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La Charca*

Manuel Zeno Ganda

Introduccin

Este escritor puertorriqueo que ha pasado a la posteridad principalmente por


su novela La charca, naci el 10 de enero de 1855 en Arecibo, tierra de tantos
personajes destacados.

Fueron sus padres Manuel Zeno Correa y Concepcin Ganda Balseiro,


pertenecientes a la clase acomodada de la localidad; su padre era militar y de
ideas conservadoras, posea dos haciendas (una de ellas se perdi
posteriormente) y siempre estuvo vinculado a las actividades municipales.

Manuel, de nio, aprendi las primeras letras en su natal Arecibo, pero sus
estudios de bachillerato los hizo en la ciudad de Barcelona, a donde se traslad
la familia.

Una vez que obtuvo su ttulo de Bachiller, se fue a Madrid a estudiar Medicina
en la Universidad, y all en la capital floreci su aficin por las letras. Coincidi
en estos aos con el patriota cubano Jos Mart, que por entonces estudiaba
Derecho, encuentro que siempre recordara Zeno Ganda y que se repetira
muchos aos despus, en 1890, en un viaje a Nueva York en nombre de la
publicacin El Buscapi.

Ya con su ttulo de Doctor en Medicina y Ciruga va a Pars a ampliar


conocimientos de su carrera y entra en contacto directo con la corriente
naturalista en la novela, representada por los hermanos Goncourt y mile Zola.

De regreso en Puerto Rico se instala en Arecibo para dedicarse a la prctica de


la Medicina.

Despus de morir su hermano en 1880 a causa de una vacuna contra la viruela


que l mismo le haba puesto, al ao siguiente viaja de nuevo a Europa y
participa en varios congresos y reuniones cientficas y literarias, representa en

Madrid al peridico puertorriqueo La Crnica, y participa en las celebraciones


por el bicentenario de Pedro Caldern de la Barca.

En 1883, de nuevo en la Isla, se establece definitivamente en Ponce, donde se


casa con Mara Ana Antongiorgi Franceschi, natural de Yauco, y se dedica
durante 20 aos al ejercicio de su profesin mdica, hasta que se retira en
1902 y se traslada a San Juan.

Zeno Ganda estuvo muy vinculado al activismo poltico desde los tiempos de
la colonia, pero defendiendo las ideas autonomistas, no independentistas, de
ah que perteneciera al Partido Autonomista. Era un conservador reformista
porque crea en las mejoras dentro de la pertenencia a Espaa.

Todo pareca ir por buen camino cuando en 1897 Espaa concedi al fin la
autonoma a Puerto Rico, pero nada sali como estaba previsto: como
consecuencia de la victoria de los Estados Unidos en la Guerra Hispanoamericana en 1898, la historia de la Isla tom un camino imprevisible, porque
Espaa, derrotada en la confrontacin blica, tu-yo que entregarle a Estados
Unidos sus posesiones de ultramar: Puerto Rico, Filipinas y la isla de Guam.
Libre Cuba del dominio espaol, tuvo un breve gobierno interventor
estadounidense que en 1902 cedi la soberana a los cubanos, que entonces
proclamaron su Repblica. Otro fue el caso de Puerto Rico, porque con la
entrada de las tropas norteamericanas en el pas, su historia dio un dramtico
vuelco.

A partir de entonces Zeno Ganda contina el compromiso con su patria, y en


1899 va a Washington como miembro de una comisin del Nuevo Partido
Autonomista, acompaado de Eugenio Mara de Hostos y Julio J. Henna para
exponer la situacin econmica de la isla, ocasiones que se repetiran, aunque
desde diferentes organismos polticos y obreros, como la Asociacin de
Agricultores de Puerto Rico, siempre en la bsqueda de mejoras para los
sectores ms desfavorecidos de su patria. Se integr al Partido Unin de Puerto
Rico.

El escritor

Zeno Ganda era un hombre culto y dominaba varios idiomas. Adems de


mdico, era un escritor, y ya tan temprano como en 1873 haba publicado el
estudio Influencia del clima en las enfermedades del hombre, y en 1887 el
artculo Higiene de la infancia, por el cual le hicieron miembro de la Sociedad

Imperial de Pediatra de Mosc. Pero Zeno Ganda fue un intelectual interesado


en mltiples gneros y temas, que abarcaron desde el periodismo hasta el
teatro, el cuento, la poesa y la novela, pasando por ensayos y estudios, como
la coleccin de biografias de hombres ilustres Y si no tenemos historia!, y
sobre aspectos de paleontologa y geografa Resumpta indo-antillana;
tambin dio conferencias y escribi artculos de crtica literaria.

Fue un hombre muy activo y perteneci a varias asociaciones literarias y


cientficas, como la Sociedad de Escritores y Artistas de Madrid y la Sociedad
Anatmica Espaola. En Puerto Rico colabor en muchos peridicos y revistas,
como La Azucena y El Imparcial. Fund El Estudio, de carcter cientfico, y La
Opinin, y en 1902, retirado ya de la prctica de la Medicina, se traslad de
Ponce a San Juan y compr el peridico La Correspondencia, que dirigi y al
que se dedic varios anos.

Tuvo fama en su tiempo como poeta, pero su consagracin para la posteridad


vino con su novela La charca (1894), concebida para formar parte de la serie
que llam Crnicas de un mundo enfermo, y que estara integrada por once
novelas, aunque slo lleg a escribir cuatro; las otras tres son: Gardua (1896),
El negocio (1922) y Redentores (1925), que apareci por episodios en El
Imparcial. Dej al morir dos novelas inconclusas.

El pensamiento y la literatura de su poca

Las corrientes de pensamiento

El siglo xix estuvo marcado por la Revolucin industrial iniciada en Inglaterra


en los ltimos aos del siglo anterior, a partir de la invencin de la mquina de
vapor y de los telares mecnicos, lo que provoc el paulatino cambio en los
sistemas y las relaciones de produccin hasta entonces existentes y el
surgimiento del proletariado.

El siglo xix fue, pues, el siglo de la realidad concreta, y esto trajo los
consiguientes cambios en el pensamiento de la poca, en el que influyeron
otras grandes invenciones y descubrimientos, como el telfono, por Graham
Bell, y la luz elctrica, por Edison.

No podemos dejar de mencionar lo que significaron las teoras de Darwin sobre


la evolucin de las especies. Fue muy importante el filsofo y economista

ingls John Stuart Mill (1806-1873), representante del utilitarismo, autor de


importantes obras, entre ellas Principios de economa poltica (1848). Pero en
este mismo ao en que Stuart Mill publicaba este texto, otro filsofo haca su
aparicin con un punto de vista inquietante: el alemn Karl Marx daba a
conocer su Manifiesto comunista. Fue el ao tambin de las revueltas sociales.

Pero la corriente de pensamiento que domin casi todo el siglo xix fue el
positivismo, iniciado por el filsofo francs Auguste Comte (1798-1857), autor
de varias obras al respecto, entre ellas el Curso defilosofla positiva, publicado
en seis volmenes, filsofo sobre el cual escribi el propio Stuart Mill en 1865:
Auguste Comte y el positivismo.

El positivismo fue un sistema filosfico basado en el espritu cientfico, la


experimentacin como mtodo de conocimiento y la bsqueda de aquellas
condiciones que hacen posible que ciertos fenmenos se produzcan. Esta
actitud descartaba las explicaciones sobrenaturales metafsicas y religiosas de
los hechos, tan del gusto de los romnticos.

La filosofa de Auguste Comte propugnaba la reforma de la sociedad partiendo


de la actitud cientfica de la filosofa positivista, y se le considera el creador de
la sociologa moderna.

En La charca tenemos en el doctor Pintado a un partidario del positivismo:

"Ya le haba parecido a l muy extrao que el padre Esteban no hubiera armado
la contienda. Y aquella noche el choque poda ser formidable, porque tena que
habrselas con Pintado, nada menos que con un convencido positivista que en
asuntos referentes a la colonia era pesimista, con un pesimismo reacio a toda
transigencia, no aceptando en sus juicios y opiniones ms procedimientos que
la diseccin, ni ms dios que Claudio Bernard. "

Claude Bernard (1813-1878), por su parte, fue un fisilogo francs que tuvo
gran influencia en los mtodos cientficos de su poca, pues se basaba en la
experimentacin provocada y sistematizada, sobre lo cual escribi varias
obras, entre ellas Introduccin al estudio de la Medicina experimental (1865).

Los estilos literarios

El romanticismo, que comenz muy a finales del siglo xviii y se propag en la


primera mitad del XIX, y haba surgido como reaccin ante la rigidez
academicista del clasicismo, tena una serie de caractersticas muy variadas:
predominio de la imaginacin sobre la razn, identificacin con la naturaleza,
lirismo, exaltacin del individualismo, gusto por lo fantstico, lo misterioso,
bsqueda de un pasado pico real o legendario dentro de una marcada
inclinacin por el nacionalismo, as como la expresin de pasiones tumultuosas,
atormentadas y melanclicas.

Como ejemplo de escritores romnticos podemos citar en Francia a Victor


Hugo, en Espaa a Espronceda y Bcquer, en Estados Unidos a Edgar Allan
Poe, y en Hispanoamrica al cubano Jos Mara Heredia, en Argentina a
Domingo Faustino Sarmiento y en Colombia a Jorge Isaacs, el autor de Mara.

Aunque ya en la fecha en que Zeno Ganda escribi La charca el romanticismo


haba dejado de tener vigencia, podemos notar sus reminiscencias en el
tratamiento que hace de la Naturaleza, como expresin de las pasiones
atormentadas y melanclicas de los seres humanos; la dota de nima,
comprensin y compasin, la hace cmplice y copartcipe en la vida humana
que se desenvuelve en ella; Naturaleza exuberante, avasalladora, ciega y
destructiva a veces, pero siempre exaltada, admirada, considerada un paraso.
Por otra parte hay un par de personajes caracterizados con detalles
romnticos: Marcelo miedo, debilidad, locura, y Silvina languidez,
melancola, manifestaciones mrbidas.

Pero en la poca de La charca los estilos literarios que estaban en pleno auge
en la narrativa eran el realismo y el posterior naturalismo.

El realismo surge como reaccin a los excesos del romanticismo, defendiendo


la objetividad en contra de la subjetividad. Se cuentan y describen las cosas
tratando de no caer en las exageraciones de la imaginacin, aun cuando lo que
se cuente sea ficcin. Francia dio grandes novelistas de este estilo, como
Honor de Balzac, autor de su monumental serie La comedia humana, y
Gustave Flaubert, autor de la clebre novela Madame Bovary. Espaa, prolfica
en escritores realistas, dio una excepcional figura: Benito Prez Galds. En
Hispanoamrica est representado este estilo en la novela Cecilia Valds, del
cubano Cirilo Villaverde.

El naturalismo es una evolucin del realismo, una manifestacin posterior de


ese estilo, un complemento cuyo principio bsico es la descripcin de la
realidad en sus ms crudos aspectos, utilizando suposiciones e ideas cientficas

para explicar ciertas conductas humanas; as, fue fundamental la teora del
determinismo de la herencia, responsable de vicios, taras y conductas
morbosas y desordenadas. En la prosa naturalista abundan los trminos
cientficos y la exposicin de las consecuencias fatales de los vicios. Sus
iniciadores fueron los franceses hermanos Goncourt, y, sobre todo, mile Zola,
en su famosa serie de veinte novelas
Los Rougon-Macquart: historia natural y social de una familia bajo el Segundo
Imperio. En Espaa destac sobre todo Emilia Pardo Bazn. En Hispanoamrica
cabe destacar al novelista argentino Eugenio Cambaceres.

Es este estilo naturalista el que se advierte con ms peso en La charca, en la


exposicin de la masa campesina depauperada, la descripcin de las causas
mrbidas de Marcelo y Silvina, la descripcin de Gaspar, en la que sus
repulsivos rasgos fsicos son reflejo de su falta de cualidades, y, sobre todo, en
la explicacin que da Juan del Salto acerca de la influencia determinante de la
herencia en la turba de plidos: Qu depresin mrbida es sa que por
herencia pasa de una a otra generacin, produciendo capas sociales
contaminadas y enfermas?, con los aadidos de una alimentacin carencial, la
precocidad sexual femenina y el alcoholismo. Pero mientras que en Zola no se
puede luchar contra el determinismo, en Zeno Ganda se vislumbra una
esperanza basada en la mejora de las condiciones y las costumbres, y muestra
esa posibilidad en el personaje de Montesa, que pudo cambiar porque pas la
mayor parte de su vida alejado de su tierra. En la novela abundan los trminos
cientficos avalados por los conocimientos mdicos de Zeno Ganda, y la
exposicin de los desastres del alcoholismo en aquel pueblo, en el mejor estilo
naturalista.

Se llam Modernismo a un movimiento renovador que surgi principalmente en


Hispanoamrica y en Espaa a finales del siglo XIX, y se caracteriz, por
ejemplo, en el gusto por la musicalidad de las palabras y la imagen potica, el
color, el ritmo y las referencias a lugares exticos por un marcado espritu de
evasin. Fueron sus precursores, entre otros, el mexicano Manuel Gutirrez
Njera y los cubanos Jos Mart y Julin del Casal, y su mxima figura el
nicaragense Rubn Daro. En Espaa estn Manuel y Antonio Machado, por
citar algunos.

Esas caractersticas se pueden notar en La charca en la prosa que desarrolla


cuando describe la Naturaleza, y si antes hablamos al respecto de su estilo
romntico en mucha de estas descripciones, ahora podemos aadir que es, en
la esencia, romntico, y en la forma, modernista.

Metrpoli y colonia

La charca fue publicada en 1894, cuando todava Puerto Rico era colonia de
Espaa; un ao despus obtendra su estatuto de autonoma, que muri al
nacer dados los acontecimientos de 1898.

En la novela, el padre Esteban y Juan del Salto hablan sobre

"Las cosas de la vida, el estado social de la colonia, la miseria pblica, la


nerviosidad de las costumbres, la necesidad de una gran
espumadera que depurase el corrompido monstruo de las cordilleras"...

O sea, son conscientes de los males, pero confian en la mejora de la situacin,


pero El mpetu de un individuo en un inmuto de la vida de la colonia bastara
para curar la gran laceria?, se pregunta Juan del Salto posteriormente. Y Zeno
Ganda trabaja, desde su posicin autonomista y reformista, para contribuir a
ese mejoramiento.

En La charca no hay ni una mencin velada al Grito de Lares no hubiera


podido hacerlo libremente, pues habra sufrido alguna represin, pero s a los
sucesos de la Metrpoli, en un prrafo donde se expresan las ideas liberales de
Zeno Ganda y la esperanza en el mejoramiento de la colonia, que es lo que los
tres amigos el doctor Pintado, el padre Esteban y Juan del Salto conversan:

"Los tres amigos estaban saturados de los grandes alientos progresistas de la


revolucin de septiembre. El sacudimiento que llevaba a la nacin a las
grandezas de lo porvenir, les haba inspirado la reforma, la expansin colonial.
Confesronse los tres liberales.
Anchura, s, anchura en la vida poltica y en la econmica. No ms tutelas.
Hablaron de derechos y deberes, de amplitud, de igualdad, de necesidad de
igualar ante la ley a todos los hijos de la nacin, a todas las clases, a todos los
individuos."

Cuando mencionan la revolucin de septiembre se refieren a la revolucin


espaola que comenz el 30 de septiembre de 1868, cuyos acontecimientos
provocaron el que la reina Isabel II tuviera que refugiarse en Francia. Se
instaur entonces un gobierno provisional y se aprob, el 6 de junio de 1869, la

Constitucin ms liberal que hasta entonces haba tenido Espaa; se entroniz


una nueva monarqua con Amadeo de Saboya (1870-1873), que dio paso a la
posterior, aunque efmera, Primera Repblica.

Estos acontecimientos ocurrieron cuando Zeno Ganda se encontraba viviendo


en Barcelona con su familia y estudiando el bachillerato. Fue una poca muy
revuelta, pero tambin portadora de una gran esperanza en las entonces
colonias.

En el siglo XIX se va haciendo ms evidente en Puerto Rico la manifestacin de


una identidad propia, de un ser y sentir criollos. A partir de la segunda mitad
de ese siglo destacan escritores y periodistas comprometidos en la formacin
de una cultura propia, la divulgacin de las ideas, el progreso intelectual y la
exposicin de los problemas socioeconmicos, en muchos casos con una
especial mirada hacia el campesinado y las bellezas naturales. En la larga lista
de esos nombres podemos citar a Manuel Alonso autor de El gbaro; Manuel
Elzaburu y Vizcarrondo, que impuls la fundacin del Ateneo Puertorriqueo;
Alejandro Tapia y Rivera, considerado el iniciador de la literatura
puertorriquea, autor de la novela Cofres (1876); Salvador Brau, novelista y
periodista, que tambin destac con sus ensayos Las clases jornaleras en
Puerto Rico (1882) y La campesina (1886); Francisco del Valle Atiles con su
ensayo El campesino puertorriqueo, sus condiciones fsicas, intelectuales y
morales, causas que las determinan y medios para mejorarlas (1887);
Cayetano Coll y Toste, Jos Gautier Bentez y Jos de Diego y Eugenio Mara de
Hostos, entre otros. Dentro de esta elite intelectual hay que destacar la labor
periodstica de divulgacin y opinin de Manuel Fernndez Juncos, fundador del
peridico El Buscapi en 1877, y de la Revista Puertorriquea en 1887. Ya con
la entrada del siglo Zeno Ganda tendra su propio peridico: La
Correspondencia.

Los escritores extranjeros ms conocidos entonces en Puerto Rico eran,


principalmente, los franceses Vctor Hugo, Balzac, Alejandro Dumas y mile
Zola, y los espaoles Benito Prez Galds y Emilia Pardo Bazn.

La charca es una novela de su poca, lo mismo en el aspecto literario que en el


intelectual. En ella est representada, principalmente, la clase campesina, con
toda la problemtica de su situacin desfavorecida. Tambin en esta novela
est representada la elite intelectual, encarnada en los personajes del padre
Esteban, el doctor Pintado y el hacendado Juan del Salto (el clero, la ciencia y
la economa).

Un escritor es siempre portavoz de su poca, y recibe la herencia de las ideas,


los estilos y movimientos literarios que le precedieron, y de los cuales no puede
sustraerse totalmente, aunque asuma una posicin diametralmente opuesta,
porque siempre se es, de alguna forma, el resultado de un pasado, al que luego
se le aade la voluntad de cambio.

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*Manuel Zeno Garca. La Charca. Puerto Rico: Editorial Plaza Mayor 2003.
http://www.editorialplazamayor.com/archivos/de_nuestro_catalogo/la_charca.ht
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