4.4.

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Gradiente de una función escalar

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Gradiente de una función escalar

El concepto de gradiente de una función escalar se explicará (y aplicará) al
estudiar el potencial electrostático (capítulo 16).

Figura 4.7: Concepto de derivada direccional y gradiente: f (x, y) viene dada por:
f (x, y) = p0 + p1 x + p2 y siendo p0 , p1 y p2 constantes positivas.

Con frecuencia, en Física se utilizan los conceptos de derivada direccional
y de gradiente, cuyo significado es fácil de comprender en términos de la definición de derivada tratada en el punto anterior. La idea fundamental, que
generaliza el concepto de derivada de una función, es la siguiente: si la fun-

@f @f ⌘ ˆ @y @b 2. y) y ✏ ⌘ ( x)2 + ( y)2 . hablaremos de derivada parcial respecto a la coordenada correspondiente. dy) es: ~ · d~r df = rf siendo d~r = (dx. Así. En términos sencillos.7. dy). hablaremos de derivada direccional. Veámoslo en el ejemplo de la figura 4. 1. pero no sólo con el módulo del desplazamiento ( x)2 + ( y)2 sino también con un nuevo aspecto.34 Gradiente de una función escalar ción que nos interesa depende de más de una variable (por ejemplo f (x. f (~r) En el caso de que el vector de dirección coincida con alguno de los de la base cartesiana. y)) los incrementos de ésta tendrán relaciónpcon los valores de x y y. sino de hacia dónde nos movamos. la variación de la función depende no sólo de cuánto nos movamos. en el ejemplo que mostramos (ˆ a=ˆ ı. esto coincide con la dirección dada por cˆ. En nuestro ejemplo. osea . Derivada direccional Se define la derivada direccional dada por el desplazamiento a lo largo de la dirección definida por el vector cˆ como: @f f (~r + ✏ cˆ) = l´ım @ˆ c ✏!0 ✏ p donde ~r ⌘ (x. ˆ b = |ˆ): @f @f ⌘ @ˆ a @x . ~ representa la derivada direccional en la dirección del espacio en b) rf la que la variación de la función es máxima. Gradiente ~ ) como el único vector que nos Se define el gradiente de una función (rf permite calcular las variaciones de la función en una dirección cualquiera v ˆ mediante la relación: @f ~ ·v = rf ˆ @v ˆ De esto se siguen varias propiedades: a) La relación que nos da las variaciones de la función para un desplazamiento arbitrario (dx. Puesto que este cociente define un ángulo en el plano XY que es donde la función toma valores. que es la tasa de variación de ambos ( y/ x).

por tanto. Diremos. . p2 ) sobre el variaciones a lo largo de las direcciones indicadas. Si dicha partícula se apoyase sin fricción sobre la superficie y la depositáramos en un punto de coordenadas (x. la variación máxima ~ k d~r. y cambiar el signo U (x. (Sol. y que el módulo de rf ~ coincide efectivamente ocurre para rf con el valor de la derivada direccional a lo largo de esa dirección. que las líneas de fuerza vienen dadas por la dirección del gradiente de la energía potencial (cambiado de signo). es decir fa . y) se ~ deslizaría hacia el fondo a lo largo de la línea definida por la dirección de rf ~ (trayectoria central en el dibujo). o lo que es lo mismo de rU . y para una función de dos variables. fb . y)). La función f (x. y evaluar los incrementos que sufre la función f .: rf plano XY ) Aprovecharemos el ejemplo utilizado para poner de manifiesto el interés de estos conceptos en la Física. fc para ~ = (p1 . se puede calcular el gradiente en coordenadas cartesianas mediante la expresión: @f ~ = @f ˆ rf ı+ |ˆ @x @y Se propone como ejercicio obtener el vector gradiente para el ejemplo dado.Gradiente de una función escalar 35 @f ~ cˆ ! rf @ˆ c (gradiente de f ) Nótese que. y) puede representar la energía potencial gravitatoria de una partícula puntual sobre la superficie mencionada (bastaría multiplicar por su masa. por efecto del producto escalar. por la aceleración de la gravedad. c) En la práctica. y) = m g f (x.