Comparing the SN1 and SN2 Reactions — Master Organic Chemistry

Comparing the SN1 and SN2 Reactions
by JA ME S
in A L CO HO L S ,   A L K Y L   HA L I DE S ,   O RG A NI C  CHE MI S TRY   1 ,   O RG A NI C  RE A CTI O NS ,   S TE RE O CHE MI S TRY

Hey! You can now download a free 1­page Summary Sheet of
SN1 vs SN2 reactions containing all the material on this series
of blog posts here: Download SN1 vs SN2 Summary Sheet PDF
Since we’ve gone through the different factors that impact the SN1
and SN2 reactions, it’s worthwhile to review and summarize  the
different factors behind each of these two reactions. But first – have
you ever heard the story of the cats and the comfy chair?

Illustration by the talented Canadian political cartoonist Graeme
Mackay. Thanks Graeme!


 Therefore the rate is dependent http://www.11/16/2016 Comparing the SN1 and SN2 Reactions — Master Organic Chemistry Cat #1 finds Cat #2 on his comfy chair and wants to sit. In the meantime. 1. let’s compare the SN1 and the SN2. He can wait for Cat #2 to leave. He has two options. the SN2 occurs in one step. The Mechanism The SN2 reaction is concerted. That is.masterorganicchemistry. and both the nucleophile and substrate are involved in the rate determining step. He can kick the Cat #2 out of his comfy chair. 2.com/2012/08/08/comparing­the­sn1­and­sn2­reactions/ 2/5 . and then sit in the comfy chair. Think about that for a second.

Since the first step of the SN1 reaction is loss of a leaving group to give a carbocation. The Big Barrier – this is the most important thing to understand about each reaction.masterorganicchemistry. the reaction will only proceed if the empty orbital is accessible. What’s the one key  factor that can prevent this reaction from occurring? In the SN2 reaction. whereupon a carbocation forms that is attacked by the nucleophile. The dependence of rate upon the substrate For the SN2. Since the SN2 proceeds through a backside attack.  The more groups that are present around the vicinity of the leaving group. Carbocation stability increases with increasing substitution of the carbon (tertiary > secondary >> primary)  as well as with resonance. The leaving group first leaves. the rate of the reaction will be proportional to the stability of the carbocation. the rate of reaction proceeds http://www. since steric hindrance increases as we go from primary to secondary to tertiary. That’s why the rate of reaction proceeds from primary (fastest) > secondary >> tertiary (slowest) In the SN1 reaction.com/2012/08/08/comparing­the­sn1­and­sn2­reactions/ 3/5 . The SN1 reaction proceeds stepwise. the big barrier is carbocation stability. the slower the reaction will be.11/16/2016 Comparing the SN1 and SN2 Reactions — Master Organic Chemistry on both the concentration of substrate and that of the nucleophile. the big barrier is steric hindrance.

 and carboxylic acids. and so on.com/2012/08/08/comparing­the­sn1­and­sn2­reactions/ 4/5 . CN(­). SN1 or SN2 will not occur! The Nucleophile The SN2 tends to proceed with strong nucleophiles; by this. H2O. These also tend to be the nucleophiles for these reactions as well. The SN1 tends to proceed with weak nucleophiles – generally neutral compounds such as solvents like CH3OH. DMSO. For the SN1. The SN1 reaction tends to proceed in polar protic solvents such as water. N3(­). CH3CH2OH.masterorganicchemistry. the rate of reaction for the SN1 goes from primary (slowest) << secondary < tertiary (fastest) Remember that SN1 and SN2 reactions only occur for alkyl halides (and related compounds like tosylates and mesylates). or DMF that are polar enough to dissolve the substrate and nucleophile but do not participate in hydrogen bonding with the nucleophile. and others.11/16/2016 Comparing the SN1 and SN2 Reactions — Master Organic Chemistry from primary (fastest) > secondary >> tertiary (slowest). alcohols. Stereochemistry http://www. generally means negatively charged nucleophiles such as CH3O(­). The Solvent The SN2 reaction is favored by polar aprotic solvents – these are solvents such as acetone. since carbocation stability increases as we go from primary to secondary to tertiary. If the leaving group is directly attached to an alkene or alkyne. HO(­). acetonitrile. RS(­).

 the nucleophile (Cat #1) forms a bond to the substrate (comfy chair) at the same time the leaving group (Cat #2) leaves. the leaving group (Cat #2) leaves the substrate (comfy chair). So does the story about the cats and the comfy chair make sense now? In the SN2.masterorganicchemistry. if the SN1 leads to the formation of a stereocenter. http://www. In the SN1.11/16/2016 Comparing the SN1 and SN2 Reactions — Master Organic Chemistry Since the SN2 proceeds through a backside attack. By contrast. and then the nucleophile (Cat #1) forms a bond. there will be a mixture of retention and inversion since the nucleophile can attack from either face of the flat carbocation. if a stereocenter is present the SN2 reaction will give inversion of stereochemistry.com/2012/08/08/comparing­the­sn1­and­sn2­reactions/ 5/5 .