Narrative in Music? | Composers Notes

Composers Notes
Jottings about writing art music



Narrative in Music?
April 22, 2012 by Alan Taylor
A. The existence of narrative in music.
‘Name a piece of music which is not narrative’. I was confronted by this deamnd in an interview. The
interviewer clearly thought it self‑evident that all music is narrative, though this is not a view shared
by all writers in the subject. Ball (2010, p392) for instance, regards narrative as ‘simply not an
essential, or even important, part of music’.
There is a sense in which the interviewer was obviously right if the question is taken literally. Music
is a temporal art. One thing is heard, then another, then another, until the piece ends. Therefore there
could be said to be a narrative.
This literal definition suffers from limitations. The term ‘narrative’ implies some sense of intentional
connection between the events. To someone standing outside a sequence of events, for instance in a
street watching passers‑by, there may be no sense of narrative, only a series of unconnected events.
The same is capable of being true of music. A piece may present a series of ideas following one
another and juxtaposed against one another, but there need not necessarily be a process connecting
An example are J S Bach’s French Dance Suites (BWV 812‑817). One dance follows another. Each
dance, as is general in baroque music, has a distinct and consistent character. Each has its internal
harmonic process and progression, but it lacks an internal process of dramatic inter‑action between
musical ideas. Each dance is followed by another dance of a different character. There are contrasts,
but it is questionable whether they can be said to add up to a musical narrative.
One can think of modern music which is hard for a listener to ‘follow’ in terms of narrative structure.
The listener is seeking to answer the question ‘How does what I am hearing now relate to what I
heard just before and earlier in the piece?’ In other words, they are trying to construct a narrative in
order to make sense of the musical experience.
The composer may not have intended the music to be listened to in this way, but rather heard as an
experience requiring the suspension of the narrative‑building behaviour which people commonly
engage in when they try to make sense of experience. The music of Ferneyhough or Feldman are seen
by some as examples of this type of music.
It is therefore arguable that narrative in music, far from being inevitable, may depend on the


certain musical styles would seem more capable of exploiting the basic technique of narrative: the meaningful ordering of expressive events. may depend on the intentions of the composer.. While I have a clear idea of the piece when writing it. though not only the notated music. there is no necessary reason to think that the concept of an ideal version of a musical work retains its validity today. or imitative. Equally. since the words will generally be grammatical in character and follow a sequence with a sense of logic and progression. and their sense of its narrative. as a narrative in order to make https://composersnotes. Performers. Locating the Narrator This discussion has thrown up not just the question of the existence and nature of narrative in music. As a modern composer I feel that my music only exists at the moment of performance. Their reaction may be inappropriate to the piece of music concerned if the intention is2/5 . identifies the sense of a narrator in Beethoven’s music as evidence of the narrative quality of the music. p96) that ‘.’ and he considers nineteenth century music to be the prime example. if any. far from being inevitable. Others interpret these instructions. The presence of the words may necessarily introduce a narrative into the musical work. but also titles and programme notes. rather than regarding each piece as a finished work. expression. They may be following the human inclination to try to summarise experiences. but the question of the perception of the listener. Discussing the idea of narrative in abstract. Eventually. rather than being narrative – i. The composer has a concept of the music. my original idea is superseded by my recollections of the music as performed. in music. They may seek to communicate their sense of the piece. It only began to be used in relation to Beethoven.e.. This ideal of the musical work has been analysed (Goehr. They may be seeking to evoke or act out the verbal narrative.’ It can be seen that the question of the existence of narrative in music is neither obvious nor straightforward. The role of the instrumental sounds may be supportive and illustrative of the direct presentation of a verbal narrative. The score is silent. with all performances as imperfect approximations. It has therefore pointed to the need to investigate the identity of the narrator. and on the aesthetic context within which the composer was writing. that such music is: ‘a form of narrative representation’ or that there exist (he prefers this definition) ‘analogies between instrumental music and discourses normally understood as narrative. Further questions arise in relation to music with words as opposed to purely instrumental music. They write instructions for the production or performance of music. They perform an interpretation of the musical instructions in front of them.wordpress. if any. 2007). and one could argue this in the case of some modern pieces. B. need to make sense of them both technically and as a performance. Earlier composers treated their music as material which they felt free to borrow from or repeat. Equally. for instance. composers do not write music. Perhaps there exists some ideal version of the piece. instrumental. the music never sounds quite the same in performance. and shown to be an historically situated concept rather than a universal one.com/2012/04/22/narrative­in­music­2/ sense of them. music Maus (2005. However. and further investigation is justified. Seaton (2005).15/11/2016 Narrative in Music? | Composers Notes It is therefore arguable that narrative in music. faced with a set of musical instructions. p466) defines two possibilities. telling a story rather than acting it out. and their meaningful description. It is argued by Ha en (1991. and therefore could be seen as a form of mimetic. it may be that the only people trying to develop a concept of narrative in relation to a piece of music are the listeners. The only versions and the only musical narratives heard are the ones communicated by performers. which may develop and grow as the piece is wri en.

 examine the content of the narratives they analyse.15/11/2016 Narrative in Music? | Composers Notes sense of them. Writers of the classical or ‘structuralist’ school of narratology analysed how narratives work. the narrative process may certainly be very complex. and does not suffer from ambiguity in the same way. Classical narratology of the first two‑thirds of the twentieth century. Again. Recent writers on cognitive narratology and socio‑narratology have examined the way in which narrative‑making arises from the functioning of the human brain. The same question arises of the applicability of such concepts to music. One key question in this research will therefore be whether such concepts can be applied in a helpful way to the analysis of music. and whether they apply to all the participants equally – composer. and the narrative. At its simplest level.wordpress. Narratlogy In music. with the extension of narratological analyses to other arts and to subjects beyond the arts. there is a claim to universalism. which consists of the series of events. Conclusion Enough has been said to demonstrate that the question of the existence and nature of narrative in music is a complex one and that there are aspects of the subject which deserve further study. D. 3/5 . but it follows a more predictable and be er understood pa ern. extending from this to our need to make sense of any situation or set of experiences. is therefore complex and potentially ambiguous. Narrative tells of them – diagesis. They distinguish narratives from stories and dramatic presentations. which consists of the process of telling the story. as well as examining the psychological and social nature of the narrative process. focussed on the novel. But beyond that. and clearly take periods of time to tell stories which are different from the elapsed time within the story itself. That much is simple. only to note them. It is not necessary here to go into why these changes occurred. listeners. It is seen as a universal human activity originating in our need to interpret the behaviour of other humans. C. rather than their content. A clear distinction was drawn between the dependence of the novel on the presence of a narrator. This point brings the discussion to the question of the potential universality of the narrative concept in much academic writing. narratives may not tell stories in chronological order. Their reaction may be inappropriate to the piece of music concerned if the intention is that they should let go of a empts to make narrative sense of the music and simply experience the flow of sounds. Writers have explored the highly complex structures involved in the process of narration. and other forms of story‑telling where there is no narrator. performers. and developed terminologies to describe their grammar and syntax. There is an implied universalism to the concepts. The piano music of Morton Feldman is an example. Origins of structuralist narratology and its heyday. which are seen as relevant to any situation where there is a narrator. the location of the narrator. Drama presents an imitation of actions or events – mimesis. The planned study will consist of the following further sections.com/2012/04/22/narrative­in­music­2/ 2. Such writers. such writers distinguish between the story or fabula. More recently there has been a ‘narrative turn’. Structuralist narratology went into a period of decline under the twin assaults of deconstructionist philosophy and post‑modernist thinking. In novels. which will be published here as they emerge: https://composersnotes. and the nature of the narrative act.

 and their relationship to music. Whether it then needs to resemble traditional literary story types or some other archetype is another question. Oxford. In: Narratology beyond literary criticism: Mediality. The academic study of narrative in music. James. Malden MA. I think it is necessary in longer instrumental works to keep the music engaging. Philip. A Companion to Narrative Theory.com/2012/04/22/narrative­in­music­2/ keep the listener involved through the changes to new material.com/about­these­ads/) Posted in Uncategorized | 2 Comments 2 Responses nsj88 on November 23. 2005. Oxford and New York.15/11/2016 Narrative in Music? | Composers Notes 2. 2012 at 12:59 am | Reply With short pieces and collections of short pieces like the Bach u mention. Carlton. or even of drama in the sense of something acted out. 3. I rather think that a continuing sense of unfolding is sufficient. thanks for your comment. I’ve been neglecting my blog so I’ve only just seen it. Eds. Walter de Gruyter About these ads (https://wordpress. The music instinct. 6. Douglas. The processes are shorter term in character. The imaginary museum of musical works: An essay in the philosophy of music. or the alternation of material 4/5 . Oxford University Press. Ed. and https://composersnotes.. 5. narrative doesn’t really ma er. but longer pieces of Baroque music are also not generally seen as having an element of narrative. and its application to music. 12. 2005. The Bodley Head Goehr. Alan Taylor on December 13. and the ‘narrative turn’. 2010. 1991. Jan Christoph Meister. Blackwell Publishing. Narrative in music: The case of Beethoven’s “Tempest” Sonata. Indianapolis Maus. University of Indiana Press. Indiana Theory Review. Bibliography Ball. p‑p75‑96. Disciplinarity. Post‑classical. Lydia. The grammar and syntax of narrative. in Phelan. pp466‑483 Seaton. Peter J. I agree with all you say. and social narratology. Deconstructionism.wordpress. 2013 at 7:44 pm | Reply David. and Rabinowi . Origins of structuralist narratology and its heyday. Fred Evere . Developing a way of analysing the narratives in music. cognitive. post‑modernism. Ha en. How music works and why we can’t do without it. post‑modern. in the sense of the presence of a narrator. Australia. On Narrativity in Music: Expressive Genres and Levels of Discourse in Beethoven. London. 7. 4. Robert. Vol. Classical Instrumental Music and Narrative. 2007. Berlin and New York.

15/11/2016 Narrative in Music? | Composers Notes keep the listener involved through the changes to new material. The thing about 19th century music is that it appears to compress longer emotional experiences into shorter performance times.com. WPThemes. or the alternation of material or instrumental groups.wordpress.   https://composersnotes.com/2012/04/22/narrative­in­music­2/ 5/5 . I think we should avoid literary comparisons though. Comments RSS Blog at WordPress. since I don’t see the musical narratives as representational – complex argument there of right and left brain hemisphere forms of perception. and therefore suggests that there is a narrator telling us of something that happened in the past.