
histrico que pueda tener el mismo, ni los lazos comunales que sern
destruidos. Es difcil asignar un valor monetario a tales cosas.
La aparentemente insensible prctica de ignorar lo que es difcil
de cuantificar suele atribuirse a una falta de valores. Pero en realidad
es todo lo contrario, pues representa la imposicin sobre cualquier
anlisis de un rgido sistema de valores que favorece aquellos que
son fcilmente cuantificables sobre otros que son ms delicados pero
que, en cambio, quiz sean ms importantes. Las decisiones basadas
en esta manera de pensar empobrecen nuestras vidas. Muchos economistas y expertos en ciencias polticas han recomendado no con342

siderar valores no cuantificables en el proceso poltico. Pero si se


hace esto, todos los estudios cuantitativos, con sus clculos precisos
de lo que pasa con los valores fcilmente cuantificables, tienen que
ser sopesados por quienes toman las decisiones frente a argumentos
cualitativos a los que no se les puede asignar un nmero. Hoy da
est ganando terreno la idea de consultar a la gente para comprobar
qu valor asignara a cosas como un mejoramiento de la calidad del
aire, la preservacin de un parque o el mantenimiento de las relaciones
con el vecindario. En teora econmica, las preferencias de la gente
suelen tratarse como cosas bien definidas y fijadas. Este es un punto
de vista en armona con los ideales democrticos. Pero el destino del
planeta es slo un asunto de opinin pblica? No tiene la ciencia
algo que ofrecer?
La ciencia natural tendra que ser especialmente relevante cuando
los cambios se contemplan como irreversibles o casi irreversibles. Tal
como est formulada en el presente, presta la economa suficiente
atencin a la irreversibilidad? En fsica, la primera ley de la termodinmica establece la conservacin de la energa total, y seguir la
pista de la energa en fsica se parece al proceso de seguir la pista
del dinero en economa. Ahora bien, dnde est el anlogo econmico de la segunda ley de la termodinmica, la tendencia de la
entropa a aumentar (o no cambiar) en un sistema cerrado? La entropa
sirve para definir la irreversibilidad en fsica, y muchos pensadores
han intentado definir la nocin correspondiente en economa, hasta
ahora sin un xito claro. Pero quiz la bsqueda no sea infructuosa
despus de todo, pues podra servir para enmendar la extendida idea
de que cualquier cosa que se est agotando puede reemplazarse por
algn sustitutivo, como rboles de plstico.
Mientras tanto, los economistas ms destacados han desarrollado
conceptos encaminados a corregir el planteamiento de tener en cuenta
slo las cosas fcilmente convertibles en dinero. La nocin de retribucin psquica considera el hecho de que la gente obtiene satisfaccin,
y por lo tanto puede sentirse pagada, con cosas intangibles, como el
orgullo de ayudar a los dems. El coste de la informacin tiene en
cuenta el hecho de que la gente puede no saber cmo tomar decisiones
razonables en un mercado libre (por ejemplo sobre compras) si no tiene
la necesaria experiencia o intuicin. La tasa social de depreciacin se
supone que considera la deuda entre generaciones el grado en que
una generacin determinada deprecia el futuro est relacionado con
cunto planea dejar a las generaciones que le sucedern.
343

Sin embargo, para los economistas que trabajan en los negocios,


el gobierno y las agencias internacionales, puede que no sea fcil
incluir conceptos tan avanzados en sus informes y recomendaciones.
Ms an, puede ser muy difcil cuantificar algunos de estos conceptos
aunque hayan sido introducidos en la teora.
En conclusin, tanto en la teora como en la prctica parece haber
espacio para mejorar el tratamiento econmico de valores difcilmente
cuantificables, especialmente en casos donde estos valores estn en
peligro de desaparecer irreversiblemente. Los progresos que se hagan
pueden ser particularmente valiosos para la preservacin de la diversidad biolgica y cultural.

Cuarta parte
Diversidad y sostenibilidad

344

21
Diversidades en peligro

Hemos examinado cmo unas leyes simples, que incluyen un


estado inicial ordenado, junto con la intervencin del azar, han producido las maravillosas complejidades del universo. Hemos visto
cmo, cuando los sistemas complejos adaptativos se establecen, funcionan a travs del ciclo de esquemas variables, circunstancias accidentales, consecuencias fenotpicas y retroaccin de las presiones selectivas sobre la competencia entre esquemas. Tienden a explorar un
enorme espacio de posibilidades, con aperturas hacia niveles superiores de complejidad asociados a la generacin de nuevas clases de sistema complejo adaptativo. A lo largo de extensos perodos de tiempo, destilan, a partir de sus experiencias, una notable cantidad de
informacin, caracterizada tanto por su complejidad como por su profundidad.
La informacin almacenada en tales sistemas en cualquier momento incluye contribuciones de toda su historia anterior. Esto es as
en el caso de la evolucin biolgica, que ha progresado durante 4000
millones de aos, y tambin en el de la evolucin cultural del Homo
sapiens sapiens, que ha durado unos 100 000 aos. En este captulo
trataremos algunos de los problemas y dilemas que plantea la preservacin de al menos una buena parte de la diversidad que estos dos
tipos de evolucin han generado.
En contraste con los captulos previos, aqu el nfasis se pondr
ms en actuaciones y polticas que en el conocimiento por s mismo.
Por lo mismo, el discurso ser ms el de un abogado que el de un
erudito. En el captulo siguiente, nos trasladaremos al amplio marco
dentro del cual se perseguira un futuro sostenible y deseable, y
veremos cmo podra estudiarse dicho marco.
Aunque buena parte de nuestra discusin se centrar en la ciencia
y el saber, y en el papel de los expertos, hay que tener en mente que
los intentos de imponer a las sociedades humanas soluciones desde
arriba suelen tener consecuencias destructivas a largo plazo. Slo a
347

travs de la educacin, la participacin, cierto grado de consenso y


la percepcin generalizada por parte de los individuos de estar personalmente comprometidos en la empresa, puede conseguirse un cambio duradero y satisfactorio.

La

conservacin

de

la

diversidad

biolgica

Hemos mencionado la importancia de transmitir a todo el mundo


(por ejemplo a travs de la simulacin por ordenador) una apreciacin
de cmo un nico ancestro podra dar lugar, a travs de la transmisin de errores y la recombinacin gentica, acompaadas de la seleccin natural, a la complejidad efectiva representada por la asombrosa diversidad de formas de vida existentes en la actualidad. Estas
formas de vida contienen una extraordinaria cantidad de informacin,
acumulada en un perodo de tiempo de magnitud geolgica, sobre
modos de vida en el planeta Tierra y modos de relacin mutua entre
las diferentes formas de vida. Cuan poco de toda esta informacin
ha sido recopilado hasta ahora por los seres humanos!
Pero los humanos, a travs de la procreacin combinada con un
elevado impacto ambiental por persona (especialmente por persona
rica), han dado inicio a un episodio de extincin que podra acabar
siendo comparable en destructividad con alguna de las grandes extinciones del pasado. Tiene algn sentido destruir en unas pocas dcadas una fraccin importante de la complejidad que la evolucin ha
creado en tan largo perodo?
Vamos a comportarnos los humanos como muchos otros animales que, en respuesta a un imperativo biolgico, ocupan todos los
rincones y grietas disponibles, hasta que su poblacin se ve limitada
por el hambre, las enfermedades y las peleas? O vamos a hacer uso
de la inteligencia que, como tanto nos gusta presumir, distingue nuestra especie de las dems?
La conservacin de la diversidad biolgica es una de las tareas
ms importantes que afronta la humanidad cuando se acerca el final
del siglo xx. En la empresa estn comprometidas gentes de toda
condicin y de todo el mundo, aplicando diversos mtodos para decidir qu hay que hacer y sobre todo qu hay que hacer primero.
Aunque las prioridades variarn de un sitio a otro, hay algunos principios y prcticas que pueden ser de aplicacin muy general.

348

La

importancia

de

los

trpicos

Es en los trpicos (especialmente en tierra firme) donde los esfuerzos de conservacin se hacen ms necesarios. All existe la mayor
diversidad de especies y tambin la mayor presin sobre los recursos
naturales para cubrir las necesidades de una poblacin humana pobre
y en rpido crecimiento. Esta conjuncin ms que perder y ms
peligro de prdida hace que la conservacin biolgica de los trpicos sea especialmente urgente.
Los trpicos son diferentes de las zonas templadas no slo por el
nmero de especies amenazadas, sino tambin por lo poco que se
sabe de ellas. En las latitudes templadas es posible en general definir
las necesidades de conservacin observando especies individuales (al
menos las plantas y animales superiores) y determinando cules se
encuentran en dificultades a escala local, nacional o mundial. Cuando,
como debe ser, se consideran los biomas (las comunidades ecolgicas), pueden definirse como asociaciones de especies conocidas.
En los trpicos, en cambio, numerosas especies son todava desconocidas para la ciencia y algunos biomas apenas han sido explorados. En estas condiciones es impracticable, como norma, establecer
los objetivos de conservacin en trminos de especies. En vez de eso
uno tiene que concentrarse en salvar sistemas representativos en los
que estn representadas las especies individuales, y la definicin de
estos sistemas no siempre es fcil.

El papel

de

la

ciencia

La ciencia tiene un papel crucial en la conservacin de los trpicos. Esto resulta especialmente claro si recordamos que el objetivo
de la ciencia no es slo acumular hechos, sino aumentar la comprensin descubriendo estructuras (esto es, regularidades) en la informacin y tambin, siempre que sea posible, mecanismos (explicaciones
dinmicas) para los fenmenos.
Hay toda una gama de mtodos disponibles para recopilar, organizar e interpretar datos sobre el estado de las comunidades naturales
de los trpicos. Los bilogos sistemticos (aquellos que estudian la
clasificacin y distribucin de plantas y animales) se inclinan por los
estudios a largo plazo, que pueden prolongarse durante muchas d349

cadas y rinden conocimientos que tendrn importancia al cabo de


largo tiempo. En el otro extremo de la escala hay tcnicas, como las
imgenes por satlite y la fotografa area, que proporcionan indicaciones inmediatas de diferencias en la cubierta vegetal. Para entender
el significado de estas diferencias uno tiene que bajar al suelo y hacer
un estudio ms o menos detallado, que suele consistir en expediciones
y una buena cantidad de trabajo taxonmico. Estos esfuerzos se sitan
en medio del espectro, entre los estudios a largo plazo en el suelo y
las inspecciones rpidas desde el aire o el espacio.
Ya nadie duda seriamente de que en los trpicos ha dado comienzo un episodio de extincin a gran escala. Para algunos, es
evidente por s mismo que no deberamos destrozar caprichosamente
el producto de miles de millones de aos de evolucin. Otros encuentran razones adicionales para proteger lo que corre peligro de
perderse para siempre, entre ellas la utilidad potencial para los seres
humanos de especies que estamos exterminando antes de saber siquiera que existen, por no hablar del valor que tiene para las generaciones futuras la percepcin del funcionamiento de ecosistemas
complejos en un estado relativamente no degradado. Una de las tareas
importantes de los cientficos es explicar estos argumentos en detalle.
La ciencia puede proporcionar no slo una gua para establecer prioridades, sino tambin una base lgica para las mismas.
En otras palabras, la preservacin de la diversidad biolgica requiere un mayor conocimiento cientfico, tanto para que los conservacionistas tengan una idea acertada de cmo proceder como para
que puedan demostrar que lo que hacen tiene sentido. Una informacin precisa y bien organizada es una poderosa herramienta que puede
contribuir a movilizar la conciencia social necesaria para proteger
ejemplos viables de las diversas comunidades ecolgicas. En este
esfuerzo, pienso que son importantes las aportaciones y progresos de
la disciplina de la biogeografa.
La biogeografa es el estudio de la distribucin de plantas y animales y de la evolucin de la misma, teniendo en cuenta la influencia
de la geologa y la topografa. Se ocupa de los procesos de variacin,
dispersin, supervivencia y extincin, as como de la historia y los
procesos que determinan las fronteras de las distribuciones de los
organismos actuales. La biogeografa, en estrecha relacin con la
sistemtica y la ecologa, puede proporcionar un cuerpo de teora que
contribuya a organizar los datos sobre presencia de especies animales
y vegetales. Podra suministrar una clasificacin de biomas y ser de
350

gran utilidad en la planificacin de un sistema viable de reas protegidas y en la identificacin de lagunas en los existentes.

Valoracin

rpida

Desde el punto de vista cientfico, es esencial mantener la investigacin a largo plazo, que no proporciona resultados inmediatos pero
s duraderos. Pero, obviamente, la conservacin no siempre puede
esperar. Para cuando los bilogos de campo hayan completado un
estudio meticuloso y exhaustivo de la flora y la fauna en un rea
tropical particular, puede que sea demasiado tarde para emprender la
preservacin de las comunidades de toda o parte del rea porque tales
comunidades habrn dejado de existir.
Ejercer la totalidad del espectro de actividades cientficas necesarias para la conservacin requiere el aprovechamiento creativo de
todos los recursos potenciales. En particular, a partir de su adiestramiento, experiencia y conocimiento cientfico, unos pocos bilogos
de campo (botnicos, ornitlogos y herpetlogos, por ejemplo) han
aprendido cmo obtener rpidamente un censo aproximado de las
especies presentes en un rea tropical dada, se han formado una idea
de la composicin de diversos biomas y han desarrollado mtodos
giles para determinar el grado de degradacin de un entorno determinado. Su conocimiento y juicio podra ser de utilidad en las tareas
de preservacin. Estimando la diversidad biolgica de un rea particular, as como el estado de conservacin de sus comunidades naturales, y determinando qu biomas estn restringidos a pequeas regiones y cules estn seriamente amenazados, pueden proporcionar
una informacin inmensamente valiosa para los encargados de establecer las prioridades de proteccin. Estos mismos bilogos de campo
pueden tambin contribuir en gran medida al xito de las expediciones
para observar sobre el terreno los datos de fotografas areas y satlites, as como al de los estudios sistemticos y biogeogrficos a largo
plazo. Es de particular importancia formar ms cientficos como ellos,
especialmente dentro de los propios pases tropicales.
A travs de la Fundacin John D. y Catherine T. MacArthur, de
la que soy director, colabor en la puesta a punto del Programa
de Valoracin Rpida, bajo los auspicios de Conservacin Internacional. Se reuni un ncleo compuesto por un ornitlogo, un terilogo
y dos botnicos. En asociacin con otros bilogos de campo, se
351

formaron equipos para explorar zonas particulares (principalmente


americanas). Hasta ahora los equipos han examinado reas muy diferentes que incluyen bosques secos, bosque hmedo de montaa y
pluvisilvas, identificadas inicialmente por reconocimiento areo para
descubrir si posean suficiente diversidad biolgica y estaban lo suficientemente poco degradadas para que su proteccin estuviese justificada.
En 1989 particip en uno de estos reconocimientos areos al lado
de Spencer Beebe, entonces miembro de Conservacin Internacional,
y Ted Parker, el ornitlogo del programa. Encontramos un rea selvtica notablemente extensa y bien conservada en Bolivia, el Alto
Madidi, que convertimos en uno de los primeros objetivos del programa. La zona abarca desde una selva de tipo amaznico (drenada
por ros tributarios del Amazonas, aunque a cientos de kilmetros de
distancia del gran ro) hasta bosques de montaa de varias clases.
Ms adelante, el equipo visit la regin y la estudi sobre el terreno,
encontrndola todava ms rica en diversidad y calidad de lo que se
adivinaba desde el aire. Ahora la Academia Boliviana de Ciencias y
el gobierno boliviano se estn planteando la posibilidad de extender
la proteccin de sus selvas al Alto Madidi.
Caminando con Ted Parker por las selvas sudamericanas, no poda
dejar de estar de acuerdo con los calificativos superlativos que haba
odo sobre l. De todos los ornitlogos de campo altamente experimentados a los que he acompaado, l fue el que me dej ms
impresionado. Conoca de memoria y poda reconocer los cantos de
ms de tres mil aves del Nuevo Mundo. Al final del da haba identificado cada sonido del bosque como obra de una rana, un insecto o
un pjaro. Cuando hacamos acudir a las aves reproduciendo en la
selva sonidos grabados previamente, sus identificaciones siempre resultaban ser correctas. Pero de tarde en tarde, al or un dbil Psst
entre la maleza, exclamaba: No s qu es esto!. Entonces seguro
que se trataba de un ave hasta entonces no observada en el rea o el
pas, o incluso, muy de vez en cuando, de una especie desconocida
para la ciencia.
Escuchando al amanecer poda estimar, a partir de los cnticos y
sonidos que oa, tanto la diversidad ornitolgica como la calidad del
habitat. Sus colegas en teriologa (Louise Emmons) y botnica
(Alwyn Gentry y Robin Foster) llevaban a cabo hazaas semejantes
en sus respectivas especialidades.
Recientemente, la tragedia golpe a este extraordinario equipo.
352

Ted y Alwyn murieron, junto con un colega ecuatoriano, Eduardo


Aspiazu, cuando su avin se estrell durante un reconocimiento areo.
El piloto tambin muri. Los bilogos, como es habitual, le haban
pedido al piloto que volara ms bajo para poder inspeccionar mejor
el bosque desde el aire (estaban buscando una pequea extensin de
bosque seco cerca de Guayaquil). De pronto el avin entr en una
nube, perdieron la visibilidad y colisionaron con una montaa cercana.
Mientras lloramos la prdida de nuestros compaeros, que eran
casi indispensables, los que estamos comprometidos en la conservacin de los trpicos tenemos la esperanza de que el trabajo del Programa de Valoracin Rpida contine de alguna manera. Esperamos
que su lugar sea ocupado por otros especialistas de campo igualmente
diestros y que se formen otros nuevos, especialmente entre la poblacin autctona.
En general, el futuro de la preservacin de la diversidad ecolgica
tropical depende en gran manera de las actividades del creciente
cuerpo de cientficos y conservacionistas de los propios pases tropicales. Las decisiones principales en materia de conservacin sern
tomadas por lo general a escala nacional, y un creciente nmero de
organizaciones ciudadanas estn tomando el liderazgo de la proteccin
de la diversidad biolgica en los diversos pases. Cientficos de prestigio internacional de los pases templados pueden ejercer cierta influencia, pero la conservacin no podr llevarse a cabo sin el apoyo
local y nacional.

Participacin

de

la

poblacin

local

De hecho, la conservacin necesita tanto del apoyo de individuos


influyentes, para que los proyectos se pongan en marcha, como del
de las poblaciones rurales locales para el mantenimiento de las reservas naturales. La proteccin de grandes reas a largo plazo no puede
prosperar a menos que sea vista con buenos ojos por la poblacin
local. Esto significa hacer hincapi en las posibles contribuciones de
la conservacin al desarrollo rural. Por ejemplo, la agricultura depende a menudo de la proteccin de las cuencas fluviales, y la disponibilidad a largo plazo de productos forestales para el consumo y
la venta requiere a menudo el mantenimiento de tierras de bosque
cercanas. La poblacin local tiene que obtener algn beneficio de la
conservacin, y tiene que ser consciente de este beneficio. A menudo
353

los indgenas pueden estar directamente ligados a las reas protegidas,


a travs del turismo natural o sirviendo como guas o guardas en los
parques nacionales.
Es de particular importancia implicar a los pueblos indgenas
locales. En muchos casos, su continuidad cultural y hasta fsica estn
ms amenazadas incluso que las plantas y animales de las reas donde
viven. Su conocimiento del medio en el que viven, acumulado a lo
largo de muchos siglos, puede servir para encontrar usos humanos de
los organismos nativos, as como maneras de ganarse la vida sin
destruir las comunidades ecolgicas locales. En algunos casos los
pueblos indgenas han tomado la iniciativa en los esfuerzos de conservacin, como por ejemplo los kuna de Panam, que han convertido
en parque una fraccin importante de su territorio en el continente
(muchos de los kuna viven en las islas de San Blas, donde son bien
conocidos como artfices de las pintorescas molas, usadas a menudo
para decorar vestidos y bolsos).
La lucha de los organismos por la vida en los bosques tropicales
conduce a una escalada de armas qumicas y otros procesos que
generan sustancias con potentes efectos biolgicos, muchas de las
cuales son de utilidad, especialmente en medicina. Estos productos
qumicos se buscan de dos maneras diferentes. Un mtodo, la etnobotnica, explota el conocimiento de los pueblos indgenas, obtenido mediante prueba y error a lo largo de cientos o miles de
aos, haciendo as uso de la evolucin cultural tanto como de la
evolucin biolgica que produjo las sustancias. El otro mtodo es
la prospeccin qumica directa, llevando especmenes de plantas y
animales (insectos, por ejemplo) al laboratorio y aislando productos
qumicos nuevos mediante mtodos modernos de extraccin. Aqu
los resultados de la evolucin biolgica se explotan sin la intervencin de las culturas indgenas. Ambos mtodos aspiran a encontrar
al menos unas pocas sustancias que puedan utilizarse, por ejemplo,
para elaborar frmacos, casi siempre en los pases desarrollados.
Aunque tales sustancias se emplearan en forma tratada o sinttica,
hay que encontrar el modo de que una fraccin significativa de los
beneficios vuelva a los pueblos del bosque o de las reas adyacentes. Slo as el proceso de explotacin y consumo puede representar
un beneficio adicional para los pueblos locales fruto de la preservacin de la vegetacin. Lo mismo puede aplicarse a muchos esquemas para la gestin de productos forestales distintos de la madera, como frutos tropicales secos y suculentos. Como siempre, los
354

incentivos crean presiones selectivas sobre los esquemas de comportamiento humano.

Un

espectro

de

prcticas

conservacionistas

El aprovechamiento de ciertos productos forestales distintos de la


madera (como los derivados de la caza) slo puede llevarse a cabo,
igual que el de la madera misma, en reas que como mucho estn
slo parcialmente protegidas. Un modelo que ha sido ampliamente
adoptado y cuenta con la aprobacin de Naciones Unidas es la creacin de reservas de la biosfera. Una reserva de la biosfera tpica
consta de un rea central, a menudo una cuenca fluvial agreste, absolutamente protegida y una regin circundante en la que se permiten
ciertas prcticas de explotacin controladas. Ms all de esta zona,
pero todava dentro de la reserva, puede haber reas donde se permita
la agricultura y otras actividades econmicas normales, pero con algunas restricciones.
Est claro que el establecimiento de un sistema de reas naturales
totalmente protegidas, incluidas las del interior de las reservas de la
biosfera, es slo una parte de lo que hay que hacer. Fuera de esas
reas se requiere una amplia variedad de prcticas conservacionistas,
entre ellas la repoblacin forestal (con especies nativas siempre que
sea posible), la implantacin de polticas racionales energticas y de
aguas, la minimizacin de los efectos sobre el medio ambiente de
actividades como la agricultura, la minera y la industria, y la atencin
al problema, de mxima importancia, del crecimiento demogrfico.
Por otra parte, es muy deseable el desarrollo de estrategias de conservacin integradas tanto nacionales como regionales.
Muchos aspectos de la conservacin en este sentido amplio requieren una financiacin que los pases tropicales ms pobres no
pueden permitirse. Para las naciones desarrolladas de la zona templada, asumir una buena parte de la carga es algo que a la larga
redundar en su propio beneficio. Todos los que nos encontramos
sobre la superficie de este planeta saldremos perdiendo si la riqueza
biolgica de los trpicos contina devastndose. Dondequiera que
lleguen recursos procedentes de los pases desarrollados, sea a travs
de donativos, prstamos o remocin parcial de la deuda, una fraccin
apreciable debera reservarse para la conservacin en sentido amplio.
Un acuerdo para la prctica de la conservacin a cambio de ayudas
355

es parte de lo que a veces se ha dado en llamar el contrato planetario. En los ltimos aos se han llevado a cabo unos cuantos canjes
de deuda. Las deudas de algunos pases tropicales han sido asumidas
por organizaciones conservacionistas a cambio de que los gobiernos
dediquen una parte proporcional de las tierras a reas protegidas (el
mismo principio puede aplicarse a otros objetivos deseables, como
el desarrollo econmico de un pas subdesarrollado o la educacin
superior en el extranjero para sus ciudadanos). Los canjes de deuda
son ejemplos excelentes de contrato planetario.
Si uno se parara a pensar en las perspectivas de xito de un
programa global de conservacin de la diversidad biolgica en los
trpicos, quiz los resultados seran poco esperanzadores. Sin embargo, la historia muestra claramente que la humanidad avanza no
gracias a aquellos que se detienen a cada paso para calibrar el xito
o fracaso final de sus aventuras, sino a quienes piensan profundamente
en lo que es justo y luego ponen toda su energa en alcanzarlo.

La

preservacin

de

la

diversidad

cultural

Del mismo modo que es una locura tirar por la borda en unas
pocas dcadas la riqueza biolgica que ha evolucionado a lo largo de
miles de millones de aos, tambin lo es permitir la desaparicin de
la diversidad cultural humana, que ha evolucionado de manera anloga a lo largo de muchas decenas de miles de aos. Pero la unidad
de la especie humana (as como la solidaridad con las otras formas
de vida con las que compartimos la biosfera) es ahora ms necesaria
que nunca. Cmo pueden reconciliarse ambas inquietudes?
Tom conciencia por primera vez de la tensin entre unidad y
diversidad a una edad temprana. Cuando era nio, le plante a mi
padre la vieja cuestin de si la humanidad podra promover la paz
universal haciendo uso de un nico lenguaje mundial. En respuesta
l me cont que doscientos aos atrs, en la era de la Ilustracin y
la Revolucin Francesa, el pensador alemn Herder, un pionero del
romanticismo y figura de la Ilustracin, escribi acerca de la necesidad de preservar la diversidad lingstica salvando las lenguas letona
y lituana tan arcaicas, tan cercanas a la lengua indoeuropea ancestral en peligro de desaparecer. Con la ayuda de escritores nativos
de la poca, como el poeta lituano Donelaitis, la tarea de conservar
estos pedazos de ADN cultural pudo completarse. Hoy Letonia y
356

Lituania son otra vez pases independientes, y los lenguajes salvados


de la extincin hace dos siglos son ahora lenguas oficiales.
Los problemas relativos a la conservacin cultural que representan
un desafo mayor tienen que ver con los pueblos indgenas, especialmente los que son a veces calificados de primitivos, fundamentalmente por el estado de su tecnologa. En muchos casos, estos
mismos pueblos indgenas estn siendo fsicamente exterminados por
las enfermedades y la violencia, o bien desplazados o dispersados y
aniquilados culturalmente. Hace un siglo, en algunas partes del oeste
de los Estados Unidos, todava haba gente que se dedicaba a disparar
a los indios salvajes los fines de semana. As fue como Ishi, el
ltimo indio yahi, perdi a su familia y amigos, segn el relato de
Alfred y Theodora Kroeber. Hoy da los norteamericanos deploran
atrocidades similares cometidas en otros pases. Esperemos que la
desesperada situacin presente pueda mejorar con rapidez y estos
pueblos tengan mayores oportunidades de sobrevivir y de elegir entre
seguir ms o menos aislados en el futuro o modernizarse conservando
una continuidad cultural y una memoria del pasado.
Las ricas tradiciones locales, as como las instituciones y modos
de vida, de los pueblos indgenas de todo el mundo constituyen un
tesoro de informacin sobre las posibilidades de organizacin y modos de pensar humanos. Muchos de ellos poseen tambin conocimientos preciosos sobre cmo vivir formando parte de una comunidad
ecolgica tropical. (Hay que hacer notar que otros han destruido la
naturaleza, particularmente los pueblos que han colonizado islas deshabitadas, grandes o pequeas, por menos de uno o dos milenios. En
algunos casos, la idea de un pueblo indgena viviendo en armona
con la naturaleza es ms una ilusin que una realidad.)
Pensemos en el conocimiento de las propiedades de las plantas
que se alberga en la mente de ciertos chamanes. Muchos de estos
hechiceros estn ahora falleciendo sin que nadie les reemplace. Richard Schultes, el gran etnobotnico de Harvard que pas muchos
aos estudiando plantas medicinales en la cuenca amaznica, dice que
cada vez que muere un chamn es como si ardiera una biblioteca.
Schultes ha adiestrado a muchos etnobotnicos ms jvenes, que han
emprendido la labor de salvaguardar tantos secretos como sea posible
de estas bibliotecas vivientes antes de que desaparezcan definitivamente. Uno de ellos, Mark Plotkin, public recientemente un delicioso
relato de sus aventuras titulado Tales of a Shaman's Apprentice
(Cuentos de un aprendiz de chamn).
357

Los seres humanos han destilado, durante cientos o miles de aos


de aprendizaje por el mtodo de prueba y error, una considerable cantidad de informacin sobre los usos de los organismos para la obtencin
de alimento, medicinas y vestido. A veces el proceso de aprendizaje
debe haber sido verdaderamente dramtico, como en el caso de la
mandioca, una planta de la selva amaznica. No hay muchas plantas
que crezcan en el suelo de la selva, pues la mayor parte de la luz es
captada por los rboles del dosel superior, medio e inferior. En estas
condiciones, la mandioca (el tubrculo del que se hace la tapioca) es
un valioso recurso, comestible y nutritivo. Pero el tubrculo contiene
una buena cantidad de cido prsico (cianuro de hidrgeno) y es por
lo tanto muy venenoso. Slo calentando para descomponer y expulsar
el cido se hace comestible la carne del tubrculo. Muchos miembros
hambrientos de bandas y tribus amaznicas deben haber perdido la vida
antes de que se aprendiera a utilizar la mandioca.
No es slo en estas regiones subdesarrolladas donde el mtodo de
ensayo y error ha revelado propiedades tiles de plantas y preparados
vegetales. La medicina popular ha tenido gran importancia para la
vida de las personas en todo el planeta. Naturalmente, no todas las
recetas populares estn justificadas, pero la ciencia moderna ha confirmado algunas de ellas. Como ejemplo citar una experiencia de mi
propio padre. Hijo de un guardabosques, cuando era todava un muchacho y viva en los bosques de hayas de lo que entonces era Austria
oriental, cerca de la frontera rusa, se cort accidentalmente con un
hacha la ltima falange de un dedo. Entonces la cogi, la enjuag
un poco y se la volvi a colocar, envolviendo el dedo con una
cataplasma hecha de miga de pan. Llev la cicatriz circular durante
el resto de su vida, pero la falange se mantuvo en su sitio. Esto
sucedi muchos aos antes de que la ciencia moderna reconociera las
propiedades bacteriostticas del moho del pan (Penicillium notatum),
pues sin duda fueron estas propiedades las que salvaron el dedo de
mi padre.
En el proceso adaptativo por el que los grupos humanos hacen
estos descubrimientos tiles, las presiones selectivas tienen que haber
trado consigo algunas cuestiones muy similares a las que se plantea
la ciencia. Sirve para algo este procedimiento? Se puede comer esto
tranquilamente? Sanan las heridas envolvindolas as? Ayuda esta
hierba a acelerar el parto cuando el nio se retrasa?
Los remedios populares que derivan, de la magia simptica son
otra cosa. Entre las pretendidas curas basadas en la similaridad hay
358

una para la ictericia (en realidad un sntoma de enfermedad heptica)


que consiste en mirar fijamente el ojo dorado de un alcaravn. Si mi
padre hubiera probado esto, de poco le habra servido, fuera de algn
ligero efecto psicosomtico. En la evolucin de la magia simptica,
tan extendida entre los pueblos de la Tierra, las presiones selectivas,
como ya hemos remarcado antes, eran en su mayora muy diferentes
de las que corresponderan a un xito objetivo.
Pero aquellos pueblos no necesariamente trazaban una frontera
clara entre la magia y el descubrimiento de usos reales de productos
animales y vegetales. Los hechiceros no dejaban de ser hechiceros,
aunque ensearan al mundo moderno el empleo de materiales como
la corteza de chinchona, de la que se extrae la quinina, un tratamiento
contra la malaria. En las tradiciones culturales no siempre es fcil
separar lo que se adapta fcilmente a las ideas modernas de lo que
entra en conflicto con ellas.

La

tensin

entre

ilustracin

diversidad

cultural

La tensin entre la universalidad soada por la Ilustracin y la


necesidad de preservar la diversidad cultural contina existiendo en
nuestros das. En la discusin sobre el futuro del planeta, incluyendo
los resultados de la investigacin cientfica y tratando de reflexionar
racionalmente sobre sus implicaciones, nos vemos obstaculizados por
el predominio de la supersticin. La persistencia de creencias errneas
contribuye a exacerbar la extendida y anacrnica incapacidad para
reconocer los problemas urgentes a los que se enfrenta la humanidad
en este planeta. Naturalmente, la ausencia de unidad filosfica y,
especialmente, los particularismos destructivos de toda clase constituyen una seria amenaza. Tales particularismos se siguen manifestando en muchos sitios en forma de tribalidad, pero hoy da pueden
relacionarse con diferencias de nacionalidad, lengua, religin o de
otro tipo, a veces tan pequeas que alguien ajeno a la cuestin difcilmente puede detectarlas, pero suficientes para dar lugar a rivalidades y odios mortferos, especialmente cuando son explotados por
dirigentes poco escrupulosos.
Pero, al mismo tiempo, la diversidad cultural es en s misma una
valiosa herencia que debera preservarse: esa torre de Babel de lenguas, esa confusin de sistemas religiosos y ticos, ese panorama
mtico, esa mezcolanza de tradiciones polticas y sociales, acompa359

nadas como estn por tantas formas de irracionalidad y particularismo.


Uno de los principales retos de la raza humana es reconciliar los
factores unlversalizantes como la ciencia, la tecnologa, la racionalidad y la libertad de pensamiento con los factores particularizantes
como las tradiciones y creencias locales, as como las simples diferencias geogrficas, de temperamento o de ocupacin.

Cultura

popular

universal

La erosin de los modelos culturales locales en todas partes del


mundo no es, sin embargo, resultado nicamente, ni siquiera principalmente, del contacto con los efectos universalizantes de la ilustracin cientfica. La cultura popular es casi siempre mucho ms efectiva
a la hora de borrar distinciones entre lugares o sociedades. Los tejanos, las hamburguesas, la msica rock y las series de televisin norteamericanas han estado propagndose por el mundo durante aos.
Por otra parte, las influencias universalizantes no pueden clasificarse
simplemente como pertenecientes a la cultura cientfica o a la popular,
sino que forman un continuo, un espectro de impactos culturales
diferentes.
Ocupando una posicin intermedia entre la cultura superior y la
popular hay instituciones como la CNN (Cable News Network). En
algunos lugares y en determinadas ocasiones, las emisiones de la CNN
son una valiosa y oportuna fuente de imgenes memorables y de
informacin razonablemente precisa que de otra manera sera inasequible. En otras situaciones parece representar una forma de diversin,
parte de la cultura popular unlversalizante. En cualquier caso, los
telediarios emitidos en todo el mundo y los diarios y revistas semanales que se publican en muchos pases se consideran parte de la
explosin informativa mundial, junto con la increble proliferacin
de publicaciones peridicas y libros de carcter no literario, por no
hablar del veloz crecimiento de las redes de correo electrnico y la
explosin venidera de comunicaciones multimedia interactivas.

La

explosin

informativa

(o

desinformativa?)

Desafortunadamente, esta explosin informativa es en gran parte desinformativa. Todos estamos expuestos a enormes cantidades de
360

material consistente en datos, ideas y conclusiones en gran parte


mal comprendidos o simplemente equivocados. La necesidad de
comentarios y reseas ms inteligentes es acuciante.
Debemos conceder ms prestigio al acto creativo en s, a la redaccin de artculos y libros serios que distingan lo fidedigno de lo
que no lo es y sistematicen y encapsulen, en la forma de teoras
razonables y otras clases de esquema, lo que parece digno de crdito.
Si un investigador o investigadora publica un resultado novedoso en
las fronteras del conocimiento cientfico o el saber en general, puede
obtener una recompensa en forma de ctedra o ascenso, aunque se
demuestre despus que el resultado era totalmente incorrecto. Ahora
bien, dedicndose a poner en claro lo que otros han hecho (o a extraer
lo que vale la pena de entre lo accesorio) es mucho menos fcil hacer
carrera. Sera mucho mejor para la humanidad que la estructura de
recompensas se modificase de manera que las presiones selectivas
sobre las carreras favoreciesen el examen de la informacin tanto
como su adquisicin.

Tolerar

la

intolerancia:

Es

eso

posible?

Pero cmo podemos reconciliar el examen crtico de las ideas,


incluso la identificacin y clasificacin del error, con la tolerancia
e incluso la celebracin y preservacin de la diversidad cultural?
Hemos discutido cmo cada tradicin cultural especfica incluye, en
forma de motivos artsticos, ideas y creencias que definen y unifican
las fuerzas sociales y son fuente de consuelo personal frente a la
tragedia. Como hemos destacado, muchas de estas ideas y creencias
seran etiquetadas como errneas por la ciencia (o al menos no justificadas por la evidencia) mientras que otras representan preciosos
descubrimientos sobre el mundo natural y sobre posibles formas de
desarrollo humano individual y social (incluidas, quiz, la exploracin
de nuevos dominios de la experiencia mstica y la formulacin de
escalas de valores que subordinen el apetito por los bienes materiales
a otros ms espirituales). La preservacin de la diversidad cultural,
sin embargo, tiene que superar de algn modo esa distincin. Los
modelos o esquemas que son elementos de ADN cultural no son
fcilmente clasificables entre los que vale la pena preservar y los que
no.
Pero hay una dificultad an ms profunda. Muchos de los modelos
361

locales de pensamiento y comportamiento estn asociados no slo con


errores dainos y particularismos destructivos, sino de modo especfico con el hostigamiento y la persecucin hacia aquellos que se
adhieren a la cultura cientfica laica y unlversalizante, con su acento
en la racionalidad y en los derechos humanos individuales. Y es
precisamente en el seno de estas culturas donde es ms fcil encontrar
gente comprometida, por cuestin de principios, con la preservacin
de la diversidad cultural.
De algn modo, la especie humana tiene que encontrar maneras
de respetar y beneficiarse de la gran variedad de tradiciones culturales
y a la vez resistir las amenazas de desunin, opresin y oscurantismo
que de vez en cuando representan algunas de estas mismas tradiciones.

22
Transiciones hacia un mundo ms sostenible

La preocupacin por la preservacin de la diversidad biolgica es


inseparable de la preocupacin por el futuro del conjunto de la biosfera, pero el destino de la biosfera est a su vez estrechamente ligado
con virtualmente todos los aspectos del futuro humano. Tratar de
detallar aqu una especie de proyecto investigador acerca del futuro
de la especie humana y del resto de la biosfera. Este proyecto no
pretende quedarse en predicciones poco definidas. Es ms bien un
llamamiento para que personas que trabajan en un gran nmero de
instituciones y una amplia variedad de disciplinas se unan para concebir posibles escenarios evolutivos que, partiendo de la situacin
presente, conduzcan hacia un mundo ms sostenible en el siglo xxi.
Este enfoque es ms concreto que la simple especulacin sobre lo
que podra acontecer en el futuro.
Por qu es necesario pensar a tan gran escala? No sera mejor
un proyecto ms manejable que se concentrase en un aspecto particular de la situacin mundial?
El hecho es que vivimos en una poca de especializacin creciente, y por buenas razones. La humanidad puede as acumular ms
conocimientos dentro de cada campo de estudio, y a medida que una
especialidad crece, tiende a dividirse en subespecialidades. Este proceso se repite una y otra vez, cosa que es tanto necesaria como
deseable. Sin embargo, se hace tambin cada vez ms necesario complementar la especializacin con la integracin. La razn es que no
existe sistema complejo no lineal que pueda describirse adecuadamente dividindolo en subsistemas o en diversos aspectos definidos
de antemano. Si estas partes, todas en mutua interaccin, se estudian
por separado, aunque sea con un alto grado de detalle, los resultados,
una vez reunidos, no proporcionan una buena imagen del conjunto.
En ese sentido, hay una profunda verdad en el viejo adagio que dice:
El todo es ms que la suma de sus partes.
Es necesario, por lo tanto, abandonar la idea de que lo nico serio
363

362

es trabajar con todas las energas en un problema bien definido en el


marco de una disciplina restringida y dejar las ideas de carcter eminentemente integrador para las fiestas de sociedad. En la vida acadmica, en las burocracias y en todas partes, la labor integradora es
infravalorada. Y, sin embargo, cualquier alto cargo de una organizacin, sea un presidente, un primer ministro o un secretario general,
tiene que tomar decisiones como si todos los aspectos de la cuestin,
junto con sus influencias mutuas, se tuviesen en cuenta. Es razonable
que cuando el dirigente busca asesoramiento encuentre nicamente
especialistas y tenga que hacerse cargo l solo de la reflexin integradora a la hora de hacer los juicios intuitivos finales?
En el Instituto de Santa Fe, donde cientficos, sabios y pensadores
de todo el mundo, representantes de virtualmente todas las disciplinas,
se renen para investigar acerca de los sistemas complejos y de cmo
surge la complejidad a partir de leyes simples subyacentes, se encuentra gente que tiene el coraje de dar un vistazo a la totalidad
adems de estudiar las partes de un sistema a la manera tradicional.
Quizs el Instituto pueda contribuir a que se produzca una explosin
de investigacin conjunta sobre vas potenciales hacia un mundo ms
sostenible por parte de instituciones de todo el globo dedicadas a
estudiar aspectos particulares de la situacin mundial. Los aspectos
en cuestin tendran que incluir asuntos polticos, militares, diplomticos, econmicos, sociales, ideolgicos, demogrficos y medioambientales. Con el nombre de Proyecto 2050 ha dado comienzo un
esfuerzo relativamente modesto bajo la direccin del Instituto de Recursos Mundiales, la Institucin Brookings y el propio Instituto de
Santa Fe, en el que participam personas e instituciones de muchas
partes del mundo.
Ahora bien, qu es lo que se entiende aqu por sostenible? En A
travs del espejo, Humpty Dumpty explica a Alicia cmo emplea las
palabras para significar lo que le venga en gana, pagndoles por ese
privilegio cada sbado por la noche (el final de la semana laboral
decimonnica). Estos das debe haber mucha gente pagando primas a
la palabra sostenible. Por ejemplo, si el Banco Mundial tiene que
financiar algn anticuado proyecto de desarrollo masivo destructivo
para el medio ambiente, muy bien puede ponrsele la etiqueta de
desarrollo sostenible con la intencin de hacerlo ms aceptable.
Esta prctica me recuerda el gag de los Monty Python en el que
un hombre entra en una oficina para pedir una licencia para su pez,
Eric. Cuando el funcionario le dice que no existen las licencias para
364

peces, l replica que le dijeron lo mismo cuando pidi una licencia


para gatos, pero que l tena una. Tras ensersela al funcionario, ste
le dice: Esto no es una licencia para gatos. Es una licencia para
perros con la palabra "perro" tachada y la palabra "gato" escrita
encima a lpiz.
Hoy da hay mucha gente atareada en escribir a lpiz la palabra
sostenible. La definicin no siempre est clara, por lo que no es
irrazonable asignar aqu un significado a la palabra. Evidentemente,
la definicin literal es inadecuada. La ausencia completa de vida
en la Tierra sera sostenible durante cientos de millones de aos, pero
est claro que no es esto lo que perseguimos. La tirana universal
podra sostenerse durante muchas generaciones, pero tampoco es esto
lo que buscamos. Imaginemos un mundo atestado de gente, quizs
extremadamente violento y autoritario, con slo unas pocas especies
de plantas y animales supervivientes (las que estn en ntima conexin
con la sociedad humana). Aunque tales condiciones podran mantenerse, no se corresponderan con lo que queremos significar aqu.
Est claro que vamos en busca de unas condiciones que, aparte de
sostenibles, sean mnimamente deseables. Curiosamente, hay en la
actualidad un cierto grado de acuerdo terico sobre lo que es deseable,
sobre las aspiraciones de la especie humana tal y como estn expresadas, por ejemplo, en las declaraciones de Naciones Unidas.
Entonces, qu tipo de futuro estamos concibiendo para nuestro
planeta y nuestra especie cuando hablamos de sostenibilidad, atemperando nuestros deseos con cierta dosis de realismo? Seguramente
no uno de estancamiento, sin esperanza para las personas hambrientas
u oprimidas. Pero tampoco uno de abuso continuado y creciente del
medio ambiente a medida que la poblacin crece, los pobres intentan
elevar su nivel de vida y los ricos provocan un enorme impacto
ambiental per capita. Por otro lado, la sostenibilidad no se refiere
slo a cuestiones medioambientales y econmicas.
En trminos negativos, la especie humana tiene que evitar la
guerra aniquiladora, la tirana generalizada y la omnipresencia continuada de la pobreza extrema, as como la desastrosa degradacin de
la biosfera y la destruccin de la diversidad biolgica y ecolgica. La
idea fundamental es el logro de mayor calidad de vida sin que se
adquiera principalmente a expensas del futuro. Esto abarca la supervivencia de cierto grado de diversidad cultural y tambin de muchos
de los organismos con los que compartimos el planeta, as como las
comunidades ecolgicas de que forman parte.
365

Desde el punto de vista tecnolgico, hay optimistas que piensan que


los humanos no necesitamos cambiar demasiado el curso de las cosas
para evitar un futuro desastroso, que podemos lograr una sostenibilidad
aceptable sin esfuerzos especiales, a travs de una serie ilimitada de
ajustes tecnolgicos simples. Algunos ni siquiera creen en la sostenibilidad como objetivo. Pero eso no impide que todos podamos reflexionar
sobre ella. Incluso quienes no aceptan que la sostenibilidad sea un
objetivo irrenunciable pueden preguntarse si hay maneras de acercarse
a ella en los prximos cincuenta a cien aos y, si las hay, qu alternativas habra y qu mundo resultara. El debate sobre una cuestin no
requiere que se compartan los puntos de vista de quienes lo plantean.
Los historiadores tienden a irritarse cuando alguien sentencia:
Este es un perodo nico en la historia. Pero nuestra poca es
efectivamente especial en dos aspectos bien definidos y estrechamente
relacionados.
En primer lugar, la especie humana ha alcanzado la capacidad
tcnica de alterar la biosfera a travs de efectos de primer orden. La
guerra es antigua, pero la escala a la que puede desencadenarse hoy
da es enteramente nueva. Es sabido que una guerra termonuclear
total arrasara una fraccin significativa de la vida planetaria, sin
mencionar los problemas que podra causar el armamento biolgico
o qumico. Por otro lado, a travs del crecimiento demogrfico y
determinadas actividades econmicas, los humanos estn alterando el
clima global y exterminando un nmero significativo de especies
animales y vegetales. A decir verdad, los seres humanos han causado
en el pasado ms destruccin de lo que suele admitirse. La deforestacin por obra de hachas y cabras, con la consiguiente erosin y
desecacin, data de hace miles de aos y ya fue sealada, por ejemplo,
por Plinio el Viejo. Hasta los pequeos grupos humanos que vivan
en Norteamrica hace diez mil aos podran haber contribuido a la
extincin de la megafauna norteamericana de la era glacial, de la que
formaban parte mamuts, perezosos gigantes, lobos de las cavernas,
felinos de dientes de sable y diversas especies de camlidos y equinos
(una teora atribuye algunas de las extinciones, al menos parcialmente,
al hbito de hacer despearse rebaos enteros de animales por los
acantilados para despus aprovechar slo la carne y la piel de unos
cuantos). Sin embargo, el perjuicio potencial para la biosfera en su
totalidad es ahora mucho mayor que nunca antes. La actividad humana ha provocado ya mltiples problemas medioambientales, incluyendo cambios climticos, contaminacin ocenica, empobrecimiento
366

de la calidad del agua dulce, deforestacin, erosin del suelo, etc. Y


como los conflictos, muchos de los males que afectan al medio ambiente son antiguos, pero su escala actual no tiene precedentes.
En segundo lugar, el crecimiento de la poblacin mundial y la
merma de los recursos naturales no pueden continuar para siempre;
pronto se alcanzar un punto de inflexin (cuando la tasa de crecimiento
comience a disminuir). El siglo xxi es un periodo crucial (en el sentido
original de encrucijada) para la especie humana y el planeta. Durante
muchos siglos, la poblacin humana total en funcin del tiempo se ha
ajustado estrechamente a una curva hiperblica simple que se eleva
hasta infinito hacia el ao 2025. La nuestra es, obviamente, la generacin en la que la poblacin mundial tiene que empezar a despegarse de
esa hiprbola, y de hecho ya ha comenzado a hacerlo. Ahora bien, se
aplanar la curva de poblacin gracias a la previsin humana y el
progreso hacia un mundo sostenible o bien caer y fluctuar de resultas
de los tradicionales azotes de la guerra, el hambre y las epidemias? Si
las curvas de poblacin y agotamiento de recursos se aplanan, lo harn
de manera que sea posible una razonable calidad de vida incluyendo
cierto grado de libertad y la persistencia de una alta diversidad biolgica, o bien tendremos un mundo gris de escasez, polucin y autoritarismo, con plantas y animales reducidos a unas pocas especies que
coexistan con facilidad con la nuestra?
Una cuestin similar puede plantearse en relacin al desarrollo
progresivo de los medios militares y la escala de los conflictos. Permitir la gente que estallen guerras aniquiladoras a gran escala o har
uso de su inteligencia y capacidad de previsin para limitar y reorientar las luchas, suavizar los conflictos y equilibrar la rivalidad con
la cooperacin? Aprenderemos, o quiz ya hemos aprendido, a tratar
nuestras diferencias sin la posibilidad de guerras catastrficas? Y los
conflictos menores que surgen de la desintegracin poltica?
Gus Speth, que fue el primer presidente del Instituto de Recursos
Mundiales (en cuya fundacin tengo el honor de haber colaborado),
ha sugerido que el desafo para el gnero humano en las prximas
dcadas consistir en efectuar una serie de transiciones interrelacionadas. Yo propongo ampliar ligeramente sus concepciones incorporando consideraciones de orden ms poltico, militar y diplomtico,
sumadas a las de orden social, econmico y medioambiental que l
destaca. Con estas modificaciones, el resto de este captulo se organiza
alrededor de esta nocin, algo tosca pero til, de conjunto de transiciones.
367

La

transicin

demogrfica

Hemos visto que las dcadas venideras sern testigo de un cambio


histrico en la curva demogrfica global. La mayora de expertos
piensa que la poblacin mundial se estabilizar en el prximo siglo
en torno al doble de la poblacin actual, estimada en unos 5500
millones de personas. Hoy da, las altas tasas de crecimiento demogrfico (que tienen que ver fundamentalmente con unas mejoras en
la medicina y la salud pblica que no han llevado aparejado un
descenso de la natalidad) todava predominan en muchas partes del
mundo. Esto ocurre especialmente en las regiones tropicales subdesarrolladas, incluyendo pases que, como Kenia, no pueden permitrselo ni ecolgica ni econmicamente. Mientras tanto, la poblacin de
los pases desarrollados en general se ha estabilizado bastante, si se
exceptan los efectos de la migracin, la cual ciertamente ser un
asunto de la mayor importancia en las dcadas venideras.
Los expertos se han enzarzado en muchas discusiones sobre los
factores responsables del declive de la natalidad que ha tenido lugar
en la mayora de pases desarrollados, y ahora sugieren medidas encaminadas a producir los mismos efectos en el mundo tropical. Estas
medidas incluyen mejoras en la sanidad, alfabetizacin, educacin y
oportunidades de las mujeres adems de otros progresos en la condicin femenina, una reduccin en la mortalidad infantil (lo cual en
principio obra, naturalmente, en sentido opuesto, pero ms adelante
puede evitar que las parejas intenten compensar las muertes esperadas
produciendo ms nios de los que realmente desean) y un seguro
social para los mayores, una meta an distante en muchos pases en
vas de desarrollo.
Naturalmente, la disponibilidad de una contracepcin segura y
efectiva es crucial, pero tambin lo es la erosin de los incentivos
tradicionales para tener familias numerosas. En diversas partes del
mundo la pareja tpica (y especialmente el varn tpico) todava desea
tener muchos hijos. Qu clase de incentivos pueden ofrecerse a las
familias de uno o dos hijos? Cmo puede persuadirse a la gente, por
las vas culturalmente apropiadas, de que en el mundo moderno tales
familias son de inters comn, con mayores niveles de sanidad, educacin, prosperidad y calidad de vida de lo que permiten las. familias
numerosas? Con la importancia que tienen en los asuntos humanos
368

los vaivenes de la moda, qu se puede hacer para popularizar la idea


de una familia pequea? Estas cuestiones todava estn desatendidas
en muchos sitios, incluso por parte de las organizaciones que declaran
estar contribuyendo a resolver el problema de la poblacin mundial.
Si es cierto que la poblacin humana se encamina hacia un punto
de inflexin y que acabar estabilizndose globalmente en unas pocas
dcadas, es de la mayor importancia tanto el proceso histrico en s
como su duracin y las cifras resultantes. El carcter exacto y la
magnitud del efecto del crecimiento demogrfico sobre la calidad del
medio ambiente depende de muchas variables, como por ejemplo el
reparto de las tierras, y valdra la pena hacer un cuidadoso estudio
en reas diferentes. No obstante, de entrada parece evidente que, en
conjunto, el crecimiento demogrfico contribuye a la degradacin del
medio ambiente, ya sea por las enormes tasas de consumo de los
ricos o por la desesperada lucha de los pobres por sobrevivir, sea cual
sea el precio de cara al futuro.
Las consecuencias para el medio ambiente sern probablemente
mucho ms serias si el mundo simplemente espera a que mejoren las
condiciones econmicas entre las poblaciones empobrecidas para que
surtan efecto las medidas de reduccin de la natalidad, en vez de
fomentar tal reduccin en paralelo con el desarrollo econmico. Es
muy probable que el impacto medioambiental total por persona sea
considerablemente mayor tras el desarrollo econmico que antes, y
cuanto menores sean las cifras cuando finalmente se alcance una
prosperidad relativa, mejor para las personas y para el resto de la
biosfera.

La

transicin

tecnolgica

Hace unas dcadas, algunos de nosotros (en particular Paul Ehrlich


y John Holdren) sealbamos el hecho absolutamente obvio de que
el impacto sobre el medio ambiente en un rea geogrfica determinada
puede descomponerse en tres factores: poblacin, prosperidad convencional por persona e impacto medioambiental por persona y por
unidad de prosperidad convencional. El ltimo factor depende especialmente de la tecnologa. Es el cambio tecnolgico el que de algn
modo ha permitido la existencia de la gigantesca poblacin humana
actual, y mientras miles de millones de personas viven en una situacin de pobreza desesperada, unos pocos consiguen vivir con unas
369

comodidades razonables como consecuencia de los adelantos cientficos y tecnolgicos, incluida la medicina. Los costes medioambientales
han sido enormes, pero en ninguna parte tan grandes como pueden
serlo en el futuro si el gnero humano no acta con algo de previsin.
La tecnologa, bien aprovechada, puede contribuir a reducir el
tercer factor prcticamente tanto como lo permitan las leyes naturales.
Cunto puede mejorarse el factor de prosperidad, especialmente en lo
que se refiere a la pobreza extrema, depende en considerable medida
de cunto acapara el primer factor, el nmero de personas.
La evidencia del comienzo de la transicin tecnolgica est empezando a manifestarse en muchos sitios, aunque el grueso de la
misma est an por llegar. Pero hasta elementos tecnolgicos relativamente simples pueden acabar planteando problemas extremadamente complejos.
Considrese el ejemplo de la erradicacin de la malaria en las
poblaciones humanas. Hace no demasiado tiempo, la desecacin de
los pantanos era todava el principal mtodo de control. Pero ahora
se entiende que hay que evitar la destruccin de los pantanales
siempre que sea posible. Entretanto la ciencia haba identificado el
plasmodio responsable de la malaria y sus mosquitos vectores. La
fumigacin con plaguicidas qumicos como el DDT para eliminar
los mosquitos pareca un paso adelante, pero result tener serias
consecuencias para el medio ambiente. En primer lugar, las aves en
lo ms alto de la cadena trfica acutica comenzaron a acumular
altas dosis de DDE, un metabolito del DDT que causaba un adelgazamiento de las cascaras de los huevos provocando el fracaso
reproductivo de muchas especies, incluida el guila calva, emblema
nacional norteamericano. Hace veinte aos que el DDT qued desfasado en el mundo desarrollado, y las poblaciones de aves amenazadas comenzaron a recuperarse. Pero todava se sigue utilizando
en otras partes, aunque estn comenzando a aparecer cepas resistentes del mosquito vector.
Despus result que algunos de los sustitutos inmediatos del DDT
eran claramente peligrosos para los humanos. Hoy da, sin embargo,
hay mtodos mucho ms sofisticados para reducir la poblacin de
vectores, incluyendo el uso de productos qumicos especficos, as
como la liberacin de compaeros sexuales estriles y otros controles
biolgicos. Todas estas medidas pueden coordinarse en lo que se
denomina gestin integrada de plagas. Hasta ahora el empleo a
gran escala de tales mtodos todava resulta demasiado caro. En el
370

futuro podran desarrollarse tcnicas ms baratas e igualmente inocuas. Tambin se dispone de repelentes de insectos, pero son igualmente caros y plantean problemas propios.
Mientras tanto, un tratamiento simple y efectivo en muchos sitios
es meterse dentro de un mosquitero media hora al amanecer y media
hora al anochecer, cuando acta con preferencia el mosquito vector.
Por desgracia, en muchos pases tropicales la poblacin rural est
demasiado atareada a esas horas para meterse debajo de una red.
Es probable que algn da se desarrollen vacunas contra la malaria
que erradiquen completamente las diversas formas de la enfermedad,
pero entonces surgir otra dificultad: reas silvestres importantes que
estaban protegidas por el peligro de la malaria quedarn expuestas al
desarrollo irresponsable.
Sin duda he invertido demasiado tiempo en este ejemplo aparentemente simple, slo para exponer algunas de sus complicaciones.
Puede esperarse que surjan complicaciones anlogas dondequiera que
se efecte una transicin tecnolgica para reducir el impacto sobre el
medio ambiente, sea en la produccin industrial, la extraccin de
minerales, la produccin de alimentos o la generacin de energa.
Al igual que la reconversin de las industrias militares en industrias civiles, la transicin tecnolgica requiere una ayuda financiera y
la readaptacin de los trabajadores a medida que las oportunidades se
cierran para una clase de empleo y se abren para otras. Sera aconsejable que los polticos consideraran los retos planteados por estas
reconversiones. As, el dejar de fabricar agentes qumicos para la
guerra podra contemplarse de la misma manera que el desmantelamiento de la explotacin forestal en los antiguos bosques del noroeste
de los Estados Unidos. Por otra parte, estas cuestiones polticas vuelven a surgir cuando la sociedad intenta reducir el consumo de productos perjudiciales para la salud, sean legales como el tabaco o
ilegales como la cocana.
No obstante, en cuanto a exigencias, estas tres formas de reconversin plantean problemas algo diferentes. En el caso de las armas
qumicas, el reto principal era persuadir a los gobiernos de no volver
a encargar su fabricacin y sacar a la luz y destruir las existencias
presentes. El tema de las drogas, en cambio, es objeto de agrias
disputas. En el caso de la transicin tecnolgica para reducir el impacto sobre el medio ambiente, la cuestin es cules son los incentivos
para el desarrollo y empleo de tecnologas inocuas. Esto nos conduce
a la transicin econmica.
371

La

transicin

econmica

Si el aire o el agua son tratados como bienes libres en las transacciones econmicas, entonces contaminarlos y degradar su calidad no
cuesta nada. La actividad econmica implicada se desempea entonces
a costa del medio ambiente y del futuro. Durante siglos, las autoridades
han hecho frente a este tipo de problemas por medio de prohibiciones
y multas, a menudo ineficaces. Hoy da se intenta en algunos sitios
ejercer una reglamentacin a gran escala, y se han conseguido algunos
xitos. Sin embargo, parece ser que para los gobiernos el modo ms
eficiente de tratar estas cuestiones es hacer pagar de alguna forma el
coste de la restauracin de la calidad. Esto es lo que los economistas
llaman internalizacin de externalidades. La reglamentacin, con sus
multas y otras penalizaciones, constituye en s misma un recargo. Sin
embargo, suele requerir acciones especficas por parte de los contaminadores, mientras que la internalizacin fomenta la restauracin de la
calidad, o su no degradacin en primera instancia, de la manera ms
barata posible. Los ingenieros y administradores de la industria implicada son quienes prescriben las medidas que deben tomarse. La microgestin burocrtica se hace innecesaria.
El pago de los costes reales es un elemento fundamental de la
transicin econmica requerida para pasar de vivir en gran medida
del capital de la naturaleza a vivir principalmente de las rentas de la
naturaleza. Aparte de que suele ser mejor que la reglamentacin, el
recargo es desde luego mucho mejor que la mera exhortacin. De
entrada, reduce las ambigedades.
Supongamos que nos comprometemos a premiar con la medalla
verde los productos que tengan un menor impacto ambiental. Pronto
nos encontraremos con un problema. Un detergente particular puede
ser ms bajo en fosfatos que otro y as producir menos eutrofizacin
(crecimiento de algas) en los lagos, pero puede requerir un consumo
energtico mayor porque hay que usarlo con agua caliente. Cmo se
puede sopesar una consideracin frente a otra? Si se prueba a imponer
un recargo a los productores por la eutrofizacin causada por sus
detergentes y, por otra parte, el coste de la energa que requiere un
lavado se marca con claridad en el paquete, el consumidor puede
decidirse en funcin del desembolso total, y el mercado determinar
los precios. La medalla verde se hace innecesaria.
372

La gran dificultad a la hora de establecer el pago de los costes


reales es, naturalmente, estimarlos. Hemos discutido ya cmo los
economistas nunca han conseguido un xito pleno a la hora de abordar
problemas sutiles relacionados con la calidad y la irreversibilidad,
cuestiones anlogas a las que surgen en conexin con la segunda ley
de la termodinmica en el marco de la ciencia natural. Tales problemas pueden, por supuesto, sacarse a relucir en el ruedo poltico y
tratarse nicamente como asuntos de opinin pblica, pero a largo
plazo seguramente la ciencia tendr tambin algo que decir. Mientras
tanto, lo ms simple es estimar el coste de reponer lo que se ha
perdido. Puede que sea necesario algn tipo de prohibicin estricta
sobre lo que es irreemplazable, pero en los dems casos el logro de
una calidad sostenible est estrechamente ligado a la idea de pagar
para restaurar la calidad perdida, y la definicin de calidad ser competencia de la ciencia en interaccin con la opinin pblica.
Un aspecto fundamental de cualquier programa de pago de costes reales es la eliminacin de subsidios para actividades econmicas
destructivas, muchas de las cuales seran totalmente antieconmicas
si no fuera por tales subsidios. En la memoria de la Comisin Mundial
de Medio Ambiente y Desarrollo (la comisin Brundtland), compuesta
por distinguidos hombres de Estado de muchas partes del mundo, su
brillante secretario general, el canadiense Jim MacNeill, se encarg
de sealar que, para ver lo que est pasando con el medio ambiente,
no hay que fijarse tanto en las actividades del ministerio de Medio
Ambiente como en las del ministerio de Finanzas y en los presupuestos generales. Es aqu donde hay que buscar los subsidios destructivos para, no sin grandes obstculos polticos, eliminarlos.
La discusin sobre presupuestos conduce directamente a la cuestin de si los procedimientos de contabilidad nacionales incluyen la
merma del capital natural. Por lo general no. Si el presidente de un
pas tropical, a cambio de un soborno, hace un contrato con una
compaa maderera extranjera para talar buena parte de los bosques
de la nacin por poco dinero, en las cuentas de la administracin
pblica este dinero, incluido el soborno si es que no va a parar a un
banco suizo, aparecer como parte de los ingresos nacionales, pero la
desaparicin de los bosques, con todos sus beneficios y potencial, no
se contabilizar entre las prdidas. No son slo los pases tropicales
los que venden sus bosques a un precio demasiado bajo, como lo
atestigua el destino de los bosques hmedos templados de la costa
noroeste del Pacfico estadounidense, la Columbia Britnica y Alaska.
373

Est claro que la reforma de los sistemas de contabilidad de la administracin pblica es una necesidad prioritaria en todos los pases.
Por fortuna, los esfuerzos para acometer esta reforma han comenzado
ya en algunos sitios. Nuestro ejemplo tambin deja claro que la lucha
contra la corrupcin es un elemento clave en el logro de la transicin
econmica.
Otro indicador del grado de inquietud acerca de la disminucin
del capital de la naturaleza es la tasa de depreciacin. Por lo que s,
el Banco Mundial, en la financiacin de proyectos de gran impacto
sobre el medio ambiente, todava aplica una depreciacin del 10 por
ciento por ao. Si esto es cierto, significa que la prdida de una gran
parte del patrimonio natural al cabo de treinta aos es descontada por
un factor de 20. El patrimonio natural de la prxima generacin se
valora en un 5 por ciento del valor actual asignado, si es que se tiene
en cuenta.
La tasa de depreciacin, en esta forma, es una medida de lo que
se ha dado en llamar equidad intergeneracional, un concepto crucial
para la nocin de calidad sostenible. Desvalorizar el futuro demasiado
rpidamente equivale a robarlo. Si se generaliza un poco ms la
nocin de tasa de depreciacin, puede servir para sintetizar mucho de
lo que se entiende por sostenibilidad.

La

transicin

social

Algunos economistas subrayan la importancia del posible conflicto entre la equidad intergeneracional y la equidad intrageneracional, esto es, la preocupacin por el futuro y la preocupacin por la
pobreza actual, que hace necesaria la explotacin de algunos recursos
para asegurar la supervivencia. Aunque parte de la degradacin actual
de la biosfera se debe a la lucha por la vida de los que viven en
condiciones miserables, una buena parte puede atribuirse al despilfarro de recursos por parte de los ricos. Sin embargo, gran parte de ella
tiene que ver tambin con proyectos a gran escala que supuestamente
sirven, por ejemplo, para ayudar a la poblacin rural de un pas en
desarrollo, pero a menudo, si es que lo hacen, de una manera bastante
ineficiente y destructiva. En contraste, esas mismas personas pueden
recibir ayuda de un modo ms efectivo a travs de la suma de pequeos esfuerzos aplicados localmente; un ejemplo es la prctica
conocida como microprstamo.
374

En el microprstamo, se establece una institucin financiera dedicada a conceder prstamos de escasa cuanta a los propietarios
locales, muchos de ellos mujeres, para fundar pequeas empresas que
ofrezcan un medio de vida local a un puado de personas. Con
frecuencia tales negocios crean empleos relativamente no destructivos
y contribuyen tanto a la equidad intergeneracional como a la intrageneracional. Por fortuna, esta prctica de apoyo a una economa
sostenible se est extendiendo cada vez ms.
Es difcil entender cmo puede conseguirse una calidad de vida
sostenible a largo plazo cuando est tan desigualmente repartida,
cuando hay tantas personas que pasan hambre, carecen de hogar o
mueren en la juventud a causa de alguna enfermedad, conscientes de
que en otras partes hay miles de millones de personas que llevan una
existencia mucho ms confortable. Est claro que la sostenibilidad
requiere acciones a gran escala orientadas hacia la equidad intrageneracional. Como en el caso del microprstamo, a menudo hay ms
sinergia que conflicto entre equidad intergeneracional y equidad intrageneracional. Las polticas que en verdad ayudan a la poblacin
rural de los pases en desarrollo son mucho ms compatibles con la
preservacin de la naturaleza de lo que se suele pretender. Las polticas que sirven para combatir efectivamente la pobreza urbana son
precisamente las que incluyen disposiciones encaminadas a evitar
catstrofes medioambientales urbanas. Tales polticas incluyen tambin medidas para resolver los problemas rurales que estn causando
emigraciones en masa a las ciudades, en su mayora ya atestadas. De
hecho, est claro que la transicin social debe incluir el alivio de
algunos de los problemas ms graves de las megalpolis.
Hoy da, todava ms que en el pasado, ninguna nacin puede
abordar problemas que afecten a la actividad econmica urbana o
rural sin tener en cuenta los asuntos internacionales. La aparicin de
la economa global es uno de los rasgos dominantes del escenario
contemporneo, y el deseo de participar ms activamente en dicha
economa es una de las fuerzas principales que influyen en la poltica
de gobiernos e intercambios comerciales en todo el mundo. Junto con
el transporte rpido, las comunicaciones a escala planetaria y los
efectos sobre el medio ambiente global, la importancia de los temas
econmicos globales hace que sea esencial un mayor grado de cooperacin mundial para tratar con las serias cuestiones a las que se
enfrenta la totalidad del gnero humano. Esto nos lleva a la transicin
institucional.
375

La

transicin

institucional

La necesidad de cooperacin a escala regional y global no se


restringe a los temas de medio ambiente, ni tampoco a los econmicos. El mantenimiento de la paz y la seguridad internacional es, por
lo menos, igual de importante.
Desde hace poco, con la disolucin de la Unin Sovitica y el
bloque sovtico de naciones, y con un mayor grado de cooperacin
por parte de China, las instituciones mundiales, incluidos los rganos
de las Naciones Unidas, pueden funcionar con ms eficiencia que
antes. Para la ONU es ahora rutinario organizar la supervisin de
unas elecciones o promover negociaciones para frenar una guerra
civil. Las actividades para el mantenimiento de la paz estn progresando en muchas partes del mundo. Los resultados no son ni mucho
menos satisfactorios, pero por lo menos el proceso est comenzando
a afianzarse.
Mientras tanto, la cooperacin transnacional est tomando forma
de muchas otras maneras y, necesariamente, el papel del Estado se
est debilitando cada vez ms en un mundo donde existen tantos
fenmenos importantes por encima de las fronteras nacionales. En
muchas esferas de la actividad humana funcionan desde hace largo
tiempo instituciones transnacionales y hasta universales (o casi), tanto
de carcter formal como informal. Ahora hay muchas ms. Todas
ellas contribuyen de algn modo a canalizar la competencia dentro
de modelos sostenibles y la atemperan a base de cooperacin. Unas
son ms importantes o ms efectivas que otras, pero todas tienen
alguna trascendencia. Son ejemplos la red de trfico areo, la Unin
Postal Internacional, la Convencin sobre Frecuencias de Emisin, la
Interpol, los tratados sobre aves migratorias, la CITES (Convention
on International Trade in Endangered Species), la Convencin sobre
Armas Qumicas, la Unin Internacional de Fsica Pura y Aplicada,
el Consejo Internacional de Organizaciones Cientficas, los congresos
mundiales de matemticas, astronoma, antropologa, psiquiatra, etc.,
el PEN (organizacin internacional de escritores), instituciones financieras como el Banco Mundial y el Fondo Monetario Internacional,
corporaciones multinacionales desde McDonald's hasta IBM, agencias de la ONU como WHO, UNEP, UNDP, UNFPA, UNICEF y
UNESCO, y Cruz Roja Internacional. Por otro lado, no habra que
376

ignorar la creciente importancia del ingls como lenguaje internacional.


Poco a poco, sobre una base global o altamente transnacional, la
especie humana est comenzando a luchar contra algunos de los
problemas que plantea la gestin de la biosfera y de las actividades
humanas que se desarrollan en ella. Aqu el efecto del cambio de
situacin en la antigua Unin Sovitica y en la Europa del Este es
extremadamente esperanzador. El resultado es que ahora se ha hecho
probable la cuasiuniversalidad en numerosas actividades para las que
antes apenas poda esperarse nada parecido.
Adems, se han puesto en marcha negociaciones sobre asuntos
generales de carcter global aquellos aspectos del medio ambiente
que no se reconocen como patrimonio de nadie, y por lo tanto patrimonio de todos, cuya explotacin egosta sin ninguna clase de cooperacin internacional slo puede llevar a resultados negativos para
todas las partes. Son ejemplos obvios los ocanos, el espacio y la
Antrtida.
Los acuerdos entre pases ms y menos desarrollados pueden
seguir el modelo del contrato planetario, del que ya hablamos en
conexin con la conservacin de la naturaleza. Aqu asume un significado ms general: la transferencia de recursos de los pases ricos
a los pobres conlleva la obligacin para estos ltimos de tomar medidas que hagan progresar la sostenibilidad en sentido amplio, es
decir, desde la no proliferacin nuclear hasta la proteccin de reas
salvajes. (Otra manifestacin del contrato planetario es que los aparatos elctricos en los pases templados compensen sus emisiones de
dixido de carbono pagando una cuota destinada a preservar los bosques tropicales.)
Sin embargo, el problema de los particularismos destructivos la
competencia encarnizada y a menudo violenta entre pueblos de diferente lengua, religin, raza, nacin o cualquier otra cosa se ha
agudizado an ms de lo habitual en los ltimos aos, especialmente
tras la rotura de algunas de las ligaduras impuestas por ciertos regmenes autoritarios. Decenas de conflictos violentos de carcter tnico
o religioso estn en curso en diferentes partes del globo. Fundamentalismos de diverso cuo estn a la orden del da. El mundo actual
experimenta simultneamente una tendencia hacia la unidad y otra
hacia la fragmentacin.
Ya hemos mencionado que, por lo que parece, ninguna diferencia
es demasiado pequea para provocar la divisin de la gente en grupos
377

violentamente antagnicos. Pensemos, por ejemplo, en el agrio conflicto


que se desarrolla en Somalia. Diferencias lingsticas? No, todos hablan
somal. Diferencias religiosas? Virtualmente todos son musulmanes.
Diferentes sectas islmicas? No. Diferencias entre clanes? Las hay,
pero no crean demasiados problemas. La guerra es principalmente un
asunto de subclanes dominados por seores de la guerra, cuyas rivalidades se han desatado tras el hundimiento del orden legal.

La

transicin

ideolgica

Hacia dnde nos conducirn estas tendencias? Si se da rienda


suelta a nuestra propensin anacrnica hacia el particularismo destructivo, tendremos rivalidades militares, problemas demogrficos y
una competencia por los recursos que har difcil o incluso imposible
el logro de una calidad de vida sostenible. Es necesaria una radical
transicin ideolgica que comprenda la transformacin de nuestras
maneras de pensar, nuestros esquemas, nuestros paradigmas, si es que
queremos acercarnos a la sostenibilidad en nuestras relaciones mutuas,
por no hablar de nuestras interacciones con el resto de la biosfera.
La investigacin cientfica an no ha dejado claro hasta qu punto
las actitudes humanas hacia las personas percibidas como diferentes
(y hacia los otros organismos) estn gobernadas por tendencias hereditarias desarrolladas hace tiempo en el curso de la evolucin biolgica. Puede que hasta cierto punto nuestra propensin a formar
grupos mutuamente intolerantes y a destruir el medio ambiente de
manera innecesaria tenga ese origen. Podra tratarse de tendencias que
fueron adaptativas en el pasado, pero que han dejado de serlo en un
mundo de interdependencia, armas destructivas y una capacidad para
la degradacin de la biosfera incrementada en grado sumo. La evolucin biolgica es demasiado lenta para responder a tales cambios.
Pero sabemos que la evolucin cultural, mucho ms rpida, puede
modificar las tendencias biolgicas.
Los sociobilogos subrayan que nosotros los humanos, como otros
animales, heredamos una tendencia a protegernos tanto a nosotros
mismos como a nuestros parientes cercanos, de modo que tanto nosotros como ellos sobrevivamos para procrear y transmitir parte de
nuestros genes comunes. Pero en los seres humanos ese instinto promotor de adaptacin inclusiva est profundamente transformado por
la cultura. Un sociobilogo, al invocar la imagen de alguien saltando
378

a un ro para salvar a otra persona de las fauces de un cocodrilo,


argumentara que tal altruismo es ms probable cuando la otra
persona es un pariente cercano. Un antroplogo cultural podra sealar
que en muchas tribus ciertos parientes, incluso muy lejanos, son
hermanos, padres o hijos de clase, que son tratados en muchos
aspectos como si en verdad fueran parientes cercanos. Quiz los
miembros de tales tribus estn dispuestos a arriesgar su vida por sus
hermanos y hermanas de clase simplemente porque quieren. En cualquier caso, los sociobilogos admiten ahora que los modelos de comportamiento altruista en el hombre estn afectados en gran medida
por la cultura. Una cierta disposicin a arriesgar la vida propia por
otro ser humano puede extenderse fcilmente a todos los miembros
de la tribu.
Este comportamiento se da tambin en niveles de organizacin
superiores. A escala de nacin, se conoce como patriotismo. A medida
que las personas se han ido agregando en sociedades cada vez ms
grandes, el concepto de nosotros se ha ido ampliando. (Desafortunadamente, las tensiones pueden revelar puntos dbiles en el tejido
social que acaban causando su fragmentacin en unidades menores.
Esto es lo que ha pasado, por ejemplo, en la vecindad de Sarajevo,
donde un residente se expresaba as: Hemos vivido al lado de esa
gente durante cuarenta aos, hasta nos hemos casado con ellos, pero
ahora nos damos cuenta de que no son del todo humanos.) A pesar
de tales reveses, es innegable que la tendencia es hacia un sentido de
la solidaridad cada vez ms inclusivo.
La cuestin ideolgica ms importante es si, en una escala de
tiempo reducida, ese sentido de la solidaridad puede abarcar al conjunto de la humanidad y tambin, en cierta medida, al resto de organismos que componen la biosfera y a los ecosistemas de los que
todos formamos parte. Es posible que los intereses provincianos y a
corto plazo se vean crecientemente acompaados de intereses globales
y a largo plazo? Puede experimentar la conciencia de familia una
evolucin cultural suficientemente rpida hacia la conciencia planetaria?
Cuando en el pasado se ha alcanzado la unidad poltica, casi
siempre ha sido a travs de las conquistas, muchas veces seguidas de
intentos de suprimir la diversidad cultural, pues diversidad cultural y
rivalidad tnica son dos caras de la misma moneda. Sin embargo,
para satisfacer el requerimiento de calidad sostenible la evolucin
hacia la conciencia planetaria debe acomodar la diversidad cultural.
379

El gnero humano necesita unidad en la diversidad, de modo que las


diversas tradiciones evolucionen para permitir la cooperacin y la
consecucin de las muchas transiciones hacia la sostenibilidad necesarias. La comunidad es esencial para las actividades humanas, pero
slo las comunidades motivadas para el trabajo en comn es probable
que sean adaptativas en el mundo futuro.
Mientras tanto, la diversidad cultural humana ha dado lugar a una
multiplicidad de ideologas o paradigmas, esquemas caractersticos de
las maneras de pensar de uno a otro lado del globo. Algunas de estas
maneras de ver el mundo, incluyendo concepciones particulares de lo
que es la buena vida, pueden hacer ms corto el camino hacia la
calidad sostenible. Es deseable que tales actitudes se extiendan ms,
incluso aunque la diversidad cultural se resienta por el declive de
actitudes con consecuencias ms destructivas. Como siempre, la preservacin de la diversidad cultural no slo puede engendrar paradojas,
sino entrar en conflicto con las otras metas.
Hace unos aos asist a una notable conferencia impartida en UCLA
por Vclav Havel, entonces presidente de la pronta a dividirse Repblica
Federada Checa y Eslovaca, y ahora presidente de la Repblica Checa.
La conferencia trataba de la degradacin medioambiental que haba
sufrido su pas en las ltimas dcadas, con serios efectos sobre la salud
humana. Para l el culpable era el antropocentrismo, especialmente esa
filosofa que presupone que nosotros los humanos somos los dueos
del planeta y tenemos el juicio suficiente para saber qu hacer con l.
Se lamentaba de que ni los codiciosos capitalistas ni los dogmticos
comunistas tuviesen el suficiente respeto por el sistema ms amplio del
que nosotros no somos ms que una parte. Havel, por supuesto, es
escritor y defensor de los derechos humanos adems de poltico. Otros
polticos ms ordinarios se guardan de atacar el antropocentrismo, pues
a fin de cuentas los votantes son humanos. Pero sera ciertamente saludable para nuestra especie atribuir un valor intrnseco a la naturaleza
y no slo contemplarla como algo til para un primate particular que
se califica a s mismo como sapiens.

La

transicin

informacional

El tratamiento, a escala nacional y transnacional, de cuestiones


medioambientales y demogrficas, problemas sociales y econmicos
y asuntos de seguridad internacional, junto con la fuerte interaccin
380

entre todo ello, requiere una transicin tanto en el conocimiento en


s como en la difusin del mismo. Podemos llamar a esto transicin
informacional. Aqu tienen que contribuir las ciencias naturales, la
tecnologa, las ciencias del comportamiento y profesiones como el
derecho, la medicina, la enseanza y la diplomacia, as como, naturalmente, el gobierno y la empresa privada. Slo con un mayor grado
de comprensin, tanto entre la gente corriente como entre la lite,
acerca de las complejas cuestiones que afronta la humanidad cabe
alguna esperanza de alcanzar una calidad de vida sostenible.
El conocimiento especializado no basta. Por supuesto, hoy da la
especializacin es necesaria. Pero tambin lo es la integracin del
conocimiento especializado en un todo coherente, como ya hemos
discutido. Es esencial, por lo tanto, que ms que nunca la sociedad
conceda un mayor valor a los estudios integradores, necesariamente
toscos, que intentan abarcar simultneamente todos los rasgos importantes del conjunto de una situacin, adems de sus interacciones, por
medio de algn modelo o simulacin aproximados. Algunos de los
primeros intentos de echar un vistazo a la totalidad han quedado
desacreditados, en parte porque era demasiado pronto y en parte
porque de los resultados se sacaron demasiadas conclusiones. Esto no
debera disuadir a la gente de volver a intentarlo, pero con la modestia
que corresponde a lo que necesariamente sern resultados muy provisionales y aproximados.
Un defecto adicional de estos primeros estudios como Lmites del
el primer informe del club de Roma era que muchos de
los supuestos y magnitudes crticas que determinaban el resultado no
variaban paramtricamente, de manera que un lector pudiese comprobar
las consecuencias de una variacin en los postulados o los nmeros de
partida. Hoy da, con la posibilidad de disponer de poderosos ordenadores, las consecuencias de la variacin de los parmetros pueden explorarse con mucha mayor facilidad. Puede examinarse la sensibilidad
de los resultados a los diferentes supuestos, con lo que la estructura del
estudio se hace as ms transparente. Adems, parte del estudio puede
tomar la forma de un juego, como SimCity o SimEarth, comercializados
por Maxis Corporation bajo la direccin de Will Wright. Los juegos
permiten a cualquier crtico rehacer los postulados de partida a su gusto
y comprobar los resultados.
crecimiento,

En su libro The Art of the Long View (El arte de ver ms lejos),
Peter Schwartz relata cmo hace algunos aos el equipo de planificacin de la Royal Dutch Shell Corporation lleg a la conclusin de
381

que el precio del petrleo pronto bajara en picado, y recomend a la


compaa actuar en consecuencia. Los directivos se mostraron escpticos, arguyendo que las presunciones de los planificadores no les
decan nada. Entonces se opt por presentarles el anlisis en forma
de juego, de modo que los directivos pudieran, por as decirlo, tomar
el mando y alterar, dentro de lo razonable, los datos de entrada a su
juicio equivocados. Segn cuenta Schwartz, el resultado principal
continu siendo el mismo, despus de lo cual los directivos se convencieron de que haba que prepararse para un perodo de rebaja en
los precios del petrleo. Algunos de los protagonistas tienen una
versin distinta de los hechos, pero en cualquier caso la historia es
una hermosa ilustracin de la importancia de la transparencia en la
construccin de modelos. A medida que stos incorporan cada vez
ms rasgos del mundo real y, en consecuencia, se vuelven ms complejos, la labor de hacerlos transparentes, de dejar claros los supuestos
de partida y mostrar cmo podran variarse, se convierte en un reto
y, a la vez, en algo cada vez ms fundamental.
Los que participamos en estudios como el Proyecto 2050, cuya
meta es trazar posibles vas que conduzcan a un mundo ms sostenible
a mediados del prximo siglo, tenemos que encarar cuestiones difciles. Cmo pueden completarse estas transiciones, si es que se
puede, en los prximos cincuenta a cien aos? Podemos esperar
entender, siquiera toscamente, la compleja interaccin entre las diversas transiciones y, especialmente, las cuestiones que surgen de su
delicada cronologa relativa y absoluta? Hay alguna esperanza de
que se tenga lo bastante en cuenta la amplia variabilidad de circunstancias en las diversas partes del mundo? Hay otras transiciones,
o maneras de enfocar el conjunto de cuestiones, que sean ms importantes? Estos temas conciernen al periodo, hacia mediados del
siglo xxi, en que las diversas transiciones podran haberse cumplido
en parte o al menos estar en marcha. Pensar sobre esta era de una
manera fructfera es difcil, pero no necesariamente imposible. Como
deca Eilert Lvborg, el personaje de Ibsen en Hedda Gabler, cuando
alguien le mostraba su sorpresa por el hecho de que su libro de
historia tuviese una continuacin describiendo el futuro, se pueden
decir una o dos cosas sobre l igualmente.
En cuanto al futuro lejano, qu condiciones globales podran
imperar en la segunda mitad del siglo que viene, que se acercaran
realmente a la calidad sostenible? Cmo nos imaginamos tal situacin? Qu veramos, oiramos y sentiramos si estuviramos all?
382

Deberamos intentar entrever algo, especialmente un mundo donde


finalmente predomine el crecimiento en calidad sobre el crecimiento
en cantidad. Podemos imaginar un mundo en el que, aunque suene
utpico, el State of the World Report y el World Resources Report
no diesen una impresin peor cada ao, donde la poblacin se estuviese estabilizando en la mayora de sitios, la miseria estuviera desapareciendo, la riqueza estuviese mejor repartida y se hiciesen intentos serios de hacer pagar los costes reales, donde instituciones
transnacionales diversas (y tambin nacionales y locales) comenzaran
a abordar las complejas cuestiones relacionadas con la sociedad humana y el resto de la biosfera, y las ideologas que favoreciesen la
sostenibilidad y la conciencia planetaria estuviesen ganando adeptos,
a la vez que los enfrentamientos tnicos y los fundamentalismos de
toda ndole estuviesen desapareciendo como fuerzas divisorias, sin
que por ello dejara de existir una gran diversidad cultural. Apenas
podemos esperar aproximarnos a un mundo semejante si no somos
ni siquiera capaces de imaginar cmo sera o estimar sobre una base
cuantitativa cmo funcionara.
De las tres escalas de tiempo, lo ms difcil, naturalmente, es
hacer meditar a la gente sobre la visin a largo plazo de un mundo
ms sostenible, pero es vital que venzamos nuestra renuencia a hacernos una imagen concreta de ese mundo. Slo entonces puede
nuestra imaginacin escapar de los confines de las prcticas y actitudes que ahora causan o amenazan causar tantos problemas e inventar
maneras mejores de relacionarnos con los dems y con el resto de la
biosfera.
A la vez que intentamos hacernos una idea de un futuro sostenible,
debemos tambin preguntarnos qu sorpresas, tecnolgicas, psicolgicas o sociales, podran hacer el futuro lejano totalmente diferente
de lo que podamos haber anticipado hoy. Para ocuparse de esta cuestin se requiere un equipo especial de aventureros de la imaginacin.
Este mismo equipo podra tambin reflexionar sobre qu problemas serios completamente nuevos podran surgir en un mundo donde
muchos de los peores temores actuales se hayan aliviado algo. Hace
slo unos aos, la mayora de expertos no haba previsto que la guerra
fra fuese a dejar paso a una nueva era con problemas diferentes, pero
incluso los pocos que entrevieron algo no se atrevieron a especular
seriamente sobre las preocupaciones que reemplazaran las cuestiones
familiares hasta entonces dominantes.
Y qu podemos decir de las prximas dcadas? Qu polticas y
383

actividades en el futuro inmediato pueden contribuir a la posibilidad


de aproximarse ms adelante a la calidad sostenible? No es en absoluto difcil organizar discusiones sobre el futuro cercano, y algunos
de los problemas que afrontamos a corto plazo se estn haciendo
claros para muchos observadores. Quiz la leccin principal que se
puede extraer de la experiencia contempornea es una a la que aludamos al hablar del microprstamo. Es la importancia de las iniciativas de abajo arriba en oposicin a las de arriba abajo. Si la poblacin
local est profundamente implicada en un proceso, si contribuye a
organizado y tiene una participacin perceptible, especialmente econmica, en los beneficios, entonces el proceso suele tener mayores
posibilidades de triunfar que si es impuesto por una burocracia distante o un explotador poderoso. En su labor de ayuda a que en las
reas tropicales se alcancen objetivos en la preservacin de la naturaleza junto con un desarrollo econmico al menos parcialmente sostenible, los conservacionistas han comprobado que lo ms rentable es
invertir en los grupos y autoridades locales, particularmente en la
instruccin de los lderes locales.
Aunque es bien fcil persuadir a la gente para discutir sobre
cuestiones a plazo medio plazo en el que tienen que haberse completado en gran parte las distintas transiciones si es que se quiere
llegar a alguna forma de sostenibilidad la extraordinaria complejidad del desafo puede resultar desalentadora. Hay que considerar todas
las transiciones, cada una con un carcter y ritmo propios que hay
que determinar, quiz diferentes en diferentes partes del mundo, y
todas fuertemente ligadas entre s. Aun as, esta misma complejidad
puede conducir a una forma de simplicidad. En el marco de la ciencia
fsica (mucho menos difcil de analizar, es cierto, pero de donde
todava se pueden sacar algunas lecciones) es indudable que en la
vecindad de una transicin, digamos de gas a lquido, cerca de una
singularidad matemtica, hay slo unos pocos parmetros cruciales
de los que depende la naturaleza de dicha transicin. Estos parmetros
no siempre pueden caracterizarse de antemano, sino que deben surgir
de un cuidadoso estudio del problema en su conjunto. En general es
cierto que el comportamiento de los sistemas no lineales altamente
complejos puede mostrar simplicidad, pero una simplicidad que acostumbra a ser emergente y no obvia de entrada.
Los estudios de poltica integrada sobre las posibles vas hacia un
mundo ms sostenible pueden ser tremendamente valiosos. Pero debemos guardarnos de tratarlos en general como prtesis para la
384

imaginacin, y no atribuirles ms validez de la que probablemente


poseen. Los intentos de encajar el comportamiento humano, y especialmente los problemas sociales, dentro del lecho de Procusto de
algn marco matemtico necesariamente estrecho ya han causado
demasiados problemas. La ciencia de la economa, por ejemplo, ha
sido utilizada a menudo de esta manera con consecuencias desafortunadas. Por otro lado, las ideologas destructivas de la libertad o el
bien humanos han sido justificadas a menudo con argumentos cientficos poco rigurosos, especialmente los basados en analogas entre
ciencias distintas. El darwinismo social predicado por algunos filsofos de la poltica en el siglo pasado es uno de los muchos ejemplos,
y no el peor.
Sin embargo, abordados con el espritu que les corresponde, una
multiplicidad de estudios polticos toscos pero integradores, que impliquen no slo proyeccin lineal sino evolucin, simulaciones y
juegos altamente no lineales, puede proporcionar una modesta ayuda
en la generacin de una funcin de previsin colectiva para el gnero
humano. Un documento preliminar del Proyecto 2050 lo expresa as:
Estamos todos en una situacin parecida a conducir un vehculo rpido por la noche sobre un terreno desconocido, spero, lleno de
baches y con precipicios en los alrededores. Cualquier clase de faro,
incluso uno dbil y vacilante, puede servir para evitar los peores
desastres.
Si la humanidad se equipa de algn modo con una medida de
previsin colectiva cierto grado de comprensin de las historias
ramificadas del futuro habr tenido lugar un cambio altamente
adaptativo, pero todava no un suceso umbral. La consecucin de las
transiciones hacia una mayor sostenibilidad, sin embargo, s que lo
sera. En particular, la transicin ideolgica implica un paso capital
para la humanidad hacia la conciencia planetaria, quiz con la ayuda
de la sabia gestin de adelantos tcnicos de momento slo dbilmente
perceptibles. Una vez completadas las transiciones, el conjunto de la
humanidad junto con el resto de organismos que habitan el planeta podr funcionar, mucho ms que ahora, como un sistema
complejo adaptativo compuesto y ricamente diverso.

385

23
Postfacio

En este breve captulo intento responder a la necesidad de una


especie de sumario, no de cada uno de los temas tratados a lo largo
de todo el libro, sino del tema central de la simplicidad, la complejidad y los sistemas complejos adaptativos, el tema que conecta el
quark con el jaguar y stos con la humanidad.
El quark y el jaguar no es un tratado. No es un libro tcnico, y
se introduce en gran nmero de reas que no puede explorar exhaustivamente o en profundidad. Por otra parte, muchos de los trabajos
que estn descritos con algn detalle son trabajos en curso, lo que
quiere decir que aunque fueran tratados de modo ms completo, con
ecuaciones y toda la jerga cientfica pertinente, todava quedaran
muchas cuestiones importantes sin responder. Evidentemente, la funcin principal del libro es estimular la reflexin y la discusin.
A lo largo de todo el texto la idea de la interaccin entre las leyes
fundamentales de la naturaleza y la intervencin del azar est siempre
presente. Las leyes que gobiernan las partculas elementales (quarks
incluidos) estn comenzando a revelar su simplicidad. La teora cuntica unificada de todas las partculas y fuerzas puede muy bien estar
al alcance de la mano en la forma de teora de supercuerdas. Esta
elegante teora se basa en una variante del principio de autoconsistencia, que requiere que cualquier partcula elemental sea describible
a partir de las otras de modo autoconsistente. La otra ley fundamental
de la naturaleza es el estado inicial simple del universo al comienzo
de su expansin. Si la propuesta de Hartle y Hawking es correcta,
entonces ese estado inicial puede expresarse en trminos de la teora
de partculas unificada, y las dos leyes bsicas se transforman en una
sola.
El azar entra necesariamente en escena porque las leyes fundamentales son mecanocunticas, y la mecnica cuntica proporciona
slo probabilidades para las historias alternativas no detalladas del
universo. El grado de detalle, o resolucin, debe ser lo bastante bajo
386

como para que las probabilidades estn bien definidas. Esto permite
adems una descripcin de la naturaleza aproximadamente clsica y
determinista, con frecuentes excursiones cortas (y ocasionalmente largas) fuera de la clasicidad. Dichas excursiones, especialmente las ms
largas, tienen como resultado la ramificacin de las historias. De
hecho todas las historias no detalladas alternativas forman un rbol o
jardn de los caminos que se bifurcan denominado dominio cuasiclsico. La indeterminacin de la mecnica cuntica va, pues, mucho ms all del famoso principio de incertidumbre de Heisenberg.
Por otra parte, en los sistemas no lineales esta indeterminacin puede
amplificarse en virtud del fenmeno del caos, lo que significa que el
resultado de un proceso es arbitrariamente sensible a las condiciones
iniciales, como pasa a menudo, por ejemplo, en meteorologa. El
mundo que vemos a nuestro alrededor corresponde al dominio cuasiclsico, pero estamos restringidos a una versin muy tosca de l
debido a las limitaciones de nuestros sentidos e instrumentos. Dado
lo mucho que queda oculto a nuestra vista, el elemento de azar cobra
an ms importancia.
En ciertas ramas de la historia, y en ciertas pocas y lugares del
universo, las condiciones son apropiadas para la evolucin de sistemas
complejos adaptativos. Estos son sistemas que captan informacin en
la forma de un flujo de datos y perciben regularidades en el mismo
(como se ilustra en el diagrama de la pgina 41), tratando el resto del
material como aleatorio. Dichas regularidades son comprimidas en un
esquema empleado para describir el mundo, predecir hasta cierto
punto el futuro y prescribir el comportamiento del propio sistema
complejo adaptativo. El esquema puede experimentar cambios que
producen multitud de variantes que compiten entre s. El resultado de
esta competencia depende de las presiones selectivas, que representan
la retroaccin del mundo real. Estas presiones pueden reflejar la precisin de las descripciones y prescripciones, o hasta qu punto dichas
prescripciones conducen a la supervivencia del sistema. Las presiones
selectivas no estn relacionadas con el triunfo de los esquemas por
un conjunto de rgidas correlaciones, sino ms bien por tendencias.
Adems, la respuesta a las presiones puede ser imperfecta. De este
modo el proceso de adaptacin de los esquemas conduce a resultados
slo aproximadamente adaptativos para el sistema. Tambin pueden
darse esquemas no adaptativos.
A veces la inadaptacin es slo aparente, y surge porque algunas
presiones selectivas importantes son pasadas por alto en la definicin
387

de lo que es adaptativo. En otros casos se dan situaciones genuinamente no adaptativas porque la adaptacin es demasiado lenta para
responder a las presiones selectivas cambiantes.
Los sistemas complejos adaptativos funcionan mejor en un rgimen intermedio entre el orden y el desorden. Tales sistemas explotan
las regularidades que proporciona el determinismo aproximado del
dominio cuasiclsico, y al mismo tiempo se aprovechan de las indeterminaciones (describibles como ruido, fluctuaciones, calor, incertidumbre, etc.) que pueden ser de ayuda en la bsqueda de esquemas
mejores. La nocin de adaptacin o adecuacin, que dara sentido
a la palabra mejor, suele ser difcil de concretar, en cuyo caso
puede ser ms til concentrarse en las presiones selectivas en danza.
En ocasiones puede definirse bien un grado de adaptacin porque sta
es exgena, impuesta desde fuera, como en el caso de un ordenador
programado para buscar estrategias ganadoras en un juego como las
damas o el ajedrez. Cuando la adaptacin es endgena, resultado
de los caprichos de un proceso evolutivo sin ningn criterio externo
para el xito, suele estar muy mal definida. Pero la idea de un relieve
adaptativo es til, siempre y cuando se emplee slo como metfora.
La variable adaptacin corresponde a la altura (que arbitrariamente
considero menor cuanto mayor es la adaptacin) y todas las variables
que especifican el esquema se distribuyen a lo largo de una lnea o
plano horizontal. La bsqueda de esquemas ms adaptados se corresponde entonces con la exploracin de una lnea o superficie bidimensional irregular a la bsqueda de depresiones profundas. Como se
ilustra en la figura de la pgina 268, esta bsqueda probablemente
acabara en una depresin relativamente somera si no fuera por una
cierta cantidad de ruido apropiada (o calor, obedeciendo a lo que Seth
Lloyd llama el principio de Goldilocks: ni demasiado caliente, ni
demasiado fro, slo lo justo). El ruido o calor puede sacar el sistema
de una cuenca poco profunda y permitirle as acceder a otra ms
profunda en las cercanas.
La diversidad de sistemas complejos adaptativos existentes aqu
en la Tierra se ilustra en el diagrama de la pgina 39, que muestra la
tendencia de tales sistemas a dar origen a otros. As, los sistemas
terrestres, todos conectados de alguna manera con la vida, van desde
las reacciones qumicas prebiticas que originaron los primeros seres
vivos, pasando por la evolucin biolgica y la evolucin cultural de
la humanidad, hasta los ordenadores equipados con circuitos o programas apropiados, e incluso posibles avances futuros tratados por la
388

ciencia ficcin, como seres humanos compuestos por la interconexin


de cerebros individuales.
Cuando un sistema complejo adaptativo describe otro sistema (o
a s mismo) construye un esquema, abstrayendo del conjunto de datos
las regularidades percibidas y expresndolas de forma concisa. La
longitud de dicha descripcin concisa de las regularidades de un
sistema, por ejemplo a cargo de un observador humano, es lo que yo
llamo la complejidad efectiva del sistema, que se corresponde con lo
que solemos entender por complejidad tanto en la prctica cientfica
como en el habla cotidiana. La complejidad efectiva no es intrnseca,
sino que depende de la resolucin y del lenguaje o cdigo empleado
por el sistema observador.
La complejidad efectiva, sea o no interna, es insuficiente por s
misma para describir las potencialidades de un sistema complejo,
adaptativo o no. Un sistema puede ser relativamente simple y, en
cambio, tener una alta probabilidad de evolucionar, en un intervalo
de tiempo dado, hacia algo mucho ms complejo. Es el caso, por
ejemplo, de los seres humanos modernos. Cuando aparecieron no eran
mucho ms complejos que sus parientes cercanos los grandes monos,
pero, dada la probabilidad tan alta que tenan de acabar desarrollando
culturas de enorme complejidad, se puede decir que posean una gran
cantidad de lo que yo llamo complejidad potencial. De modo similar,
cuando, muy pronto en la historia del universo, ciertas fluctuaciones
de materia llevaron a la formacin de las galaxias, la complejidad
potencial de estas fluctuaciones era considerable.
La complejidad efectiva de un sistema o flujo de datos contrastara con el contenido de informacin algortmica, relacionado con
la longitud de una descripcin concisa de la totalidad del sistema
o flujo de datos que incluya tanto las regularidades como los rasgos
aleatorios. Cuando el contenido de informacin algortmica es muy
pequeo o est cerca del mximo posible, la complejidad efectiva
se acerca a cero. La complejidad efectiva slo puede ser grande en
la regin de contenido de informacin algortmica intermedio. De
nuevo el rgimen interesante es el intermedio entre el orden y el
desorden absolutos.
Un sistema complejo adaptativo descubre regularidades en el flujo
de datos de entrada advirtiendo que ciertas partes del mismo tienen
rasgos comunes. Las similaridades se miden por lo que se denomina
informacin mutua entre las partes. En el mundo real las regularidades
surgen de la combinacin de leyes fundamentales simples con la
389

intervencin del azar, que puede producir accidentes congelados. Estos son sucesos aleatorios de resultados particulares, aunque pudieran
haber sido diferentes, y que tuvieron mltiples derivaciones. El origen
comn de todas ellas en un suceso aleatorio antecedente puede dar
lugar a una gran cantidad de informacin mutua en un flujo de datos
determinado. He puesto como ejemplo la llegada de Enrique VIII al
trono de Inglaterra tras la muerte de su hermano mayor, resultando
en la existencia de un enorme nmero de referencias al rey Enrique en monedas, documentos y libros. Todas estas regularidades surgen de un accidente congelado.
La mayor parte de accidentes, por ejemplo la gran mayora de
fluctuaciones a escala molecular, tiene lugar sin que se amplifiquen
de manera que tengan repercusiones significativas, y no dejan tras de
s demasiada regularidad. Estos accidentes pueden contribuir a la
fraccin aleatoria del flujo de datos que llega a un sistema complejo
adaptativo.
Con el paso del tiempo, la acumulacin de accidentes congelados,
en conjuncin con las leyes fundamentales, produce regularidades.
As, sistemas de complejidad cada vez mayor tienden a surgir a travs
de la autoorganizacin, incluso en el caso de sistemas no adaptativos
como galaxias, estrellas y planetas. Sin embargo, no todo aumenta de
complejidad sin cesar, sino que ms bien es la complejidad mxima
la que tiene tendencia a aumentar. En el caso de los sistemas complejos adaptativos, dicha tendencia puede verse significativamente
intensificada por las presiones selectivas que favorecen la complejidad.
La segunda ley de la termodinmica nos dice que la entropa (una
medida del desorden) de un sistema cerrado tiene tendencia a aumentar o permanecer invariable. Por ejemplo, si un cuerpo caliente y un
cuerpo fro entran en contacto (sin interaccionar demasiado con el
resto del universo), el calor tiende a fluir del caliente al fro, reducindose la diferenciacin ordenada de la temperatura en el sistema
combinado.
La entropa es un concepto til slo cuando se aplica una cierta
resolucin a la naturaleza, de modo que ciertas clases de informacin
sobre el sistema cerrado se contemplan como importantes y el resto
se considera irrelevante y se ignora. La cantidad de informacin total
no vara y, si est inicialmente concentrada en informacin importante, parte de ella tender a convertirse en informacin irrelevante
que no se tiene en cuenta. A medida que esto ocurre la entropa, que
390

equivale a la ignorancia de informacin importante, tiende a incrementarse.


Una clase fundamental de resolucin es la que aportan las historias
que componen un dominio cuasiclsico. Para el universo observado
por un sistema complejo adaptativo, la resolucin efectiva puede considerarse mucho ms baja, pues el sistema slo puede captar una
cantidad de informacin relativamente pequea sobre el universo.
A medida que pasa el tiempo el conjunto del universo va perdiendo cuerda, y la misma tendencia se observa en las partes relativamente independientes entre s. Las diversas flechas del tiempo
apuntan todas hacia delante, no slo la que se corresponde con el
incremento de entropa, sino tambin las relacionadas con la secuencia
de causas y efectos, la emisin de radiaciones y la formacin de
registros (memorias incluidas) del pasado y no del futuro.
De vez en cuando hay quien, por alguna razn dogmtica, rechaza
la evolucin biolgica argumentando que la aparicin de formas de
vida cada vez ms complejas viola de algn modo la segunda ley
de la termodinmica. Naturalmente esto no es as, pues la evolucin
biolgica no viola la segunda ley ms de lo que lo hace la aparicin
de estructuras de complejidad creciente a escala galctica. La autoorganizacin siempre puede producir orden local. Por otra parte, en la
evolucin biolgica se puede ver cmo, a medida que los seres vivos
se adaptan mejor a su entorno, se incrementa una especie de entropa
informacional a la vez que se reduce una discrepancia informacional que recuerda la diferencia de temperatura entre un objeto fro y
otro caliente. De hecho, todos los sistemas complejos adaptativos
exhiben este fenmeno; el mundo real ejerce presiones selectivas
sobre los sistemas y los esquemas tienden a responder ajustando la
informacin que contienen de acuerdo con dichas presiones. La evolucin, la adaptacin y el aprendizaje por parte de los sistemas complejos adaptativos son todos aspectos de la prdida de cuerda del
universo.
Podemos preguntarnos si el sistema en evolucin y su entorno
alcanzan un equilibrio, del mismo modo que un cuerpo caliente y uno
fro acaban por alcanzar la misma temperatura. En ocasiones es as.
Si se programa un ordenador para desarrollar estrategias en un juego
determinado, cuando existe una estrategia ptima y la encuentra se
acab la bsqueda. Este sera el caso del juego del tres en raya. Pero
si el juego es el ajedrez, el ordenador podra descubrir la estrategia
ptima algn da, pero hasta entonces esa estrategia es desconocida,
391

y el ordenador contina explorando en un enorme espacio abstracto


de estrategias buscando una mejor que la anterior. Esta situacin es
muy comn.
En unos pocos casos puede verse cmo, en el curso de la evolucin biolgica, un problema adaptativo parece haberse resuelto de una
vez para siempre muy pronto en la historia de la vida, al menos en
lo que se refiere al fenotipo. Los extremfilos que viven en el medio
caliente, cido y sulfuroso de las profundidades ocenicas en los
lmites entre placas tectnicas son probablemente muy similares, al
menos metablicamente, a los organismos que vivan en este mismo
ambiente hace ms de 3500 millones de aos. Pero la mayora de
problemas propios de la evolucin biolgica no son como el juego
del tres en raya, ni siquiera como el ajedrez, que sin duda ser un
problema resuelto algn da. En primer lugar, las presiones selectivas
no son de ningn modo constantes. En la mayor parte de la biosfera
el medio ambiente fisicoqumico est en continuo cambio. Por otro
lado, en las comunidades naturales las diversas especies forman parte
del entorno de las otras especies. Los organismos coevolucionan, y
puede no haber ningn verdadero equilibrio alcanzable.
En diversos momentos y lugares parece llegarse a un equilibrio
aproximado y temporal, incluso para comunidades enteras, pero al
cabo de un cierto tiempo aparecen puntuaciones, unas veces debidas
a cambios fisicoqumicos y otras a un pequeo nmero de mutaciones
que siguen a un largo periodo de deriva, es decir, una secuencia
de cambios genticos que afectan slo ligeramente al fenotipo sin
comprometer la supervivencia del organismo. La deriva puede preparar el camino para cambios genotpicos muy pequeos pero capaces
de causar importantes alteraciones fenotpicas.
De vez en cuando tales cambios genotpicos relativamente modestos pueden conducir a sucesos umbral, en los que surgen tipos
completamente nuevos de organismos. Un ejemplo es la aparicin de
los eucariotas unicelulares, as llamados porque la clula posee un
ncleo propiamente dicho y otros orgnulos cloroplastos o mitocondrias que se cree descienden de organismos originalmente independientes incorporados por la clula. Otro ejemplo es el origen de
los animales y plantas multicelulares a partir de organismos unicelulares, presumiblemente por agregacin, gracias a un invento bioqumico decisivo, una especie de adhesivo capaz de mantener unidas las
clulas.
Cuando un sistema complejo adaptativo da lugar a una nueva
392

clase de sistema complejo adaptativo de orden superior, sea por agregacin o por cualquier otro mecanismo, esto puede considerarse un
suceso umbral. Un ejemplo familiar es la evolucin del sistema inmunitario de los mamferos, cuyo funcionamiento recuerda el de la
evolucin biolgica misma, pero a una escala temporal mucho ms
corta, ya que los invasores del organismo pueden ser identificados y
combatidos en cuestin de horas o das, en comparacin con los
cientos de miles de aos que se requieren muchas veces para la
evolucin de nuevas especies.
Muchos de los rasgos ms visibles de la evolucin biolgica se
encuentran tambin, en forma muy similar, en otros sistemas complejos adaptativos, como el pensamiento humano, la evolucin social y
la programacin adaptativa. Todos estos sistemas exploran posibilidades abriendo nuevas vas, descubriendo puertas y, ocasionalmente,
engendrando nuevos tipos de sistema complejo adaptativo. Al igual
que surgen nuevos nichos ecolgicos en la evolucin biolgica, en
economa continan descubrindose nuevas formas de ganarse la vida,
en la ciencia se inventan nuevas teoras, etc.
La agregacin de sistemas complejos adaptativos en un sistema
complejo adaptativo compuesto es un modo efectivo de crear un
nuevo nivel de organizacin. El sistema compuesto consiste entonces
en agentes adaptativos que construyen esquemas para considerar el
comportamiento de los otros y obrar en consecuencia. Los sistemas
econmicos son un buen ejemplo, lo mismo que las comunidades
ecolgicas.
Tales sistemas compuestos estn siendo intensamente investigados
en diversos campos. Los resultados indican que dichos sistemas tienden a situarse en una zona de transicin bien definida entre el orden
y el desorden, donde se caracterizan por una adaptacin eficiente y
por una distribucin de recursos que obedece a leyes potenciales. Esta
zona recibe a veces la denominacin, ms bien metafrica, de lmite
del caos.
No existe evidencia de que haya algo terriblemente especial en la
formacin de un sistema planetario como el sistema solar ni en el
hecho de que incluya un planeta como la Tierra. Tampoco hay evidencia de que las reacciones qumicas que iniciaron la vida en este
planeta sean improbables, ni mucho menos. Es probable, por lo tanto,
que los sistemas complejos adaptativos existan en algunos de los
numerosos planetas dispersos por el universo y que al menos algunos
de ellos compartan muchos de los rasgos de la evolucin biolgica
393

terrestre y las formas de vida resultantes. Sin embargo, todava se


discute si la bioqumica de la vida es nica, o casi, o si es slo una
de entre un gran nmero de posibilidades. En otras palabras, an no
est del todo claro si est determinada principalmente por la fsica o
debe su carcter en gran parte a la historia.
Los cerca de 4000 millones de aos de evolucin biolgica sobre
la Tierra han producido, mediante el ensayo y el error, una gigantesca
cantidad de informacin acerca de los diferentes modos de vida de
los organismos en el seno de la biosfera. De modo similar, a lo largo
de ms de 50 000 aos, los seres humanos modernos han desarrollado
una extraordinaria cantidad de informacin sobre maneras de vivir,
en interaccin mutua y con el resto de la biosfera. Tanto la diversidad
biolgica como la cultural se encuentran ahora severamente amenazadas, y trabajar para su preservacin es una tarea de importancia
capital.
Pero la preservacin de la diversidad cultural presenta algunas
paradojas y conflictos con otras metas. Uno de los desafos ms
difciles es reconciliar esta diversidad con la creciente necesidad de
unidad entre los pueblos, que se enfrentan ahora con problemas comunes a escala global. Otro es el representado por la hostilidad que
evidencian algunas culturas localistas hacia la cultura secular, cientfica y unlversalizante; precisamente de estas culturas salen muchos
de los ms vigorosos defensores de la preservacin de la diversidad
cultural.
La conservacin de la naturaleza y la salvaguardia de tanta diversidad biolgica como sea posible son necesidades urgentes, pero estas
metas parecen imposibles de alcanzar a largo plazo a menos que se
contemplen dentro del marco ms amplio de los problemas medioambientales en general, y stos a su vez deben considerarse junto con
los problemas demogrficos, tecnolgicos, econmicos, sociales, polticos, militares, diplomticos, institucionales, informacionales e ideolgicos a los que la humanidad tiene que hacer frente. En particular,
los desafos planteados en todos estos campos pueden contemplarse
en conjunto como la necesidad de llevar a cabo una serie de transiciones interconectadas hacia una situacin ms sostenible en el curso
del siglo venidero. Una mayor sostenibilidad, si es que puede conseguirse, significara una estabilizacin de la poblacin, a escala global y regional, unas prcticas econmicas que favorezcan el pago de
costes reales, el crecimiento en calidad ms que en cantidad y vivir
de las rentas de la naturaleza ms que de su capital, una tecnologa
394

que tenga un impacto ambiental relativamente escaso, un reparto ms


equitativo de la riqueza, especialmente en el sentido de hacer desaparecer la miseria, unas instituciones transnacionales ms fuertes para
tratar de los problemas globales urgentes, una opinin pblica mucho
mejor informada sobre los desafos mltiples e interactivos de cara al
futuro, y, quiz lo ms importante y difcil de todo, el predominio de
actitudes que favorezcan la unidad en la diversidad cooperacin y
competencia no violenta entre las diferentes naciones y tradiciones
culturales as como una coexistencia sostenible con los organismos
con los que compartimos la biosfera. Una tal situacin parece utpica
y quiz imposible de conseguir, pero es importante intentar construir
modelos del futuro no como anteproyectos, sino como estmulos
para la imaginacin y ver si pueden esbozarse caminos que puedan
conducir a ese mundo deseable y sostenible a finales del prximo
siglo, un mundo en el que el conjunto de la humanidad y el resto de
la naturaleza funcionen como un sistema complejo adaptativo a una
escala mucho mayor de lo que lo hacen en la actualidad.

395

ndice onomstico y de materias

Accidentes congelados, 152-153,


245-249, 314-315
Accidentes cunticos, 152-153
Accin
efectiva, 227-230
en la fsica newtoniana, 225-226
en la teora de supercuerdas,
226-227
h como unidad de, 226
Accin a distancia, 104, 191
Aceleradores, 143, 206, 211, 222
Adams, James L., Conceptual
Blockbusters
(Rompecabezas
conceptuales), 290
Adams, Robert McC, 318
Adaptacin
concepto biolgico de, 266-275,
314, 335
directa, 87-91
en redes neuronales, 325-328
inclusiva, 268-270
individual, 269-270
sexual, 271-273
y algoritmos genticos, 330,
335
ADN, 83, 86
ADN cultural, 310-313, 315, 356,
361-362
Agujeros negros, 239, 249
Aleatoriedad, 59-67, 249
complejidad efectiva, 66-67
contenido de informacin algortmica como medida de, 5758

en el universo cuntico, 141153


mtodo de Monte Cario, 61-62
procesos estocsticos, 60, 62,
64-65
pseudoaleatoriedad, 62-63, 65
separada de la regularidad, 73
Shakespeare y los monos escritores, 65-66
significados de aleatorio, 60-61,
64-65
Algoritmo, 62, 51-52
gentico
aplicaciones, 330
descripcin, 328-329
y sistema de clasificacin, 328329
al Khuarizmi, Mohamed ben
Musa, 52, 261
Alvarez, Luis, 305
Ampre, conjetura de, 100
Ampre, ley de, 100
Anderson, Cari, 197, 208
Anderson, Philip, 211
Anderson-Higgs, mecanismo de,
211-212, 214, 221
Aniquilacin, 142
Antiexclusin, principio de, 142,
195
Antifamilia, 208
Antipartcula, 196-197
Antiquarks, 201, 202
Aprendizaje. Vase tambin Mquinas que aprenden
397

mediante los genes o el cerebro,


37, 78-79
jerrquico, 74-75
supervisado, 326
y pensamiento creativo, 280292
rbol de decisin, 89-91
rbol de historias, 169-170, 228229, 248
observacin como poda del,
174-176
Arthur, W. Brian, 272-273, 340
Asimov, Isaac, 37
Asesores burstiles, 63-65
Aspen, seminarios del Instituto de,
112, 283, 322-323
Astronoma
de neutrinos, 233-234
de ondas gravitatorias, 233-234
Autoconciencia, 176-178, 335
Autoconsistencia, principio de,
147, 227
Axelrod, Robert, 331
Bacterias. Vase Resistencia a los
frmacos
Bak, Per, 114
Batera (pila voltaica), invencin
de la, 98
Beebe, Spencer, 352
Bell, John, 190
Bell, teorema de (desigualdades de
Bell), 190-191
Bennett, Charles, 118-120, 192,
194, 241
Bertlmann, calcetines de, 191
Big bang, 168, 233
Biogeografa, 350-351
Biologa
del cerebro, 135-136
de poblaciones, 94
papel del azar, 133, 152-153,
334-335
398

reduccin de la, 131-132, 133


terrestre, 131-133
Bioqumica
complejidad efectiva frente a
profundidad 132-133
en otros planetas, 134
Bit, definicin, 51
Blackett, Patrick, 197
Bohm, David
y Einstein, 188-189
experimento EPRB, 189-190
Bohr, Niels, 185, 187
Bootstrap, principio de, 146-147,
227
Borges, Jorge Luis, 169
Bosones, 142, 195
de Higgs, 211-212, 214, 223
Brillouin, Lon, 241
Bronce, enfermedad del, 80
Brookings, Institucin, 364
Brout, Robert, 211
Brown, Jerram, 270
Brown, Robert, 171
Brueckner, Keith, 61
Brun, Todd, 43
Bsqueda de inteligencia extraterrestre, 231, 276
Cadenas aleatorias, 55, 57-58, 122
Cadenas de bits, 51-55, 64, 66-67,
74-76
aleatorias, 64-65
compresibles, 55
incompresibles, 55, 60, 123-124
Calandra, Alexander, La historia
del barmetro, 290-292
Caltech. Vase Instituto Tecnolgico de California
Cambios de paradigma, 103-105
Campos, 142, 145
Caos, 162, 184-185, 294
clsico, 42-43
en los mercados financieros, 6364

fractales, leyes potenciales y,


112-113
indeterminacin y, 41-44
Carga de color, 202
Cerebro y mente, 134-136
hemisferios izquierdo y derecho,
135-136
libre albedro, 177
redes neuronales como modelos
del cerebro, 325-328
CERN, 143, 206, 211, 222
Chaitin, Gregory, 52, 53, 55-57,
120, 241
Chao Tang, 114
Chomsky, Noam, 70, 313
Ciberntica, 89-91
Ciencia fundamental. Vase Jerarqua de las ciencias
Clases de equivalencia, 164-166
Colores de los quarks, 199
Comisin Mundial de Medio Ambiente y Desarrollo, 373
Comisin Brundtland, 373
Compaeros supersimtricos, 222223
Competencia, 324
entre esquemas, 40, 104-105,
347
por el tamao de la poblacin,
274-275
Complejidad
algortmica, 51, 66-67, 241
bruta, 102
concisin y, 50-51
definicin, 50-51, 52
informacin y, 40-58
computacional, 45, 117-119
definicin, 45, 118
profundidad, cripticidad y, 117119
cultural, 87
de esquemas de conexiones, 4849
definicin, 44-45, 48-49

efectiva, 66-67, 117-119, 182,


246
bioqumica y, 132-133
complejidad potencial y, 87
contenido de informacin algortmica intermedio y, 75-78
definicin, 73
del universo, 152
interna, 73-74
regularidades y, 71-74, 182
sistemas complejos adaptativos
y, 71-73, 76
incremento de, 245-248, 259260, 262-264
potencial, 87, 248-249
tipos de, 44-46
y longitud de la descripcin, 4849
Completitud y mecnica cuntica,
187-188, 189-190
Comportamiento altruista, 269270, 378-379
Compresibilidad de cadenas de
bits, 55
Comte, Auguste, 126
Comunidades ecolgicas, 255-256,
275, 323
diversidad, 264-266
simulacin por ordenador, 335338
Conciencia, 175, 176-177, 335
Condiciones de contorno sin contorno, 149
Conduitt, 103
Conferencia Solvay (Bruselas),
187
Conjetura de Goldbach, 57, 119
Conservacin
definicin de, 178
del espn isotpico, 281-282
en mecnica cuntica, 195-196
leyes de, 100, 178
Conservacin Internacional, 351353
399

Constante de Plank, 218-220, 226


Constante gravitatoria, 219-220
Constantes universales, 219
Contenido de informacin algortmica, 65-67, 118-119, 122,
134
como medida de aleatoriedad,
57-58
del universo, 152-153
entropa y, 241-242
informacin y, 53-54
intermedio, entre el orden y el
desorden, 75-78, 336
introduccin del, 51-53
no computabilidad del, 55-58,
73-74
para cadenas aleatorias, 55,
58
profundidad y, 121-122
y complejidad efectiva, 75-78
Contrato planetario, 355, 377
Cooperacin
entre esquemas, 260, 262
necesidad de, 323-324
Cosmologa cuntica, 157-158,
229, 230-231
CPT, 213
Crick, Francis, 83
Cripticidad
definicin, 117-118, 122-123
y teorizacin, 123-124
Criptografa cuntica, 192-194
Criticalidad autoorganizada
leyes potenciales y, 113-118,
336-337
montones de arena, 114-116,
336-337
Cromodinmica cuntica, 200202, 208, 209
espn en, 214
frente a electrodinmica cuntica, 201-203
simplicidad revelada por la,
202-204
400

CSICOP, 300, 308


Cuanto
de carga positiva y negativa,
206-207
definicin, 142
Z, neutro, 208, 209
Cuarteto de cuerda de Princeton,
147
Cuenca de atraccin, 285-286
Darwin, Charles, 137
Origen

de

las

especies,

319

Darwinismo social, 385


Datacin radiactiva, 174
Dawkins, Richard, 311
The

Blind

Watchmaker

(El

re-

lojero ciego), 335


DeBono, Edward, 286-287
Decoherencia
confusin y mecanismos de,
166, 167-168
para un objeto en rbita, 167168, 170-171
Delbrck, Max, 137
Deming, W. Edwards, 317
Demonio de Maxwell, 240-241
Dependencia del contexto, 45,
149-150
Desintegracin radiactiva, 150151, 155, 172-174
Diagramas de Feynman, 206-207
Dinmica cuntica del sabor, 207,
208, 210, 212
espn en la, 214
Dirac, Paul Adrien Maurice, 127,
157, 196
Distorsin segregacional, 269
Distribucin de salarios, ley de,
337
Diversidad biolgica, conservacin de la, 348-349
Diversidad cultural
frente a ilustracin, 360

preservacin de la, 356-360,


379-381
Diversidades en peligro, 347-362
ciencia y conservacin tropical,
350-351, 366
conservacin de la diversidad
biolgica, 348-356
cultura universal popular, 360
espectro de prcticas de conservacin, 355-356
explosin informativa (o desinformativa?), 360-362
extincin, 350-351, 366
ilustracin frente a diversidad
cultural, 359-360
importancia de los trpicos, 349
poblacin local y conservacin,
353-354, 386
preservacin de la diversidad
cultural, 356-359, 379-380
reconciliacin, 361-362
universalizacin frente a particularizacin, 359
Dominio cuasiclsico 154-155,
169, 172
baja resolucin y alta inercia,
172-174
familiar, 178-180
gato de Schrdinger, 172-173
maximal, 179-180, 183-185
medidas, 174-175
objetos individuales en el, 180182
posibilidad de dominios no
equivalentes, 183-184
Durrell, Gerald, 322

E.

coli.

Vase

Escherichia

coli

ECHO, 335
Economa
aproximacin evolucionista a la,
338-343
leyes potenciales en la, 337

para un mundo sostenible, 371375


Ecosistemas, complejos y simples,
44-46
Ecuacin de Schrdinger, 338
con interacciones culombianas,
128
Ecuaciones de Maxwell, 98-100,
144-145, 338
confirmacin, 101
consecuencias, 98-102
corriente de desplazamiento,
101
simetras, 280
soluciones, 280
y velocidad de la luz, 101
Einstein, Albert, 56, 116. Vase
tambin Teora de la relatividad general
explicacin del movimiento
browniano, 171-172
rechazo de la mecnica cuntica, 144-145, 187-188
relacin entre masa y energa,
209-210
relatividad especial, 280
sueo de una teora de campos
unificada, 144-145
Eldredge, Niles, 256
Electrodinmica cuntica, 127130, 195-197
frente a cromodinmica cuntica, 201-203
tratamiento de los procesos qumicos, 128, 129
Electromagnetismo, 98, 101-102.
Vase tambin Ecuaciones de
Maxwell
teora mecanocuntica relativista del, 127
Electrn, 195-197, 208
fsica fundamental del, 127-128
sabor del, 204
y neutrino electrnico, 204-207
401

Emmons, Louise, 352


Empresa cientfica, 92-105
competencia entre esquemas,
104-105
falsabilidad e intriga, 95-96
formulacin de teoras, 93-94
papel de la teora, 92-93
presiones selectivas, 96-97
simplicidad de las teoras unificadoras, 101-102, 105
teoras de la gravitacin universal, 102-105
teoras que unifican y sintetizan,
98-101
teora y observacin, 92-94
verificacin de las teoras, 94,
315
Energa de enlace, 128
Englert, Francois, 211
Entropa, 118
borrado y fragmentacin, 242243
como ignorancia, 237-238
como medida del desorden, 235236, 238
decrecimiento de, 238-239
de la complejidad algortmica,
244-245
e informacin, 237, 241-242
incremento de, 239, 241
nueva contribucin a la, 241242
y resolucin, 243-244
y segunda ley, 235-236, 238,
240-241, 343-344
Equidad intergeneracional, 374375
Equilibrio puntuado, 256-257,
278-279, 332
Equivalencia, principio de, 104
Equivalencia entre masa y energa,
210
Equivalente moral de la fe, 297299
402

Erwin, Terry, 46
Escherichia

coli,

83

Especiacin, 30
definicin de especie, 30-31
diversidad de especies, 35, 349
especies en coevolucin, 255256
Especializacin frente a integracin, 32-33, 363-364
Espn, 93, 190, 214
isotpico, 281-282
Esquemas
adaptativos, 310-324
ADN cultural, 310-313, 315
con humanos en el bucle, 318320
cooperativos, 260-262
evolucin lingstica, 313-314,
315
individuos influyentes, 316-317
niveles de adaptacin, 311-313
transmisin de comportamiento
animal, 310
competencia entre, 40-41, 104105, 347
cooperacin entre, 260-262
egosta, 295, 315
en el proceso adaptativo, 35-36
no adaptativos, 310-324, 362363
persistencia de, 320-324
presiones selectivas externas,
315-316
que conducen a la extincin,
312-313, 348
y escalas temporales, 322-324
y ventanas de maduracin, 320322
personal, 320
representacin mediante coeficientes de interaccin, 327
teoras como esquemas, 92
Estado cuntico, 142, 236
del universo, 158-160

mezcla, 159
puro, 159
Estado inicial del universo, 149150, 156, 159, 224, 227, 245
papel del, 230-231
y causalidad, 234-235
y flecha(s) del tiempo, 148-149,
213, 233, 238, 245
Estructuras emergentes, 116-117
Etnobotnica, 354, 357-358
Everett, Hugh, III, 156-157, 170
Evolucin
biolgica, 34, 37, 133, 238, 246,
249-250. Vase tambin Seleccin en la evolucin biolgica
como sistema complejo adaptativo, 79, 86-87, 253, 263
cuestin de la tendencia hacia la
complejidad, 262-264
duracin de la, 347
evolucin cultural frente a, 323324
informacin contenida en el genoma, 81, 86
simulacin de la, 332-334
cultural, 310-311, 323-324, 347
del lenguaje 31-32, 170, 313314, 315
dirigida, 317-319
Exclusin, principio de, 141, 195
Expansin del universo primitivo,
159, 168, 169, 174, 213, 224,
238
Experimento EPRB, 189-190
aplicaciones potenciales del,
192-194
y variables ocultas, 190-191
Exponencial
creciente, 150
decreciente, 150
Extincin del Cretceo, 116, 257,
348
Extremfilos, 254-256, 266

Familias de fermiones, 208-210


Faraday, Michael, 98, 101
Fenotipo, 81-82, 86, 257, 269
Fermi, Enrico, 168, 223, 281
Fermiones, 195
definicin, 141
familias, 208-210
Feynman, Richard, 157, 196, 207,
226
Fierz, Markus, 305-306
Fisher, Sir Ronald, 94
Fsica de la materia condensada,
131
Fsica de partculas, 24, 26, 130
leyes de la, 27
multiplicidad de partculas, 147,
214-215
Fitzpatrick, John, 270
Flechas del tiempo, 233-250
cosmolgica, 245
definicin, 148
entropa y segunda ley, 235236, 238, 244-245
orden en el pasado, 238-239
pasado y futuro, 233-234
psicolgica, 245
radiacin y registros, 233-234
termodinmica, 238
y complejidad, 246-249
y estado inicial del universo,
148-149, 213, 245
y evolucin biolgica, 256
Fontana, Walter, 332
Foster, Robin, 352
Fotino, 223
Fotones, 141-142, 195-197
intercambio virtual de, 196, 200,
218
Fowler, William, 205
Fractales, leyes potenciales y, 113
Franklin, Benjamn, 195
Franklin, Rosalind, 83
Friedman, Jerome, 202
Frost, Robert, The Road Not Ta403

ken, (El camino no tomado)


169
Fuerza
de color, 202
de sabor, 207
electromagntica, 200, 207-208
nuclear, 202-203
Gato de Schrdinger, 172-173
Gell-Mann, Arthur (padre), 33-34,
105, 358
Gell-Mann, Ben (hermano), ahora
Ben Gel-Man, 30, 32-33
Gell-Mann, Margaret (primera esposa), 25-26, 95
Gen egosta, 269
Gen literalmente egosta, 269,
316
Genoma, 81, 86-87, 257-259, 269,
319
Genotipo, 81-82, 84-86, 257, 271
Gentry, Alwyn, 352
Gestin de calidad total, 317
Gestin integrada de plagas, 370
GeV (gigaelectronvoltio), 210-211
Gilbert, William, 98
Glashow, Sheldon, 207, 210
Gluinos, 223
Gluones
coloreados, 200-201, 202
insensibles al sabor, 200
sensibles al color 200-202
Gdel, Kurt, 55-56
Goldberger, Marvin Murph, 38,
208
Gould, Stephen Jay, 256
Grafo no orientado, 48
Gravitacin
einsteniana, 34-35, 102-105
ley de la gravedad, 34
universal, 102-105
Gravitino, 223
Gravitn, 142, 146, 223
Greenberg, Joseph, 313
404

Griffiths, Robert, 157, 159


Grossman, Marcel, 226
Guralnik, Gerald, 211
Gutenberg, Beo, 116
h (constante de Planck), 219-220,
225-226
Hagen, C.R., 211
Haldane, J.B.S., 94
Hamilton, William, 272-273
Hartle, James, 156-157, 175, 184
teora sobre el estado inicial del
universo, 149-150, 159, 224,
227, 234-235
La funcin de onda del universo, 156
Havel, Vclav, 380
Hawking, Stephen, 172, 233, 245
teora sobre el estado inicial del
universo, 149-150, 159, 224,
227, 235
La funcin de onda del universo, 156
Heisenberg, Werner, 219
Helmholtz, Hermann von, 283
Henderson, Hazel, 311
Higgs, Peter, 211
Hinshelwood, Sir Cyril, 88
Historias
alternativas del universo, 157,
159-160, 180-181, 183, 227228
en mecnica cuntica, 161-162
en las carreras, 160-161
combinadas, 160-161
definicin, 159-160
detalladas, 162-163, 164
en el dominio cuasiclsico, 174
mecnica cuntica en trminos
de, 157
no detalladas, 163-164
decoherentes, 165-166, 167168, 172
en el dominio cuasiclsico, 169

rbol ramificado de, 169-170


maximales, 180, 182
universales, 181, 182, 229
y trminos de interferencia, 165
Holland, John, 328-329, 335, 340
Hopfield, John, 327
Horowitz, Mardi, 320
Hufstedler, Shirley, 38
Hunt, Morton, The Universe Within (El universo interior),
284
IGUS (Information Gathering and
Utilizing System), 175-176,
185, 231
Impronta, 320-321
Incertidumbre, principio de, 42,
158, 162, 183, 196
Incertidumbre algortmica, 51-52,
57-58, 66
Incompresibilidad, 55, 60, 123124
Indecidibilidad, 56
Indeterminacin, 158, 294
cuntica y catica, 42-44
Indiferencia, condicin de, 238,
245
Individualidad, 24-26, 249
frente a universalidad, 27-28
Informacin. Vase tambin Contenido de informacin algortmica
coste de la, 343-344
definicin, 53-54
en la diversidad, 348
mutua, 75-76
y complejidad bruta, 40-58
y entropa, 237-238, 241-242
Instituto de Recursos Mundiales,
364, 367
Instituto de Santa Fe, 64, 261, 314,
328
como rebelin contra el reduccionismo, 138

fundacin, 28, 138


investigacin sobre lo simple y
lo complejo, 35, 116
programa econmico, 338-343
Proyecto 2050, 364
Instituto Tecnolgico de California
como institucin reduccionista,
135-137
estudios sobre el cerebro en el,
135
Integracin, 165-167, 170, 178
Interaccin dbil, 281
neutra, 207-208
reacciones producidas por la,
205-206
Interaccin fuerte, 204, 281
Interaccin quark-glun, 200, 204
Interacciones fundamentales, 327
Irreversibilidad, 243, 343-344, 372
Ishi (el ltimo yahi), 357
Jaguarundi, 24-27
Jerarqua de las ciencias, 125-138
biologa, reduccin de la, 131132
bioqumica, 132-133
criterios de fundamentalidad,
126-127
electrodinmica cuntica, 127130
fsica y qumica fundamentales
del electrn, 127-128
matemticas, carcter especial
de las, 126-127
psicologa y neurobiologa,
mente y cerebro, 134-136,
177-178
puentes o escaleras y reduccin,
129-131
qumica en su propio nivel, 129
reduccionismo, 136-138
vida, entre el orden y el desorden, 133-134
405

Johst, Hanns, Schlageter, 173


Jos, Erich, 157, 168
Joyce, James, Finnegans Wake,
198
Judson, Olivia, 272
Kapitsa, Pyotr L., 305
Kendall, Henry, 202
Kibble, Thomas, 211
Kolmogorov, Andrei N., 52-53,
241
Kroeber, Alfred, 357
Kroeber, Theodora, 357
Kuhn, Thomas, La estructura de
las

revoluciones

cientficas,

104, 154
Landauer, Rolf, 241
Langton, Christopher, 318
Lser, 141-142
Lederberg, Joshua, 83
Lee, T.D., 207
Lenguaje
adquisicin del, 313-314, 321322
en el nio, 68-79
gramtica como esquema parcial, 69-71
evolucin del, 31, 170, 313-314,
315
Lewis, Harold W., 305
Ley de Coulomb, 98, 100
Ley de Faraday, 100
Ley de la gravedad. Vase Gravitacin
Ley de Zipf, 109-114
Leyes de conservacin, 100, 178
Leyes de escala, 111-112, 114115. Vase tambin Leyes
potenciales
Leyes potenciales, 111-114
aplicacin a los montones de
arena, 114-116, 336-337
406

criticalidad autoorganizada, 114117, 336-337


en economa, 336
en fenmenos naturales, 116
independencia de la escala,
114
para la distribucin de recursos,
336-338
para la energa liberada en un
terremoto, 116
y fractales, 112-114
Leyes universales de la fsica, 2627, 29
Libre albedro, 177-178
Lmites del crecimiento (Club de
Roma), 381
Lluvias de peces, 306-307
Longitud, unidad fundamental de,
223
Lorenz, Edward N., 43
Lorenz, Konrad, El anillo del rey
Salomn,
320-321
MacCready, Paul, 289
MacNeill, Jim, 373
Macroestados, 236-237
Magia simptica, 106-107, 293,
295, 358-359
Magnetismo, 98-100. Vase tambin Electromagnetismo
Magnitudes integradas, dependencia de la ramificacin de las,
180
Maloney, Russell, Inflexible Logic
(Lgica inflexible), 65
Mandelbrot, Benoit
The

Fractal

Geometry

ofNature

(La geometra fractal de la


naturaleza), 112-113
trabajos sobre leyes potenciales,
111-112
Mquinas que aprenden, 325-344
algoritmos genticos, 328-330

aproximacin evolucionista a la
economa, 338-344
coeficientes de interaccin, 326327
lectura en voz alta, 325-328
redes neuronales, 325-328
simulacin de colectividades de
agentes adaptativos, 336-338
simulacin de la evolucin biolgica, 332-336
simulacin de sistemas complejos adaptativos, 330-332
Marcum, Jess, 61
Marte, posiciones de, 168-171
Masa de Plank, 187, 219
Matemtica
basada en reglas y basada en
agentes, 338-339
carcter especial de la, 126-127
continua, 338
discreta, 338
pura frente a aplicada, 126
Maxwell, James Clerk, 98, 99,
101-102, 240
Mayr, Ernst, 30, 307
Mecnica cuntica
aproximada de sistemas objeto
de medida, 155
carcter proteico de la, 183
colapso de la funcin de onda,
176
como armazn de la fsica terica, 24
descubrimiento de la, 141
xitos de la, 24 188-189
frente a fsica clsica, 24, 154
historias alternativas en, 161162
indeterminacin en, 42-44
individualidad en, 24, 26-27
in