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Ernest Nagel

La estructura
de la ciencia
Problemas de la lgica
de la investigacin cientfica

PAIDS
Barcelona
Buenos Aires
Mxico

NAGEL, Ernest, "La ciencia y el sentido comn", en su: La


estructura de la ciencia. Barcelona, Paids, 2006. p. 1 7 - 3 3 .

Captulo I

LA CIENCIA Y EL SENTIDO COMN

Mucho antes de los comienzos de la civilizacin moderna, los


hombres adquirieron una gran cantidad de informacin acerca de
su medio ambiente. Aprendieron a reconocer las sustancias que alimentaban sus cuerpos. Descubrieron las aplicaciones del fuego y
adquirieron la habilidad de transformar las materias primas en refugios, vestidos y utensilios. Inventaron las artes de cultivar el suelo,
de comunicarse entre s y de gobernarse. Algunos de ellos descubrieron que es posible transportar ms fcilmente los objetos cuando se los coloca sobre carros con ruedas, que es ms seguro comparar las dimensiones de los campos cuando se emplean patrones de
medida y que las estaciones del ao, as como muchos fenmenos
de los cielos, se suceden con cierta regularidad. La broma que John
Locke dirigi a Aristteles segn la cual Dios no fue tan mezquino con los hombres como para hacerlos simplemente seres de dos
piernas, dejando a Aristteles la tarea de hacerlos racionales parece obviamente aplicable a la ciencia moderna. La adquisicin de
un conocimiento confiable acerca de muchos aspectos del mundo
ciertamente no comenz con el advenimiento de la ciencia moderna y del uso consciente de sus mtodos. En realidad, a este respecto, muchos hombres, en cada generacin, repiten durante sus vidas
la historia de la especie: se las ingenian para asegurarse habilidades
y una informacin adecuada, sin el beneficio de una educacin cientfica y sin la adopcin premeditada de modos cientficos de procedimiento.
Si es tanto el conocimiento que se puede lograr mediante el ejercicio perspicaz de los dones naturales y los mtodos del sentido comn, qu excelencia especial poseen las ciencias y en qu contribuyen sus herramientas intelectuales y fsicas a la adquisicin de
conocimientos? Este interrogante exige una respuesta cuidadosa, si
se quiere asignar un significado definido a la palabra ciencia.
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Por cierto, no siempre se emplean discriminadamente esa palabra


y sus variantes lingsticas; con frecuencia, se las usa simplemente
para otorgar una distincin honorfica a una u otra cosa. Muchos
hombres se enorgullecen de tener creencias cientficas y de vivir
en la era de la ciencia. Sin embargo, el nico fundamento discern ble de su orgullo es la conviccin de que, a diferencia de sus antepa
sados o de sus vecinos, poseen cierta presunta verdad ltima. Es este
el espritu en el que se describen a veces como cientficas teoras de
la fsica o la biologa comnmente aceptadas, mientras que se niega
firmemente esta denominacin a todas las teoras de esos dominios
aceptadas con anterioridad pero que ya no gozan de crdito. Anlo
gamente, ciertas prcticas muy exitosas en las condiciones fsicas y
sociales prevalecientes, como determinadas tcnicas agrcolas o in
dustriales, a veces son contrapuestas con las prcticas presuntamen
te no cientficas de otros tiempos y lugares. Una forma extrema,
quizs, de la tendencia a quitarle al trmino cientfico todo conte
nido definido es el uso muy serio que la propaganda hace a veces de
expresiones como corte de pelo cientfico, limpieza de alfombra
cientfica y hasta astrologa cientfica. Est claro, sin embargo,
que en ninguno de los ejemplos anteriores se asocia con dicha pala
bra una caracterstica fcilmente identificable y diferenciadora de
creencias o prcticas. Ciertamente, sera desafortunado adoptar la
sugerencia, implcita en el primer ejemplo, de limitar la aplicacin
del adjetivo cientfico a creencias que sean definitivamente verda
deras, aunque slo sea porque en la mayora si no en todos de
los mbitos de investigacin no existen garantas infalibles de la ver
dad, de modo que la adopcin de tal sugerencia, en efecto, despoja
ra al adjetivo de todo uso correcto.
Sin embargo, las palabras ciencia y cientfico no estn tan
desprovistas de un sentido determinado como podra hacer creer su
uso frecuentemente adulterado. Pues, de hecho, esas palabras son
rtulos o bien de una empresa de investigacin identificable y conti
nua, o bien de sus productos intelectuales, y a menudo se las emplea
para designar caractersticas que distinguen a esos productos de
otras cosas. En este captulo, pues, examinaremos brevemente algu
nos de los aspectos en los que el conocimiento precientfico o de
sentido comn difiere de los productos intelectuales de la ciencia
moderna. Sin duda, no hay ninguna lnea ntida que separe las creen
cias incluidas generalmente bajo la denominacin familiar, pero
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vaga, de sentido comn de las afirmaciones cognoscitivas reconoci


das como cientficas. N o obstante, como ocurre con otras palabras
cuyos campos de aplicacin tienen lmites notoriamente brumosos
(como el trmino democracia), la ausencia de lneas divisorias pre
cisas no es incompatible con la presencia de un ncleo, por lo me
nos, de significado seguro para cada una de esas palabras. De hecho,
en sus usos ms sobrios, esas palabras connotan diferencias impor
tantes y reconocibles. Y son estas diferencias las que debemos tratar
de identificar, aunque nos veamos obligados a dar ms relieve a al
gunas de ellas para facilitar la exposicin y darle mayor claridad.
1. Nadie duda seriamente de que muchas de las ciencias especia
les existentes han surgido de las preocupaciones prcticas de la vida
cotidiana: la geometra, de los problemas de la medicin y el relevamiento topogrfico de campos; la mecnica, de problemas planteados
por las artes arquitectnicas y militares; la biologa, de los problemas
de la salud humana y la cra de animales; la qumica, de problemas
planteados por las industrias metalrgicas y de tinturas; la econo
ma, de los problemas de la administracin domstica y poltica, etc.
Indudablemente, ha habido otros estmulos para el desarrollo de las
ciencias, adems de los provenientes de los problemas planteados
por las artes prcticas; sin embargo, stas han tenido y continan te
niendo un papel importante en la historia de la investigacin cient
fica. Sea como fuere, los investigadores de la naturaleza de la ciencia
a quienes ha impresionado la continuidad histrica entre las convic
ciones del sentido comn y las conclusiones cientficas a veces han
propuesto diferenciarlas mediante la frmula segn la cual las ciencias
son, simplemente, el sentido comn organizado o clasificado.
Sin duda, las ciencias son cuerpos de conocimiento organizados
y en todas ellas la clasificacin de sus materiales en tipos o gneros
significativos (como en biologa la clasificacin de los seres vivos en
especies) es una tarea indispensable. N o obstante, es evidente que la
frmula propuesta no traduce adecuadamente las diferencias carac
tersticas entre la ciencia y el sentido comn. Las notas de un confe
renciante acerca de sus viajes por frica pueden estar muy bien or
ganizadas para los propsitos de comunicar cierta informacin de
manera interesante y efectiva, lo cual no convierte a esta informa
cin en lo que histricamente ha sido llamado una ciencia. El catlo
go de un bibliotecario es una valiossima clasificacin de los libros,

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pero nadie que conozca el significado histricamente asociado a la


palabra dira que el catlogo es una ciencia. La dificultad obvia consiste en que la frmula propuesta no especifica qu tipo de organizacin o clasificacin es caracterstico de las ciencias.
Por consiguiente, pasemos a esta ltima cuestin. Un rasgo destacado de gran cantidad de informacin adquirida en el curso de la
experiencia corriente es que, si bien esta informacin puede ser suficientemente exacta dentro de ciertos lmites, raramente est acompaada de una explicacin acerca de por qu los hechos son como se
los presenta. As, las sociedades que han descubierto el uso de la rueda habitualmente no saben nada acerca de las fuerzas de friccin ni
acerca de las razones por las cuales las mercancas transportadas sobre vehculos con ruedas son mucho ms fciles de trasladar que
otras arrastradas por el suelo. Muchos pueblos conocen la conveniencia de abonar sus campos, pero slo unos pocos se han preocupado por las razones de ello. Las propiedades medicinales de hierbas
como la dedalera son conocidas desde hace siglos, aunque no se ha
dado de ellas ninguna explicacin de sus benficas virtudes. Adems,
cuando el sentido comn trata de dar explicaciones de los hechos
por ejemplo, cuando se explica la accin de la dedalera como estimulante cardaco por la semejanza de forma entre la flor de esa planta y el corazn humano, con frecuencia las explicaciones carecen
de pruebas crticas de su vinculacin con los hechos. A menudo, se
puede aplicar al sentido comn el famoso consejo que lord Mansfield dio al gobernador, recientemente designado, de una colonia,
quien no era versado en leyes: N o hay ninguna dificultad para dictar sentencia en un juicio: slo hay que or a ambas partes pacientemente, luego reflexionar sobre lo que la justicia exige y, por ltimo,
decidir de acuerdo con esto; pero nunca d las razones de su fallo,
pues probablemente su juicio ser correcto, pero con seguridad sus
razones sern erradas.
Es el deseo de hallar explicaciones que sean al mismo tiempo sistemticas y controlables por elementos de juicio fcticos lo que da
origen a la ciencia; y es la organizacin y la clasificacin del conocimiento sobre la base de principios explicativos lo que constituye el
objetivo distintivo de las ciencias. Ms especficamente, las ciencias
tratan de descubrir y formular en trminos generales las condiciones
en las cuales ocurren sucesos de diverso tipo, y las explicaciones son
los enunciados de tales condiciones determinantes. Slo es posible
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lograr este objetivo distinguiendo o aislando ciertas propiedades en


el tema estudiado y discerniendo los esquemas de dependencia reiterados que vinculan esas propiedades unas con otras. En consecuencia, cuando la investigacin es exitosa, proposiciones que hasta ese
momento parecan totalmente desconectadas resultan vinculadas
entre s de determinadas maneras en virtud del lugar que ocupan
dentro de un sistema de explicaciones. En algunos casos, es posible
dar notable extensin a la investigacin. Puede ser que se descubran
esquemas de relaciones que abarcan gran cantidad de hechos, de
modo que con la ayuda de un pequeo nmero de principios explicativos pueda demostrarse que un nmero indefinidamente grande
de proposiciones acerca de tales hechos constituye un cuerpo de conocimiento lgicamente unificado. La unificacin a veces toma la
forma de un sistema deductivo, como en el caso de la geometra deductiva o de la ciencia de la mecnica. As, bastan unos pocos principios, como los formulados por Newton, para demostrar que estn
ntimamente relacionadas proposiciones concernientes al movimiento de la Luna, las mareas, las trayectorias de proyectiles y el ascenso
de lquidos en tubos delgados, y que es posible deducir rigurosamente
todas estas proposiciones a partir de esos principios junto con algunas suposiciones especiales relativas a hechos. De este modo, se obtiene una explicacin sistemtica de los diversos fenmenos que informan las proposiciones deducidas lgicamente.
N o todas las ciencias existentes presentan el cuadro altamente integrado de explicacin sistemtica que ofrece la ciencia de la mecnica, aunque en muchas de las ciencias -en los dominios de la investigacin social y en las diversas disciplinas de la ciencia natural la
idea de tal sistematizacin lgica rigurosa contina siendo un ideal.
Pero aun en esas ramas de la investigacin especializada en la cual no
se persigue este ideal, como en buena parte de la investigacin histrica, est siempre presente, por lo general, el objetivo de hallar explicaciones de los hechos. Los hombres quieren saber por qu las trece
colonias americanas se rebelaron contra Gran Bretaa mientras que
Canad no lo hizo, por qu los antiguos griegos lograron rechazar a
los persas pero sucumbieron ante los ejrcitos romanos o por qu la
actividad urbana y comercial aument en la Europa medieval durante el siglo x y no antes. Explicar, establecer cierta relacin de dependencia entre proposiciones aparentemente desvinculadas, poner de
manifiesto sistemticamente conexiones entre temas de informacin
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variados: tales son las caractersticas distintivas de la investigacin


cientfica.
2. Hay otras diferencias entre el sentido comn y el conocimien
to cientfico que son consecuencias casi directas del carcter siste
mtico de este ltimo. Una caracterstica bien conocida del sentido
comn es que, si bien el conocimiento que pretende poseer puede
ser exacto, raramente es consciente de los lmites dentro de los cua
les sus creencias son vlidas o sus prcticas exitosas. Una comunidad
que acte de acuerdo con la regla de que el uso intensivo del abono
conserva la fertilidad del suelo puede, en muchos casos, continuar
con su tipo de agricultura exitosamente. Pero tambin puede seguir
la regla ciegamente, a pesar del manifiesto empobrecimiento del sue
lo, y, por lo tanto, puede hallarse desvalida frente a un problema cr
tico de suministro de alimentos. En cambio, cuando se comprenden
las razones de la eficacia del abono como fertilizante, de modo que
se vincula la regla en cuestin con principios biolgicos y con la qu
mica del suelo, se toma conciencia de que dicha regla slo es de va
lidez restringida, pues se comprende que la eficiencia del abono
depende de la persistencia de condiciones que el sentido comn,
generalmente, desconoce. Pocos negaran su admiracin a la tenaz
independencia de esos granjeros que, sin mucha educacin acadmi
ca, estn provistos de una variedad casi infinita de habilidades y de
informaciones correctas en cuestiones que afectan a su medio am
biente inmediato. Sin embargo, la tradicional riqueza de recursos del
granjero se halla estrechamente circunscrita: a menudo es ineficaz
cuando se produce alguna ruptura en la continuidad de su rbita co
tidiana, pues por lo comn sus habilidades son el producto de la tra
dicin y de hbitos rutinarios, y no tienen el sostn que da la com
prensin de las razones de su xito. Hablando en trminos ms
generales, el conocimiento de sentido comn es sumamente adecua
do en situaciones en las que cierto nmero de factores permanecen
prcticamente inalterados. Pero, puesto que habitualmente no se re
conoce que esta adecuacin depende de la constancia de tales facto
res en realidad, quizs hasta se ignore la existencia misma de los
factores pertinentes, el conocimiento de sentido comn es incom
pleto. El objetivo de la ciencia sistemtica es eliminar este defecto,
aunque sea un objetivo que, con frecuencia, slo se alcanza parcial
mente.
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Las ciencias, pues, introducen refinamientos en las concepciones


comunes mediante el mismo proceso de poner de manifiesto las conexiones sistemticas de proposiciones relativas a cuestiones de conocimiento comn. De este modo, no slo se muestra que las prcticas
comunes son explicables sobre la base de principios que formulan relaciones entre puntos diversos concernientes a vastos dominios de
hechos, sino que tambin estos principios suministran indicaciones
para alterar y corregir los modos habituales de conducta, para hacerlos ms efectivos en las situaciones familiares y ms adaptables a las
nuevas. Esto no significa, sin embargo, que las creencias comunes
sean necesariamente errneas, ni siquiera que sean intrnsecamente
ms susceptibles de cambio bajo la presin de la experiencia que las
proposiciones cientficas. En realidad, la antigua y firme estabilidad
de las convicciones del sentido comn, como la de que las bellotas no
se convierten en robles durante la noche o la de que el agua se solidifica si se la enfra lo suficiente, pueden resistir muy bien la comparacin con la breve vida de muchas teoras de la ciencia. El punto esencial que cabe destacar es que, como el sentido comn muestra poco
inters en explicar sistemticamente los hechos que observa, no se
preocupa seriamente por el mbito de aplicacin vlida de sus creencias, si bien, de hecho, tal mbito se halla estrechamente circunscrito.
3. La facilidad con que el hombre comn y el hombre de negocios sostienen creencias incompatibles y hasta contradictorias ha
sido objeto, a menudo, de comentarios irnicos. As, los hombres a
veces sostendrn la necesidad de aumentar radicalmente la cantidad
de dinero pero exigirn, al mismo tiempo, un circulante estable. Exigirn el pago de la deuda externa y tambin adoptarn medidas para
impedir la importacin de artculos extranjeros; y emitirn juicios
contradictorios sobre los efectos de los alimentos que consumen, sobre el tamao de los cuerpos que ven, sobre la temperatura de los lquidos y sobre la violencia de los ruidos. Tales juicios contradictorios son, a menudo, el resultado de una preocupacin casi exclusiva
por las consecuencias y las caractersticas inmediatas de los sucesos
observados. Mucho de lo que pasa por conocimiento de sentido comn se refiere a los efectos que tienen cosas corrientes sobre cuestiones que los hombres valoran; las relaciones entre los sucesos, independientemente de su gravitacin sobre las preocupaciones humanas
especficas, no son observadas y exploradas sistemticamente.
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La aparicin de juicios antagnicos es uno de los estmulos para


el desarrollo de la ciencia. Al introducir una explicacin sistemtica
de los hechos, al discernir las condiciones y las consecuencias de los
sucesos y al poner de manifiesto las relaciones lgicas entre las pro
posiciones, la ciencia ataca las fuentes mismas de tales antagonismos.
En realidad, un gran nmero de hombres extraordinariamente capa
ces ha rastreado las consecuencias lgicas de los principios bsicos
en diversas ciencias; y un nmero an mayor de investigadores ha
comparado repetidamente tales consecuencias con otras proposicio
nes obtenidas como resultado de la observacin crtica y el experi
mento. N o hay ninguna garanta total de que, a pesar de estos cuida
dos, hayan sido eliminadas de estas ciencias contradicciones serias.
Por el contrario, las suposiciones incompatibles entre s sirven a ve
ces como base para las investigaciones en diferentes ramas de la mis
ma ciencia. Por ejemplo, en ciertas partes de la fsica, se supona en
un tiempo que los tomos son cuerpos perfectamente elsticos,
mientras que en otras ramas de la fsica no se atribua a los tomos la
elasticidad perfecta. Sin embargo, tales contradicciones a veces slo
son aparentes, y la sensacin de inconsistencia surge de no com
prender que se emplean suposiciones diferentes para la solucin de
clases de problemas muy diferentes. Adems, aun cuando las con
tradicciones sean genuinas, a menudo slo son temporales, puesto
que es menester emplear suposiciones incompatibles slo porque
an no se ha elaborado una teora lgicamente coherente que cumpla
las complejas funciones para las cuales fueron introducidas original
mente tales suposiciones. En todo caso, las flagrantes contradiccio
nes que caracterizan con tanta frecuencia a las creencias comunes se
hallan ausentes de esas ciencias en las cuales ha avanzado considera
blemente la bsqueda de sistemas unificados de explicacin.
4. Como ya se ha observado, muchas creencias cotidianas han
sobrevivido durante siglos, a diferencia de la vida relativamente cor
ta que tienen a menudo las conclusiones de diversas ramas de la cien
cia moderna. Debemos llamar la atencin sobre una razn parcial de
este hecho. Examinemos un ejemplo de creencia de sentido comn,
como la de que el agua se solidifica cuando se la enfra lo suficiente,
y preguntmonos qu significan los trminos agua y suficiente
en esta afirmacin. Es un hecho conocido que la palabra agua,
cuando es usada por quienes no estn familiarizados con la ciencia
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moderna, por lo general no tiene un significado absolutamente cla


ro. As, se la emplea con frecuencia como nombre de toda una varie
dad de lquidos, a pesar de las importantes diferencias fisicoqumicas
que hay entre ellos, pero tambin se les niega con frecuencia a otros
lquidos, aunque stos no difieran entre s, en sus caractersticas fisi
coqumicas esenciales, en mayor medida que los fluidos anteriores.
De este modo, la palabra agua puede ser usada para designar al l
quido que cae del cielo en forma de lluvia, al que brota del suelo en
las fuentes, al que fluye por los ros y por las zanjas junto a los ca
minos y al que constituye los mares y los ocanos; pero se la emplea
con menos frecuencia, si es que siquiera se la emplea, para designar
los lquidos que brotan de los frutos cuando se los presiona, los con
tenidos en sopas y otras bebidas y los que brotan de los poros de la
piel humana. Anlogamente, la palabra suficiente, cuando se la usa
para caracterizar un proceso de enfriamiento, puede significar a ve
ces una diferencia tan grande como la que hay entre la temperatura
mxima de un da de verano y la temperatura mnima de un da de
pleno invierno; otras veces, tal palabra puede aludir a una diferencia
no mayor que la existente entre las temperaturas del medioda y el
crepsculo de un da de invierno. En resumen, en su uso comn para
caracterizar cambios de temperatura, la palabra suficiente no est
asociada a una especificacin precisa de su amplitud.
Si puede tomarse el ejemplo anterior como tpico, el lenguaje en
el cual se formula y se transmite el conocimiento de sentido comn
revela dos tipos importantes de indeterminacin. En primer lugar,
los trminos del lenguaje ordinario pueden ser muy vagos, en el sen
tido de que la clase de cosas designadas por ellos no est ntida y cla
ramente delimitada de la clase de las cosas no designadas por l (y, de
hecho, pueden superponerse ambas clases en considerable medida).
Por consiguiente, el mbito de la presunta validez de los enunciados
que emplean tales trminos no tiene lmites definidos. En segundo
lugar, los trminos del lenguaje ordinario pueden carecer de un gra
do importante de especificidad, en el sentido de que las grandes dis
tinciones establecidas por los trminos no basten para caracterizar
diferencias ms especficas, pero importantes, entre las cosas denota
das por los trminos. Como consecuencia de esto, las relaciones de
dependencia entre sucesos no quedan formuladas de una manera
precisamente determinada por los enunciados que contienen tales
trminos.
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Debido a estas caractersticas del lenguaje ordinario, con fre


cuencia es difcil realizar el control experimental de las creencias del
sentido comn, ya que no es posible establecer claramente la distin
cin entre elementos de juicio que confirman tales creencias y ele
mentos de juicio que las contradicen. As, la creencia de que, en ge
neral, el agua se solidifica cuando se la enfra lo suficiente puede
bastar para las necesidades de personas cuyo inters en el fenmeno
del congelamiento est limitado por su preocupacin por lograr los
objetivos rutinarios de sus vidas cotidianas, a pesar de que el lengua
je empleado para expresar esta creencia sea vago y carezca de especi
ficidad. Por eso, tales personas pueden no ver razn alguna para mo
dificar su creencia, aunque observen que el agua del ocano no se
congela aun cuando su temperatura sea sensiblemente la misma que
la del agua de pozo cuando sta se solidifica, o aunque algunos l
quidos deban ser enfriados ms que otros para pasar al estado sli
do. Si se los acucia a justificar sus creencias frente a tales hechos, es
tas personas quizs excluyan arbitrariamente a los ocanos de la
clase de cosas a las que llaman agua; o, alternativamente, pueden ex
presar una renovada confianza en su creencia, independientemente
del grado de enfriamiento que pueda requerirse, arguyendo que los
lquidos clasificados como agua realmente se solidifican cuando se
los enfra.
En su bsqueda de explicaciones sistemticas, la ciencia, en cam
bio, debe disminuir la indicada indeterminacin del lenguaje co
rriente sometindolo a modificaciones. Por ejemplo, la qumica fsi
ca no se contenta con la generalizacin formulada vagamente de que
el agua se solidifica si se la enfra lo suficiente, pues el propsito de
esta disciplina es, entre otras cosas, explicar por qu el agua potable
y la leche se congelan a determinadas temperaturas a las que el agua
de los ocanos no se congela. Para alcanzar este objetivo, la qumica
fsica debe introducir, por lo tanto, distinciones claras entre diversos
tipos de agua y entre diversas medidas de enfriamiento. Hay varios
recursos para reducir la vaguedad y aumentar la especificidad de las
expresiones lingsticas. Para muchos propsitos el recuento y la
medicin son las ms efectivas de estas tcnicas y, quizs, las ms fa
miliares. Los poetas pueden cantar la infinidad de estrellas que pue
blan los cielos visibles, pero el astrnomo querr establecer su n
mero exacto. El artesano que trabaja con metales puede contentarse
con saber que el hierro es ms duro que el plomo, pero el fsico que
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desea explicar este hecho necesitar una medida precisa de la diferencia de dureza. Por ende, una consecuencia obvia, pero importante, de la precisin introducida de este modo es que los enunciados se
hacen ms susceptibles de ser sometidos a pruebas completas y crticas a travs de la experiencia. Con frecuencia es imposible someter
las creencias precientficas a pruebas experimentales definidas, simplemente porque tales creencias pueden ser vagamente compatibles
con una clase indeterminada de hechos no analizados. Los enunciados cientficos, debido a que se les exige estar de acuerdo con materiales de observacin especificados con mayor rigor, enfrentan riesgos mayores de ser refutados por tales datos.
Esta diferencia entre el conocimiento comn y el cientfico es
aproximadamente anloga a las diferencias en los niveles de destreza
que pueden establecerse para manejar armas de fuego. Los hombres
se clasificaran, en su mayora, como expertos tiradores, si el patrn de destreza fuera la capacidad para darle a la pared de un granero desde una distancia de treinta metros. Pero slo un nmero mucho menor de individuos satisfara el requisito ms riguroso de centrar
sus tiros en un blanco de ocho centmetros al doble de la distancia
anterior. Anlogamente, es ms probable que se cumpla la prediccin de que el sol sufrir un eclipse durante los meses de otoo que
la prediccin de que el eclipse se producir en un momento especfico de un da determinado del otoo. La primera prediccin se cumplir si el eclipse se produce en un da cualquiera de esos tres meses;
la segunda prediccin quedar refutada si el eclipse no se produce
dentro de una pequea fraccin de un minuto a partir del momento
especificado. La ltima prediccin puede ser falsa sin que lo sea la
primera, pero no a la inversa; y la ltima prediccin, tambin, debe
satisfacer, por lo tanto, normas ms rigurosas de control experimental que las estipuladas para la primera.
Esta mayor determinacin del lenguaje cientfico explica por qu
tantas creencias del sentido comn tienen una estabilidad pues a
menudo perduran durante siglos que pocas teoras de la ciencia
poseen. Es ms difcil elaborar una teora que permanezca inconmovida por la repetida confrontacin con los resultados de laboriosas
observaciones experimentales cuando se establecen normas rigurosas para el acuerdo que debe existir entre tales datos experimentales
y las predicciones derivadas de la teora, que cuando tales normas
son dbiles y no se exigen elementos de juicio experimentales admi27

sibles y establecidos por procedimientos cuidadosamente controla


dos. De hecho, las ciencias ms avanzadas especifican casi invariable
mente la medida en que las predicciones basadas en una teora pue
den desviarse de los resultados de la experimentacin sin invalidar
tal teora. Los lmites de tales desviaciones permisibles habitualmente son muy estrechos, de modo que las discrepancias entre la teora
y la experimentacin que el sentido comn considerara insignifi
cantes a menudo son consideradas, en la ciencia, fatales para la bon
dad de las teoras.
Por otro lado, aunque la mayor determinacin de los enunciados
cientficos los expone a riesgos mayores de ser considerados err
neos que los que enfrentan las creencias del sentido comn, for
muladas con menor precisin, los primeros tienen una importante
ventaja sobre estas ltimas: presentan mayor capacidad para incor
porarse a sistemas explicativos vastos pero claramente articulados.
Cuando tales sistemas se hallan adecuadamente confirmados por los
datos experimentales, con frecuencia codifican insospechadas rela
ciones de dependencia entre muchas variedades de hechos experimentalmente identificables pero distintos. En consecuencia, los ele
mentos de juicio confirmatorios para los enunciados pertenecientes
a tal sistema a menudo pueden ser acumulados ms rpidamente y en
mayores cantidades que para los enunciados no pertenecientes al sis
tema (como los que expresan creencias de sentido comn). Esto se
debe a que los elementos de juicio para los enunciados de tal sistema
pueden obtenerse mediante observaciones de una extensa clase de
sucesos, muchos de los cuales pueden no ser mencionados explcita
mente por esos enunciados, pero que son, sin embargo, fuentes de
datos importantes para los mismos, dadas las relaciones de depen
dencia que establece el sistema entre los sucesos de esta clase. Por
ejemplo, los datos del anlisis espectroscpico se emplean en la fsi
ca moderna para someter a prueba suposiciones concernientes a la
estructura qumica de diversas sustancias; y los experimentos sobre
las propiedades trmicas de los slidos son utilizados en apoyo de
teoras acerca de la luz. En resumen, al aumentar la determinacin
de los enunciados e incorporarlos a sistemas explicativos lgicamen
te integrados, la ciencia moderna agudiza los poderes de discrimina
cin de sus procedimientos de prueba y aumenta las fuentes de ele
mentos de juicio para sus conclusiones.

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5. Ya hemos mencionado al pasar que, mientras que el conoci


miento del sentido comn se interesa principalmente por la influencia
de los sucesos sobre cuestiones que son objeto de especial valoracin
por los hombres, la ciencia terica, en general, no es tan limitada en
sus preocupaciones. La bsqueda de explicaciones sistemticas exige
que la investigacin sea orientada hacia las relaciones de dependen
cia entre las cosas sin tomar en consideracin su influencia sobre las
valoraciones humanas. As, para tomar un caso extremo, la astrologa se interesa por las posiciones relativas de las estrellas y los plane
tas con el fin de establecer la influencia de tales conjunciones sobre
los destinos de los hombres. En cambio, la astronoma estudia las
posiciones relativas y los movimientos de los cuerpos celestes sin re
ferencia al porvenir de los seres humanos. Anlogamente, los cria
dores de caballos y de otros animales han adquirido mucha habili
dad y mucho conocimiento con respecto al problema de obtener
razas que satisfagan ciertos propsitos humanos; pero los bilogos
tericos, en cambio, slo incidentalmente se preocupan por tales pro
blemas; se interesan, sobre todo, por analizar, entre otras cosas, los
mecanismos de la herencia y obtener leyes del desarrollo gentico.
Una consecuencia importante de esa diferencia de orientacin
entre el conocimiento terico y el de sentido comn, sin embargo, es
que la ciencia terica deja de lado, deliberadamente, los valores in
mediatos de las cosas, de tal manera que los enunciados de la ciencia
a menudo slo parecen remotamente relacionados con los sucesos y
caractersticas familiares de la vida cotidiana. Para muchas personas,
por ejemplo, parece haber un abismo infranqueable entre la teora
electromagntica, que suministra una explicacin sistemtica de los
fenmenos pticos, y los brillantes colores que vemos en el cre
psculo; y la qumica de los coloides, que contribuye a comprender
la organizacin de los seres vivos, parece estar a una distancia igual
mente lejana de los mltiples rasgos de personalidad que manifiestan
los seres humanos.
Debe admitirse, sin duda, que los enunciados cientficos utilizan
conceptos muy abstractos, cuya relacin con las cualidades comunes
que manifiestan las cosas en su escenario cotidiano no es en modo
alguno obvia. Sin embargo, la importancia de tales enunciados para
cuestiones que surgen en la vida cotidiana es tambin indiscutible.
Es necesario recordar que el carcter desusadamente abstracto de las
nociones cientficas, as como su presunta lejana de las caracters29

ticas que presentan las cosas en la experiencia cotidiana, son conco


mitantes inevitables de la bsqueda de explicaciones sistemticas
y de gran alcance. Slo es posible elaborar tales explicaciones si pue
de demostrarse que la aparicin de esas cualidades y relaciones fami
liares de las cosas, en trminos de las cuales habitualmente se identi
fican y se diferencian los objetos individuales, depende de la presencia
de otras propiedades relacinales o estructurales que caracterizan, de
maneras diversas, a una extensa clase de objetos y procesos. Por con
siguiente, para lograr una explicacin general de cosas cualitativa
mente diversas, es necesario formular esas propiedades estructurales
sin referencia a las cualidades y relaciones individualizantes de la ex
periencia familiar, y abstraerse de ellas. Para lograr tal generalidad,
por ejemplo, en fsica no se define la temperatura de los cuerpos en
funcin de diferencias de calor experimentadas directamente, sino
en trminos de ciertas relaciones formuladas abstractamente y que
caracterizan a una extensa clase de ciclos trmicos reversibles.
Sin embargo, aunque la formulacin abstracta es una caractersti
ca indudable del conocimiento cientfico, sera un error suponer que
el conocimiento de sentido comn no utiliza concepciones abstractas.
Todo el que crea que el hombre es un ser mortal emplea, ciertamen
te, las abstractas nociones de humanidad y mortalidad. Las concep
ciones de la ciencia no difieren de las del sentido comn simplemen
te en que las primeras sean abstractas. Difieren en el hecho de ser
formulaciones de propiedades estructurales muy generales, abstra
das de las caractersticas familiares manifestadas por clases limitadas
de objetos habitualmente slo en condiciones muy especiales, rela
cionadas con cuestiones susceptibles de observacin directa slo a
travs de procedimientos lgicos y experimentales complejos, y ar
ticulados con el fin de elaborar sistemas explicativos para grandes
conjuntos de fenmenos diversos.
6. La importante diferencia que deriva de la deliberada poltica
de la ciencia de exponer sus afirmaciones cognoscitivas al repetido de
safo de datos observacionales crticamente probatorios y obteni
dos en condiciones cuidadosamente controladas est implcita en el
contraste ya indicado entre la ciencia moderna y el sentido comn.
Pero como ya hemos dicho antes, esto no significa que las creencias
del sentido comn sean invariablemente errneas o que no se basen
en hechos empricamente verificables. Significa que las creencias del
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sentido comn no estn sometidas, como principio establecido, a un


escrutinio sistemtico a la luz de datos obtenidos para determinar la
exactitud de esas creencias y el mbito de su validez. Tambin signi
fica que los elementos de juicio admitidos en la ciencia deben ser ob
tenidos mediante procedimientos instituidos con el propsito de eli
minar fuentes conocidas de error; y significa, adems, que el peso de
los elementos de juicio disponibles para cualquier hiptesis pro
puesta como solucin para el problema que se investiga es valorado
sobre la base de criterios de evaluacin cuya autoridad misma se
basa, a su vez, en la aplicacin de esos criterios a una extensa clase de
investigaciones. Por consiguiente, la bsqueda de explicaciones en la
ciencia no es simplemente una bsqueda de primeros principios
plausibles,prima facie, que permitan explicar de una manera vaga los
hechos familiares de la experiencia corriente. Por el contrario, es
una bsqueda de hiptesis explicativas que sean genuinamente esta
bles, porque se les exige que tengan consecuencias lgicas suficiente
mente precisas como para no ser compatibles con casi todo estado
de cosas concebible. Las hiptesis buscadas, por lo tanto, deben es
tar sujetas a la posibilidad de rechazo, que depender del resultado
de los procedimientos crticos, inherentes a la bsqueda cientfica,
que se adopten para determinar cules son los hechos reales.
La diferencia descrita puede ser expresada mediante la afirmacin
de que las conclusiones de la ciencia, a diferencia de las creencias del
sentido comn, son los productos del mtodo cientfico. Pero no
hay que malinterpretar esta sucinta formulacin. N o se la debe en
tender, por ejemplo en el sentido de que la prctica del mtodo cien
tfico consiste en seguir reglas prescritas para hacer descubrimientos
experimentales o para hallar explicaciones satisfactorias de cuestio
nes de hecho. N o hay reglas para el descubrimiento y la invencin
en la ciencia, como no las hay en las artes. Tampoco debe interpre
tarse tal formulacin en el sentido de que la prctica del mtodo
cientfico consiste en el uso, en todas las investigaciones, de cierto
tipo de tcnicas (como las tcnicas de medicin empleadas en fsica),
independientemente del tema o el problema que se investigue. Tal
interpretacin de la afirmacin aludida sera una caricatura de su
propsito; en todo caso, si se adoptara esta interpretacin nuestra
afirmacin sera absurda. Por ltimo, no debe entenderse la frmula
en el sentido de que la prctica del mtodo cientfico elimina de ma
nera efectiva toda forma de sesgo personal o fuente de error que
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pudiera invalidar el resultado de la investigacin, ni en el sentido


de que tal prctica asegura en un plano ms general la verdad de
toda conclusin a la que lleguen las investigaciones que emplean di
cho mtodo. En realidad, es imposible dar seguridades de este tipo;
ningn conjunto de reglas establecidas de antemano puede servir
como salvaguardia automtica contra prejuicios insospechados y
otras causas de error que puedan afectar adversamente al curso de
una investigacin.
La prctica del mtodo cientfico consiste en la persistente crtica
de argumentaciones, a la luz de criterios probados para juzgar la
confiabilidad de los procedimientos por los cuales se obtienen los
datos que sirven como elementos de juicio y para evaluar la fuerza
probatoria de esos elementos de juicio sobre los que se basan las
conclusiones. Estimada segn las normas prescritas por esos crite
rios, una hiptesis determinada puede hallar fuerte apoyo en los ele
mentos de juicio establecidos; pero este hecho no garantiza la verdad
de la hiptesis, aun cuando los enunciados que expresan los elemen
tos de juicio sean considerados verdaderos, a menos que contra
riamente a las normas supuestas habitualmente para los datos observacionales en las ciencias empricas el grado de apoyo sea el que
las premisas de un razonamiento deductivo vlido dan a su conclu
sin. Por consiguiente, la diferencia entre las aserciones cognosciti
vas de la ciencia y las del sentido comn diferencia derivada del
hecho de que las primeras son los productos del mtodo cientfico
no implica que las primeras sean invariablemente verdaderas. Impli
ca que las creencias del sentido comn son aceptadas generalmente
sin una evaluacin crtica de los elementos de juicio disponibles,
mientras que los elementos de juicio que apoyan las conclusiones de
la ciencia se adecan a patrones tales que una proporcin importan
te de las conclusiones basadas en elementos de juicio estructurados
de manera similar sigue estando de acuerdo con datos fcticos adi
cionales, cuando se obtienen nuevos datos.
Pero pospondremos para ms adelante el examen detallado de es
tas consideraciones. N o obstante, es necesario hacer en este punto
una breve aclaracin. Si las conclusiones de la ciencia son los pro
ductos de investigaciones conducidas de acuerdo con una poltica
definida para obtener y evaluar elementos de juicio, la justificacin
para confiar en estas conclusiones debe basarse en los mritos de esta
poltica. Debe admitirse que los cnones para estimar elementos de
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juicio que definen la poltica cientfica slo han sido explcitamente


codificados en parte, en el mejor de los casos, y slo operan fundamentalmente como hbitos intelectuales manifestados por los investigadores competentes en la conduccin de sus indagaciones. Pero a
pesar de este hecho, el registro histrico de lo que se ha logrado mediante esta poltica en el mbito del conocimiento digno de confianza y sistemticamente ordenado deja poco lugar a dudas en lo concerniente a la superioridad de esa poltica sobre otras alternativas de
la misma.
Este breve examen de las caractersticas que distinguen, en general, las aserciones cognoscitivas y el mtodo lgico de la ciencia moderna sugiere un detallado estudio de una gran variedad de cuestiones.
Las conclusiones de la ciencia son los frutos de un sistema institucionalizado de investigacin que desempea un papel cada vez ms
importante en la vida de los hombres. Es por ello por lo cual la organizacin de esta institucin social, las circunstancias y las etapas
de su desarrollo y su influencia, as corri las consecuencias de su expansin, han sido reiteradamente exploradas por socilogos, economistas, historiadores y moralistas. Sin embargo, para comprender
adecuadamente la naturaleza de la empresa cientfica y su lugar en la
sociedad contempornea, es necesario someter tambin a un anlisis
cuidadoso los tipos de enunciados cientficos y su articulacin, as
como la lgica por la cual se establecen conclusiones cientficas. Se
trata de una tarea importante, si no excluyeme que trata de realizar la filosofa de la ciencia. El examen que acabamos de efectuar
sugiere la delimitacin de tres grandes dominios, en los cuales se realiza tal anlisis: el de los esquemas lgicos que presentan las explicaciones de las ciencias, el de la construccin de conceptos cientficos y
el de la validacin de conclusiones cientficas. Los captulos que siguen tratan principalmente, aunque no exclusivamente, de problemas concernientes a la estructura de las explicaciones cientficas.

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