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FUNDAMENTOS TEÓRICOS DE SEDIMENTACIÓN

Al finalizar satisfactoriamente el estudio de este tópico, Usted debe ser capaz de:


Identificar el fenómeno de sedimentación
Aplicar conceptos básicos referidos al lenguaje de sedimentación
Identificar las variables de operación con el modelo y los efectos en la
sedimentación

1

INTRODUCCIÓN

En el procesamiento de minerales, donde la concentración por flotación es aplicada al beneficio, se
requiere que el mineral, reducido a un determinado rango de tamaño, en la etapa de molienda, se
encuentre mezclado con agua, formando una pulpa que ingresa al proceso de flotación, obteniéndose
dos corrientes: concentrado y relaves.
La pulpa obtenida en el proceso de flotación contiene un alto porcentaje de agua, que debe ser reducida
en la etapa de sedimentación posterior, con la finalidad de concentrarla hasta un nivel de sólido que
permita transportarla hidráulicamente por mineroducto, obteniendo como beneficio secundario la
recuperación de agua para proceso.
Las colas finales de una planta de flotación constituyen el principal residuo en la actividad de
extracción del mineral de cobre y corresponde a una mezcla de sólidos y agua en una proporción
aproximada de 1:1en masa, por lo que se les debe recuperar el agua ante de ser enviados a los tranques
de relave.

2

2.1

CONCEPTOS BÁSICOS DE SEDIMENTACIÓN

Mecanismos de Sedimentación

La Sedimentación es un mecanismo de separación sólido – líquido que se basa en el movimiento de
partículas sólidas a través de un fluido y consiste básicamente en obtener como productos una pulpa de
mayor concentración de sólidos que la pulpa original y una solución clara. La separación parcial o la
concentración de las partículas sólidas suspendidas en un líquido se produce principalmente mediante
asentamiento por gravedad.
El mecanismo de Sedimentación se puede dividir en las operaciones funcionales de: espesamiento y
clarificación.
El objetivo principal del espesamiento es incrementar la concentración de los sólidos en suspensión
en la corriente de alimentación, en tanto que el de clarificación es eliminar las partículas en
suspensión y obtener un efluente claro o limpio. Estas dos funciones son similares y ocurren en forma
simultánea y la terminología sólo hace distinción entre los resultados deseados.
Las plantas concentradoras de minerales disponen de espesadores para concentrado y relaves, que
operan como espesadores o clarificadores de acuerdo a los siguientes objetivos:

En los espesadores de concentrado se verifica una operación de espesamiento, donde la
descarga debe tener una consistencia suficiente para ser enviada como alimentación a los filtros
de concentrado, o bien para ser transportada hidráulicamente a través de mineroductos a la
zona de filtrado y embarque de concentrados. En el caso de Minera Escondida Ltda., la pulpa
debe tener entre 62% a 65 % de sólidos, para ser transportada por mineroducto a la planta de
filtro de Puerto Coloso.

En los espesadores de relave se verifica una operación de clarificación, donde lo importante es
obtener un rebalse acuoso limpio que constituye el agua industrial de recirculación a proceso. Su
descarga más espesa es enviada hacia el tranque de relaves donde se deposita la ganga del mineral
(estéril) y a su vez se recupera parte del agua.

2.2

Sedimentación de Partículas

Por otra parte. tiende a caer aumentando su velocidad hasta llegar a una velocidad de equilibrio entre las fuerzas de gravedad y las fuerzas de resistencia del fluido. aquellas que son tan pequeñas que no pueden sedimentar por si sola.1. El efecto global de este fenómeno es la reducción de la velocidad de sedimentación.3 Coagulación y Floculación La coagulación hace que las partículas coloidales.    v  v d .1 Esta velocidad de equilibrio se denomina velocidad de sedimentación. c d = coeficiente de arrastre (adimensional). b) Conjunto de partículas Para altas concentraciones de sólidos. se adhieran unas a otras. d diámetro de partícula (m). es decir. Las partículas individuales se agrupan para formar una unidad de mayor tamaño mediante un fenómeno electroquímico. La velocidad de sedimentación es función del diámetro de la partícula (d) que sedimenta. en un fluido de menor densidad. 2. como se muestra en la Figura 4. Hay dos tipos importantes de interacción:  Interacción por sedimentación obstruida o sedimentación de pulpas. S densidad de la partícula (Kg/m 3) y l densidad del líquido (Kg/m3) En el caso de un flujo de sedimentación muy lento. es decir. obteniéndose la siguiente expresión: v 1 cd  4  s gd   1 3  L  (2) Donde: v es la velocidad de sedimentación (m/s). del peso específico relativo entre el sólido y el fluido (s/L) y la viscosidad del fluido (). como si cada partícula estuviera sedimentando en un pseudofluido de mayor densidad y viscosidad que el fluido puro (mezcla sólido – fluido). compuesto por partículas muy pequeñas y/o livianas. el fluido debe desplazarse por entre las partículas en movimiento para dejarles lugar. g aceleración de gravedad (m/s2) .  Interacción por floculación. Experimentalmente se comprueba que la solución de Stokes. se obtiene igualando la expresión del peso aparente (peso real menos el empuje) y los esfuerzos de arrastre. Todas las partículas ejercen fuerzas de .   L   Peso Aparente Figura 1 Fuerzas que actúan en una partícula aislada (1) La velocidad de sedimentación para una esfera de densidad  s . es válida sólo para Re > 0.Fuerza Arrastre a) Partícula aislada Una partícula sólida aislada. la estela de una partícula tiende a arrastrar a las vecinas y las partículas más rápidas chocan con otras más lentas. Si las partículas están muy cercas unas de otras. permitiendo aumentar la velocidad de sedimentación. existe una solución analítica denominada ecuación de Stokes. s . que tiene la siguiente expresión para la velocidad de sedimentación: v 1 18  s   1  L   gd 2  (3) Donde:  viscosidad cinemática (Kg/m ·s). es necesario considerar además la interacción entre partículas.

permitiendo de esta forma iniciar la floculación. generándose fuerzas de repulsión entre ellas. Al+++ y Ca++ comprimen la doble capa. Sin embargo. Rompiendo la doble capa protectora 3. los no iónicos son adecuados para suspensiones ácidas. con una concentración característica de aproximadamente 0. Las formas fluidas de los floculantes son más fáciles de dispersar. A medida que el pH se acerca al punto isoeléctrico disminuye la carga superficial y la doble capa contraiónica. esta carga varía de acuerdo con el pH. Las pulpas o suspensiones de sólidos finamente divididos. Los reactivos utilizados para formar los puentes son polímeros orgánicos de cadena larga y lineales. Normalmente.01% antes de agregarlas a la pulpa de alimentación del espesador. Las soluciones preparadas se diluyen por lo general hasta 0. como por ejemplo. En los espesadores convencionales. que tenga propiedades iónicas fuertes. sino también retardan su sedimentación al mantenerlas en movimientos constantes. En algunos casos puede ser necesario diluirlas aún más.1 a 0. tales como almidón. el alumbre o el sulfato férrico. Sin embargo. la mayoría de los sólidos en agua tienen una carga superficial negativa. normalmente llamados polielectrolitos. Por conexión polielectrolítica Con un pH casi neutro. Los sólidos secos requieren sistemas diseñados adecuadamente para obtener una disolución total. hasta el equivalente de 1 a 2% del volumen de alimentación. se utilizaban materiales naturales.5 a 1% en peso. La carga pasa a neutra (punto isoeléctrico) al alcanzar el pH característico de cada sólido. pero algunas veces son usadas junto a los agentes orgánicos para abaratar costos en la neutralización de carga de las partículas. las cuales solamente son efectivas en una distancia muy pequeña. el floculante se agrega al pozo de alimentación o en lugares diversos de manera de obtener una distribución relativamente uniforme del reactivo. Reduciendo la carga superficial 2. en cualquier sistema existe un balance entre las fuerzas de atracción y las de repulsión presentes en la interfase líquido-sólido. El empleo de floculantes se ha convertido en una práctica común para reducir las dimensiones del equipo y los costos de capital que se pueden lograr con dosis nominales de reactivo. líquidos. causando así una neutralización de éstas cuando se dispersan en el sistema. se pueden considerar en general como suspensiones estables. Igual que una carga superficial más baja. La floculación de suspensiones puede inducirse de tres maneras: 1. cola y gelatina. que se generan habitualmente en la industria minera. las poliacrilamidas. Los sólidos coloidales. Se dice que los polielectrólitos pueden flocular suspensiones por medio de enlace o conexión. dependiendo de su carga superficial. Los coagulantes son electrolitos que tienen una carga opuesta a la de la superficie de las partículas. emulsiones y suspensiones. hoy en día se utilizan materiales sintéticos. como los ácidos. para obtener una floculación eficiente. Antiguamente. negativa o neutra. pueden requerir un tratamiento inicial con un agente químico. Por lo tanto.. Los floculantes se fabrican en forma de sólidos secos. La mayoría de los polielectrolitos son de carácter aniónico. en . Este efecto es pronunciado en las partículas más pequeñas. los aniónicos trabajan bien en medios neutros o alcalinos y los catiónicos son más eficaces en materiales orgánicos y coloidales. los iónes inorgánicos de Fe ++. la adhesión debida a estas fuerzas se reduce o elimina por la presencia de una atmósfera cargada eléctricamente alrededor de cada partícula. El campo de aplicación de los floculantes varía. Las fuerzas de repulsión no sólo evitan la coagulación de las partículas. permitiendo que las partículas entren en contacto y se adhieran como un resultado de las fuerzas moleculares (atracción). Los electrolitos añadidos y particularmente. pero existen también no-iónicos y algunos catiónicos. pudiendo ser positiva.atracción mutuas. No obstante. conocidas como fuerzas de Van der Waals-London. Estos dos últimos precipitan a pH neutro y producen una estructura de flóculos gelatinosos que ayudan aún más a la recolección de partículas extremadamente pequeñas. una doble capa comprimida produce menos repulsión entre partículas y facilita la floculación. la cal. La floculación produce la formación de aglomerados mucho mayores que los que resultan en la coagulación y que se forman sobre moléculas de reactivos que actúan como puente entre las partículas en suspensión. pero en general. Las sales inorgánicas no son poderosas para cumplir con esta función de puente. cuya variedad es amplia en peso molecular y densidad de carga.

densidad de la solución y el sólido – sino que también. En la Figura 4. de forma tal que los sólidos sedimentan al fondo.muchas aplicaciones es necesario un mezclado cuidadosamente controlado del floculante y la corriente de alimentación. la cohesión entre partículas y el tipo de sedimentación que puede ocurrir. que se mueve lentamente para no generar turbulencia y que permite transportar el material sedimentado hacia la descarga. mientras que en la parte superior rebalsa un líquido limpio o claro. para que la operación sea practicable las partículas deben coagularse y/o flocularse. para mantener una eficiencia de floculación y velocidades de sedimentación altas. de sólo algunos micrones. para incrementar su tamaño y por ende. se realiza en forma industrial.4 Descripción de la Operación de Espesamiento Esta operación. Estas propiedades. provisto de un rebalse periférico y con una descarga centrada en el fondo. abandona el espesador por gravedad o por acción de una bomba. ayudan a determinar tanto el tipo de equipo que logre los objetivos deseados en forma más eficaz como.5 Tipos de Sedimentación Los tipos de sedimentación que se encuentran en la tecnología de un proceso se ven considerablemente afectados no sólo por los factores obvios – el tamaño de partícula. . en un equipo denominado espesador que consiste en un estanque cilíndrico de gran diámetro. El volumen de líquido claro producido por unidad de tiempo en un espesador continuo depende principalmente. los métodos de pruebas a utilizar para la selección del equipo. Luego. su velocidad de sedimentación. por las características de las partículas en el precipitado. en función de la altura de estos equipos. 2. se establece un gradiente de concentración de sólidos. La alimentación se introduce en estos estanques en el centro a media altura entre el rebalse y la descarga. viscosidad del líquido. La descarga o underflow. poco profundo. Los sólidos sedimentados son removidos mediante un mecanismo de rastras (rastrillos radiales). y fluye por una tubería hasta el centro del espesador (interior del pozo de alimentación). 2. del área transversal disponible para la sedimentación y es casi independiente de la profundidad del líquido. así como los requerimientos del proceso. está afectada principalmente por la fuerza de gravedad. se verifica que las velocidades de sedimentación son demasiado lentas. Esto es especialmente válido para los espesadores de alta velocidad. denominado overflow.3 se muestra la relación que existe entre la concentración de sólidos. Cuando la corriente de alimentación entra al espesador. ALIMENTACIÓN Pulpa diluida OVERFLOW Solución clara UNDERFLOW Pulpa concentrada Figura 2 Esquema de un espesador Si se considera que la sedimentación de partículas de tamaño finos.

el tipo de sedimentación encontrado se conoce como asentamiento de la partícula. cristales de sales y sustancias similares cuya tendencia a la cohesión es pequeña. La concentración de sólidos llega a un nivel en el que el descenso de la partícula se ve restringido no sólo por las fuerzas hidrodinámicas. sustancias orgánicas. Independientemente de su naturaleza.Concentración baja Zona de Asentamiento de la Partícula Concentración incrementada de sólidos Zona de sedimentación Concentración elevada Zona de compresión Partículas totalmente discretas Grado de adherencia de la partícula Partículas extremadamente floculadas Figura. por la compactación de los flóculos individuales y el relleno parcial de los espacios vacíos interflóculos mediante flóculos deformados. precipitados químicos. La velocidad de sedimentación en la zona de compresión es función de la concentración de sólidos y la profundidad de la pulpa en esta zona particular. Las partículas que se asientan con mayor rapidez pueden chocar con las de sedimentación lenta. aunque sólo en parte. hidróxidos metálicos. Las partículas extremadamente floculadas incluyen partículas < 20 m. Esta compresión da por resultado una mayor concentración de sólidos.3. sino también. sedimentan a su propia velocidad específica y si se adhieren forman flóculos más grandes y sedimentan a velocidades mayores que la partícula individual.1 describe el fenómeno de sedimentación para diferentes concentraciones de pulpa Tabla 1 Relación de la concentración de pulpa con el fenómeno de sedimentación Concentración de Descripción del Fenómeno Ejemplos Pulpa . Tipos de sedimentación Las partículas totalmente discretas incluyen partículas minerales ( > 20 m). A concentraciones bajas. Por consiguiente. La tabla 4. donde las partículas son obligadas a asentarse como una masa. si no se adhieren. La principal característica de esta zona es que la velocidad de asentamiento de la masa es función de la concentración de sólidos presentes. el peso de las partículas en contacto mutuo puede afectar la velocidad de sedimentación a esos niveles más bajos. las partículas están lo suficientemente apartadas para asentarse libremente. por el apoyo mecánico de las partículas que se encuentran abajo. Existe una transición gradual del asentamiento de las partículas al régimen de la zona de sedimentación.

en forma colectiva. . función de la concentración. Altamente concentradas (espesamiento) Se distingue claramente una interfase pulpa-líquido Deshidratación de lodos claro. donde Pulpas de procesos la velocidad de sedimentación de los sólidos es químicos y metalúrgicos.  Zona D: Corresponde a la pulpa en compresión. mientras que los sólidos sedimentan hacia el fondo. las características especiales que distinguen zonas B. las que se pueden apreciar en la Figura 4.Diluida (clarificación) Inicialmente las partículas o flóculos sedimentan en Clarificación aguas. para rebosar por la canaleta de rebalse. excepto cuando hay un aumento considerable de la concentración de sólidos. En la práctica la velocidad aumenta con la formación de flóculos. forma independiente. La velocidad es función principalmente del tamaño de flóculos o partículas y de la concentración. En la práctica. Al entrar la pulpa se distribuye radialmente a través del área transversal del espesador y el líquido fluye entonces hacia arriba. Intermedia (clarificación) Las partículas inicialmente sedimentan en forma Pulpas de procesos independiente y a medida que descienden sedimentan químicos y metalúrgicos. obstruida. Las partículas decantan en esta zona por sedimentación libre. una interfase Aguas servidas. Zona B: Consiste en una pulpa de consistencia bastante uniforme.4   Figura 4 Zonas de sedimentación de un espesador discontinuo Zona A: Líquido del Overflow claro o también llamada agua clara o solución. no se distingue interfase pulpa. líquido claro. en la mayoría de los casos. nítida pulpa-líquido claro. C y D no son fáciles de observar. En un espesador continuo (equipado con rastras).  Zona C: Es un estado intermedio en el cual la pulpa está en condición de transición entre la zona B y zona D. de concentración de sólidos similar a la corriente de alimentación. donde ocurre una deshidratación por compresión de los sólidos que fuerzan a que el líquido salga de los intersticios. Concentrada (espesamiento) Se distingue una interfase pulpa-líquido claro. no existiendo aún. 2.Tratamiento desechos. donde la sedimentación de los lodos depende con adición de del tiempo y profundidad de la zona de sedimentación floculantes.6 Zonas de Sedimentación en un Espesador En un sedimentador discontinuo se distinguen varias zonas de sedimentación. estableciéndose dos zonas:  La zona superior está libre de partículas en los niveles más altos y aumenta lentamente su contenido de sólidos por debajo de la entrada de la alimentación.6 a 1 mt por debajo de la superficie del líquido. la pulpa de alimentación ingresa en el pozo de alimentación a una profundidad de 0.

1 Componentes Básicos Los sistemas de sedimentación constan de varios componentes. Las zonas B y C del proceso discontinuo no se encuentran en un espesador continuo. se dice que el equipo está sobrecargado. separando la pulpa de alimentación en una solución clara (overflow) y una pulpa de mayor concentración (underflow). tanto para las operaciones de espesamiento o clarificación:  Tanque  Estructura de apoyo de la unidad motriz  Unidad motriz  Mecanismo de arrastre  Mecanismo de elevación de rastras  Pozo de alimentación  Sistema de descarga de overflow  Sistema de descarga de underflow  Instrumentación A continuación se describen brevemente los componentes básicos. se debe cumplir que los sólidos alimentados al espesador son iguales a los que se retiran por el underflow del equipo. cada uno de los cuales se puede suministrar en diversas variantes. En la práctica. Los rastrillos que operan en el fondo de la zona de compresión. El fondo inclinado le da movimiento a los sólidos y le permite fluir hacia el punto de descarga (en el centro). Los componentes básicos son los mismos. b. Ofrecen las siguientes ventajas sobre el diseño apoyado en una columna central:  capacidad para transferir cargas a la periferia del tanque  capacidad para dar una concentración de underflow más consistente y densa con un sólo punto de extracción  un dispositivo de elevación menos complicado  menos miembros estructurales sujetos a acumulación de sedimento  acceso al mecanismo de impulso por ambos extremos y . con el brazo de arrastre unido a un carro motorizado en la periferia del tanque. con un máximo de aproximadamente 45 m. mediante asentamiento por gravedad.ii) Espesadores con el mecanismo apoyado en un puente: Estos espesadores son comunes en diámetro hasta 30 m. por lo general. 3 EQUIPOS DE ESPESAMIENTO La función principal de un espesador continuo es concentrar los sólidos en suspensión. Debajo de la zona diluida hay una zona de compresión. 20 m de diámetro o más.i) Espesadores con el mecanismo apoyado en una columna central: Estos espesadores tienen. si la velocidad ascendente del líquido en la zona diluida es menor que la velocidad mínima final del sólido en todos los puntos de la zona. a) Tanque Este elemento provee el tiempo de residencia para producir la sedimentación de los sólidos. en la cual aumenta rápidamente la concentración de sólidos con la distancia medida desde el límite de separación de las dos zonas. El mecanismo está apoyado en una columna central estacionaria de acero o concreto y los brazos de arrastre están unidos a una jaula de impulso. b) Estructura de apoyo de la unidad motriz Existen tres mecanismos básicos de apoyo de unidades motrices:  Mecanismo apoyado en una columna central  Mecanismo apoyado en un puente  Mecanismo de impulso por tracción apoyado en una columna central. puede obtenerse una corriente superior clara. En una operación en equilibrio. tienden a romper la estructura de los flóculos y a compactar los lodos hasta un contenido de sólidos mayor que en la zona D de un espesador por cargas o discontinuo. Si esta condición no se da. permitiendo de esta forma mantener constante el inventario de lodos al interior de la unidad. 3. Esta zona corresponde a la zona de compresión D de un espesador discontinuo. que gira alrededor de una columna central b.

Los mecanismos de arrastre se diseñan para aplicaciones específicas y suelen tener dos brazos largos. El mecanismo de elevación puede ajustarse para que eleve automáticamente los rastrillos cuando ocurre un nivel específico de torque o par motor (por ejemplo.  Incrementar la concentración de sólidos en el "underflow" formando canales para que el agua sea separada de los sólidos que están sedimentando en la zona de compresión. cuando se tiene un torque excesivo como resultado de una operación no adecuada. para penetrar los sólidos que tienden a compactarse. por ejemplo. Las cuchillas de arrastre pueden tener fondos en forma de sierra. cantidades excesivas de partículas grandes. El costo de instalación del espesador por tracción puede ser mayor que el de una unidad con impulso central. Por lo general. El mecanismo de arrastre también ayuda en el espesamiento de la pulpa al romper los flóculos. o bien. que se extienden por abajo del armazón para mantenerlos libres de pulpa y en consecuencia. Una isla es una masa semisolidificada que se acumula sobre el mecanismo de arrastre y gira con él. el diseño convencional se utiliza en las unidades apoyadas en un puente. obstrucciones diversas que caen dentro del espesador. el mantenimiento es más simple que en los otros tipos de espesadores. Los requerimientos de velocidad de arrastre dependen del tipo de sólidos que entran al espesador. b. para sólidos de sedimentación rápida 8 a 12 m/min y para los sólidos gruesos o materiales cristalino 12 a 30 m/min. proporcionando:  la fuerza necesaria para mover los rastrillos a través del lodo espesado y para desplazar los sólidos sedimentados hasta el punto de descarga. e) Mecanismo de elevación de rastras El mecanismo de elevación de rastras es necesario para mantener el funcionamiento normal del espesador. d) Mecanismo de arrastre Estos brazos pueden cumplir 3 objetivos distintos:  Mover los sólidos sedimentados hacia el punto de descarga. Generalmente. Las islas reducen la capacidad del espesador e incrementan la carga del torque sobre el mecanismo de impulso. En estas aplicaciones se utilizan los dispositivos de elevación. dos brazos cortos para las unidades con el mecanismo apoyado en un puente o columna central. con rastrillos y en forma opcional. c) Unidad motriz  La unidad motriz o impulso es el componente clave de una unidad de sedimentación. Para los sólidos de sedimentación lenta se utilizan velocidades periféricas que varían entre 3 y 8 m/min. El diseño “thixo post” utiliza cuchillas de arrastre sobre los postes verticales. Las desventajas del espesador por tracción son:  no se puede utilizar un dispositivo de elevación práctico  la operación puede ser difícil en climas donde ocurren nevadas o heladas y  el esfuerzo del torque de impulso debe transmitirse de la periferia del tanque al centro. y debe poseer un control confiable que proteja al mecanismo cuando se presente una sobrecarga importante reflejada en el incremento del torque o par motor. ondas irruptivas en la velocidad de alimentación de los sólidos. permitiendo liberar el fluido atrapado y consolidar los flóculos.  Mantener un grado de fluidez en el espesador para asegurar una remoción hidráulica de la pulpa. Las unidades de tracción tienen generalmente un brazo largo y tres cortos. formación de lodos por los sólidos acumulados entre los rastrillos y el fondo del tanque o sobre los miembros estructurales del mecanismo de arrastre. por el costo de construcción del muro de concreto reforzado que se requiere para apoyar el carro de impulso.  una capacidad adecuada de reserva para soportar perturbaciones y sobrecargas temporales. en tanto que el diseño de doble pendiente se emplea para las unidades de mayor diámetro. donde se presentan las condiciones más pesadas de rastrilleo.iii) Espesadores por tracción: Estos espesadores se adaptan mejor a tanques mayores de 60 m de diámetro. deben tomarse las medidas correctivas necesarias para eliminar la causa de la perturbación. bombeo insuficiente del underflow. De manera característica. 40% del torque de diseño) y seguir elevándose hasta que el torque vuelve a su valor normal o hasta que alcanza la altura máxima de elevación. evitar la recolección de sólidos que pueden causar la formación de “islas” o “lodo”.menos costo para las unidades con un diámetro inferior a 30 m. lo cual es ventajoso en lugares remotos. Una vez que el valor del .

para minimizar la turbulencia al interior del pozo. o mediante orificios sumergidos en el fondo del canal. es decir. Los canales radiales se emplean cuando se requiere de un flujo de líquido ascendente y uniforme. El dispositivo de elevación tipo plataforma eleva todo el mecanismo de rastrillos e impulsor hasta 2. o bien. La pulpa se alimenta al pozo de alimentación del espesador por medio de un canal abierto o tubería. y i) Instrumentación En la mayoría de los espesadores se utilizan instrumentos para medir el torque. que en algunas aplicaciones son la dosis de floculante. a la máxima velocidad con la que entran al espesador. la velocidad del fluido debe ser tal que no se genere sedimentación de los sólidos en su trayecto. La capacidad hidráulica del canal debe ser suficiente para evitar la inundación. el cual puede perjudicar seriamente la claridad en las aplicaciones que utilizan estanques de gran diámetro.torque regresa a su nivel normal. se puede mejorar la calidad del overflow si se profundiza el pozo. h) Sistema de descarga de underflow Los sólidos concentrados se eliminan del espesador generalmente mediante una bomba centrífuga para pulpas. Los mecanismos de elevación motorizados están diseñados para permitir una elevación vertical del mecanismo de rastrillos hasta de 90 cm. la concentración de sólidos del underflow. Se deben tomar las medidas necesarias para destapar o desviar la tubería tapada. con una descarga periférica procedente de la pared lateral del tanque. para arrastrar gradualmente el exceso de sólidos acumulados hasta extraerlos del tanque. en los espesadores grandes. g) Sistema de descarga de overflow En forma característica.5 m y se utiliza para las aplicaciones en las que se espera un valor excesivo del torque o cuando se desea almacenar los sólidos en el espesador.  La bomba de underflow debajo del espesador o adyacente a él. En ocasiones. Las velocidades no uniformes del overflow. o motorizados para los grandes. En algunas aplicaciones también se requiere un control automático de la alimentación o descarga del espesador. con objeto de evitar daños al mecanismo de impulso o arrastre. adosado al puente. por lo general. En algunas aplicaciones. mediante la operación de un dispositivo para elevar los rastrillos o interrumpir el suministro eléctrico del mecanismo de impulso. De la profundidad del pozo depende la turbulencia de la alimentación y la calidad que se desea del overflow. Los dispositivos manuales de elevación constan de un volante y un tornillo sin fin para elevar o bajar el mecanismo de rastrillos en una distancia que. en caso de una sobrecarga. Los dispositivos de elevación de los rastrillos pueden ser manuales para los espesadores de diámetro pequeño. procedente del cono de descarga.  La bomba de underflow adyacente al espesador. una bomba de desplazamiento positivo. Además del torque de impulso y las velocidades de alimentación y underflow se pueden controlar otras variables del proceso. varía ente 30 y 60 cm. con la tubería enterrada. se recircula el underflow al pozo de alimentación para ayudar a la floculación. almacenar los sólidos en el espesador y mantener el funcionamiento adecuado de la unidad durante los periodos en que la alimentación se reduce o se interrumpe. El arreglo de underflow debe diseñarse de tal manera que elimine los sólidos del espesador sin problemas de taponamiento. se puede controlar mejor si se utilizan vertederos sumergidos con orificios o muescas en "V". el mecanismo de los rastrillos se baja lentamente. causadas por el paso del viento sobre la superficie del líquido. Existen cuatro arreglos básicos de underflow:  La bomba de underflow adyacente al espesador. En ocasiones. que puede causar la desviación de la alimentación. de manera que siempre se puedan extraer los lodos del espesador y evitar detención no programadas del equipo. Sin embargo. que por lo general no debe tener una pendiente mayor al 2%. la evacuación de lodos se realiza por gravedad a través de una válvula de control de flujo. la altura de la interfase líquido-sólido y la claridad del overflow. Este arreglo proporciona una ventaja adicional que consiste en reducir el efecto del viento. El efluente entra al canal al rebosar por un vertedero plano o con muescas en "V". . f) Pozo de Alimentación Esta dispositivo tiene dos finalidades: reducir la turbulencia que trae la corriente de alimentación y distribuir la pulpa en forma uniforme bajo el nivel de líquido claro. con la tubería del cono de descarga dentro de un túnel. el efluente clarificado se elimina por medio de una canal periférico. localizado dentro o fuera del tanque. con el consecuente deterioro en la claridad del overflow.

2. cuyo resultado sería un torque excesivo sobre el mecanismo de arrastre. se pueden obtener velocidades variables de bombeo. La concentración de sólidos en el underflow también debe mantenerse en el nivel deseado. Los pozos de alimentación de los espesadores de alta velocidad se diseñan para una dispersión completa del floculante en la alimentación y para admitir la pulpa floculada en la zona de sedimentación del espesador sin destruir los flóculos recientemente formados.se utiliza el control del bombeo del underflow para controlar el nivel de pulpa y la concentración de sólidos del underflow. El diámetro del tanque seleccionado puede ser para un espesador convencional tan pequeño como 3 m o tan grande como 120 m y esta relacionado con la estructura de apoyo del mecanismo. existen actualmente dos tipos básicos de espesadores continuos: el convencional y el de alta velocidad. se agregan al canal o el pozo de alimentación y la floculación ocurre como producto de la turbulencia resultante. El flujo de sólidos espesados fluye hacia el centro del espesador. pero dichos dispositivos tienden a perder precisión y es muy deseable utilizar un dispositivo simple de lectura directa. El líquido del overflow se extrae del espesador por medio de un vertedero periférico. Estos tipos de sedimentadores se describieron anteriormente en la sección “componentes básicos” (ver punto 4. particularmente. 3. en los procedimientos rutinarios que realiza el operador. de manera que no genere turbulencia dentro del espesador o cause la flotación de los sólidos.b). que el nivel de pulpa descienda a tal grado que el underflow se vuelva demasiado diluido. En consecuencia. a) Espesadores convencionales Estos espesadores se dividen en tres tipos. La pulpa entra al pozo de alimentación. teniendo presente mantener el equilibrio operacional del equipo.2 Tipos de Sedimentadores Los espesadores continuos han sufrido varias modificaciones. por una parte.1. A pesar de que se puede permitir que el volumen de pulpa en el espesador se incremente o disminuya sin un mayor riesgo. a un nivel en el cual se prevenga que la compactación se transforme en una condición no fluida. La alimentación puede entrar directamente al lecho de pulpa si el contacto de los sólidos es el mecanismo por el que debe completarse la floculación. apoyado en una columna central y con impulso de tracción. Si se utilizan floculantes. donde se agrega el floculante en varios punto para optimizar el mezclado . Las mediciones de la densidad de underflow se pueden realizar mediante dispositivos sensores de radiación gamma o sónicos. para posteriormente ser descargado. b) Espesadores de alta velocidad Estos espesadores están diseñados específicamente para maximizar la eficiencia de los floculantes y difieren de los espesadores convencionales en el diseño del pozo de alimentación. es necesario controlarlo para evitar. por lo general. que los sólidos salgan con el overflow y por la otra. las dimensiones y la forma de control. A diferencia de las unidades convencionales. Mediante el empleo de válvulas de control de flujo o bombas de velocidad variable.i) Espesador Hi Capacity de Eimco En el diseño del espesador Eimco de alta velocidad (Figura 4. los espesadores de alta velocidad deben utilizar floculantes. b. o puede entrar arriba del nivel de pulpa si ésta se encuentra lo suficientemente floculada para producir la claridad deseada y la densidad de underflow requerida. La corriente de alimentación se lleva al centro del espesador mediante una tubería o un canal abierto y entra al pozo de alimentación.5) debe utilizarse una etapa de desaireación para eliminar el aire que entra con la alimentación. El espesador convencional se puede utilizar con o sin floculantes. que se distinguen por el mecanismo de impulso: apoyado en un puente. una balanza Marcy para la densidad de pulpa. que está diseñado para minimizar la turbulencia producida por la velocidad de entrada de la alimentación y forzar la entrada de la pulpa debajo de la superficie de líquido claro. dependiendo de la aplicación. resultado del desarrollo de gran variedad de floculantes poliméricos orgánicos. por ejemplo.

se divide en dos corrientes iguales en forma tangencial. Esto se debe a que el paso de la pulpa .6. lo que favorece en gran medida la formación uniforme de flóculos.ii) Espesador de alta velocidad Dorr-Oliver La empresa Dorr-Oliver recientemente ha introducido un nuevo concepto de espesador de alta capacidad. b. en tanto que en otros diseños dependen de la turbulencia creada por la corriente de alimentación. Además. el cual conjuga las ideas de alta velocidad y mezcla efectiva del floculante con la pulpa de alimentación. favoreciendo con esto la floculación e incrementando la velocidad de sedimentación de las partículas. reducir en un factor similar el requerimiento de área unitaria. El incremento en la eficiencia de floculación logrado en un espesador de alta velocidad puede aumentar la velocidad de sedimentación de 2 a 10 veces respecto a la obtenida en un espesador convencional y por consiguiente. el cual consiste de tres cámaras horizontales contenidas dentro del cilindro del feedwell. ver Figura 4. Uno de los modelos más aplicados es el Fitch Feedwell. Algunos diseños utilizan un mezclador mecánico para dispersar el floculante. El flujo de alimentación que entra a este tipo de feedwell. el grado de floculación en el pozo de alimentación depende del tiempo de residencia y de la turbulencia existente en dicho pozo. Ofrece al mercado una variedad de modelos de feedwell (pozo de alimentador). diseñado para reducir al mínimo el consumo de polímero y para mezclas instantáneas de floculante con pulpa de alimentación a espesar. Figura 5 Espesador Hi Capacity de Eimco. El choque de estas corrientes opuestas causa la homogenización de la pulpa con el floculante. los cuales están diseñados para lograr una óptima eficiencia de floculación y reducir el tiempo de residencia de las partículas en el espesador. a través de una variación en el diseño del Fitch Feedwell. ofrece el modelo llamado Dynafloc Feedwell.con la corriente de alimentación. La floculación puede ocurrir tanto en el pozo de alimentación como en el lecho de pulpa.

con tiempos largos de retención de sólidos y menor carga. medidas en el régimen de la zona de sedimentación. el comportamiento de espesamiento ya no es sólo una función de la concentración de sólidos. en estos métodos se intenta utilizar el punto “crítico” que divide a las dos zonas y obtener las dimensiones del estanque. que varían desde la concentración de alimentación hasta el valor final del underflow. Alimentación Adición de floculante Figura 6 : Diseño Fitch Feedwell de un espesador de alta capacidad Dorr-Oliver 3. la concentración del underflow es mayor que ésta. Los requerimientos de área para los espesadores se basan con frecuencia en las velocidades de flujo de los sólidos. Se han desarrollado muchos métodos de pruebas batch. que se basan en la determinación de la velocidad de flujo de los sólidos con esta concentración crítica. En consecuencia. En el Dynafloc Feedwell el floculante se adiciona directamente dentro de la zona de turbulencia que se crea en la interfase de las dos corrientes. La teoría sostiene. que para cualquier condición de sedimentación específica.floculada desde el feedwell hacia las zonas de sedimentación es extremadamente suave. su extensión vertical debe variar continuamente en respuesta a cambios menores en la velocidad de concentración de la alimentación o el underflow. esta zona puede no estar presente. existe en el espesador una concentración crítica que limita la velocidad de carga de sólidos. En espesadores que operan con concentraciones relativamente elevadas de underflow. de esta concentración. Para una concentración de underflow . definida por Talmage y Fitch. se reconoce que a medida que los sólidos entran al régimen de compresión. El requerimiento de área para cada concentración de sólidos ensayada se calcula al dividir la velocidad volumétrica del overflow (m 3/s) por la velocidad correspondiente de sedimentación de la interfase (m/s). La dificultad está en discernir dónde se localiza este punto en la curva de sedimentación. En la mayor parte de estos métodos. a) El método de Coe y Clevenger requiere la medición de la velocidad inicial de interfase pulpa liquido claro para diferentes concentraciones de sólidos. Se han desarrollado muchos procedimientos. por lo tanto los flóculos no se rompen y no es necesario agregar polímero en forma adicional. logrando con esto una rápida dispersión del floculante. con base en la velocidad de sedimentación de una capa de pulpa.3 Criterios de Diseño El objetivo principal al diseñar una unidad de sedimentación es determinar su área unitaria. desde la parte superior hasta el fondo del lecho. se tienen concentraciones que se incrementan gradualmente a medida que progresa la profundidad en la región bajo esta zona de concentración constante. Por lo general. pero dos en particular se utilizan con más frecuencia: el método de Coe y Clevenger y la técnica de Kynch. Como la concentración en esta zona crítica representa una condición de régimen permanente. Esta concentración crítica se muestra como un lecho de pulpa de profundidad variable en el que la concentración de sólidos es bastante uniforme.

Co es la concentración inicial de sólidos en la alimentación (Kg/m3) y Ho es la altura inicial (m).determinada se alcanzará un valor máximo que determina el área del estanque. afecta los procesos posteriores de transporte de pulpa y filtración de concentrado. el método de Talmage y Fitch consiste en resolver la ecuación Area unitaria = tu Co H o (5) Donde tu representa el tiempo (días). Frente a estas anormalidades se pueden aplicar las siguientes medidas correctivas.  Alternativamente se puede considerar el levante de las rastras para disminuir el arrastre de carga hacia el cono de descarga y permitir así su evacuación mediante bombas.  Una baja densidad de pulpa. a la concentración del underflow. Cu es la concentración del underflow y sL es la gravedad específica del líquido libre de sólidos en el espesador. todos empíricos. Una vez normalizada la situación se debe bajar las rastras paulatinamente hasta alcanzar la posición normal. 4 VARIABLES OPERACIONALES DEL PROCESO DE SEDIMENTACIÓN Las variables operacionales que permiten controlar el proceso de espesamiento son: a) Densidad de la pulpa de descarga del espesador. en la probeta de prueba. La prueba debe continuar hasta obtener la concentración deseada del underflow. Existen varios medios para seleccionar este punto crítico. La curva es una gráfica del nivel de la pulpa en una probeta graduada contra el tiempo de sedimentación. implica reducir el inventario de lodos al interior del espesador. y el valor del área unitaria determinada no se puede considerar preciso. generando un desequilibrio del proceso que tiene como consecuencia un overflow de menor calidad. con base en esta teoría. . En el cálculo del área unitaria. que es preferible cuando se utiliza la floculación con polímeros. La densidad de pulpa se relaciona directamente con el contenido de sólido. Esto se fundamenta en el hecho que al retirar más material del que esta sedimentando. son tales. b) El método Kynch se utiliza generalmente una sola curva de sedimentación. expresada casi siempre como el área unitaria en m2/(kg/s). debido al aumento de la densidad de la pulpa. del precipitado. dependiendo de: a) Densidad de pulpa alta  Si la densidad de pulpa es tal que permita la operación en forma normal se debe incrementar la velocidad de evacuación de lodos. Esta situación genera un mayor consumo de corriente y puede activar la protección eléctrica del motor. El término t u se toma de la intersección de una tangente con la curva en el punto crítico y una línea horizontal que representa la profundidad de la pulpa. siendo necesario tener un control estricto sobre este parámetro para evitar:  La reducción del caudal de evacuación u obstrucción de la bomba o tubería de descarga cuando los incrementos de densidad de pulpa o porcentaje de sólido. El tamaño del flóculo se ve afectado considerablemente por la concentración inicial de sólidos y esto puede dar resultados erróneos si se utiliza el procedimiento de Coe y Clevenger. Las dimensiones de Ci y Cu son la masa de sólidos en suspensión por unidad de volumen de líquido libre de sólidos en el precipitado. La ecuación para calcular el área unitaria con varias concentraciones de sólidos es:  1 1   Área unitaria =  C i Cu    (4) s L vi Donde Ci es la concentración de sólidos a la velocidad de sedimentación de la interfase v i. la densidad de la pulpa en la zona de compresión tiende a disminuir. que alteran la normal manipulación de los lodos por decantación de los sólidos. aumentando la velocidad de bombeo o incorporando otras bombas al circuito.  Sobrecarga del motor eléctrico que impulsa la bomba del underflow.  Un incremento en la densidad de pulpa genera el aumento del torque de la rastra y en casos extremos podría activar los mecanismos de protección.  Una densidad menor a la especificada.

genera un incremento del torque. El inventario de sólidos al interior de un espesador se ve afectado por:  Una mayor carga de sólidos presentes en la alimentación. d) Dosis de floculantes. c) Velocidad de extracción de la pulpa de descarga del espesador (underflow) La velocidad de extracción del underflow es una de las variables que permite controlar la densidad de la pulpa de descarga. f) La velocidad de alimentación La velocidad de alimentación influye directamente en la operación de un espesador. por arrastre de partículas finas durante el rebalse. reduciendo la calidad del efluente (overflow). de lo contrario se producirá un incremento del inventario de lodos.  . las que perjudican la operación normal del espesador. debido a que el área superficial del equipo es constante. En las operaciones de espesamiento normalmente se procura mantener un inventario constante. por lo tanto. debe considerarse la adición de agua o solución de overflow. la cantidad de floculante debe ser controlada considerando que:  Una adición excesiva de floculante incrementa los costos de operación y favorece la formación de islas. variaciones en el flujo de alimentación generaran diferentes velocidades ascenso del líquido claro y esta debe ser menor a la velocidad de asentamiento de las partículas. mientras que una menor velocidad de extracción de lodos aumenta la densidad de los lodos.  Una mantención insuficiente del mecanismo de impulsión. g) Torque de rastras Las siguientes condiciones afectan esta variable:  El incremento de inventario. se debe ajustar la dosis de floculante a la nueva condición de alimentación.  Si se utilizan dosis de floculante menores a la necesaria. e) Inventario de sólidos en el estanque. En esta condición se debe reducir la evacuación de lodos para mantener estable el equipo y por otra parte. producto de la alimentación o una descarga insuficiente por el underflow. lo que genera overflow con mayor cantidad de sólidos suspendidos. b) Densidad de pulpa baja  Reducir el flujo de underflow para incrementar el tiempo de residencia del sólido en el espesador.Si el sedimentador tiene recirculación de pulpa esta debe ser suspendida hasta normalizar la situación de alto contenido de sólido en el underflow a objeto de incrementar el flujo de evacuación de pulpa  Si la densidad de pulpa es tan alta que no permite operar adecuadamente el sistema de bombeo. para adelgazar la pulpa saliente. La adición de floculante tiene por finalidad generar flóculos de mayor tamaño y por ende incrementar la velocidad de sedimentación de los sólidos. afectando negativamente la calidad del overflow.  Una mayor carga de sólidos al interior del espesador. por el cono de descarga del espesador. permitiendo de este modo incrementar la densidad de la pulpa en la zona de compresión. impidiendo una normal evacuación de sólidos. El efecto de un bajo flujo de alimentación en la operación genera:  Una menor carga de sólidos. disminuye el tamaño de flóculo y por ende la velocidad de sedimentación. que asegure una altura de interfase apropiada para el logro del objetivo del espesador. siendo necesario incrementar la descarga de lodos para mantener el equipo en una condición estable de operación. requiriendo un mayor tiempo de sedimentación para alcanzar el porcentaje de sólidos requeridos en el underflow. Por lo tanto. para que se produzca la sedimentación. El efecto de un flujo muy alto de alimentación en la operación genera:  Velocidades mayores de ascenso del líquido claro.  Un bajo flujo de underflow  Un inadecuado funcionamiento de las rastras. El tamaño de los flóculos dependerá de la dosis de floculante suministrado. Una mayor evacuación de lodos permite reducir la densidad de pulpa.