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G E N T I C A

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Mandioca:
A mandioca hoje a mais importante cultura
de subsistncia tropical do mundo. De acordo
com dados da Organizao para Agricultura e Alimentos
(FAO, na sigla em ingls), das Naes Unidas,
a produtividade anual dessa cultura caiu gradualmente
na Amrica do Sul entre os anos 60 e 90, mas cresceu
entre os anos 70 e 90 na Nigria, hoje o principal produtor
da frica e do mundo, e na ndia. Nesse pas asitico,
a produtividade atingiu 25 toneladas por hectare (t/ha)
nos anos 90, contra 12,5 t/ha na Amrica do Sul
e 11,5 t/ha na Nigria, na mesma poca.
Os indianos obtiveram esses ganhos de produtividade
com um programa de melhoramento gentico da espcie
que serve de modelo para outros pases,
inclusive o Brasil.
Nagib M. A. Nassar
Departamento de Gentica e Morfologia,
Universidade de Braslia

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opo contra a fome


Estudos e lies
no Brasil e no mundo

FOTO MARCELLO LOURENO/TYBA

A mandioca (Manihot esculenta) atualmente a quarta mais importante cultura de produo de alimentos do mundo e a
principal na regio tropical. A raiz da planta e seus subprodutos so consumidos por mais de 800 milhes de
pessoas, segundo a FAO. Em algumas regies do mundo,
como no Nordeste brasileiro, em Gana e na Nigria (na
frica) e em algumas ilhas da Indonsia (na sia), mais
de 70% das calorias consumidas diariamente pela populao vm da mandioca. Entre todas as culturas, a
mandioca apontada por diversos estudos cientficos
como a de mais alta produtividade de calorias, a de maior
eficincia biolgica como produtor de energia e a de
melhor adaptao a solos deficientes em nutrientes.
No incio dos anos 70, em meio aos debates internacionais sobre uma sria crise de fome em pases da frica
e de outras partes do mundo, o ento presidente dos
Estados Unidos, Richard Nixon, formou um comit de
consultoria cientfica para determinar prioridades em
pesquisa de alimento. O comit enfatizou a mandioca
como a cultura com maior capacidade de atender alta
demanda mundial por alimento. Desde ento, essa planta
tem recebido maior ateno em todo o mundo, sendo
considerada prioritria para pesquisa e melhoramento. Essa tarefa foi atribuda ao Centro Internacional de
Agricultura Tropical (CIAT), situado em Cali (Colm-

bia), uma das instituies de pesquisa agrcola criada na poca. O Brasil, maior produtor mundial na
poca, tambm criou um programa para melhorar
a produtividade dessa cultura no pas.

A produtividade nas
ltimas dcadas
A produtividade anual de mandioca por hectare o
critrio utilizado para avaliar o melhoramento gentico da cultura. Para analisar a evoluo da produtividade da cultura nos ltimos 30 anos, este trabalho utiliza dados de trs reas Amrica do Sul,
Nigria e ndia que tm contribudo significativamente para a produo mundial.
Dados histricos contidos no Livro do Ano de
Produo da FAO, de 1998, revelam que durante os
anos 60 foram produzidas 34,4 milhes de toneladas (t) de mandioca na Amrica do Sul, em cerca de
2,48 milhes de hectares (ha). A produtividade por
hectare foi de cerca de 13,9 toneladas. O Brasil
contribuiu com 88% da produo da Amrica do 

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A evoluo da
produtividade
(em toneladas
por hectare) da
mandioca nos
ltimos 30 anos,
na Amrica
do Sul, na
Nigria e na
ndia, evidencia
o sucesso do
programa de
melhoramento
da cultura nesse
ltimo pas

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Sul e um tero da produo mundial. Desde o incio


de 1972, porm, a produtividade vem caindo na
Amrica do Sul, chegando a 11,8 t/ha durante os
anos 80, com pequena recuperao nos anos 90
(para 12,5 t/ha). No Brasil, essa queda tambm foi
constante durante os anos 70 e 80.
Na Nigria, a produtividade variou bastante: era
de 10,5 t/ha no incio dos anos 70, aumentou para
11,5 t/ha no comeo dos anos 80, recuou de novo
para 10,5 t/ha no final desse perodo e retomou o
crescimento nos anos 90, repetindo o ndice de 11,5
t/ha no final daquela dcada. A situao diferente
na ndia, onde a produtividade da cultura, de apenas 9 t/ha nos primrdios dos anos 70, cresceu para
17,7 t/ha nos anos 80 e continuou em ascenso
durante os anos 90, atingindo cerca de 24,5 t/ha nos
ltimos anos da dcada. Em 2004, os indianos alcanaram o ndice de 27,9 t/ha, maior produtividade obtida no mundo atual.
Alguns fatores explicam a queda da produtividade da mandioca na Amrica do Sul durante os anos
70, 80 e 90.
O primeiro o abandono dessa cultura em reas
onde a produtividade era elevada. So Paulo, por
exemplo, era o principal produtor entre os estados
do Brasil no final dos anos 60, respondendo por cerca de um tero do total produzido do pas, com uma
produtividade mdia de 21 t/ha. Esse alto nvel de
produtividade foi possvel graas ao plantio de novos cultivares (variedades com caractersticas adequadas para cultivo comercial) lanados pelo Instituto Agronmico de Campinas (IAC), que em geral
produziam acima de 30 t/ha (um deles, batizado de
Mantiqueira, alcanava 47 t/ha), e s tcnicas de
cultivo propostas por seus pesquisadores.
A partir do incio dos anos 70, porm, os fazendeiros paulistas substituram a mandioca por outras
culturas, aproveitando os benefcios das polticas

Amrica do Sul
26

Nigria
ndia

22
20
18
16
14
12
10
50

60

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70
Anos

80

90

FONTE: LIVRO DO ANO DA PRODUO, FAO (1998)

Produtividade (t/ha)

24

governamentais de subsdio, que favoreciam outros


produtos agrcolas. Assim, as reas de cultivo da
mandioca diminuram naquele estado e em todo o
pas (e, em conseqncia, em toda a Amrica do
Sul). Alm da reduo da rea, os cultivares de
mandioca plantados em outros estados brasileiros
no tinham o mesmo desempenho dos desenvolvidos pelo IAC, o que tambm contribuiu para reduzir a produtividade no pas e no continente.
A alta produtividade dos cultivares do IAC decorre da estratgia adotada por esse centro de pesquisa em seu programa de melhoramento da mandioca. Esse programa comeou pela seleo de bons
progenitores para os cruzamentos, com base na produtividade e na resistncia a doenas e pestes, e por
testes de habilidade de combinao, como chamada a capacidade de produzir, nas hibridizaes,
descendentes com forte expresso da caracterstica
desejada.
Os testes incluram hbridos coletados em plantaes de So Paulo e Minas Gerais, originados da
hibridizao natural entre plantas tradicionalmente cultivadas e espcies silvestres de mandioca. Nesses estados, tais espcies ocorrem em reas prximas s culturas. Quando as sementes decorrentes
desses cruzamentos naturais germinam, nas reas
de cultivo, e as novas plantas apresentam caractersticas que atraem o interesse dos fazendeiros, estes
escolhem algumas e as reproduzem vegetativamente (por pedaos do caule, chamados de estacas), gerando plantaes comerciais desses novos hbridos.
A repetio dessas plantaes, por anos seguidos,
promove a constante autopolinizao das variedades usadas, gerando plantas de grande homogeneidade gentica e que contm genes de espcies silvestres. Com o tempo, esse ciclo autopolinizao
seguida de hibridizao repete-se, gerando inmeras variedades enriquecidas com genes das espcies silvestres. Entre essas variedades que o IAC coletou e usou nos ensaios de habilidade de combinao, estavam algumas das mais bem sucedidas em
toda a histria da mandioca no pas (Branca Santa
Catarina, Mantiqueira, Engana Ladro e outras).
Nas pesquisas, o IAC procurou cobrir um amplo
espectro de adaptaes dos novos cultivares, avaliando, por exemplo, a produtividade sem adubo em
solos deficientes ou com o fornecimento de nutrientes minerais. Por isso, tais cultivares mostraram, nos
plantios comerciais, produtividade mais alta que os
gerados em outras instituies, como o CIAT, que
tambm desenvolveu hbridos, mas estes tiveram
baixo desempenho em cultivos na Colmbia.
O mtodo de melhoramento do IAC, com base na
habilidade de combinao, mostrou maior potencial e eficincia do que o mtodo de seleo recorrente usado no CIAT no qual plantas com as ca-

FOTO CEDIDA PELO AUTOR

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ractersticas desejadas so cruzadas, buscam-se tais


caractersticas nos hbridos gerados e promovem-se
novos cruzamentos, em um processo demorado e
repetitivo. Os resultados do IAC sugerem que genes no-aditivos e a heterose (ou vigor hbrido) so
o modo de ao gnico predominante na mandioca. Genes no aditivos so aqueles em que no h
interao entre diferentes alelos (cpias distintas do
mesmo gene presentes nos cromossomos). J a
heterose a diferena entre a mdia de uma caracterstica nos hbridos e a mdia da mesma caracterstica nos pais.

A recuperao na
Nigria e na ndia
Na Nigria, hoje o maior produtor da frica e do
mundo, a queda de produtividade da mandioca
observada nos anos 80 ocorreu em funo da invaso de insetos predadores, introduzidos no pas
acidentalmente nos anos 70. O problema foi controlado por um programa biolgico eficiente, adotado
no final dos anos 80. A recuperao nos anos 90
evidencia a alta capacidade produtiva dos cultivares distribudos aos produtores pelo Instituto Internacional de Agricultura Tropical (IITA, na sigla em
ingls), instituio de pesquisa que atua na frica,
com sede na prpria Nigria. Esses cultivares foram
produzidos a partir de hbridos fornecidos ao IITA,
na poca, pelo autor deste artigo.
Fato impressionante foi o ritmo acelerado de
crescimento da produtividade na ndia nos anos 80
e 90, graas ao trabalho do Instituto Central de Pesquisa em Tubrculos (CTCRI, na sigla em ingls),
sediado em Trivandrum, naquele pas. Tanto o IAC
quanto o CTCRI seguiram mtodos que envolvem a
manipulao da heterose para aumentar a produo
das razes da mandioca. Os melhores cultivares
indianos (batizados de H-96, H-165, H-226, Sree
Visakham e Sree Sohya) foram selecionados com base
nesse processo, confirmando que se trata do melhor mtodo de melhoramento da cultura.
Entretanto, a transferncia de sementes para uso
externo, pelos fazendeiros, pode levar a uma quebra
da heterose em geraes futuras da planta, com a
disperso aleatria dos alelos de interesse nos descendentes. Essa disperso, chamada de segregao
gnica, conseqncia da reproduo sexuada, na
qual h recombinao dos genes, e poderia ser evitada com a introduo, em cultivares de mandioca,
dos genes da apomixia (produo de sementes por
meios assexuados). A apomixia existe em espcies
silvestres e estudos confirmam que pode ser trans-

ferida, por hibridizao, para um novo cultivar. Isso


tambm pode ser feito com outros genes teis, como
os que conferem alto contedo protico, tolerncia
seca e outras caractersticas.
Outra opo, a produo de variedades poliplides
(com nmero de cromossomos superior ao nmero
bsico da espcie), tambm parece ser promissora
para aumentar a produtividade da mandioca em
condies menos adequadas de cultura. Um dos mais
produtivos cultivares indianos Sree Hansha
triplide, ou seja, tem trs cpias dos cromossomos
(em vez de duas, como seria normal). No Brasil, o
clone de mandioca mais resistente seca um triplide natural chamado Manebeba Branca.
Considerando esses fatos, um plano mais eficiente de melhoramento da mandioca, no Brasil, pode
ser baseado em trs medidas: a explorao dos recursos genticos silvestres, a produo de hbridos
poliplides e o desenvolvimento da apomixia.

Alguns
hbridos entre
a mandioca
(Manihot
esculenta)
e espcies
silvestres, como
o da imagem
(hbrido com M.
pseudoglaziovii ),
mostram alta
produtividade,
com razes bem
desenvolvidas

Explorao dos
recursos silvestres
A mandioca, como revelam estudos feitos pelo autor, originria do Brasil. Espcies silvestres do
mesmo gnero (Manihot) crescem naturalmente em
vrias partes do pas (ver A agrobiodiversidade em
risco: o exemplo das mandiocas na Amaznia, em
CH n 187) e exibem uma ampla variao gentica,
ainda no explorada ou utilizada para gerar cultivares mais resistentes ou de melhor produtividade 
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(ver Entre a sobrevivncia e a extino). Muitos


cientistas tm enfatizado a importncia, para o desenvolvimento de variedades melhoradas, do material gentico de tais espcies. Elas tm sido sistematicamente coletadas, avaliadas e manipuladas no programa de melhoramento liderado pelo autor na
Universidade de Braslia (com o apoio do Conselho
Nacional de Desenvolvimento Cientfico e Tecnolgico (CNPq) e do Centro Internacional de Desenvolvimento de Pesquisas, do Canad), visando incorporao de seus genes teis em hbridos. Com
isso, foram gerados cultivares tolerantes seca e com
alto contedo protico, combinado com baixo teor

de cido ciandrico (HCN), composto venenoso encontrado em algumas espcies silvestres.


Nos anos 40, em um caso clssico, o uso da espcie M. glaziovii em hibridizaes com M. esculenta,
pelo virologista ingls R. F. Nichols (?-1951), salvou
a mandioca da extino no leste da frica, aps a
devastao promovida pelo vrus do mosaico africano. No Brasil, hbridos de mandioca obtidos em estudos do autor com o uso de diversas espcies silvestres mostraram alta produtividade sob condies de
semi-rido, e outros se revelaram ricos em protena.
Hbridos de Manihot pseudoglaziovii e M. esculenta, por exemplo, exibiram razes fibrosas profundas, tolerantes seca. Cruzados de novo com M.
esculenta, eles geraram descendentes entre os quais
foram selecionados aqueles mais adaptados a condies ridas. Tambm foram obtidos hbridos (em
geraes avanadas de cruzamentos) com a espcie
silvestre M. glaziovii, a mesma usada por Nichols
na frica. J os cruzamentos com M. anomala geraram cultivares que se desenvolvem bem sombra,
o que permite associar a mandioca a outras culturas, e mostram resistncia cochonilha da mandio-

ENTRE A SOBREVIVNCIA E A EXTINO


As espcies silvestres de mandioca (todas do gnero Manihot) so fontes de muitas caractersticas
teis para o melhoramento da cultura, mas esse
inestimvel patrimnio gentico est desaparecendo nas principais reas de ocorrncia no pas. Uma
evidncia dessa perda foi obtida pelo autor em
2001, atravs de uma busca por 18 espcies silvestres nos locais onde foram originalmente registradas (vrios municpios em Gois, um em Mato Grosso e outro no Paran). Essas 18 espcies haviam sido coletadas pelo autor em 1977, mas em 2001 apenas uma delas foi encontrada no local original.
Para a coleta de 1977, os locais de ocorrncia das
espcies foram obtidos em consultas a fontes como
o trabalho sobre o gnero Manihot dos norte-americanos David J. Rogers e S. G. Appan, de 1973, e os
herbrios das universidades federais de Braslia e
de Gois (os registros originais datam dos anos 50,
60 e 70). As 18 espcies silvestres citadas nessas
fontes M. falcata, M. pentaphylla, M. gracilis,
M. paviaefolia , M. oligantha , M. tomentosa , M.
attenuata, M. peltata, M. alutacea, M. pruinosa, M.
fruticulosa, M. procumbens, M. purpurea costata,
M. salicifolia, M. stipularis, M. longepetiolata, M.
nana e M. neusana foram localizadas em 1977,

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embora uma delas (M. gracilis) no tenha sido encontrada em todos


os locais em que havia sido registrada antes. Aps a coleta, elas foram reproduzidas e mantidas em uma coleo viva, para avaliao
e hibridizao com a mandioca cultivada (Manihot esculenta). Dos hbridos gerados nesses cruzamentos, um grande nmero mostrou ter
valor econmico.
Em 2001, o autor decidiu verificar a sobrevivncia das espcies coletadas. As viagens a cada local foram realizadas nas pocas seca e
chuvosa, j que a maioria das espcies silvestres de mandioca nativas
do Brasil Central tem pequeno porte ( arbustiva) e suas partes vegetativas morrem durante a seca, dificultando sua localizao. Nesse
levantamento, 17 das espcies no foram localizadas. A nica encontrada foi M. gracilis, e mesmo assim em apenas um dos locais originais
de ocorrncia.
H quase 30 anos, o autor definiu trs microrregies de diversidade,
no Brasil central, onde seis a oito dessas espcies se concentram em um
dimetro de menos de 200 km: a chapada dos Veadeiros, a regio que
engloba os municpios de Corumb de Gois e Pirenpolis e a regio em
torno da cidade de Gois Velho. A maioria das espcies coletadas em
1977 foi registrada nessas trs reas, que hoje so plos tursticos em
expanso, onde a vegetao nativa sofre contnua destruio. Das 17
espcies no mais localizadas, muitas j podem estar extintas. Apenas
um esforo de conservao de grandes reas nessas microrregies o
que depende de decises urgentes das autoridades permitir preservar sua fauna e sua flora, inclusive as mandiocas silvestres.

FOTO CEDIDA PELO AUTOR

Frutos
de espcies
silvestres
de mandioca
utilizadas em
hibridizaes
o da esquerda
de Manihot
neusana,
o da direita
de M. pohlii
e o do meio
de um hbrido
entre as duas

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ca, inseto que afeta plantaes do oeste da frica.


Outra espcie selvagem usada nas hibridizaes
foi M. oligantha. Os descendentes de cruzamentos
com essa espcie apresentaram o dobro do contedo
protico dos cultivares comuns, e sua avaliao por
cerca de 15 anos revelou que essa caracterstica e
o baixo nvel de cido ciandrico so mantidos. Esse
hbrido vem sendo distribudo a agricultores do
Distrito Federal e de Gois. J o hbrido de M. neusana e M. esculenta, por ser muito vigoroso e de folhagem densa, tem grande potencial para a produo de forragem para o gado. Alm disso, pode ser
usado para gerar cultivares triplides, porque apresenta alta freqncia de restituio meitica (restaurao dos cromossomos durante a meiose). Tambm
ser til para transferir a apomixia a variedades de
cultivo, j que tem os genes dessa caracterstica.

FOTO CEDIDA PELO AUTOR

Produo de hbridos
poliplides
Atualmente, os produtores de mandioca utilizam
com sucesso cultivares tetraplides (com quatro
cpias dos cromossomos) e triplides em culturas
com reproduo vegetativa (por estacas). Desde o
incio dos anos 60 os cientistas tentam aumentar o
nmero de cpias dos cromossomos nessa planta
com o uso da colchicina, um alcalide vegetal que
evita a diviso dos cromossomos durante a meiose.
Essas tentativas, porm, no tm resultado em cultivares poliplides, provavelmente por causa da
instabilidade da variao produzida (a planta tem
tecidos tetraplides e diplides, mas como esses
ltimos crescem mais rpido, as extremidades do
cultivar logo tornam-se apenas diplides). O caminho para superar essa dificuldade o aproveitamento
uma das tcnicas utilizadas pelo autor para obter
hbridos poliplides do fenmeno de restituio
meitica existente em hbridos de espcies silvestres do gnero Manihot com a mandioca.
Hbridos de M. esculenta com espcies silvestres
exibem irregularidades na meiose, com alta freqncia de restituio meitica, o que permite obter
plantas que produzem gametas diplides. Esse fenmeno foi manipulado pelo autor para a gerao
de triplides de alto rendimento um tolerante a
condies de seca e outro adaptado s condies do
cerrado. A poliploidia tambm usada para restaurar a fertilidade em hbridos incapazes de se reproduzir, pois ela recupera o pareamento cromossmico
regular, permitindo a produo de gametas equilibrados (nos quais no falta qualquer cromossomo).
Quando tais hbridos tm a fertilidade restaurada,

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so capazes de cruzar com cultivares diplides,


produzindo triplides vigorosos. Eles combinam
vigor de hbrido junto com vigor de poliploidia.

Desenvolvimento
de apomixia
A propagao vegetativa torna a mandioca uma
cultura de trabalho intenso, pois exige o preparo das
estacas. Estas so tambm responsveis pelo acmulo de bactrias e vrus que causam deteriorao
gradual da produo (os microrganismos que infectam as plantas a cada cultivo so transmitidos gerao seguinte nas estacas). O autor deste artigo e
Stephen OHair, da Universidade da Flrida, propuseram, em 1985, que o uso de sementes, em vez de
estacas, eliminaria esses problemas e reduziria potencialmente os custos de produo. Essa estratgia tem duas limitaes: a dificuldade de germinao das sementes da mandioca e a segregao gentica nos descendentes, que levaria perda das caractersticas obtidas com a hibridizao. Entretanto, poderia ser bem-sucedida com o desenvolvimento de sementes de fcil germinao e com a introduo dos genes de apomixia em novos cultivares
(evitando as novas recombinaes dos genes na reproduo sexuada).
A seleo em massa (anlise de grande nmero
de indivduos para escolher uma caracterstica de
interesse) tambm tem sido utilizada pelo autor, desde 1983, para alterar gradualmente a populao de 

A hibridizao
(controlada
manualmente,
na imagem)
entre a mandioca
(Manihot
esculenta)
e espcies
silvestres do
mesmo gnero,
no programa de
melhoramento
da planta da
Universidade
de Braslia,
permitiu
desenvolver
cultivares mais
resistentes
e de maior
produtividade

outubro de 2006 CINCIA HOJE 35

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SUGESTES
PARA LEITURA
NASSAR, N. M. A.
Cassava, Manihot
esculenta Crantz,
genetic resources:
their collection,
evaluation, and
manipulation,
in Advances
in Agronomy,
v. 69, p. 179,
1999.
NASSAR, N. M. A. The
nature of apomixis
in cassava,
in Hereditas,
v. 134, p. 185,
2001.
NASSAR, N. M. A.
Polyploidy, chimera
and fertility of
interspecific
cassava Manihot
esculenta Crantz
hybrids, in The
Indian Journal
of Genetics and
Plant Breeding,
v. 64, p. 132,
2004.
NASSAR, N. M. A.
Cassava genetic
resources: extinct
everywhere in
Brazil, in Genetic
Resources and
Crop Evolution,
v. 53, p. 975,
2006.
Jornal eletrnico
dedicado
mandioca
e conservao
de seus recursos
genticos
(www.geneconserve.
pro.br).

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mandioca no que diz respeito dormncia da semente, o que permitiu obter populaes da planta cujas sementes germinam facilmente. Nos ltimos anos, com o uso de tcnicas moleculares, citogenticas e embrionrias, tm sido selecionadas e
desenvolvidas entre essa populao com sementes de germinao fcil plantas com os genes da
apomixia. Estudos moleculares e embrionrios
mais recentes confirmam a transferncia desses
genes de espcies silvestres como M. neusana e M.
dichotona para cultivares de mandioca.
Os descendentes de cultivares apomticos, alm
de preservar sua superioridade gentica (ao evitar
a recombinao dos genes), apresentam outra vantagem: as sementes atuam como um filtro dos vrus
e bactrias que, com o uso de estacas contaminadas,
se acumulariam ano aps ano. O uso de cultivares
apomticos permite evitar a extino de linhagens
excelentes, como aconteceu com algumas das melhores cultivares conhecidas na histria da cultura
no Brasil (Vassourinha, Guaxup e outras).

Lies que devem


ser aproveitadas
O atual programa indiano de melhoramento da
mandioca fundamentado tem como caractersticas
principais:
1. o aproveitamento do fenmeno gentico da
heterose dentro de um programa de melhoramento
de longo prazo;
2. a alta qualificao dos pesquisadores (melhoristas) envolvidos nos estudos de melhoramento
gentico (o CTCRI, da ndia, conta com 14 cientistas
dedicados apenas mandioca, todos com doutorado
em gentica e melhoramento, e todos os tcnicos,
que tambm tm nvel de doutorado, tiveram a mandioca como tema de suas teses);
3. a rigidez do programa indiano na avaliao
das variedades que lana (qualquer variedade nova
do CTCRI precisa ser aprovada por comisses
julgadoras compostas por tcnicos de outras instituies); e
4. o acompanhamento feito pelo centro, que registra a cada ano a produo das variedades no pas
e a evoluo dessa produo (caso uma variedade
no apresente os rendimentos previstos, a cobrana
recai sobre os melhoristas responsveis).
O excelente desempenho desse programa, demonstrado pela alta produtividade mdia alcanada
pelos produtores da ndia, deixa lies importantes,
que podem contribuir para as decises brasileiras
sobre essa cultura.

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Uma

G
T I OC P
A
A EN N T R

G EG T IA AL
O V LE O

As populaes indgenas que habitam a floresta amaznica tm na mandioca um dos


principais itens de sua alimentao cotidiana. Mas a planta no simplesmente extrada da mata: eles a cultivam, tm em suas
roas dezenas de variedades e desenvolveram tcnicas e utenslios para aproveitar
esse alimento de diversas formas e para
eliminar o veneno nela contido. Esse conhe-

plantinha venenosa
cimento, construdo durante milhares de
anos, no pode ser ignorado quando se fala
em conservar ou melhorar a mandioca, uma
das mais importantes alternativas para o
combate fome no mundo.
Carlos Fausto
Programa de Ps-graduao em Antropologia Social,
Museu Nacional, Universidade Federal do Rio de Janeiro

FOTO DE CARLOS FAUSTO

Koria observa Kojait carregar a canoa


com as razes de mandioca retiradas da
gua (parakans, cerca de 1990)

O Novo Mundo , de fato, um mundo singular pelo menos quando


visto da perspectiva do Velho Mundo. ltimo continente a ser povoado, ltimo grande continente a ser descoberto. No momento de sua colonizao, aqui se encontravam dois dos maiores imprios do sculo 16, mas
tambm alguns dos povos mais igualitrios da face da
Terra. Na Amrica do Sul, erguia-se s alturas dos Andes
o imenso imprio incaico, administrando uma populao maior que a de qualquer unidade poltica ento
existente na Europa. Mas esse era um imprio sem
escrita, sem roda, sem mercado, sem moeda uma
civilizao, enfim, justamente sem aquilo que no Velho
Mundo se acreditava necessrio prpria civilizao. 
outubro de 2006 CINCIA HOJE 37

FOTO DE CARLOS FAUSTO

Jauap lava
a massa
de mandioca
para retirar
o cido
ciandrico
(kuikuros, 2004)

Na plancie, estendia-se uma floresta luxuriante,


mida, contendo formas de vida jamais vistas e formas sociais pouco inteligveis para quem pensava o
mundo a partir das experincias euro-asiticas. At
hoje a inadequao de nossa perspectiva faz com
que tenhamos dificuldade para pensar o Novo Mundo antes de sua conquista.
Embora tenha sido o ltimo continente a ser
povoado por humanos modernos (ao que tudo indica, entre 15 mil e 12 mil anos atrs), as Amricas
no so, como se costuma pensar, uma regio em
que o ser humano se arrastou a passos lentos, incapaz de superar o clima e a vegetao por meio de
inovaes culturais. Poucos lembram que as Amricas so um dos grandes centros de domesticao
de vegetais no mundo e que esse processo ocorreu
aproximadamente no mesmo perodo em que acontecia na frtil Mesopotmia, no Oriente Prximo.
De fato, algo parece ter se passado ao final do perodo Pleistoceno e incio do Holoceno, h pouco
mais de 10 mil anos, quando a era do gelo chegava
ao fim. Em vrios lugares, humanos com capacidades cognitivas modernas comearam a experimentar com plantas, a transferi-las do meio selvagem
para espaos semidomsticos, a alterar progressi-

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vamente seu genoma por meio da seleo e da hibridizao enfim, a produzir cultivares que abririam caminho para a produo de alimentos e para
a revoluo neoltica.
A essa experimentao devemos, hoje, alimentos
como o trigo, a cevada e a lentilha, domesticados no
Oriente Prximo, mas tambm vrias espcies e variedades de milho, feijo, amendoim, abbora, batata-inglesa, batata-doce, tomate e, claro, mandioca
todos autnticos produtos da inovao americana.
isso mesmo: a batata que chamamos de inglesa
andina; o milho que os italianos denominam gro
turco mexicano; tambm da Amrica do Sul a
batata-doce, que causou a chamada revoluo
ipomeana na Nova Guin (isto , a intensificao da
produo agrcola e da criao de porcos nessa grande ilha asitica, em fins do sculo 17 e incio do
sculo 18, aps a introduo dessa planta, cujo nome
cientfico Ipomea batatas). Isso sem falar no tabaco, que, se no causou uma revoluo alimentar,
certamente modificou os costumes do planeta. Mas
no parou a: os nativos americanos domesticaram
cerca de 100 espcies de plantas, a maior parte delas
entre o sul do Mxico e a periferia meridional da
Amaznia.

Uma escolha singular


De todos os cultivares americanos, talvez o mais
difundido e mais importante para a dieta indgena
seja a mandioca. Trata-se de uma escolha singular:
entre tantas espcies alimentcias, os amerndios
preferiram, justamente, a mais venenosa. Todas as
variedades de mandioca tm, por quilo de produto
fresco, entre 15 e 400 mg de cido ciandrico (HCN).
Por ser um forte veneno, poucas variedades podem
ser consumidas sem um processamento prvio para
destoxificao: apenas as denominadas aipim (no
Rio de Janeiro), macaxeira (no Nordeste) ou mandioca doce (de modo mais geral) precisam apenas de cozimento para se tornar consumveis. Na
maioria das variedades a quantidade de HCN letal, o que exige um processamento adicional para eliminar esse cido, mais conhecido como cido
prssico (o mesmo utilizado nas cmeras de gs
dos campos de extermnio nazistas de AuschwitzBirkenau!).
Assim, os amerndios no s tornaram uma planta venenosa o seu po de cada dia, como tambm
tiveram que inventar uma srie de instrumentos:
raladores, torradores, panelas, peneiras e o indefectvel tipiti. Este um cesto cilndrico extensvel,
com uma abertura na parte superior, por onde colocada a massa amolecida da mandioca. A toro
das alas existentes nas extremidades do tipiti permite extrair a gua com cido ciandrico, mais ou
menos como quem torce uma rede depois de lavla. Esse digestor da massa de mandioca parece ser
uma rplica cultural das cobras constritoras sucuri
e jibia, do gnero Boa com as quais ele freqentemente associado na mitologia indgena.
Ao inventarem as tcnicas de processamento da
mandioca, os amerndios inventaram tambm boa
parte do trabalho feminino, j que essa atividade
cabe s mulheres. No Alto Xingu (onde fao pesquisas atualmente), elas dedicam-se intensamente ralao e lavagem da mandioca, produzindo
um polvilho branco que a matria-prima dos deliciosos beijus de tapioca. A gua com que se lava
a massa no , porm, desperdiada: cozida durante
horas, ela d origem a um mingau espesso e doce,
um nctar para acalmar o estmago ao final da tarde. J entre os parakans, povo tupi-guarani do Par (entre os quais fiz pesquisas de 1988 a 1995), o
processamento diferente, pois o produto final visado a chamada farinha puba (palavra de origem
tupi que quer dizer mole, podre, fermentado). A
mandioca posta nas guas do igarap, dentro de
um pequeno cercado feito de folhas de palmeira,
e retirada aps quatro dias, j mole e com a casca
solta. Com essa massa so feitas pequenas bolotas,

que so postas para secar ao sol e sobre um moqum


(uma espcie de grelha de varas). Finalmente, so
peneiradas e torradas, produzindo uma farinha grossa amarela.
A mandioca indgena pertence a uma s espcie
(Manihot esculenta), mas as variedades contam-se,
provavelmente, na casa das centenas. Os parakans,
um povo muito pouco agrcola, reconhecem apenas
oito variedades, sendo uma delas doce. J os kuikuros, do Alto Xingu, de consistente tradio agrcola e grande sedentarismo, plantam quase 50 variedades, que servem para diversas finalidades e
gostos. Em outras regies, encontra-se tambm um
nmero semelhante de variedades caso dos aguarunas, povo jvaro da Amaznia peruana , sendo
comum observar povos cultivando de 20 a 30 variedades. Entre as populaes indgenas, parece haver
um predomnio de variedades bravas ou amargas
na Amaznia central e oriental, e de variedades doces na poro ocidental da regio.
Entretanto, se os amerndios domesticaram tantas outras plantas, que vantagens tinha a mandioca para obter tanto sucesso? A questo controvertida, mas em alguns aspectos essa planta parece ser
imbatvel.
Primeiro, ela cresce em quase qualquer tipo de
solo, desde que bem drenado diferentemente do
milho, muito mais rico em protena, mas dependente de solos mais frteis. Segundo, suas variedades
resistem bem s variaes das mdias anuais de
chuvas. Terceiro, possvel que seu veneno seja uma
importante defesa natural contra a predao animal.
Quarto, alm de poder ser guardada na forma de
farinha, ela pode ser estocada in natura (na terra),
servindo como uma espcie de reserva alimentar
para povos mveis. Quinto, seu modo de reproduo
vegetativa garante simplicidade e facilidade para
sua propagao pelas mos humanas. Por fim, a
mandioca extremamente rica em carboidratos, fornecendo um perfeito complemento a uma costela
de anta ou a um belo pintado na brasa.
No parece ser toa, portanto, que essa intrigante inveno amerndia seja, hoje, a principal cultura
de subsistncia tropical do mundo, e a mais importante fonte de calorias para cerca de 500 milhes de
pessoas na Amrica do Sul e na frica, segundo a
Organizao para Agricultura e Alimentao (FAO)
das Naes Unidas. Na busca de solues para a fome
no mundo, talvez seja hora de alargarmos os horizontes, de pensarmos no s na genmica e nos
transgnicos, nos laboratrios de ponta e nas grandes corporaes, e comearmos a estudar sistematicamente a enorme variedade legada a ns por
cerca de 7 mil anos de experimentao indgena
com essa plantinha venenosa.
Antes, alis, que seja tarde demais.

SUGESTES
PARA LEITURA
PIPERNO, D. R. &
PEARSALL, D. M.
The origins of
agriculture in the
lowland neotropics,
Nova York,
New York:
Academic Press,
1998.
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Exchange of
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information
between Aguaruna
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in American
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1986.
CARNEIRO, R. 1983.
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the Kuikuru
of the upper Xingu,
in Adaptive
Responses
of Native
Amazonians
(HAMES, R. B. &
VICKERS, W. T.,
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Nova York:
New York
Academic Press,
1983.
CHERNELA, J. M.
Os cultivares
de mandioca
na rea do Uaps
(Tukano), in Suma
Etnolgica
Brasileira, v. 1
(RIBEIRO, B., coord.),
Rio de Janeiro:
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HECKENBERGER, M.
Manioc agriculture
and sedentism
in Amazonia:
the Upper Xingu
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in Antiquity,
v. 72, p. 633,
1998.

outubro de 2006 CINCIA HOJE 39