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"Los hombres de la Antigedad tuvieron conciencia de la sucesin de los


acontecimientos y de la duracin de sus vidas", nos dice el doctor Augusto !
Fernndez Guardiola en su Prlogo a esta obra. "Culturas prehistricas -^no
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Agns Gruart i Mass es doctora en psicologa por la Universidad Autnoma de Barcelona, y complet su formacin en Inglaterra y
en Estados Unidos. Es profesora del Departamento,de Pskotogid Experimental de la Universidad de Sevilla.
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Jos M. Delgado Garca es doctor en medicina por la Universidad de Sevilla. Ha realizado estudios en Estados Unidos, Inglaterra y Francia. Es Inves- l
tigador Principal del Instituto Andaluz da Biologa y catedrtico de fisiologa de la Universidad Pablo de Olavide de Sevilla.
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Carolina Escobar Briones es psicloga por la UNAM, con maestra y docto- >
rado en ciencias fisiolgicas por la misma universidad. Es profesora en la
Facultad de Psicologa y en la Facultad de Medicina de la UNAM.
Ral Antonio Aguilar Roblero es mdico cirujano y doctorado en invest?!
gacin biomdica bsica por la UNAM. Realiz estudios de posdoctorado en
Estados Unidos. Es investigador Departamento de Neurodencias del lnstij
tuto de Fisiologa Celular de la UNAM.
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igura te la portada. Reloj de flores eado por
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se organiza en la direccin de las agujas de antelpjsfl

BMWI II I'BIW Ib.


www.fce.com.mx

Comit de Seleccin
Dr. Antonio Alonso
Dr. Francisco Bolvar Zapata
Dr. Javier Bracho
Dra. Rosalinda Contreras
Dr. Jorge Flores
Dr. Juan Ramn de la Fuente
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Dr. Hctor Nava Jaimes
Dr. Manuel Peimbert
Dr. Ruy Prez Tamayo
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Dr. Jos Sarukhn
Dr. Alfonso Serrano
Dr. Guillermo Sobern
Dr. Elias Trabulse

Coordinadora:
Mara del Carmen Faras

Agns Gruarr Jos Mora Delgado


Carolina Escobar Ral Aguilar Roblero

LOS RELOJES
QUE GOBIERNAN LA VIDA

la

ciencia/188
poro rodos

Primera edicin, 2002

9
C R

Se prohibe la reproduccin total o parcial de esta obra


incluido el diseo tipogrfico y de portada,
sea cual fuere el medio, electrnico o mecnico,
sin el consentimiento por escrito del editor.

La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica,


al que pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la
Secretara de Educacin Pblica y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa.

, 2002, F O N D O D E C U L T U R A E C O N M I C A
Carretera Picacho-Ajusco 227, 14200 Mxico, D.F.
D.R.

ISBN 968-16-6676-3
Impreso en Mxico

ndice general

Agradecimientos

Prlogo

11

PRIMERA PARTE

Cada cosa a su tiempo


[17]

I. A modo de introduccin
II. El tiempo en la historia del hombre

19
.

22

Reflexiones iniciales acerca del tiempo y el hombre

22

Por qu es tan importante el tiempo en la vida del


hombre?

22

Qu es el tiempo?

24

Cmo podemos medir el tiempo?

26

La estimacin del tiempo es importante para todos


los seres vivos

30

Qu es un ritmo biolgico?

30

III. Una breve historia del tiempo biolgico

. . .

Las primeras observaciones


Hacia el concepto de reloj biolgico

32
32

34

De la memoria del tiempo al reloj biolgico en los


animales

36

Los ritmos biolgicos en la medicina de nuestro


tiempo

40

SEGUNDA PARTE

Los lobos slo allan en Luna llena


[43]

IV. Llevando el comps de la vida

45

El cante hondo de la biologa: los ritmos que nacen


desde lo ms profundo del ser

45

Juntos pero no revueltos: no todos los ritmos biolgicos son iguales

47

Recetas para clasificar ritmos

49

Del latido cardiaco a la secrecin glandular

51

La vida en la costa

52

De cmo cambian nuestros sentimientos de un da


para otro

53

Hechizo de Luna

55

Como burros en primavera

56

V. El reloj de Pittendrigh

58

Algunos trminos importantes

58

Poniendo el reloj a la hora

61

Un da de 25 horas

64

Un reloj confiable

65

Consecuencias de un instante de perturbacin


VI. Cmo se estudian los ritmos biolgicos?
Cosechando nmeros

. . .

67
70
70

El hombre frente a la mquina

70

Construyendo mapas del tiempo

72

Sobre espectros y cambios de dimensin

. . .

74

TERCERA PARTE

No siempre es hora de comer


[79]

VII. Los esclavos del reloj

81

Con la msica por dentro

81

Hermano Sol, hermana Luna

86

Es ya hora de comer?

87

El tiempo que se va

89

La marcha de las letras

91

A tiempo para el partido

92

VIII. Para viajar (y trabajar) todo est en empezar


Viajera que vas por cielo y por mar

95

95

Manteniendo el ritmo de trabajo

99

Coda

102

CUARTA PARTE

Del hechizo de Luna a las curas de Sol


[103]

IX. Del equilibrio a la oscilacin


Que todo cambie para que todo siga igual

105
.

105

Entonces... hubo un cambio

107

Hasta que lleg Chronos de Tacia

109

X. Los relojes de la salud

110

A causa de un mal ritmo

110

Sabia virtud de conocer el tiempo

112

Me sube la bilirrubina...

113

Reloj, no marques las horas, porque voy a enloquecer...

114

El opio para la noche y las purgas por la maana

115

Curas de Sol

121
QUINTA PARTE

Historias de relojes y relojeros


[123]

XI. En busca del reloj perdido

125

El reloj en un frasquito

125

Me podra repetir esa pregunta?

127

XII. Hacia el interior de los ritmos biolgicos

128

Manual del aprendiz de Frankenstein, o... la tcnica


al servicio de la ciencia

128

Otras consideraciones para seguir desarmando


relojes

134

XIII. Bases celulares y moleculares de la cronobiologa

136

Comenzando por el final: desde lo simple hasta lo


complejo

136

Un caldo de hongo para empezar (a entender el


reloj)

137

La mosca (de la fruta) en la sopa

138

Historia de dos babosas de mar

141

A veces las polillas, las cucarachas y los escarabajos


tambin son tiles

143

Un ceviche de cangrejo y camarn (de ro)

145

SEXTA PARTE

Ms historias de relojes y de relojeros


[149]

XIV. Estructuras neuronales que regulan el tiempo biolgico en los vertebrados


El alma (de los vertebrados) se asienta en un reloj
Empecemos por el tercero (ojo, por supuesto)
La conexin perdida de los mamferos
Conectando un sistema distribuido

151
151

153

157

160

Cuntos ngeles bailan en la punta del ncleo supraquiasmtico?

164

Cmo arruinar un cuento de hadas

169

XV. Una introduccin a los osciladores neuronales

.
.

172

Tan breve como un eplogo

177

Bibliografa
Libros

182
182

Artculos de revisin en revistas especializadas y


captulos de libros
Glosario

183
188

Dedicamos este libro al profesor

HUGO ARECHIGA, quien tanto ha hecho

por el desarrollo de la cronobiologa en Mxico,


y que tan bien ha impulsado el puente cultural
y cientfico entre Espaa y Mxico.

AGRADECIMIENTOS

Los autores agradecen al profesor Jos M. Garca Fernndez,


de la Universidad de Oviedo, Espaa, su cuidadosa revisin del
libro. Igualmente, a C 0 N A C y T (proyectos 33033 y 33034); a la
D G A P A - U N A M (proyecto IN204800); y a la fundacin Omnilife
2000. As como a la doctora Lucy Macas, a Sergio Bourguet, a
Axel Retif y a la licenciada Mara del Carmen Faras por su
constante apoyo y cuidado en la edicin de este libro.

PRLOGO
L 'amourfaite passer les temps. Les temps faite passer
Vamaur.
Inscripcin en un viejo
reloj de Sol francs.

Los hombres de la Antigedad tuvieron conciencia de la sucesin de los acontecimientos y de la duracin de sus vidas. Culturas prehistricas n o relacionadas entre s elaboraron calendarios e instrumentos para medir las duraciones, a la vez
que creaban lenguajes que, sin excepcin, contenan numerosas alusiones del transcurso del tiempo. La estructura gramatical parece imposible si los hombres que la crearon no tuvieran
una idea precisa de lo que significa antes, ahora y despus.
Pero no slo el hombre, sino todos los animales y las plantas
estudiados hasta ahora miden en alguna forma el paso del tiempo. El objetivo principal de este libro es, precisamente, el estudio
de los mecanismos biolgicos involucrados en esta maravillosa
propiedad. Sus autores hacen algo de gran valor didctico.
Describen lo que sabemos acerca del tiempo y profundizan en
lo que es un reloj biolgico, cul es su historia en la botnica y la
zoologa, hasta llegar a la medicina moderna, que tard en
incorporar la idea de las variaciones peridicas implcita en los
relojes biolgicos. Esta tardanza nos explican los autores se
debi principalmente a las ideas de la constancia del medio
interno de Claudio Bernard y de la homeostasis de Walter B. Cannon.
Y como ellos dicen, no es que estos sabios estuvieran equivocados, ms bien, lo que sucede es que el concepto de reloj biolgico no se contrapone a ellas, lo nico que hace es darle una
ritmicidad a los procesos de cambio necesarios para la estabilidad orgnica del ser y, sobre todo en los animales y en el hombre, sirve para modular la conducta.
Calcular el tiempo, valorar duraciones y predecirlas es una
funcin bsica para modular el comportamiento y tiene un valor

ecolgico y de sobrevivencia ms importante aun que la audicin


o la visin. Tenemos numerossimos ejemplos de ciegos ilustres
al final de su vida, como Homero, Rodrigo, Borges, y tambin de
sordos con una genial produccin musical, como Beethoven,
pero nadie puede vivir y tener un curso del pensamiento y una
conducta coherente sin la capacidad de medir el tiempo.
El concepto de tiempo transcurrido ha preocupado al hombre desde hace muchos miles de aos. En este libro de divulgacin avanzada escrito por autores de dos grupos de investigadores, uno mexicano, Ral Aguilar Roblero y Carolina
Escobar, y otro espaol, Jos M. Delgado Garca y Agns Gruart i
Mass est admirablemente descrito lo que hasta ahora sabemos sobre el tiempo. Sus captulos cubren todos los aspectos relacionados con este concepto, sus medidas desde la Antigedad y
hasta los aspectos que nos ha proporcionado la fsica moderna,
tan distintos de la percepcin que de l hacemos los hombres.
En 1968, Eugenio Minkowski public un libro titulado
Le temps vcu (El tiempo vivido), donde reuni sus ideas y trabajos clnicos sobre el concepto del tiempo, que haba sido su
preocupacin durante cerca de 50 aos. Minkowski, como
conclusin de su enorme labor clnica en la que enfoc con
determinacin el problema del tiempo, defiende la idea de que
el tiempo y el espacio son inseparables; es decir, aboga por la
espacializacin del tiempo y la temporalizacin del espacio, en
cuanto a la actividad mental del hombre, particularmente del
enfermo mental, lo que constituy su preocupacin fundamental durante muchos aos, a partir de los que precedieron
a la primera Guerra Mundial, hasta mucho despus de la
segunda. Termin su carrera de medicina en 1909, sin embargo, no es sino hasta 1968 que publica en Suiza, en francs, su
libro sobre el tiempo. Sus ideas sobre la espacializacin del
tiempo y la temporalizacin del espacio subjetivos han tenido
una verificacin experimental brillante con los efectos Tau y
Kappa enunciados por Harry Helson y descritos por J . Cohn.
Ambos efectos demuestran esta interaccin espacio-temporal. Si
marcamos sobre la piel de la espalda de un sujeto los vrtices
de un tringulo equiltero y se estimulan con diferentes intervalos,
el sujeto siente que la figura es irregular, por ejemplo, un tringulo escaleno. Este es el efecto Tau. Un efecto inverso, es decir,
si variamos la distancia entre los vrtices pero se estimulan con

el mismo intervalo temporal, el sujeto percibe una figura regular. Esta espacializacin del tiempo y temporalizacin del
espacio, tanto en la biologa como en la fsica moderna, estn
admirablemente especificadas en los primeros captulos de
este libro.
La vida se desarrolla a travs de dos mecanismos diferentes
con perfil ontognico distinto. Estos son la regulacin y el control. Por regulacin entendemos un conjunto de procesos que
permiten, dentro de un rango determinado, la constancia de
las funciones que acabamos de explicar como oscilantes. Algunos de estos mecanismos de regulacin se desencadenan por
estmulos externos, como el reflejo fotomotor, que regula la
entrada de luz a la retina y contrae la pupila cuando hay mucha
luz o la dilata cuando es escasa. Otros procesos de regulacin
estn precisamente ligados a los ritmos biolgicos, circadianos
o de otra ndole y se deslizan por nuestras vidas en forma silenciosa e inexorable. Los niveles de cortisol en la sangre descienden
en la noche y aumentan en la madrugada, independientemente de si dormimos o no, y estn ligados a un ciclo endgeno, quizs un reloj biolgico. Cul es la medida del tiempo
en la regulacin biolgica? Para la regulacin dependiente de
ritmos endgenos va a ser, exactamente, el periodo del ritmo y
su fase. Para la regulacin dependiente exclusivamente de
seales exgenas, el tiempo de actuacin ser muy prximo a
la duracin del estmulo externo que introdujo el desorden,
con cierto retardo, que estar dado por la inercia especfica
del sistema de retroaccin involucrado. Lo fundamental para
la conducta adaptativa, por lo menos en el hombre, es que el
tiempo, la duracin de la regulacin no penetran en el campo
de la conciencia. Como la conciencia necesita de la memoria y
es producto del aprendizaje, podemos concluir que los tiempos de la regulacin son ignorados por vastas reas del cerebro. Es un tiempo no aprendido, un reloj biolgico determinado genticamente. Este hecho podra ser muy significativo
en cuanto al ahorro de materia gris cerebral (hardware), ya que
los procesos de regulacin estn concentrados en el tallo cerebral, el hipocampo y la hipfisis, quedando as una gran porcin del cerebro para los procesos de aprendizaje, memoria y
cognicin, que constituyen los mecanismos de control y programacin (software).

En qu consisten los mecanismos de control y por qu afirmamos que son diferentes a los de regulacin? Estos ltimos
son innatos. Los mecanismos de control surgen con el aprendizaje; con frecuencia su accin se ejerce en direccin opuesta
a la de una regulacin determinada; por ejemplo, en una situacin de preparacin para la lucha, se dilatan las pupilas, aunque haya mucha luz, y aumenta el tono muscular y la presin
arterial. El sentido del tiempo, sobre todo de la estimacin
correcta de las duraciones, es imprescindible para que pueda
ejercerse control adecuado. En los experimentos clsicos de
Pavlov se utilizaron medidas temporales respecto de la capacidad de los animales para discriminar frecuencias como estmulo condicionado, pero tambin se hizo el descubrimiento de
que los animales podan retardar su respuesta incondicionada
a un estmulo condicionado, cuando se empleaba un intervalo
fijo entre ambos. Pavlov llam a este fenmeno reflejo de traza.
En realidad es un bello ejemplo del control a travs de la estimacin del tiempo, de una funcin innata (secrecin de jugo
gstrico).
En los ltimos captulos de este libro se describen con
gran precisin las caractersticas de los relojes biolgicos, y
se hace un anlisis conductual, biofsico y bioqumico, fruto
del trabajo de muchos aos de uno de sus autores. El modelo del
ncleo supraquiasmtico y sus interconexiones, particularmente con la retina y l glndula pineal, estn admirablemente
descritos y basados en un incansable trabajo experimental.
Parece ser que, en una conversacin entre Piaget y Einstein,
este ltimo pregunt: es el sentido del paso del tiempo una
intuicin o una relacin entre la velocidad y el espacio recorrido? Piaget respondi que crea que era la relacin velocidadespacio, pero slo al inicio del aprendizaje en los nios, que
siguen un lento proceso perceptivo: rebasamientos, velocidad,
espacio y, por ltimo, tiempo transcurrido. Fraisse introdujo
otro concepto que tal vez no se contrapone finalmente con el
de Piaget. Fraisse piensa que el nmero de eventos que llena
un intervalo es el que nos da una idea del tiempo, que es elstica. Si no ocurre nada en ese lapso el tiempo se juzga ms
corto, pero si se introducen seales o pasan acontecimientos
en gran nmero, el tiempo parece alargarse.
Thomas Mann, en La montaa mgica, nos dice: "Un contenido

rico e interesante es, sin duda, capaz de abreviar una hora e


incluso un da, pero considerado en conjunto, presta al curso
del tiempo amplitud, peso y solidez, de tal manera, que los
aos ricos en acontecimientos pasan mucho ms lentamente
que los aos pobres, vacos y ligeros, que el viento borra y que
se van volando. Lo que se llama fastidio es, en realidad, una
representacin enfermiza de la brevedad del tiempo provocada por la monotona. Los grandes espacios de tiempo, cuando
su curso es de una monotona ininterrumpida, llegan a encogerse en una medida que espanta mortalmente al corazn."
Cuando leemos este interesante libro, nos percatamos de
que estamos ante un tema en plena evolucin en los aos ms
recientes y que atae a mltiples disciplinas y campos. Esperamos que sus autores perseveren y nos sigan ilustrando.
AUGUSTO FERNNDEZ GUARDIOLA

PRIMERA PARTE

Cada cosa a su tiempo

I. A modo de introduccin
Es UNA E X P E R I E N C I A G E N E R A L I Z A D A que nos entendemos mejor
con el espacio que con el tiempo. El filsofo Pascal lo haca
notar de manera tan hermosa cuando apuntaba que, a pesar
de nuestro tamao tan reducido en relacin con el Universo,
nosotros somos conscientes de nuestras limitaciones, pero el
Universo nada sabe de nosotros ni de s mismo. Sin embargo,
nuestras limitaciones temporales nos parecen casi insalvables.
Tal vez nos gustara ser un poco ms altos, pero de seguro nos
gustara durar mucho ms. Por otra parte, la tecnologa ha reducido las dimensiones espaciales, pero no ha hecho algo similar con el tiempo. Los modernos sistemas de comunicacin
nos han puesto a todos en una situacin comn, esto es, podemos enviar mensajes a grandes distancias de manera casi instantnea, y los husos horarios cuentan. As, el telfono suena
al instante a 10 mil km de distancia, pero la hora es muy distinta
a tales distancias, y si nuestro interlocutor est durmiendo no
pensar nada bueno de nosotros si lo despertamos a deshora.
Los autores de este libro nos repartimos entre Mxico y Espaa
y sabemos del problema.
Una ambivalencia equivalente la tenemos con la dualidad
materia y mente. Damos por cierto, sin mayor preocupacin, que
entendemos ms de cosas que de pensamientos, ms de lo
que es una mesa, que de lo que es un enfado. Escribimos con
ms confianza del cido sulfrico que de nuestra capacidad
para recordar nombres. Un tecnlogo podra argumentar que

nuestro dominio sobre la materia se traduce no slo en los


conocimientos actuales acerca de las partculas elementales,
sino en que somos capaces de fabricar aviones. Un psiclogo
podra argumentar que tambin se sabe mucho sobre los entresijos de nuestro mundo interior y de nuestros procesos cognoscitivos, de lo que polticos avezados sacan buen partido en
numerosas ocasiones. En ambos ejemplos (espacio/tiempo, materia/mente) no hacemos ms que relatar una predisposicin
intelectual de nuestro entorno, sin entrar en mayores consideraciones de su origen, sentido o conveniencia.
Hay un tercer caso en el que se da un cierto apriorismo
acerca de la realidad del entorno vital que nos rodea y hace referencia a los ritmos biolgicos. Para cualquier ser humano es
evidente la presencia de las estaciones: la primavera florida y el
helado invierno, el ciclo de las cosechas, la temporada de lluvias, etc. Sin embargo, los bilogos se han asomado al estudio
cientfico de los seres vivos con un cierto estatismo. La estructura (materia) ha contado ms que la funcin (proceso) y se
ha tendido a considerar una constancia (no evidente por otra
parte) en los seres vivos, tal vez interrumpida en sus extremos
por el nacimiento y la muerte. Hasta los aos cincuenta del
siglo xix, el sueo fue considerado por algunos fisilogos como
la ausencia de actividad, por falta de estmulos sensoriales. La
llegada de la noche nos priva de seales procedentes del entorno, sobre todo de origen lumnico, y nos dormimos por aburrimiento, por no tener nada mejor que hacer. Esta visin cientfica choca con el saber popular de que los lobos allan a la Luna
llena, o como relata el poeta, que "cuando se apagan las farolas, se encienden los grillos". Cuando ciertas especies, como la
nuestra, se echan a dormir, otras muchas como las de roedores
o aves nocturnas comienzan su ciclo de actividad. Si ya el filsofo
presocrtico sealaba que no nos baamos dos veces en el mismo
ro, tambin nosotros mismos cambiamos da a da, no somos los
mismos hoy que maana. Pero, al tiempo, hoy y maana almorzaremos a las dos de la tarde, porque justo a esa hora tenemos
ganas de comer. As pues, aunque de evidente se hace invisible, no slo cambiamos desde nuestro nacimiento hasta nuestra muerte, sino que variamos de un momento a otro sea del
da sea del a o y nos gusta pasear en verano y recogernos
en invierno, y leer por las tardes y levantarnos con la luz del Sol.

Dicho esto, no puede dejar de sorprender que, a principios


del siglo xx, el anlisis de los ritmos biolgicos se limitase a algunos pocos estudios de botnica, principalmente sobre el
comportamiento de determinadas plantas sensitivas y acerca
del horario de apertura de diversas flores. Desde entonces,
nuestro conocimiento sobre los fenmenos asociados a la ritmicidad biolgica ha crecido en forma exponencial. Si hasta la
dcada de los aos sesenta, el descubrimiento de una nueva
funcin u organismo con ritmo biolgico* se consideraba de
gran inters y relevancia por algunos, o bien, con gran escepticismo por la mayora de la comunidad cientfica, en la actualidad los papeles se han invertido, y hoy se considera relevante
demostrar que alguna variable u organismo no presenta algn
tipo de ritmo biolgico. As pues, a lo largo del siglo x x no slo
se acept por la generalidad cientfica la existencia de diversos
ritmos biolgicos, sino que tambin cambi nuestra concepcin acerca de su significado biolgico y de su relevancia experimental y prctica. En la actualidad, reconocemos el concepto
de tiempo biolgico como el fundamento de los mecanismos de
adaptacin de los organismos a su entorno fsico y vital, as
como la base de los mecanismos encargados de coordinar las
funciones orgnicas en el devenir temporal.
Con el presente libro pretendemos describir el largo itinerario que nos ha llevado a reconocer la importancia del tiempo
biolgico. De la misma forma, trataremos de hacer asequible
la informacin disponible sobre los denominados relojes biolgicos y ayudar a entender su estructura y funcionamiento, sobre
todo, de acuerdo con los conocimientos actuales obtenidos de
estudios realizados en diversas especies animales. Finalmente,
haremos lo posible para explicar el funcionamiento de los relojes biolgicos en las actividades diarias del hombre, revisaremos de qu forma su adecuado o mal funcionamiento afecta
nuestra salud, y analizaremos cmo podemos tomar ventaja
del tiempo biolgico para mantenernos sanos o para tratar de
sanar a nuestros enfermos.

Los trminos en negritas aparecen explicados en el Glosario, p. 188 y ss.

II. El tiempo en la historia del hombre


REFLEXIONES INICIAI.ES ACERCA
DEL TIEMPO Y EL HOMBRE
C U N I M P O R T A N T E HA S I D O LA M E I C I N del tiempo para el
ser humano! Tanto, como para esforzarse en construir, ya desde la Edad de Piedra, monumentos colosales asociados a tal actividad como los de Stonehenge, una localidad situada en las
proximidades de Londres (vase la figura II.I). De hecho, los
monumentos ms emblemticos de numerosas civilizaciones
antiguas son relojes astronmicos. Varias construcciones del
Egipto faranico y del Mxico precolombino tienen en comn
el hecho de que proporcionan con rotunda y sorprendente
precisin importantes seales temporales, como los cambios
de estacin (primavera, invierno, etc.). A menor escala temporal, la sucesin del da y de la noche es la referencia temporal
ms conspicua y fiable en el planeta Tierra, y puede que tambin la primera usada por el hombre primitivo. Igualmente,
los cambios climticos asociados a las estaciones han representado importante referencia temporal para la regulacin de las
actividades humanas. Nuestros antepasados trabajaban en verano y descansaban en invierno, al igual que la tierra que habitaban. No es casualidad que los signos del zodiaco, que reflejan
los cambios en el firmamento asociados a los meses del ao, estuviesen presentes en las catedrales europeas para recordar a los
fieles lo que deban hacer de acuerdo con la poca del ao.

P O R Q U ES T A N I M P O R T A N T E E L T I E M P O
EN LA V I D A D E L H O M B R E ?

Tal vez la importancia de conocer y medir el tiempo est relacionada con la necesidad del hombre primitivo de predecir y
anticiparse a los fenmenos naturales para su supervivencia.
De hecho, la prediccin da lugar a la anticipacin, la que a su
vez brinda evidentes ventajas en actividades como la caza o la
agricultura. Incluso, puede que el ser humano lograra sobrevivir
al ambiente hostil en el que se desenvolva, y ante el que estaba

vista area de la zona arqueolgica de Stonehenge; B , una


reconstruccin de la misma. Ambas imgenes ilustran una organizacin geomtrica compleja, posiblemente asociada a clculos astronmicos.
FIGURA I I . I . A ,

en franca desventaja fsica, gracias a su capacidad de predecir y


anticipar. As, a pesar de que la existencia de todos los seres vivos est regida por el tiempo, el ser humano es el nico capacitado, a travs de la memoria y la imaginacin, para estar consciente del transcurrir de las cosas animadas e inertes. Sin tales
atributos, el hombre vivira confinado en un presente estrecho,

incapaz de recordar el pasado o imaginarse el futuro. Por lo


tanto, y hasta donde somos capaces de saber, la conciencia del
tiempo es un fenmeno humano tan caracterstico como lo es
la conciencia de s mismo.
Por otra parte, por medio de la observacin de fenmenos
naturales como la alternancia del da y de la noche, las fases de
la Luna o las estaciones del ao, el hombre primitivo pudo inferir la importancia de los fenmenos cclicos en el orden del
Universo. Tambin observ fenmenos unidireccionales como
el crecimiento, el envejecimiento y la muerte, de los que pudo
deducir la naturaleza inexorable e irreversible del paso del
tiempo. La tristeza asociada a la prdida de sus seres queridos
y la conciencia inamovible de su propia muerte contribuyeron,
en alguna medida, a la concepcin de la vida, ya sea como
un trnsito, ms bien breve, hacia una existencia atemporal, o
como un proceso repetitivo en el cual el individuo se reencarna, en formas sucesivas, en su camino hacia la perfeccin. Religiones como el zoroastrismo, el judaismo, el cristianismo y el
islamismo son caractersticas de la primera corriente de pensamiento, mientras que el budismo y las escuelas filosficas de
Pitgoras, Empdocles y Platn son tpicas de la segunda. Asociadas a tales concepciones sobre la vida, cada corriente desarroll su propia concepcin de la naturaleza del tiempo: bien
sea como un fenmeno lineal, con un principio y un probable
fin, o bien como un fenmeno cclico en el que el tiempo se
regenera peridicamente. El rito del fuego nuevo de la cultura
azteca es propio de esta visin cosmognica de la ritmicidad
(repeticin) del tiempo.
Q U ES E L T I E M P O ?

Traspasar el conocimiento emprico acerca de lo que es el tiempo ha sido una labor ardua que ha ocupado a filsofos, religiosos y cientficos casi por igual. As, Berkeley sugera que las
dificultades para comprender el tiempo son de nuestra propia
invencin. Si le indicamos a cualquier individuo que nos encuentre en algn lugar dentro de cierto tiempo, no dudar
ni intentar reflexionar sobre el significado de tales palabras,
simplemente cumplir con lo que le solicitamos. Es slo cuando tratamos de comprender el significado abstracto del tiempo

excluyendo del concepto la secuencia de acciones, ideas y


sucesos que diversifican el da cuando incluso los filsofos se
sienten algo confundidos. Por ejemplo, mientras ms reflexiona san Agustn sobre la naturaleza del tiempo y su medida, su
perplejidad aumenta y reconoce que no puede saber lo que es.
As dice: "He estado hablando del tiempo por mucho tiempo;
este mucho tiempo no sera tal si no fuera por el hecho de que el
tiempo ha transcurrido mientras tanto. Cmo puedo saber esto,
si an no s lo que es el tiempo?... No s lo que he medido!"
Parmnides y Zenn consideraban el tiempo como una ilusin de la experiencia, ya que para ellos el cambio era lgicamente inconcebible. Y como la lgica es ms confiable que la
experiencia para describir la realidad, esta ltima deba ser,
a pesar de las apariencias, unitaria y esttica. Por su parte,
Platn argumentaba que, aunque no del todo ilusorio, el tiempo era una dimensin degradada, en la cual existen copias
efmeras e imperfectas de objetos del mundo ideal, y estos ltimos son incorpreos y atemporales. En contraste con las doctrinas anteriores, Herclito sostena que en el flujo del tiempo
se encuentra la esencia de la realidad. Por otro lado, Aristteles estimaba que el tiempo, aunque no es movimiento, no es
posible concebirlo en forma independiente de ste, ya que el
tiempo no existe sin cambio.
Aristteles conceba el tiempo como un todo continuo entre
el pasado, el presente y el futuro, de tal forma, que si el presente tena una duracin extensa, deba entonces incluir partes del pasado y del futuro. As, el presente es una parte del
tiempo indivisible (a diferencia del resto del tiempo), y aunque separa el pasado del futuro, de alguna manera pertenece
a ambos; de otra forma el tiempo no podra ser continuo.
Igualmente, san Agustn tambin defina el presente como un
instante indivisible pero, en contraste con Aristteles, consideraba que pasa tan rpidamente del futuro al pasado que su
duracin carece de magnitud. Slo el pasado o el futuro tienen magnitud y por tanto pueden considerarse largos o breves. Sin embargo, ni el pasado ni el futuro existen, as que
cmo puede tener duracin algo que no existe? A su vez, el
presente existe pero no perdura. Por eso, la perplejidad de san
Agustn que mencionamos dos prrafos atrs se origina
en que el tiempo viene de lo que an no existe, pasa a travs de

lo que no perdura y se dirige hacia lo que no existe ms. Quiz


la mejor definicin del presente, y la ms breve e ilustrativa, es la
del poeta Jos Hierro: "llama entre la madera y la ceniza".
El tiempo concebido como una dimensin fsica o una magnitud matemtica presenta menos dificultad para ser definido
o precisar sus propiedades. Desde esta perspectiva el concepto
de tiempo puede ser tratado en la misma forma que el concepto de espacio. Isaac Newton consideraba que los objetos se sitan
en el tiempo en un orden de sucesin, de la misma forma que se
colocan en el espacio en un orden de situacin. As pues, consideraba el tiempo y el espacio como dimensiones independientes en las que los procesos y objetos se suceden y sitan. La revolucin conceptual de la fsica relativista, desarrollada por Albert
Einstein, consisti en considerar que el tiempo forma un continuo con el espacio, de forma que la posicin de un objeto se
describe por cuatro coordenadas o dimensiones, tres correspondientes al espacio y la cuarta al tiempo. Una de las diferencias entre el concepto del tiempo, como una dimensin
independiente del espacio o como un continuo con ste, es el
concepto de simultaneidad. En el primer caso, por la independencia dimensional es posible la ocurrencia en trminos absolutos de acontecimientos simultneos en dos lugares distintos.
En el segundo caso, por el continuo espacio-tiempo, dos sucesos no pueden ocurrir al mismo tiempo (ya que sus coordenadas tetradimensionales son diferentes) sino slo en trminos
relativos a un observador. Finalmente, y de acuerdo con la teora
de la relatividad, el tiempo se inici en el Big Bang, es decir, en
el momento que surgi el Universo y que depende directamente de su expansin. Aqu nuevamente se hace hincapi en
la relacin del tiempo con el movimiento de la materia contenida en el Universo.

C M O PODEMOS MEDIR EL T I E M P O ?

Aunque definir el tiempo presenta serias dificultades, medir


su transcurso se ha logrado con relativa facilidad y enorme
precisin. Como ya hemos indicado, la conciencia del tiempo en
el hombre se origin, probablemente, al experimentar los cambios de su propio cuerpo y de sus congneres, de la observacin

de la alternancia del da y la noche, y, sobre todo, de su capacidad de recordar el pasado e imaginar (o intentar predecir) el
futuro. Sin embargo, la aptitud para estimar el paso del tiempo
de acuerdo con tales experiencias era limitada. Un clculo ms
preciso del transcurso temporal pudo haberse originado en la
observacin del desplazamiento aparente del Sol y las estrellas
en el firmamento, de los cambios en la apariencia de la Luna
y de las alteraciones en el paisaje durante las estaciones. El uso
de marcas (o referencias) de tiempo a partir de procesos geofsicos cclicos permiti perfeccionar los mtodos de estimacin del tiempo y, finalmente, desarrollar dispositivos capaces
de medirlo con precisin. De hecho, de la misma forma que la
medicin del espacio se basa en la segmentacin del continuo
dimensional por referencias arbitrarias, la medicin del tiempo se basa en la segmentacin de su continuo mediante referencias arbitrarias cclicas. En otras palabras, para medir el
tiempo es necesario hacer uso de un fenmeno recurrente a
intervalos regulares, es decir, un oscilador cuyos intervalos de
variacin sirvan como referencia temporal. De este modo, la
diferencia en la manera de medir el tiempo entre el hombre
primitivo y el contemporneo radica en el fenmeno natural
usado como oscilador, ya sea la posicin del Sol en el firmamento o un cristal de cuarzo activado elctricamente.
Existe un sinnmero de fenmenos que oscilan con regularidad y que son motivo de estudio para la astronoma, la fsica, la qumica y la geologa. De estos fenmenos han surgido
diversas estrategias para medir el tiempo en forma cada vez
ms precisa. Los primeros artefactos para medir el tiempo se
basaron en la sombra proyectada por el desplazamiento del
Sol y aparecieron hace ms de 5 mil aos. Las estructuras monolticas de Stonehenge o la pirmide de Kukulkn en ChichnItz se disearon, en parte, para indicar los solsticios de verano
e invierno y los equinoccios de primavera y otoo (figuras 11.1
y ii.2). Fundados en el mismo principio, los relojes de Sol indicaban con cierto grado de error el paso de las horas. Otros dispositivos usaban el desplazamiento de volmenes constantes
de agua, como las clepsidras, de las cuales ya hay noticia en
las inscripciones funerarias en la tumba de Amenofis I (1500
a. C.). La clepsidra tendra un uso destacado en Grecia y
Roma. La posibilidad de fabricar ampollas cristalinas permiti

FIGURA I I. a.

Templo de Kukulcn en la zona arqueolgica de Chichn-Itz,


Yucatn. Durante os solsticios de primavera, el juego de zonas sombreadas e iluminadas refica el movimiento de una serpiente que desciende de la pirmide por
el costado de una de las escalinatas (flecha). Este hecho espectacular pone en evidencia la precisin con la que los mayas podan estimar las estaciones del ao.

el desarrollo de los relojes de arena, ms fcilmente transportables que los de agua, y de los que hay antecedentes desde el
siglo III d. C. Otro tipo de reloj es el de aceite, que permita
medir el tiempo, sobre todo por la noche, mediante el volumen de este combustible consumido al arder. El aceite se almacenaba en un depsito vertical graduado y su combustin permita
tambin la iluminacin del entorno. Un sistema similar, aunque menos preciso, fue el uso de velas graduadas. Estos dos ltimos sistemas se utilizaron hasta el siglo x v m (figura 11.3).
Hacia la Edad Media se desarrollaron los primeros relojes
mecnicos, denominados de torre, accionados por la fuerza de
un peso situado en el extremo de una cuerda. Estos relojes se
encontraban en conventos, monasterios e iglesias, indicando
las horas cannicas (maitines, laudes) y tambin las horas
laicas (apertura y cierre de los mercados, o de las puertas de la
ciudad). El invento del pndulo por Galileo permiti fabricar
relojes de mayor precisin, dada la regularidad en la oscilacin del brazo pendular. Durante la era de los descubrimientos geogrficos, los gobernantes, en su afn de conquistar
nuevos horizontes, ofrecan considerables sumas de dinero a

quien construyera relojes precisos y transportables. Por ejemplo, el desarrollo de los principios mecnicos bsicos para hacer posible el reloj de cuerda, todava en uso, se remonta al
diseo de Thomas Mudge en 1759. Por su parte, John Harrison recibi, en 1761, un premio del gobierno ingls, de 20 mil
libras, por el diseo del cronmetro marino, que ayud a resolver el problema de medir la longitud (posicin) de un barco
en el mar respecto del meridiano de Greenwich. Hacia principios del siglo xx, los avances tecnolgicos permitieron sustituir
algunos componentes mecnicos por dispositivos elctricos y, a
la fecha, los relojes con dispositivos completamente electrnicos estn basados en fenmenos atmicos, como la frecuencia
de oscilacin del cuarzo.

Ejemplos de algunos sistemas de medicin del tiempo utilizados


en la Antigedad: A, clepsidra; B, reloj de arena; C, reloj de Sol.

FIGURA 11.3.

L A ESTIMACIN DEL TIEMPO ES I M P O R T A N T E


P A R A T O D O S LOS S E R E S V I V O S

Hemos dicho que la conciencia del tiempo es una caracterstica de la especie humana. Pero con tal aseveracin no pretendemos minimizar la importancia del tiempo en el resto
de los seres vivos. Por el contrario, la estimacin del tiempo en
los organismos es fundamental para su supervivencia. Actualmente se acepta que, de la misma forma que existe un tiempo
geofsico, cuya importancia y percepcin por la humanidad
hemos relatado en las pginas anteriores, tambin existe un
tiempo biolgico, el cual permite tanto la coordinacin de los
diversos procesos funcionales en un individuo, como la generacin de un nicho ecolgico temporal caracterstico de la
especie. El concepto de que existe un tiempo biolgico se ha
desarrollado a partir del estudio de los denominados ritmos
biolgicos.
Q U ES U N R I T M O B I O L G I C O ?

Las funciones de los seres vivos no se expresan en forma constante. Cuando durante un periodo suficientemente prolongado se estudia un proceso orgnico en cualquier ser vivo, desde
aquellos unicelulares hasta el hombre, se puede observar que
se alternan periodos de mxima actividad con periodos de actividad escasa o nula. Cuando estas variaciones se presentan con
cierta regularidad los denominamos ritmos biolgicos. Algunos de estos ritmos se repiten en tan slo algunas milsimas de
segundo, como la actividad de las neuronas cerebrales o el batir
de las alas de determinados insectos, mientras que otros se repiten cada cierto nmero de aos, como la reproduccin en los
ciervos. Adems, los ritmos biolgicos se pueden encontrar en
estructuras moleculares, en la expresin de los genes, en la conducta de los individuos, en el ciclo vigilia/sueo de los seres
humanos. Aquellos ritmos biolgicos que tienen expresin conductual en el individuo pueden determinar que, de la misma
manera que existe un nicho espacial para cada especie, exista
tambin un nicho temporal al cual la especie en cuestin se
encuentre adaptada en forma ptima. Cualquiera que haya estado en una playa tropical sabe que ser presa de los mosquitos

Estmulo

Receptor

I
O

Entrada

Oscilador primario
Marcapasos

Salida

Efector

J i n

_K_K_
Ritmos observables

Esquema de un oscilador primario, o marcapasos, capaz de generar ritmos biolgicos observables de muy diversa ndole.

FIGURA 11.4.

al atardecer, al tiempo que sa es la mejor hora de observar a


los cangrejos, o para que salgan a volar las aves mosquiteras y
muchas especies de murcilagos. En otra escala de tiempo, las
mariposas Monarca dejan su santuario reproductivo en Mxico al inicio de la primavera, y los hombres lobo slo sufren su peculiar transformacin (en todos los relatos consultados) con la
Luna llena. Los requisitos bsicos de un oscilador primario,
esto es, que no depende de otros para generar un ritmo biolgico, se muestran en la figura n.4.

III. Una breve historia


del tiempo biolgico
LAS PRIMERAS OBSERVACIONES

Los F E N M E N O S DE R I T M I C I D A D biolgica son conocidos por el


hombre desde pocas remotas. De acuerdo con Ritchie Ward,
Aristteles describi la hinchazn de los ovarios del erizo de
mar durante la Luna llena, y Cicern mencionaba que las
poblaciones de ostras y otros moluscos cambian en nmero
segn las fases lunares. En 1657, Santorio San torio especific
que las variaciones en su peso corporal y la turbidez de su
orina ocurran de forma mensual. Posteriormente, Antoine
Lavoisier explic la existencia de variaciones diurnas en el
peso de un sujeto sano. El naturista sueco Karl Linn (Lineo)
no slo fue el creador del Systema Natura, un sistema de taxonoma de plantas publicado en 1735, sino que realiz una de
las primeras aplicaciones prcticas de los ritmos biolgicos.
Basndose en la regularidad de la apertura y cierre de los ptalos
de diversas flores, Lineo cre en 1745 un mapa de flores para
el reloj de jardn, como se ilustra en la portada de este libro.
Cada especie de flor seleccionada se abra o cerraba a una
hora determinada, desde las seis de la maana hasta las seis de
la tarde, de manera que al comprobar qu especie floral tena
los ptalos abiertos o cerrados se poda saber la hora.
El primer experimento conocido, en relacin con los ritmos
biolgicos, tuvo lugar hace ya ms de 250 aos, cuando en
1729 el astrnomo francs Jean Jacques d'Ortous DeMairan
not que una planta sensitiva de su jardn (algunos textos sugieren que era una mimosa) abra sus hojas durante el da y las
cerraba durante la noche. Decidi comprobar si se trataba de
alguna relacin con la luz del da y, por tanto, encerr la planta en un armario oscuro y la observ. Para su sorpresa, la planta
continu abriendo y cerrando sus hojas con el mismo ciclo
que mostraba en el exterior. Una comunicacin del experimento realizado por DeMairan fue enviada y presentada en la
Academia Real de Ciencias de Pars por su amigo Marchant,
miembro de la misma, en la que se propona que la planta era

capaz de percibir la accin solar sin estar expuesta directamente a sta. Curiosamente, ni DeMairan ni Marchant vislumbraron que la ritmicidad observada en el abrir y cerrar de las
hojas podra ser el resultado de la actividad metablica de la
planta.
Hacia 1758, Henri-Louis Duhamel, enterado de las observaciones de DeMairan, decidi repetir el experimento en condiciones controladas de un modo ms riguroso. Duhamel no
crea que una planta alejada de la influencia del Sol fuese
capaz de mantener el movimiento de sus hojas de acuerdo con
la noche y el da y probablemente DeMairan haba pasado por
alto alguna leve filtracin de luz hacia el interior del armario
donde se encontraba la planta. As pues, despus de seleccionar cuidadosamente una bodega donde no pudiera penetrar ningn rayo de Sol, Duhamel coloc la planta en su interior. La planta continu su ciclo de actividad y reposo durante
varios das. Cuando repiti el experimento en un armario,
pero colocando la planta en un tubo de cuero, que no permita el paso de la luz, los resultados fueron iguales a los de
DeMairan. Convencido de la validez de sus observaciones e intrigado por la causa del fenmeno, Duhamel se propuso determinar si acaso la temperatura era el estmulo que provocaba
los movimientos de la planta. Para ello repiti su experimento
en un invernadero en el que la temperatura se mantuvo considerablemente elevada. Incluso as, los resultados fueron similares a los anteriores experimentos, esto es, la planta continu
imperturbable su ciclo de actividad y reposo. A partir de estos
experimentos Duhamel concluy que el movimiento de las hojas de la planta sensitiva no depende ni de la luz, ni de la temperatura.
Hacia 1832, Agustn Piramus DeCandolle, notable botnico
suizo que desarroll un nuevo sistema para la clasificacin de
las plantas, public en su obra Physiologie Vegtale observaciones
realizadas en la Mimosa pdica que confirmaban los hallazgos
de DeMairan y Duhamel, y que mostraban, adems, que los
movimientos de las hojas de esta planta no dependan tampoco de la humedad. Posteriormente, DeCandolle realiz un
experimento inverso a los realizados por DeMairan y Duhamel:
en lugar de estudiar los movimientos de la planta en completa
oscuridad, l lo hizo manteniendo las plantas con iluminacin

continua. Para ello coloc las plantas bajo la luz de lmparas


que mantena prendidas constantemente. En estas condiciones, las plantas continuaron presentando el ciclo de apertura y
cierre de sus hojas, pero, para su sorpresa, el ciclo se completaba en 22 horas, aproximadamente. Con este experimento,
DeCandolle demostr que era posible desviar el periodo del
ritmo biolgico de la mimosa de la duracin del da. En otra
serie de experimentos, DeCandolle coloc algunas plantas en
el interior de un gabinete, de modo que estuviesen en la
oscuridad durante el da y en la luz durante la noche. Despus
de algunos das en que las plantas no presentaron una ritmicidad evidente, stas reiniciaron su alternancia entre actividad y
reposo, pero en lugar de ayustarse al ritmo nictameral (noche/da) local, lo hicieron al patrn de luz y oscuridad en el
que se encontraban dentro del gabinete. Estos estudios indicaron que los movimientos de las hojas no dependan de la
luz, pero estaban claramente ligados a su presencia y ausencia,
esto es, a la hora de salida y puesta del Sol en la situacin normal de las plantas.
En conjunto, los trabajos de DeMairan, Duhamel y DeCandolle resumen la mayora de las estrategias experimentales utilizadas en los estudios contemporneos sobre ritmicidad biolgica, con excepcin de la frecuencia utilizada en la recoleccin
de muestras. Como se ver ms adelante, someter los organismos a luz u oscuridad continua e invertir el ciclo luz/oscuridad son algunas de las estrategias necesarias para caracterizar
los ritmos biolgicos. La interpretacin de los resultados obtenidos por dichos autores se orient a demostrar la independencia del fenmeno de la ritmicidad foliar de los efectos
directos del ambiente. Es de notar que, aunque los autores no
lo tuvieron en cuenta, sus resultados mostraron con claridad la
existencia de un proceso endgeno, es decir, generado por el
mismo individuo, que gobernaba el ciclo de actividad y reposo
en las plantas.
H A C I A E L C O N C E P T O DE R E L O J B I O L G I C O

Hacia finales del siglo xix, Wilhelm Pfeffer repiti y extendi


las observaciones de DeCandolle, reiterando el origen endgeno de este fenmeno. El papel adaptativo que representan

los movimientos de las hojas de las plantas fue propuesto por


Charles Darwin en su obra The Power of Movement in Plas (1880),
donde plante que los cambios de posicin de las hojas de las
plantas afectan la irradiacin de su temperatura a travs de la
superficie expuesta. Mediante este mecanismo las plantas son
capaces de protegerse del fro. En 1929, la holandesa Anthonia
Kleinhoonte, al estudiar una planta leguminosa, la Canavalia
ensiformis, sugiri que el ciclo de movimiento de las hojas de
estas plantas era heredado. Para ello cultiv algunas semillas
en ciclos o das de iluminacin de 16 horas (ocho horas de luz
y ocho de oscuridad) y mantuvo los retoos en estas condiciones hasta los 18 das. En ese momento registr que el movimiento de las plantas segua un ciclo de 16 horas, pero al
ser expuestas a la iluminacin continua las plantas recobraron un ritmo de 24 horas que coincida con el da y la noche
verdaderos. Este experimento lo repiti usando "das" de diversa duracin y, en algunas ocasiones, colocando las plantas
en oscuridad continua (en lugar de luz continua). Con esta
demostracin se estableci la naturaleza endgena del fenmeno. Sin embargo, pasaran an varios aos antes que se desarrollara el concepto de reloj biolgico, como lo aceptamos
actualmente.
La idea de un factor desconocido del ambiente como causa
de la ritmicidad de las plantas fue replanteada hacia 1916 por
Rosa Stpel, en la Universidad de Hamburgo, quien al repetir
los estudios de Pfeffer sobre el movimiento de las plantas, observ la persistencia del ciclo de movimiento de las hojas de la
Calndula ofjicinalis con un periodo de 24 horas exactas. Esto la
llev a concluir la existencia de un factor X responsable de la ritmicidad en el comportamiento de la planta, ya que si el fenmeno fuese generado en forma autnoma por las plantas
debera esperarse cierto grado de variacin individual. Sorprendentemente, no fue sino hasta 1928 cuando Erwin Bnning y Kurt Stern, en la Universidad de Frankfurt, trataron de
determinar si la carga elctrica de la atmsfera era el factor X
de Stpel. Estos autores llegaron a la conclusin de que dicho
factor X n o era sino un artefacto producido por la luz roja que
Stpel encenda diariamente para poder regar sus plantas. En
ausencia de tal estmulo el ciclo de "sueo" de las plantas se
desviaba de las 24 horas con ciertas diferencias entre individuos,

tal como Stpel haba esperado. Hacia 1936, Bnning propuso


por vez primera la hiptesis de que los organismos poseen un
reloj biolgico, es decir, un mecanismo interno que les permite
medir el tiempo, y cuya manifestacin inclua los ritmos de floracin y movimiento de las hojas de las plantas. Dicho mecanismo constara de dos fases, una diurna (fotoflica o amante
de la luz) en la cual se acelera la floracin y la apertura de las
hojas, y una nocturna (escotoflica o amante de la oscuridad)
en la cual se inhibe la floracin y la apertura de las hojas.

D E LA MEMORIA DEL T I E M P O
AL RELOJ BIOLGICO EN LOS ANIMALES

El estudio de los ritmos en los insectos se inici en el laboratorio de Karl von Frisch a partir de dos relatos anecdticos. En las
vacaciones de verano de 1910, el psiquiatra suizo Augusto Forel
not que las abejas de un panal cercano se acercaban a la mesa
de la terraza a la hora del desayuno. Al principio lo hacan
durante el desayuno, pero das ms tarde las abejas comenzaron a llegar a la terraza justo antes de su inicio. Cuando la
familia decidi almorzar en el interior de la casa, Forel not
que durante varios das las abejas siguieron presentndose a la
terraza a la hora acostumbrada del desayuno, y a ninguna otra
hora. Aos ms tarde, el cientfico alemn Hugo von ButtelReepen observ que las abejas libaban en los campos de trigo
slo durante la maana, cuando el nctar brota de los capullos de
la planta. Al haber observado que la fragancia de la flor de trigo
estaba presente tanto en la maana como en la tarde, Von ButtelReepen descart este factor como el causante del horario de
visita de las abejas. De acuerdo con sus observaciones en el
campo, tanto Forel como Von Buttel-Reepen sugirieron que
las abejas poseen una memoria o sentido del tiempo (del alemn
Zeitgedchtnis). Esta idea fue retomada por Ingeborg Beling,
una discpula de Von Frisch, como tema de trabajo experimental. Por medio de un programa de investigacin sistemtico y muy laborioso, Beling repiti las observaciones de Forel y
Von Buttel-Reepen en condiciones controladas en el campo y,
posteriormente, realiz una serie de manipulaciones experimentales en el laboratorio. Beling public sus observaciones

en 1929, en las que mostraba que los fenmenos descritos por


Forel y Von Buttel-Reepen se podan repetir en condiciones controladas. Despus de un periodo de entrenamiento, las abejas
se anticipaban a la disponibilidad de alimento cada 24 horas
con precisin cronomtrica, aun cuando no haba alimento en
el comedero. Posteriormente, al repetir el experimento en el
laboratorio, pero manteniendo constante los niveles de luz,
temperatura, humedad y carga atmosfrica, Beling demostr
que las abejas presentaban la misma regularidad en su comportamiento que cuando eran observadas en el campo (ahora
es momento de observar la figura m . i ) . Sin embargo, cuando
trat de repetir el experimento colocando el alimento cada 19
horas, las abejas fueron incapaces de aprender el diseo experimental. Esto llev a Beling a concluir que el sentido del tiempo
en las abejas o Zeitgedchtnis est regulado por algn factor ambiental desconocido, asociado al ciclo de 24 horas de rotacin

FIGURA NR.I.

Conducta caracterstica de las abejas dirigida a la recoleccin


de polen.

de la Tierra. No fue sino muchos aos ms tarde que este ltimo hallazgo de Beling tuvo una explicacin satisfactoria: los
relojes biolgicos slo responden a estmulos con periodicidad
cercana a la propia (en este caso de 24 horas), a lo que se llama
lmite de sincronizacin.
Mientras tanto, otro cientfico, Erwin Bnning, durante su
estancia en la Universidad de Jena, demostr en forma concluyeme el carcter hereditario de los ritmos biolgicos. Para
ello estudi la hora en que las pupas de la mosca de la fruta
emergen de su capullo transformndose en adultos, fenmeno
llamado eclosin, que ocurre siempre durante la madrugada
en un lapso muy estrecho. Adems, el ciclo vital de la mosca de
la fruta dura tan slo 11 das, por lo que Bnning pudo estudiar
el efecto de mantener las moscas expuestas a luz y temperatura
constantes por 15 generaciones sucesivas. Las moscas de la ltima generacin, que haban sido privadas durante varias generaciones de estmulos ambientales cclicos, eclosionaron con la
misma puntualidad que las moscas de la primera generacin o
que aquellas que siempre haban permanecido en condiciones
naturales. Aunque en el momento de plantear su hiptesis
sobre los mecanismos de medicin del tiempo en las plantas,
Bnning no haba considerado la evidencia referente al comportamiento de las abejas o de las moscas de la fruta, el concepto
de reloj biolgico era perfectamente congruente con tales observaciones.
En 1949, Von Frisch concluy, tras una serie de experimentos, que las abejas pueden usar la posicin del Sol como una
suerte de brjula. Simultneamente, en el Instituto Max Planck
en Wihelmshaven, Gustav Kramer lleg a conclusiones similares al estudiar los factores involucrados en la conducta migratoria de los estorninos pintos (Sturnus vulgaris). Tanto las
abejas como las aves migratorias parecen capaces de orientarse
en el espacio determinando la posicin del Sol en el firmamento y compensndola de acuerdo con la hora del da. Para
poder llevar a cabo tal compensacin es necesario aceptar que
los animales, al igual que lo haba propuesto Bnning para las
plantas, poseen un mecanismo interno de gran precisin para
medir el tiempo.
Hacia 1955, Max Renner, colaborador de Von Frisch, realiz
diversos experimentos que demostraron sin lugar a dudas que

las abejas poseen un reloj biolgico interno. En el laboratorio


de un amigo, en Pars, entren bajo condiciones constantes de
luz, temperatura y humedad un grupo de abejas para que se
presentasen diariamente a un comedero entre las 8 y las 10 de
la maana. Cuando consider que las abejas estaban adecuadamente entrenadas, las traslad va area a un laboratorio
en el Museo Americano de Historia Natural en Nueva York, el
cual reproduca exactamente las condiciones de observacin
del laboratorio en Pars. Las abejas se presentaron con puntualidad en el comedero, pero manteniendo el horario de Pars.
El experimento inverso, es decir, abejas entrenadas en Nueva
York y probadas en Pars, mostr exactamente los mismos
resultados. Estos experimentos demostraron, sin lugar a dudas,
que la capacidad de medir el tiempo en las abejas no depende
de factores ambientales, sino que est gobernada por mecanismos internos de sus organismos.
Por los aos cincuenta del siglo xx, Colin Pittendrigh estaba
fascinado por los hallazgos de Kramer sobre los mecanismos
de orientacin espacial del estornino, que sugeran la existencia de un reloj biolgico (totalmente desconocida por entonces) y por los reportes de Bnning y Hans Kalmus sobre el
ritmo de eclosin de la mosca de la fruta. Pittendrigh supona
que las experiencias de Bnning y Kalmus estaban relacionadas de alguna manera con el reloj biolgico que Kramer necesitaba para explicar sus resultados. Sin embargo, le intrigaba el
hecho de que de acuerdo con Bnning la duracin del
ritmo de eclosin de la mosca se afectara por la temperatura
del ambiente, lo que implica que si se tratase del mismo mecanismo, el reloj de las aves presentara variaciones en su velocidad de acuerdo con la temperatura del ambiente. Sin embargo, para compensar adecuadamente la posicin del Sol, el reloj
biolgico debera mantener su velocidad angular constante.
Pittendrigh decidi repetir el experimento de Bnning estudiando la hora de eclosin de dos grupos de moscas colocadas
en oscuridad continua a 26 y 16 C, respectivamente. Para su
sorpresa, al da siguiente haba una diferencia cercana a 12
horas entre ambos grupos, sugiriendo que la baja temperatura
disminua la velocidad del reloj biolgico implicado en el mecanismo de eclosin. Sin embargo, al da siguiente la diferencia
entre ambos grupos era de slo dos horas, y hacia el tercer da

no haba diferencia en la hora de eclosin de las moscas mantenidas a 16 o 26 C. Estos resultados indicaban que el proceso que controla la eclosin de la mosca de la fruta es capaz de
mantenerse constante a pesar de una gran diferencia de temperatura. Lo que, por otra parte, lo haca un mecanismo idneo para servir como reloj. A partir de estos estudios, Pittendrigh desarroll el marco conceptual de los relojes biolgicos,
tan ampliamente difundido y aceptado en la actualidad. En el
captulo v, "El reloj de Pittendrigh", describiremos con ms
detalle las contribuciones de Colin Pittendrigh al estudio de
los ritmos biolgicos.
L o s RITMOS BIOLGICOS
EN LA M E D I C I N A D E N U E S T R O T I E M P O

Como hemos visto en los apartados anteriores, aunque el estudio sistemtico de los ritmos biolgicos en plantas y animales
comenz tan slo a principios del siglo xx, su desarrollo fue
continuo y progresivo. Lamentablemente, el estudio de los
ritmos biolgicos, en relacin con la prctica mdica, no fue tan
afortunado como en el caso anterior. A pesar de que algunos
procesos fisiolgicos como el ciclo vigilia-sueo o la ingesta de
alimentos presentan alternancia o ritmicidad realmente obvia,
hasta la dcada de los aos cincuenta del siglo pasado no se
inici su estudio sistemtico. Esto se debi, con toda probabilidad, a la resistencia de los fisilogos clsicos a aceptar la
presencia de variaciones significativas en los parmetros orgnicos. Uno de los pilares ms slidos de la medicina experimental fue el concepto de medio interno desarrollado por Claude
Bernard hacia 1865, y su constancia frente a las variaciones o perturbaciones del medio externo. Ms tarde, el concepto de homeostasis, propuesto por Walter B. Cannon en 1932, complet la
tesis central de Bernard sobre el medio interno. Cannon propuso la existencia de un estado estable de las variables orgnicas
(por ejemplo, concentracin de glucosa en sangre), caracterizado por un delicado balance de los parmetros fisiolgicos
frente a las perturbaciones del medio externo (equilibrio dinmico). Fue el concepto de estado estable, aislado del de equilibrio dinmico, junto con la relevancia de la teora homeosttica para el avance de la medicina, los que obstaculizaron el

desarrollo del estudio de los ritmos biolgicos en esta disciplina. Para algunos fisilogos, las variaciones cclicas slo representan una ligera desviacin dentro del rango de los parmetros fisiolgicos. Sin embargo, la regulacin de una variable
fisiolgica cclica supone una serie de parmetros (amplitud,
forma de la oscilacin, periodo, fase, etc.) que no son contemplados en el concepto de estado estable y que amplan las
dimensiones de los procesos fisiolgicos.
A pesar de la reticencia inicial, en los aos ms recientes se
han aceptado como plausibles multitud de observaciones acerca de la existencia de variaciones peridicas en la mayora de
los procesos bioqumicos, fisiolgicos y conductuales, que desempean un papel clave en la integracin de los procesos
funcionales en los seres vivos, incluyendo al hombre. Esto tiene
importantes consecuencias en nuestra concepcin de los mecanismos de regulacin fisiolgica y en las posibles causas y manifestaciones de los procesos patolgicos.

SEGUNDA P A R T E

Los lobos slo allan en Luna llena

IV. Llevando el comps de la vida


E L C A N T E H O N D O DE LA B I O L O G A : LOS R I T M O S Q U E N A C E N
D E S D E LO MS P R O F U N D O D E L S E R

que se aplica el adjetivo de rtmico a aquellos fenmenos biolgicos que se repiten a intervalos ms o
menos regulares. Pero conviene resaltar que estos fenmenos
ocupan un rango tan amplio que abarca casi 12 rdenes de
magnitud. Los ritmos biolgicos se extienden desde el batir
de las alas de un insecto 2 mil veces por segundo, hasta el ciclo de
10 aos que sigue la densidad de la poblacin del lince canadiense. Si expresamos ambos fenmenos en la misma unidad
de tiempo, uno ocurre cada 5 x 10" ! segundos, y el otro cada
3 x 10 8 segundos, aproximadamente. Ahora es un buen momento para dar un vistazo a la figura iv. i.
Una pregunta elemental acerca de los ritmos biolgicos es si
stos se originan en respuesta a fenmenos ambientales cclicos, en cuyo caso los consideraramos de origen exgeno, o bien,
si son generados por el organismo mismo, se consideraran de
origen endgeno. Para responder esta pregunta basta mantener
al organismo en cuestin en condiciones ambientales constantes. Si el fenmeno persiste en forma rtmica, entonces se estima que es endgeno. Por el contrario, si el ritmo desaparece
entonces se determina que el fenmeno es dependiente de un
agente exgeno. Es evidente que el ritmo cardiaco y el respiratorio se originan en forma endgena, de la misma forma que

Y A HEMOS INDICADO

Alta

RANGO DE FRECUENCIAS

Geofsico-dependientes

T-

1 s

Infradianos

Circadianos

Ultradianos

1 ms

Baja

Media -

No geofsico-dependientes

C I C L O FSICO

Nictameral
Mareas A'

1 min

1 h

Mes
lunar

Anual

1 da

1 ao

Fenmenos poblacionales

Hibernacin, migraciones, cra

XX

Secreciones hormonales
Ciclo ovrco de los mamferos

Secreciones hormonales
Ritmo vigilia-sueo
Temperatura corporal

X X

Actividad/inactividad de especies costeras

Ritmos en el nivel atencional


Ritmo actividad/inactividad
Ritmo en el sueo paradjico
Ritmo respiratorio
Ondas de EEG

Potenciales en clulas excitables


Msculo fibrilar de insectos

10"

itr-

-I

io 2

10*

10

L_
10

Segundos

Rango temporal tk los distintosritmosbiolgicos conocidos hasta


ahora, segn la frecuencia (alta, media, baja), el ciclo fsico (geofsico-dependendiente o no), la duracin de un ciclo (ultra-, circa- o infradiano), o su relacin con algunos fenmenos geofsicos (mareal, nictameral, lunar, anual).
(EEG, electroencefalograma.)

FIGURA IV. I .

los impulsos elctricos de las clulas nerviosas. En otros casos, los


procesos fisiolgicos en estudio necesitaron un anlisis ms
detenido. Por ejemplo, el ritmo de actividad-reposo en plantas
o el de forrajeo en abejas requirieron estudios cuidadosamente
planeados para demostrar su naturaleza endgena, como se
describi en el captulo m de la Primera Parte. Finalmente,
discernir la importancia de los factores internos y externos que
participan en algunos otros ritmos ha resultado ms complicado

todava. ste es el caso de las variaciones en la densidad de la


poblacin de los linces, en el que la respuesta depende de
cmo evaluemos la relacin entre el lince y su presa. Si se
aprecian como entidades independientes se tratara de un ritmo
exgeno. Pero si estimamos las interacciones entre la presa y el
depredador en un mismo nicho ecolgico, donde es necesario
considerar a los dos organismos como una sola entidad funcional, sera un ritmo endgeno de la unidad biolgica.
J U N T O S P E R O NO R E V U E L T O S : NO T O D O S LOS R I T M O S
B I O L G I C O S SON I G U A L E S

Con respecto a los ritmos endgenos, nuestra pregunta siguiente es: cunto se parecen los distintos ritmos biolgicos entre
s? Para un animal como el hmster, el ritmo cardiaco, el ritmo
respiratorio, el ciclo sueo-vigilia y los ciclos de reproduccin
son todos ritmos biolgicos, puesto que son generados por el
organismo y se repiten a intervalos regulares. Sin embargo, en
un contexto adaptativo, el ritmo cardiaco y el respiratorio
responden a demandas diferentes que el ciclo sueo-vigilia y
los ciclos reproductivos. As, mientras que los primeros son
una de las varias estrategias encontradas en la naturaleza para
proveer de oxgeno a las clulas en un organismo multicelular
complejo, los ltimos son la adaptacin del organismo a un
ambiente fsico en el que se alternan el da y la noche y las
estaciones del ao. La solucin a la necesidad de disponer de
energa en todas las clulas difiere en organismos unicelulares
y multicelulares, aunque las mayores diferencias las encontramos entre plantas y animales. Por el contrario, los ciclos de
sueo-vigilia (o, en general, de actividad-reposo) y de reproduccin se encuentran desde los organismos unicelulares hasta el hombre, y se presentan en forma anloga en plantas como
en animales, si bien es verdad que con caractersticas particulares en cada caso.
As pues, podemos distinguir entre aquellos ritmos biolgicos que suponen soluciones particulares a problemas fisiolgicos especficos, y aquellos que representan una solucin general de adaptacin a un entorno comn a todos los organismos
y que presenta oscilaciones cclicas. En el primer caso, la ritmi(dad en la funcin biolgica es con frecuencia el resultado de

la tendencia a oscilar de los sistemas de regulacin de las distintas funciones orgnicas, en particular los llamados sistemas
de retroalimentacin negativa. En el segundo caso, la ritmicidad es el resultado de programas temporales, o relojes biolgicos, incrustados en el cdigo gentico, como una adaptacin a
los diversos ciclos temporales que provocan los cambios geofsicos. En ocasiones resulta difcil determinar si un ritmo biolgico se origina por la existencia de un reloj biolgico o por
la tendencia a la oscilacin de algn sistema fisiolgico; tal es
el caso del ritmo de forrajeo en las abejas o el equivalente en
mamferos llamado actividad anticipadora del alimento. En estos
dos ejemplos ha resultado difcil discriminar entre la presencia
de un sistema fisiolgico que regule el hambre y la saciedad y
la de un posible reloj biolgico an no identificado.
Una de las razones para distinguir entre los ritmos biolgicos asociados a adaptaciones fisiolgicas y aquellos relacionados con fenmenos geofsicos es que nos permite realizar generalizaciones tiles para cada una de estas dos clases de procesos,
a partir del estudio de las caractersticas particulares de uno de
sus elementos (cuadro i v . i ) . En este sentido, el estudio del
ciclo diario de actividad-reposo nos permitira conocer algunas
propiedades de otros ritmos vinculados con procesos geofsicos, como los ciclos reproductivos que se repiten cada mes o
cada ao. Por otra parte, el estudio de los ritmos cardiaco y

C U A D R O IV. I .

Propiedades de los ritmos biolgicos


a fenmenos geofsicos

asociados

Estn determinados genticamente


Son ubicuos
Son independientes de la temperatura
Muestran independencia a la retroalimentacin conductual
La mayora de los ritmos pueden ser sincronizados por determinados factores del entorno

respiratorio nos puede brindar informacin valiosa sobre las


propiedades de otros ritmos relacionados con procesos fisiolgicos, como los de la actividad elctrica neuronal o los de la
secrecin pulstil de determinadas hormonas.
Las herramientas de estudio de cualquier fenmeno que se
repite con regularidad son similares. Es decir, que a pesar de
las diferencias ya mencionadas entre los ritmos asociados con
fenmenos geofsicos y aquellos concernientes a procesos fisiolgicos, las manipulaciones experimentales para estudiarlos, la
forma de recoger y de ordenar los datos, los anlisis matemticos y estadsticos que se emplean y la forma de interpretar los
resultados son similares entre s. El hecho de compartir la misma
metodologa para su estudio es la razn por la que, a pesar de
sus evidentes diferencias, los distintos tipos de ritmos biolgicos se describen juntos, aunque no revueltos.

R E C E T A S PARA C L A S I F I C A R RITMOS

Aquellos ritmos biolgicos que son el resultado de la adaptacin del organismo a las variaciones cclicas en el ambiente se
caracterizan porque en condiciones naturales la frecuencia del
ritmo endgeno es igual a la de los ciclos geofsicos con los
que se relacionan. Sin embargo, cuando se estudian en condiciones constantes, por ejemplo, en el laboratorio, tales ritmos
biolgicos se presentan con una frecuencia cercana, pero no
necesariamente igual, a la que muestran en condiciones naturales. As, tenemos ritmos que se repiten con una frecuencia
cercana a la de las mareas, otros casi diariamente, otros ajustados al ciclo lunar y otros ms prximos al ciclo anual. Estos
fenmenos biolgicos reciben, por lo tanto, el nombre de
ritmos circamareales, circadianos, circalunares y circanuales, respectivamente. Como se puede ver, estos ritmos se denominan con
el prefijo latino circa (alrededor de, prximo a) seguido del
sufijo correspondiente al ciclo ambiental al que corresponden.
Esta nomenclatura fue introducida por Franz Halberg, hacia
1959, en particular para el trmino circadiano, y su uso se
extendi con rapidez al resto de los ritmos ya mencionados.
Por la importancia que han tenido los ritmos circadianos
como modelo experimental para entender los restantes ritmos

biolgicos, aqullos se han tomado como referencia para clasificarlos a todos de acuerdo con su frecuencia. As, se denominan ritmos ultradianos los que tienen una frecuencia mayor
que los circadianos; es decir, que ocurren ms de una vez
60

-i

40 -

<u
Q.

OJ

"O
O

20

r~
3
Tiempo
(horas)

Espectro de frecuencias
50 a 70 min

0.6

0.4

0.2

15

25

Ciclos cada cinco horas

ilustra la presencia de un ritmo ultradiano de 5 0 a yo


minutos en la conducta de aprendizaje instrumental del Macacus rhesus,
determinada por el nmero de veces, por unidad de tiempo, que el animal
aprieta una palanca para obtener comida. B, histograma del anlisis espectral
de las frecuencias presentes en la actividad del animal durante la prueba.

GRFICA IV.I. A,

durante un da. Y se denominan infradianos aquellos de menor


frecuencia que los circadianos; es decir, que requieren ms de
un da para que se repitan. Como puede observarse, los ritmos
circamareales se superponen con los ritmos ultradianos, mientras que los circalunares y circanuales se superponen con los
ritmos infradianos. Para evitar confusiones derivadas de estas
superposiciones, algunos autores han propuesto llamar ultradianos a los ritmos con periodos de 30 minutos a las 6 horas, e
infradianos a los de 28 horas a los 6 das. En cualquier caso, a
la mayora de los estudiosos de los ritmos no les molesta tal
superposicin y llaman ultradianos a todos aquellos ritmos de
frecuencia mayor a la circadiana, e infradianos a los de frecuencia menor. Un ejemplo de ritmo ultradiano observable en
la conducta exploratoria del mono Macacus rhesus se muestra
en la grfica iv. i, en la que se registra el nmero de veces que
el mono presiona una palanca en el transcurso de cinco horas,
despus de haber sido entrenado para la realizacin de esta
tarea en una jaula de Skinner de gran tamao. Cuando se registra y cuantifica la frecuencia de la conducta de presionar la
palanca se observa que hay un pico de mxima actividad cada
70 minutos, aproximadamente.
Finalmente, una tercera clasificacin divide los fenmenos
biolgicos de carcter cclico en ritmos de baja, de mediana y
de alta frecuencia. Los ritmos de frecuencia baja tienen periodos desde seis das hasta varios aos, en los que se incluyen los
ritmos circalunares, estacionales y circanuales. Los ritmos de
frecuencia media tienen periodos entre 30 minutos y 6 das, e
incluyen los ritmos ultradianos, circadianos e infradianos. Los
ritmos de frecuencia alta incluyen periodos desde 0.5 milisegundos hasta 30 minutos, y entre ellos son caractersticos los ritmos
de actividad elctrica neuronal (por ejemplo, las ondas electroencefalogrficas) y los ritmos cardiaco y respiratorio.

D E L L A T I D O C A R D I A C O A LA S E C R E C I N G L A N D U L A R

Se han descrito ritmos ultradianos, es decir, de frecuencia alta


o con periodicidad mayor a un ciclo por da, en todos los rdenes de vertebrados estudiados. Por ejemplo, si consideramos el
comportamiento animal, existen diversos fenmenos que se

alternan en forma conspicua ms de una vez al da, tales como


la actividad y el reposo, la exploracin, la ingestin de alimento y de agua, el forrajeo, o, por ltimo, la alimentacin de las
cras en aves y mamferos. En primates superiores seres
humanos incluidos se ha descrito tambin la presencia de
ritmos ultradianos en funciones cognoscitivas, como el nivel
de atencin, la capacidad de aprendizaje, o la habilidad motora para llevar a cabo secuencias complejas de movimiento
(vase el ejemplo ilustrado en la grfica i v . i ) . Respecto del
rea de la fisiologa ya hemos mencionado los ritmos cardiaco
y respiratorio, pero tambin se pueden citar variaciones ultradianas en la formacin y la composicin de la orina, en los
movimientos del estmago y de los intestinos, e inclusive en la
ereccin del pene durante el sueo. De particular inters resulta el descubrimiento de que diversas hormonas de la hipfisis se secretan al torrente sanguneo en pulsos breves que se
repiten cada 60 a 90 minutos. La hipfisis es la glndula maestra, ya que regula el funcionamiento de casi todas las dems
glndulas del organismo. A su vez, la hipfisis es controlada
por sustancias muy especficas y eficaces que se producen en
una regin de la base del cerebro llamada hipotlamo. Estas
sustancias, denominadas factores liberadores, son en su mayora
polipptidos; es decir, pequeas porciones de protenas que se
encuentran en cantidades muy pequeas. Estos factores liberadores tambin presentan secrecin ultradiana. Los ritmos
ultradianos y los de frecuencia alta no estn asociados con
ciclos geofsicos evidentes, ya que aparentemente son adaptaciones a problemas fisiolgicos especficos, que tienden a oscilar como consecuencia de la cintica temporal de sus sistemas
de regulacin.
L A V I D A EN LA C O S T A

El ciclo de las mareas incide en forma muy importante en la


actividad de las especies que viven en la costa y a lo largo de los
litorales. La fauna caracterstica de esta regin es muy diversa,
y est formada principalmente por animales marinos, aunque
tambin se encuentra gran cantidad de especies de origen terrestre, incluyendo reptiles y aves que buscan alimentos en la costa
entre las mareas. Los ritmos circamareales se han observado

en conductas de exploracin por locomocin o nado, de emerger de la arena, de migracin a lo largo del litoral, de alimentacin y de reproduccin. Determinadas especies tienen su
actividad mxima durante pleamar (caracoles, almejas, ostras,
percebes), mientras otras desarrollan gran parte de sus actividades durante bajamar (cangrejo violinista, aves marinas,
diatomeas). Aunque en la mayora de los casos estudiados ha
sido difcil establecer si son de origen endgeno, la actividad
locomotriz del cangrejo violinista es un ejemplo notable de
ritmo circamareal, con periodo en oscilacin espontnea (esto
es, endgena) de 12.4 horas. An no est claro si la desaparicin de otros ritmos mareales, cuando se estudian en laboratorio, se debe a que las condiciones son inadecuadas, por la
dificultad de replicar las condiciones naturales, o si la dependencia de los estmulos ambientales es una caracterstica
propia de estos ritmos y, por lo tanto, deben considerarse como
ritmos exgenos.

D E CMO C A M B I A N NUESTROS S E N T I M I E N T O S
DE U N DA P A R A O T R O

De todos los ritmos biolgicos, los circadianos han sido los


ms estudiados, tanto en lo referente a su descripcin y fenomenologa, como en cuanto a los mecanismos fisiolgicos y
moleculares de los que dependen. Las propiedades dinmicas
de los ritmos circadianos han servido como marco conceptual
para entender las propiedades de otros ritmos asociados a los
fenmenos geofsicos. No obstante, cuando en este libro hagamos generalizaciones de este tipo o nos refiramos a ellas, no se
debe olvidar que la precisin de la ritmicidad en la rotacin de
la Tierra, y la intensidad de las variaciones en los fenmenos
que esta rotacin produce, superan por mucho otros fenmenos ambientales que dependen de la traslacin de la Tierra y
de la Luna. Por lo anterior, no debe extraarnos que conforme
estudiemos y aprendamos ms de otros tipos de ritmos biolgicos, stos difieran de los circadianos en algunas de sus propiedades, sobre todo en las que se relacionan con el da y la
noche.
Los ritmos circadianos de las funciones de reproduccin

ACTH Cortisol 17-OHCS Potasio Eosinfilos Fuerza prensil Ventilacin -

Catecolaminas Aldosterona Renina Presin sistlica Presin diastlica Frecuencia cardiaca Vagoltico -

12

16

20

24

Hora del da

Cronograma de diversos parmetrosfisiolgicosmedidos en un


mismo grupo de individuos. Los puntos sealan la hora del da en que se
obtuvieron los valores mximos para cada parmetro. El error estndar de los
valores medios se seala por las lneas hacia ambos lados. Se puede observar
que no todos los parmetros alcanzan un mximo a la misma hora. Sin embargo, las fluctuaciones entre ellos se encuentran en una sincrona interna.
(ACTH, hormona adrenocorticotropina; ry-OHCS, i y-hidroxicorticosteroides.)

F I G U R A IV.2.

celular, de nutricin, de crecimiento, de reposo, de exploracin, etc., se han puesto de manifiesto en todos, o casi todos,
los seres vivos. Es sorprendente que, a pesar de la gran diversidad de estrategias adaptativas con que evolucionaron los distintos grupos de seres vivos para cumplir estas funciones, todos

presenten tan conspicua ritmicidad circadiana. Esta ubicuidad


sugiere que tal vez la ritmicidad circadiana se haya originado
como una propiedad intrnseca a la vida tal como se manifiesta
en la Tierra.
Tambin los sistemas fisiolgicos muestran amplia variedad
de cambios circadianos, tales como el ciclo actividad-reposo, la
temperatura corporal, la concentracin en la sangre de potasio, de sodio, de hormonas y de diversos nutrientes. Por ejemplo, los niveles mximos de cortisol diario tienen lugar, habitualmente, justo antes de despertar. Este aumento programado
de los niveles de cortisol en la sangre incrementa la presin
sangunea y la actividad cardiaca antes del inicio de las actividades locomotoras de la maana. Sabemos que el aumento en
los niveles de cortisol no se debe al incremento de los niveles
de actividad motora, ya que se observa, incluso, en pacientes
postrados en cama o en sujetos sanos mantenidos en condiciones de actividad constante. Esta organizacin temporal en
las funciones del organismo se aprecia mejor en los cronogramas, como el que se muestra en la figura rv.2, que son esquemas
que indican la hora del da en que se observan los valores mximos de las diversas funciones estudiadas.
H E C H I Z O DE L U N A

Los ritmos de la conducta con periodo cercano a 28 das,


lunares o circalunares, se aprecian en un nmero limitado de
especies. Algunos animales nocturnos incrementan sus actividades en torno a las noches de Luna llena, y las disminuyen
cuando hay Luna nueva. Ejemplos de estos ritmos se han descrito en algunos monos nocturnos del trpico, ratas canguro,
algunas especies de sanguijuelas, abejas nocturnas y diversos
tipos de insectos. Algunos murcilagos del trpico, por el contrario, disminuyen su actividad durante la Luna llena. Tambin
se han registrado ritmos lunares reproductivos en la mosca de
mayo o mosca de un da, que eclosiona alrededor de cinco
das despus de la Luna llena, aparentemente, porque la salida
temprana de la Luna en estos das aumenta la duracin de la
penumbra vespertina lo suficiente para asegurar el apareamiento y ovoposicin de esta especie. Algunos gusanos marinos
liberan tambin sus gametos al mar, en relacin con la Luna llena.

Se han observado ritmos reproductivos con periodicidad


cercana a la mitad del ciclo lunar asociados a los ciclos lunares.
Esto se debe a que el ciclo lunar incide sobre el ciclo de las
mareas, al producir dos mareas mximas (Luna llena y Luna
nueva) y dos mnimas (cuartos lunares). As, el pez grun
descarga y entierra sus huevos en la arena cada 15 das,
durante la Luna llena o la Luna nueva. Las larvas eclosionan de
8 a 12 das ms tarde, cuando la siguiente marea alta los arrastrar mar adentro. En contraste, el insecto marino Clunio marinus emerge cada 15 das, justo antes del atardecer en los das
de marea baja, y se aparea dejando los huevos fecundados
sobre las reas expuestas de la playa, donde la marea no podr
arrastrarlos. Algunos cangrejos terrestres liberan sus larvas ro
arriba, justo antes de la puesta del Sol, durante la Luna llena o
la Luna nueva, de forma que las larvas lleguen al mar durante
el reflujo de la marea.
Al igual que con los ritmos mareales, no siempre ha sido
posible demostrar la naturaleza endgena de los ritmos lunares. Sin embargo, existen varios y muy claros ejemplos en los
que la ritmicidad se mantiene en condiciones constantes de
laboratorio. As, la hormiga len construye un agujero ms
grande cuando hay Luna llena, que cuando hay Luna nueva; las
ninfas de la mosca de mayo emergen en forma circamensual; y
las larvas del Clunio marinus y del gusano marino Platynereis
dumerillii eclosionan en forma circalunar (29 das) o circasemilunar (14 das). Finalmente, algunos ritmos circalunares son
tambin claramente endgenos, aunque su sincronizacin con
los ritmos lunares parece ser un fenmeno aleatorio. Tal es el
caso en los primates la especie humana incluida, de los
procesos endocrinos, metablicos y conductuales, en los que la
menstruacin es una expresin evidente.

C O M O B U R R O S EN P R I M A V E R A

Los ritmos circanuales se observan en gran cantidad de especies, tanto en los animales vertebrados e invertebrados como
en las plantas. Sus manifestaciones incluyen los fenmenos
migratorios, la hibernacin, la muda (de cutcula, de escamas,
de piel, de plumas o de pelambre), los cambios estacionales de

400 -i

5
o

300

CL

o
O
I
u

-20

200

100

200

400
Das

600

800

\Ago |s|o|w|o|f |f|M |/t |v\j\j\A |s|o|N|o|f|f|/M |M |j|j|


Meses

Ejemplo de ritmo cirea7iual observable en la conducta de alimentacin del hmster. Como este animal suele hibernar durante los meses
fros del invierno (marcados con las barras negras), se observa aumento en la
cantidad de comida ingerida y en el peso corporal durante los meses de verano.
Los meses se indican por sus iniciales.
GRFICA IV.2.

la masa corporal, as como la capacidad reproductiva. Estos


ritmos anuales reflejan la adaptacin a cambios estacionales
en la disponibilidad de alimento, as como en otras caractersticas climticas que determinan su habitabilidad. Las distintas
especies han desarrollado estrategias cclicas para obviar los
periodos ms inhspitos. Ejemplos de ello son los procesos de
hibernacin, como adaptacin al fro y ausencia de alimentos
durante el invierno, y de estivacin, como adaptacin al calor
excesivo y a la falta de agua durante el verano. Aunque en
estrecha relacin con estmulos ambientales, como la duracin
del da y la temperatura ambiental, el origen endgeno de los
ritmos circanuales se ha demostrado al observar su persistencia en condiciones constantes. Por ejemplo, algunas aves
muestran ciclos de 10 a 12 meses de inquietud premigratoria,
aumento de peso y capacidad reproductora, aun cuando se les
mantenga en el laboratorio durante aos. Algunos mamferos
(por ejemplo, la ardilla terrestre) tambin pueden mostrar
ciclos circanuales de aumento de peso, capacidad reproductora, y si la temperatura es lo bastante baja, de hibernacin. Un
ejemplo grfico de lo dicho aqu se muestra en la grfica iv.2.

V. El reloj de Pittendrigh
ALGUNOS TRMINOS IMPORTANTES

mencionar cules son las caractersticas generales que describen cualquier fenmeno peridico. Dichas caractersticas se ilustran en la figura v. i. Ya se
mencion que la repeticin regular en el tiempo es lo que
define en principio a un ritmo biolgico, as que la primera
caracterstica por determinar es el lapso en el que ocurre
dicha repeticin. Este lapso se denomina periodo. Otra forma
de describir esta caracterstica es la frecuencia, que se refiere al
nmero de veces que ocurre el fenmeno durante un intervalo de tiempo arbitrario. Cuando dicho lapso es igual al periodo, entonces la frecuencia del ritmo en cuestin es igual a
uno. As, por ejemplo, el ritmo de dormir tiene un periodo de
24 horas, es decir, tiene una frecuencia de una vez al da. La
magnitud de la variacin del fenmeno en estudio se denomina amplitud y se estima generalmente del valor mximo, o
cresta, al valor mnimo, o valle, del ciclo. Cuando sea posible se
deben promediar tanto el periodo como la amplitud de ciclos
sucesivos. Dichos valores promedio son ms precisos, ya que
las mediciones obtenidas de un solo ciclo siempre estn en
mayor o menor medida contaminadas con errores de medicin y factores no identificados que perturban a los sistemas
biolgicos. El promedio de todos los valores observados de un
ciclo en estudio, tambin llamado mesor, es una caracterstica
importante usada para describir los ritmos. Para hacer comparable la amplitud de los ritmos de diversos individuos, o de
diversas funciones, los valores originales se normalizan, convirtindolos en porcentajes de variacin en relacin con el valor
promedio.
En biologa, el uso del trmino fase se refiere al momento
(hora, da o mes) en que ocurre un hecho caracterstico dentro del ciclo en estudio, como la cresta o el valle, aunque fase
en fsica y matemticas, estrictamente, se define como el valor
del fenmeno en cada instante del ciclo o, en lenguaje tcnico, "el valor instantneo de una funcin peridica". Al evento
caracterstico seleccionado para estimar la fase le llamamos
A N T E S DE PROSEGUIR ES NECESARIO

Hora del da

B
Acrofase (f)

Retraso (o adelanto)

FIGURA V.I. A, la variacin circadiana de la temperatura corporal de la


rata. Cada punto indica un valor medido. Ntese la nomenclatura especial
para los valores medios de amplitud y periodo. B, los parmetros que caracterizan
un ritmo biolgico, los cuales se definen en el texto. (ES = error estndar.)
marcador de fase. As pues, la distincin entre animales nocturnos y diurnos se refiere a la fase en la que el sujeto est despierto y activo, y es esta ltima caracterstica el denominado
marcador de fase. Tambin nos referimos a la fase cuando decimos que el pico de secrecin de cortisol en la sangre ocurre
a las 5:00 de la maana. En este caso, el marcador de fase es la
mxima concentracin de cortisol en la sangre. A causa de
que, como vimos anteriormente, el periodo de los ritmos en

libre curso vara entre diversos individuos, para comparar los


ritmos de varios sujetos es necesario normalizar su fase. Para
ello se toma un suceso de referencia, por ejemplo el inicio de
la actividad o la cresta de la funcin, y se estima el periodo. El
perodo de un ciclo iguala los 360 de un crculo, y al fenmeno de referencia se le asigna arbitrariamente un valor en grados. De esta forma, un sujeto con un da interno de 24.5 horas
se puede comparar con otro cuyo da es de 23.9 horas.
Calando se compara la fase de dos ritmos distintos, ya sea
que ambos sean biolgicos o uno biolgico y otro ambiental,
la diferencia se puede presentar tanto en unidades de tiempo
como en grados de un crculo, como hemos descrito. A esta
diferencia se le llama relacin o ngulo de fase. As, nos referimos
a relaciones de fase cuando decimos que el gallo canta 30 minutos antes de salir el Sol, que llegamos 5 minutos tarde al trabajo, o que la hormona de crecimiento se secreta al torrente
sanguneo 20 minutos despus de iniciado el sueo. Al usar los
mismos ejemplos, si normalizamos las 24 horas del da a los 360
de un ciclo, los ngulos de fase correspondientes seran respectivamente 7 o 30', - I o 15', y5. En los dos ltimos casos, el signo
menos indica que un evento ocurri retrasado con respecto a
otro de referencia.
En ciertas condiciones, los ritmos biolgicos pueden presentar cambios en la fase en que ocurre un hecho caracterstico
del mismo, al que llamaremos marcador de fase. Si el cambio
consiste en que el marcador de fase se realiza despus de lo
esperado, lo llamamos retraso de fase. Cuando, por el contrario,
el marcador de fase ocurre antes de lo esperado, entonces lo llamamos adelanto de fase. Por ejemplo, si en un sujeto esperamos
que la temperatura mxima ocurra a las 19 horas y 13 minutos,
pero en respuesta a ciertos estmulos ambientales el mximo
de temperatura ocurre en realidad a las 19 horas en punto, se
tratar de un adelanto de fase de 13 minutos. Pero si ocurriera
a las 19 horas y 30 minutos sera un retraso de fase de 17 minutos. En ocasiones pueden ocurrir cambios en la hora de presentacin de un marcador de fase, como una respuesta transitoria a una perturbacin ambiental o fisiolgica. Por lo tanto,
para considerar un cambio de fase como tal es necesario que el
cambio se mantenga en forma estable, lo cual slo ocurre cuando
el reloj subyacente al ritmo ajusta su hora, es decir, se sincroniza.

Finalmente, la secuencia de valor es que caracteriza un ciclo


de un fenmeno peridico determina la forma de la funcin.
Con frecuencia, sta es la caracterstica ms difcil de describir
en trminos numricos, aunque es la primera impresin que
obtenemos cuando inspeccionamos la grfica que representa
nuestros datos. En todos los casos se trata de identificar, en el
perfil de la funcin que observamos, alguna forma conocida
que describa procesos peridicos como la funcin coseno, o
formas triangulares, cuadradas o, finalmente, aquellas que semejan la carga y descarga de un condensador elctrico (vase
otra vez la figura 11.4). Sin embargo, en la mayora de los casos
las formas son muy complejas, ya que presentan varias subidas
y bajadas aparentemente al azar. En esta situacin, se trata de
identificar algn patrn que se repita en ciclos sucesivos para
usarlo como referencia. Por ejemplo, se habla de ritmos
monofsicos cuando se puede identificar de forma sistemtica
slo un pico de actividad mxima, o bifsicos, cuando se observan dos picos, uno con los valores mximos y otro de intensidad cercana al anterior, o claramente de mayor intensidad que
el resto de los valores observados.

PONIENDO EL RELOJ A LA HORA

Al principio de un apartado anterior ("Recetas para clasificar


ritmos", en el captulo iv) de esta Segunda Parte, indicamos que
aquellos ritmos que se denominan con el prefijo circa estn
asociados a algn ciclo geofsico, tal como lo sugiere la frecuencia que en condiciones naturales es similar entre ambos.
Por ejemplo, un ciclo por da, un ciclo por mes lunar, un ciclo
por ao, etc. En estas condiciones, las variaciones de frecuencia que presentan individuos distintos de una misma especie
son muy pequeas. Para el mismo individuo, la variacin en el
tiempo que dura cada ciclo (periodo), de un proceso fisiolgico
determinado, es an menor. De hecho, la estabilidad en la
duracin del periodo est ntimamente relacionada con seales del ambiente que dependen de los ciclos geofsicos,
como la salida y la puesta del Sol, la duracin del da y la
noche, las fases de la Luna, las mareas, los cambios de humedad, la temperatura y la presin atmosfrica que caracterizan a

las estaciones del ao, o la combinacin entre varios de estos


fenmenos. Tales seales ambientales permiten que cada da,
mes o ao, se ajuste el periodo y la fase del ritmo biolgico de
que se trate, fenmeno que llamamos sincronizacin. A los estmulos ambientales capaces de sintonizar o reajustar el ritmo
de un individuo a la evolucin del ciclo externo les llamamos
sincronizadores o Zeitgeber, palabra en alemn que significa
indicador de tiempo. Otros fenmenos geofsicos que se han propuesto tambin como sincronizadores son el magnetismo terrestre, las radiaciones csmicas y los campos electromagnticos dbiles. Tambin algunos fenmenos que dependen de
otros organismos funcionan como sincronizadores, entre los
que se encuentran la disponibilidad del alimento y las interacciones sociales. Sin la sincronizacin, el individuo no podra
ajustar sus funciones a los cambios que ocurren en el ambiente, como aquellos en la duracin del da durante el ao, o
los que dependen de la localizacin geogrfica del individuo.
Esto ltimo es particularmente importante para las especies
que migran. As pues, la sincronizacin permite que exista
plasticidad en los programas temporales de los organismos, lo
que confiere una enorme relevancia adaptativa a los ritmos
biolgicos.
Para ejemplificar lo explicado anteriormente describiremos
el estudio concreto de un ritmo circadiano. Para realizar este
estudio se coloc a un grupo de hmsters en jaulas individuales provistas de una rueda de ejercicio, la cual, cada vez
que giraba, produca una marca en una tira de papel de un
aparato de registro. Se encontr que cuando los hmsters estaban sometidos a un ciclo de 12 horas de luz y 12 horas de
oscuridad (se abrevia LO 12:12), presentaban un evidente
ciclo de actividad-reposo que se repeta cada 24 horas (vase la
figura v.2). La actividad motora se iniciaba unos 20 minutos
despus de apagar la luz, y terminaba algunas horas antes de
que la luz se volviese a encender. Durante este tiempo, los animales corran en la rueda, y coman y beban de acuerdo con
sus necesidades. Posteriormente, se agazapaban en un rincn
de su jaula, donde dorman casi en forma continua, slo interrumpidos por breves despertares en que los animales beban
un poco de agua y tomaban algo de alimento. Cuando el
encendido y apagado de la luz se retras cuatro horas, los

hmsters tambin retrasaron el inicio de su actividad las mismas cuatro horas, aunque tardaron un promedio de cinco das
en lograr este ajuste.

3
4
5

10

11
12

13
14

10

14

18
22
Hora del da

2 000

1 000

oE
I r10

14
18
Hora del da

22

FIGURA V.2. Medida de la actividad motora inespecfica (motilidad) del


hmster en la rueda continua a lo largo del da. En A se muestra el diseo
experimental; en B los datos dispuestos a lo largo del da; y en C, los datos
nc amulados cada cuatro horas. La fase de oscuridad se indica por las barras
ni blanco sobre fondo sombreado. (Modificado de R. J. Nelson, Psicoendocrinologa, Barcelona, Ariel, 1996.)

UN DA DE 2 5 HORAS

La accin de los sincronizadores se puede comprobar evitando


sti presencia, es decir, manteniendo constante el entorno. Ya
hemos mencionado que, en esta situacin, el ritmo no desaparece, sino que se mantiene con un periodo ligeramente diferente al que ocurra en presencia del sincronizador. El ritmo,
con estas caractersticas, se denomina en libre curso o en oscilacin espontnea; es decir, que ahora la manifestacin del ritmo
depende slo del propio organismo. Un ritmo en libre curso
no siempre tiene el mismo periodo que el fenmeno geofsico
que acta como sincronizador. Como consecuencia de lo anterior existe un rango de variacin en el periodo de un ritmo en
libre curso entre distintos individuos de una especie, por lo que,
despus de varios ciclos, los sujetos se desincronizan entre s,
aunque para cada individuo el periodo en oscilacin espontnea sea muy preciso. Ahora bien, los organismos son capaces
de general los ritmos biolgicos sin necesidad de estmulos
ambientales debido a que poseen relojes internos, llamados comnmente relojes biolgicos, que les permiten medir el tiempo
con gran precisin (vase el captulo 111, en la Primera Parte).
Es necesario resaltar que, hasta la fecha, los nicos relojes biolgicos que se han podido identificar son los responsables de
los ritmos circadianos. An no est claro si los relojes responsables de otros ritmos, como los circamareales, circalunares y
circanuales, son entidades anatmicas o moleculares circunscritas, como ocurre con los relojes circadianos, o bien, si son
entidades que resultan de procesos funcionales distribuidos en
varias estructuras o entidades moleculares del organismo.
Si volvemos a nuestro ejemplo de los hmsters (vase la figura v.2), cuando estos animales se sometieron a una situacin
en la que una luz tenue estaba encendida de forma continua,
es decir, que haba desaparecido el sincronizador, an era posible distinguir un intervalo de actividad que duraba entre 5 y
8 horas y otro de reposo que duraba de 16 a 19 horas. Ya que
el animal no poda discernir entre el da y la noche, a partir de
seales ambientales, pero an manifestaba su ciclo de actividad-reposo, al intervalo de actividad se le denomina noche subjetiva y al de reposo da subjetivo (en el caso de un animal diurno,
el lapso de actividad sera llamado da subjetivo). En ausencia

de las seales externas de luz que indicaban la duracin del


da geogrfico, el periodo del ritmo en libre curso se alarg
hasta alcanzar un valor promedio de 24 horas y 25 minutos. Es
decir, que el da biolgico del hmster mantenido con luz continua tiene una duracin de 24 horas y 25 minutos. Si dividimos esta cantidad en 24 intervalos iguales tendramos el valor
de una hora circadiana para el hmster, que en este caso sera
igual a 61.04 minutos (en lugar de los 60 minutos de una hora
geogrfica). La diferencia entre la duracin de un da geogrfico y un da biolgico determina que, por cada da que observamos la actividad de un hmster, sta se retrasar 25 minutos
en relacin con lo esperado. As que, despus de 10 das en
libre curso, la actividad de un hmster ocurrir 4 horas y 10
minutos ms tarde de lo esperado, si se le hubiera seguido
observando bajo un ciclo de LO 12:12. El experimento anterior se ha replicado en otros mamferos, tanto diurnos como
nocturnos, con resultados similares.

UN RELOJ CONFIABLE

Como ya hemos mencionado, se considera que los relojes


biolgicos representan el funcionamiento de programas temporales incrustados en el genoma, los cuales son el resultado
de la adaptacin de los organismos a un entorno fsico que
presenta variaciones cclicas originadas por los movimientos
de rotacin y translacin de la Tierra y la Luna alrededor del
Sol. Tambin hemos mencionado que dichos relojes sirven
para medir con gran precisin el tiempo, tanto geogrfico
como biolgico, a fin de programar las diversas funciones y
actividades de los organismos. Para mantener su precisin en
cualquier latitud y poca del ao, una de las caractersticas
fundamentales de los relojes biolgicos es su capacidad de corregir el efecto que los cambios en la temperatura del ambiente pudieran tener sobre su funcionamiento. A esta caracterstica
se le llama compensacin de la temperatura, y es uno de los enigmas ms apasionantes acerca de los ritmos biolgicos. Veamos
por qu.
Como relatamos en el captulo m ("De la memoria del tiempo
al reloj biolgico en los animales"), en un experimento clsico

realizado en 1952, Colin Pittendrigh demostr que los cambios en la temperatura ambiental, en un rango de 16 a 26 C,
no modifican el periodo en libre curso del ritmo de eclosin
de la mosca de la fruta. Posteriormente, el fenmeno de compensacin de la temperatura se demostr en plantas, en animales como aves y mamferos y tambin en diferentes
organismos unicelulares, como las algas Euglena y Gonyaulax, el
Paramecio y en un hongo llamado Neurospora. El enigma de este
fenmeno radica en cmo explicar un sistema biolgico insensible a la temperatura, si sta es un factor primordial en la regulacin de la actividad de las enzimas. Es bien sabido que, si
aumenta la temperatura, aumenta la actividad de las enzimas;
mientras que si la temperatura disminuye la actividad enzimtica tambin lo hace. Esta es una de las razones por las que
cuando un rgano piensa destinarse para un trasplante, se
coloca en hielo inmediatamente despus de que se extrae del
donante. La disminucin de la actividad de las enzimas por la
baja temperatura favorece que las clulas del rgano en
cuestin se mantengan con vida. Las enzimas se encargan de
acelerar las reacciones qumicas del organismo y optimizan el
uso de la energa, o, como se dice en lenguaje bioqumico,
"disminuyen la Delta G". Cada enzima se especializa en acelerar un tipo de reaccin qumica, sea para unir o separar
molculas especficas en sitios determinados de su estructura.
Estas reacciones qumicas, que ocurren en los seres vivos con
gran rapidez, podran tardar mucho tiempo en llevarse a cabo
fuera del organismo en ausencia de las enzimas adecuadas.
As pues, demostrar la existencia de una funcin biolgica que
presenta la misma cintica a diferentes temperaturas es un
problema que an no ha sido resuelto satisfactoriamente, ya
que implica que en los relojes biolgicos existe una enzima (o
un grupo de enzimas) que no modifica s actividad en un
amplio rango de temperatura; o, como se ha sugerido tambin, la funcin de reloj depende de un juego de enzimas con
distintas temperaturas ptimas delicadamente ajustadas entre
s. Esta ltima hiptesis es la ms aceptada, de acuerdo con
nuestro conocimiento actual acerca del comportamiento de
las enzimas.
La compensacin de temperatura es el ejemplo ms sorprendente de la capacidad de los relojes circadianos para medir

con gran precisin cada una de las horas que forman un ciclo
completo, lo que tcnicamente se describe como velocidad angular constante. Es decir, que todas las horas que mide nuestro reloj
interno son iguales entre s. Gracias a esta propiedad, los relojes biolgicos pueden usarse como referencia interna para, por
ejemplo, orientar el vuelo de las aves y, en general, el desplazamiento de especies migratorias, al utilizar la posicin del Sol
como una brjula. Otras caractersticas que garantizan la precisin del reloj circadiano son su independencia de la retroalimentacin conductual, esto es, que el reloj no se afecta por
las conductas que regula (vase el cuadro iv.i).
Por otra parte, Jrgen Aschoff demostr que los relojes circadianos son particularmente susceptibles a la influencia de la
intensidad de iluminacin ambiental. De modo que la intensidad de luz (en sujetos mantenidos en luz constante) tiene
gran efecto en el periodo de los ritmos en libre curso. En general, el incremento de la intensidad de la luz produce la disminucin del periodo en libre curso en animales diurnos, y su
alargamiento en animales nocturnos. Por su parte, la oscuridad continua produce el efecto inverso; es decir, el periodo en
libre curso de los animales nocturnos se acorta, mientras que
el de los animales diurnos se alarga.

CONSECUENCIAS DE UN INSTANTE
DE PERTURBACIN

Si observamos un ritmo circadiano en libre curso durante


tiempo suficiente podramos predecir cundo ocurrir un
evento caracterstico de ste, es decir, el marcador de fase.
Para lo cual necesitamos conocer previamente el periodo del
ritmo, as como la fase en la que se present el marcador en el
ciclo anterior. As, si un hmster muestra un ritmo de actividad
locomotora con un periodo de 23.5 horas (es decir, 23 horas y
30 minutos), y el inicio de la actividad (nuestro marcador de
fase) ocurri en el ltimo ciclo, a las 18 horas y 43 minutos,
podemos predecir que, en el siguiente ciclo, la actividad motora se iniciar a las 18 horas y 13 minutos, y a las 17 horas y
48 minutos en el ciclo siguiente. El momento en el que inicia
la actividad de un ritmo circadiano en libre curso se denomina

por convencin hora circadiana 12 (CT12, por sus siglas en


ingls). Recordemos que la CT12 marca el inicio de la noche subjetiva, la cual se extiende hasta la CT24; mientras que el da
subjetivo se extiende desde CTO hasta CT12. Ahora bien, cuando a un sujeto que presenta un ritmo en libre curso se le aplica
un estmulo sincronizador adecuado, el sujeto puede responder de algunas de las siguientes tres formas: a) que el ritmo en
libre curso no se altere y, por lo tanto, que el marcador de fase
ocurra a la hora prevista; b) que haya un retraso de fase y que
el marcador se presente despus de lo previsto; o c) que ocurra
un adelanto o avance de fase y el marcador se manifieste antes
de lo previsto. El tipo de respuesta que el sujeto ostente, as
como su magnitud, depender del instante (es decir la fase)
en la que ocurri el estmulo. La grfica llamada curva de
respuestas de fase nos muestra, en las ordenadas, las consecuencias, es decir, los cambios de fase, de la aplicacin de pulsos de
luz en diferentes instantes de un ciclo circadiano, los cuales se
representan en las abscisas (vase ahora la grfica v.i). En
dicha curva se puede observar que los pulsos que se aplican
durante el da subjetivo, de CT1 a CT10, no producen cambios
de fase; pero si stos ocurren al final del da subjetivo y
durante el primer tercio de la noche subjetiva, es decir, de
CT11 hasta CT16, producen retrasos de fase. A su vez, los pulsos que se aplican durante los dos ltimos tercios de la noche
subjetiva, de CT17 a CT24, producen adelantos de fase.
El uso de la curva de respuestas de fase para estudiar los
relojes circadianos fue introducido por Colin Pittendrigh
hacia 1952, cuando al estudiar el ritmo de eclosin de la
mosca de la fruta como se mencion antes decidi aplicar
los conceptos de la teora de osciladores utilizados en fsica. La
aplicacin de perturbaciones instantneas, mediante estmulos
sincronizadores breves, sobre los ritmos en libre curso permita inferir las propiedades de los relojes biolgicos subyacentes a dichos ritmos, mientras que evitaba el efecto de la luz
sobre el periodo del reloj. Con esta tcnica, Pittendrigh caracteriz las tres zonas de la curva de respuestas de fase (descritas
anteriormente en diferentes especies por Aschoff) y observ
que sta era similar en todas ellas (vase la grfica v . i ) . En
todas las especies estudiadas hasta el momento se ha confirmado que las caractersticas de la curva de respuestas de fase son

Hora circadiana

GRFICA V. I . Curva de respuestas de fase obtenida en ratas Wistar que se


mantuvieron en condiciones de oscuridad continua, y expuestas a pulsos de
luz de una hora de duracin. Los pulsos de luz se presentaron en momentos
diferentes de su ciclo circadiano. El parmetro medido fue la actividad motora
(locomocin) de los animales. En el eje de las abscisas se muestra la hora en
que se expuso a la luz a los sujetos experimentales; mientras que en el eje de las
ordenadas se observa el tipo de cambio (en minutos) que sufri el ritmo de
locomocin, sea de adelanto (valores positivos), de retraso (valores negativos)
o ninguno (valores cercanos al cero).
similares. Este hecho apoya la idea de que los ritmos circadianos, y, probablemente, otros ritmos biolgicos, se originaron
con el nacimiento de la vida.

VI. Cmo se estudian los ritmos biolgicos?


COSECHANDO NMEROS

DADO su CARCTER RECURRENTE, los ritmos biolgicos se estu-

dian con la metodologa usada para cualquier otro acontecimiento de tipo peridico. Para quien estudia un ritmo
biolgico, el primer problema, despus de definir la pregunta
o el objetivo del estudio, es el de recolectar suficientes datos
de los que se extrae informacin relevante acerca del fenmeno para obtener la respuesta adecuada. Por supuesto que esto
depende del tipo de ritmo del que se trate y del objetivo de la
investigacin. Para desarrollarlo de modo adecuado tenemos
que considerar la duracin del estudio y la frecuencia con la que
se obtienen los datos en dicho lapso. En cuanto a la duracin
del estudio, se aplica el dicho "segn el sapo es la pedrada";
as, para un ritmo ultradiano bastar colectar los datos desde
12 horas hasta un par de das antes; mientras que para un
ritmo anual la colecta de datos puede llevar desde un ao hasta
ms de una dcada. En relacin con la frecuencia con que se
conseguirn los datos tendremos que aadir al dicho anterior
el de "ni tanto que queme al santo, ni tanto que no lo alumbre". Es decir, que para un estudio del ritmo ultradiano de la
capacidad de atencin de un nio habra que realizar las mediciones cada 10 minutos; pero para un estudio del ritmo circanual de reproduccin en un perico tendramos que contar
los nidos o los huevos dentro de ellos, al menos con una frecuencia mensual.

E L HOMBRE ERENTE A LA MQUINA

Una vez que se tiene claro durante cunto tiempo y con qu


frecuencia vamos a colectar nuestros datos, el siguiente paso es
decidir el mtodo de obtencin de los mismos, el cual puede
ser manual o automatizado. En el caso de la aplicacin manual
de datos se incluyen las observaciones directas de la conducta de
los animales o la toma de videos y su inspeccin posterior. Es
tambin de carcter manual la toma de muestras para medidas

fisiolgicas que requieren la participacin continua del experimentador, como las mediciones de valores bioqumicos, el registro de la actividad elctrica de las neuronas o los estudios
morfolgicos. Finalmente, tambin se consideran tcnicas de
recoleccin manual los ensayos clnicos que involucran a seres
humanos, en los que son necesarios entrevistas o estudios de
laboratorio de los sujetos o pacientes. El registro automtico
de los datos se realiza con ayuda de sensores que hacen las
medidas, y se conectan a computadoras que almacenan los
datos obtenidos e indican a los sensores cundo y cmo llevar
a cabo dichas mediciones (vase la figura v.2). Estos procedimientos se caracterizan porque la participacin del experimentador se limita a supervisar el adecuado funcionamiento
de los instrumentos, la posible toma de decisiones de operacin y la organizacin e inspeccin de los datos obtenidos.
El almacenamiento automtico de datos puede realizarse de
cualquier fenmeno para el cual exista un sensor adecuado.
Con frecuencia, un interruptor unido a una palanca o construido con un haz de luz puede permitirnos realizar mediciones de conductas muy complejas, como la locomocin, o
conductas alimentarias e ingestivas. En otras ocasiones, es necesario el uso de instrumentos ms complejos que permiten
medir la temperatura o algn cambio bioqumico y convierten
la medida en pulsos elctricos. La forma de recoger los datos
tambin influye en la duracin del estudio y la frecuencia con
que se realizan las medidas. Es evidente que si se puede efectuar en forma automatizada, la recoleccin de datos debe hacerse por un lapso indefinidamente largo y con una frecuencia
tan alta como permitan los instrumentos. Mientras que, si la
obtencin de datos se realiza en forma manual, su duracin y
frecuencia depender de los recursos humanos y de las dificultades tcnicas. Sin embargo, aun contando con sistemas automatizados y abundantes recursos humanos, no debe olvidarse
que las caractersticas de la coleccin de los datos dependen
sobre todo de la pregunta experimental y de los objetivos del
estudio, sin olvidar jams las consideraciones ticas.

CONSTRUYENDO MAPAS DEL TIEMPO

Una vez obtenidos los datos experimentales deseados, el siguiente paso es organizados y representarlos de forma grfica.
A diferencia de otros tipos de estudio, la secuencia en que se
obtienen los datos es tan importante como el valor del dato
mismo. Es decir, que ordenar aqu los datos de mayor a menor
o viceversa es tan absurdo como ordenar as las cifras dentro
de un nmero. Es por ello que a estos conjuntos de datos se les
conoce como series de tiempo. Cuando la recoleccin de datos
ha sido manual, las series de tiempo ya suelen estar ordenadas
de acuerdo con el sujeto y el grupo experimental al que
pertenecen. Por el contrario, cuando la recolecta ha sido
automtica, los datos pueden estar mezclados, o no, segn el
procedimiento empleado por la computadora. Por eso, el primer paso ser ordenar los datos dentro de las series de tiempo
y separar stas en relacin con el sujeto y el grupo al que
pertenece. Una vez ordenadas, las series de tiempo se deben
representar de forma individual. Cuando la serie de tiempo es
corta, es decir, que el nmero de ciclos estudiados sea limitado, se puede obtener una grfica en la que en las abscisas se
indique el tiempo y en las ordenadas el valor de la medicin
obtenida; y as se pueden observar diversos detalles del ritmo
en estudio (vase la grfica VI.I). Si la serie de tiempo es muy
larga, se obtiene entonces una grfica conocida como actograma, como se muestra en la grfica vi.2A. En el actograma se
ordenan en renglones los ciclos sucesivos del ritmo en estudio,
que pueden ser horas, das, meses o aos. Cada rengln es, a
su vez, una grfica en la que el tiempo corresponde a las
abscisas y el dato correspondiente se indica en las ordenadas.
A menudo, el dato obtenido se expresa en forma binaria; es
decir, con una pequea barra si la conducta ocurri o la medicin alcanz un valor crtico, y con un espacio en blanco o una
lnea horizontal en el caso contrario. En los actogramas es
posible representar grandes cantidades de informacin en un
espacio grfico reducido.

20

20

Aseo

20

20

Alimentacin

20
Hora del da

GRFICA VI.I. Series de tiempo de tres conductas de la rata (exploracin,


aseo y alimentacin) construidas a partir de un muestreo por intervalos de
una hora durante tres das. Las barras blancas y sombreadas sealan el da y
la noche, respectivamente. En la rata, que es animal nocturno, se i?icrementa
el nmero de eventos de cada conducta durante la noche. Las lneas que
salen de cada punto indican la desviacin estndar del valor medio.

SOBRE ESPECTROS Y CAMBIOS DE DIMENSIN

En algunas ocasiones, incluso cuando un estudio ha sido cuidadosamente planeado y llevado a cabo, encontramos que es
necesario procesar los datos antes de realizar anlisis subsecuentes. Este procesamiento puede consistir en marcar y eliminar segmentos con datos perdidos, filtrar los datos para eliminar
"ruidos" o seales que no son tiles para el estudio, o normalizar los datos tanto en el tiempo como en la amplitud para
poder agrupar o comparar varios sujetos. Para cada uno de estos
procesamientos existen diversos algoritmos o procedimientos matemticos, cuya descripcin est fuera del objetivo de
este libro, pero que son fciles de localizar y utilizar.
Una vez que los datos se han inspeccionado, y que las series
de tiempo han sido debidamente filtradas y normalizadas, se
procede a su anlisis matemtico. El anlisis matemtico de las
series de tiempo sirve para determinar, en primer lugar, si
existe o no un fenmeno peridico. En caso afirmativo, el anlisis sirve para describir las caractersticas del ritmo y para comparar dichas caractersticas entre distintos grupos experimentales. Cuando se estudian diversas funciones en un mismo
organismo, a los objetivos anteriores podramos agregar el de
determinar las posibles relaciones de fase entre las distintas funciones orgnicas; es decir, elaborar el mapa temporal de las
funciones de dicho organismo. Por su parte, cuando se trata
de ritmos sincronizados, conviene determinar las relaciones de
fase entre las funciones orgnicas y el ciclo ambiental de que
se trate.
Para determinar si un fenmeno es rtmico, as como para
determinar el periodo que lo caracteriza, existen diversos procedimientos. Entre los anlisis ms empleados se encuentran
el periodograma de Enright, la funcin de autocorrelacin y
la determinacin de la densidad espectral (vase la grfica
vi.2). El periodograma de Enright (en honor a quien lo aplic a
los ritmos biolgicos) se basa en organizar los datos en matrices, en las que el nmero de columnas representa un periodo
determinado. Para cada periodo (es decir, para cada matriz numrica) se calcula un estimador del valor armnico, y, posteriormente, se muestran todos los estimadores en una grfica conocida como periodograma, como se ilustra en la grfica vi.2B.

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(horas)

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Retraso
(das)

100-

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24

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8
4.8
3.4
Periodo
(horas)

GRFICA VI.2. Distintas estrategias para analizar y representar seales rtmicas deforma grfica. A, actograma construido a partir de varios das de registro (cada lnea horizontal representa un da). Las barras refrresentan eventos
de actividad, mientras que las zonas blancas muestran inactividad. La lnea
trazada al inicio de la actividad es un estimador de fase, el cual permite determinar la longitud del perodo. B, peiiodograma, segn Enright, en el que se
grajica la intensidad cot que se repite el armnico de un ritmo determinado.
Aquellos valores que sobrepasan un nivel de significacin estadstico, representado por la lnea inclinada, se consideran significativos. En este caso, el
anlisis corresponde al actograma representado en A. y muestra un periodo
cercano a las 25 horas. C, grfica resultante de un anlisis de correlacin. Se
observa que la correlacin aumenta con periodicidad cercana a un da, lo que
permite estimar el valor del perodo. D, anlisis mediante la transformada
rpida de Eourier para los datos que se muestran en A. Para cada armnico
del ritmo se muestra su potencia o magnitud espectral. Se puede observar que
la potencia espectral correspondiente a poco ms de 24 horas es la principal,
aunque se observan otros armnicos menos importantes cercanos a las 12, a
las 5 y alas 3 horas.
El periodo con el valor mximo de estimador corresponde al
periodo del ritmo en estudio.
La funcin de autocorrelacin se fundamenta en la estimacin de
cunto se parece la serie de tiempo a s misma. Esta estimacin

se denomina correlacin. Posteriormente, se repite la comparacin, pero una de las series se mueve en el tiempo, adelantndola o retrasndola, desechando los datos que quedan sin pareja. El proceso se repite hasta que exista un mnimo de datos
pareados entre la serie en desfase y la serie original. La grfica
de todos los valores de correlacin obtenidos (en la ordenada)
contra el valor del desfase (en las abscisas) muestra la funcin
de autocorrelacin (vase la grfica vi.2c). El mximo parecido de la seal ocurre, por supuesto, cuando el desfase es 0, es
decir, ambas series no se han movido y son idnticas. Al iniciar
el desfase, el parecido disminuye, a menos que la seal se
repita en el tiempo, en cuyo caso el valor de la correlacin
(estimador del parecido) vuelve a aumentar. Cuando existe un
ritmo en los datos, se observa una curva semejante a una sinusoide, en funcin de la definicin y amplitud del ritmo, a la
vez que la distancia entre las crestas nos indica el periodo del
ritmo.
Finalmente, la densidad espectral se basa en el descubrimiento
del matemtico francs Francois-Marie-Charles Fourier, acerca de
que cualquier serie de tiempo, sin importar la complejidad
de su forma, puede ser descompuesta en una serie de curvas de
funcin seno y coseno con diferentes frecuencias y amplitudes,
y que cuando se suman entre s reconstruyen la serie de los
datos originales (vase la grfica vi.2D). Esta descomposicin
se logra mediante la llamada transformada de Fourier, la cual
pasa nuestros datos de una dimensin a otra, como ocurre en
algunas pelculas de ciencia-ficcin. Segn los iniciados, este
procedimiento matemtico transforma una seal en un espectro, cambindola de la dimensin del tiempo a la dimensin
de la frecuencia. El espectro de potencia, o densidad espectral,
es la grfica de las diferentes frecuencias (en la abscisa) y la
amplitud o potencia correspondiente a cada una de ellas (en
la ordenada), en la que se puede descomponer la seal original. Las frecuencias que caracterizan el ritmo que analizamos
corresponden a los componentes principales, es decir, los de
mayor amplitud, del espectro de potencia.
Existen otros mtodos para determinar la presencia de un
ritmo en nuestros datos. Estos son, por ejemplo, la demodulacin compleja y el modelado adaptativo de Kalman, as como
los modelos estadsticos de ARIMA (autoregression and integration

moving average, promedio mvil de autorregresin e integracin) y por supuesto cuando se tienen muy pocos datos, el
ANOVA (analysis of variance, anlisis de varianza). Sin embargo, estos mtodos son menos empleados en el estudio de los
ritmos biolgicos, a excepcin del ANOVA, que se usa con frecuencia en estudios preliminares.
Con el fin de describir otras caractersticas de un ritmo, adems del periodo, se pueden usar los anlisis descritos anteriormente. No obstante, dichos anlisis son limitados para
describir la amplitud o la fase de los ritmos. Para caracterizar
la amplitud de un ritmo se pueden usar tcnicas de normalizacin de los datos, para despus aplicar mtodos de estadstica descriptiva convencional. Por otra parte, existen tambin
tcnicas llamadas de anlisis grfico, que nos permiten estimar
y describir la fase de los ritmos (vase la grfica vi.2A).
Finalmente, cuando hay seguridad de que existe un ritmo
en algn proceso, y si se conoce el periodo que lo caracteriza y
adems la forma del ritmo es cercana a una sinusoide, entonces se puede usar el mtodo del cosinor, propugnado por Franz
Halberg, de la Universidad de Minnesota. Este mtodo se basa
en ajustar los datos a una funcin sinusoidal mediante procedimientos estadsticos. Esto permite obtener estimadores de lo
adecuado del ajuste (porcentaje de ritmicidad), as como sobre la
amplitud del ritmo (en este caso la amplitud se mide del mesor
al mximo de la funcin sinusoidal), el valor del mesor, y la
fase o momento en la que ocurre el valor mximo de la sinusoide (acrofase). Para poder aplicar adecuadamente este mtodo slo se requieren de seis a ocho muestras por ciclo, por lo
que es ideal cuando no es posible obtener muchos datos (vase de nuevo la figura v. i). Cuando se cumplen sus requisitos,
el uso del mtodo del cosinor produce mejores resultados que el
uso del ANOVA. Aqu podra revisar por un momento el apartado "Algunos trminos importantes", en el captulo v de esta
Segunda Parte.
Todos los mtodos analticos mencionados en este apartado
requieren gran cantidad de clculos matemticos, por lo que
han de realizarse mediante procedimientos automatizados, llevados a cabo generalmente en computadoras. Adems, cada
uno de ellos presenta ciertas propiedades formales que
definen y limitan sus aplicaciones; es decir, cundo son vlidos

y cundo no. Algunos de los factores por considerar, en relacin con las propiedades formales de estos anlisis, y que
describiremos a continuacin, son el tamao de la muestra, la
cantidad de datos perdidos, la estabilidad de la fase y si el fenmeno es o no estacionario. El tamao de la muestra, o sea, el
nmero de datos que se tienen, depende de la longitud de la
serie de tiempo (cuntos ciclos se midieron) y de la frecuencia
de muestreo (cuntas medidas se tomaron en cada ciclo). En
algunos anlisis, como la densidad espectral, la precisin de
los resultados requiere una muestra grande, ya que slo se utilizan datos que sean mltiplos enteros del nmero e (el nmero e = 2.7182), mientras que en otros, como la autocorrelacin y el periodograma, pueden usarse muestras pequeas.
Es evidente que para realizar cualquier anlisis se requiere que
los datos perdidos sean relativamente pocos, un ciclo o menos.
De lo contrario, se tratara ms bien de un caso de datos encontrados (los cuales por supuesto no se pueden analizar). De
los mtodos mencionados, el periodograma es el menos sensible a la prdida de algunos datos. La estabilidad de la fase se
refiere a la constancia con la que se observa la hora en la que
se presenta un marcador de fase, por ejemplo, el valor mximo de la actividad. El periodograma requiere que el ritmo
que se analiza tenga gran estabilidad de fase; mientras que la
densidad espectral y la autocorrelacin son menos sensibles a
esta caracterstica. Finalmente, para poder aplicar racionalmente la densidad espectral es fundamental que la serie de
tiempo sea estacionaria. Un fenmeno se denomina estacionario cuando al dividir la serie de tiempo en segmentos iguales,
por ejemplo, mitades o cuartos, todos los segmentos presentan
los mismos valores de mesor y amplitud de variacin.

TERCERA PARTE

No siempre es hora de comer

m t .

VII. Los esclavos del reloj


CON LA MSICA POR DENTRO
COMO YA HEMOS MENCIONADO e n las d o s s e c c i o n e s a n t e r i o r e s

para diversas especies, en el ser humano se observan los ritmos


biolgicos en toda la amplia gama de frecuencias que los caracteriza. As, en una persona se pueden apreciar fluctuaciones
ultradianas, circadianas, circalunares y hasta circanuales.
Algunos ritmos ultradianos nos resultan muy evidentes. Por
ejemplo, el corazn de un sujeto humano late con frecuencia
aproximada de 70 latidos por minuto, tiempo en el que respira un promedio de 16 veces y en el que las neuronas encargadas de controlar tanto la frecuencia cardiaca como la respiracin habrn generado unos cuantos centenares de impulsos
nerviosos (potenciales de accin). En el mismo individuo, la capacidad de atencin y de desempeo de una tarea motora
compleja vara tambin a lo largo del tiempo. De hecho, dicha
capacidad atencional y manipulativa sigue un ciclo de 90 minutos. Asimismo, este sujeto toma alimentos tres veces al da,
aproximadamente a las 7:00, las 14:00 y las 20:00 horas, segn
el pas y regin donde resida y segn la estacin del ao en
que se encuentre.
Tambin hay ritmos circadianos muy evidentes, tales como
acostarse en la noche y levantarse a la maana siguiente. Prclicamente, cualquier parmetro que se ha medido por un periodo de 24 horas en el ser humano presenta fluctuaciones

circadianas. Como ejemplo podramos citar la temperatura


corporal, la secrecin hormonal, la concentracin de metabolitos en la sangre, la actividad de las enzimas, la presin arterial y el ritmo respiratorio, entre otros. Algunos de estos parmetros alcanzan sus valores mximos en el da y otros en la
noche, dependiendo del reloj biolgico que los regula y del
sistema efector que los ejecuta. En condiciones normales,
todas las fluctuaciones estn en armona entre ellas y mantienen una relacin temporal conocida como sincronizacin
interna (vase la figura iv.2 en la Segunda Parte). De esta manera, poco antes del amanecer, se alcanzan los valores mnimos de temperatura corporal, mientras que a esas horas culmina
la concentracin de cortisol en sangre. Conforme transcurre la
maana aumentan los valores de las hormonas tiroideas y de
la insulina, y baja la concentracin de cidos grasos circulantes. Hacia el anochecer aumenta el umbral al dolor y la tasa
metablica, mientras que disminuye la concentracin de adrenalina en el plasma y la presin arterial. La sinergia de todos
estos cambios internos con las variaciones de actividad y reposo permiten la mejor disposicin del individuo para enfrentar los retos de la vida diaria.
En el ser humano existen tambin ritmos infradianos, como
el ciclo menstrual en la mujer, el cual es vigilado por muchas
parejas que quieren disminuir (o aumentar) la posibilidad de
concebir. En vista de que la mayora de las especies de mamferos muestran un ritmo estacional para la reproduccin,
algunos se han preguntado si las variaciones estacionales en la
tasa de natalidad se deben tambin en los humanos a un ritmo
biolgico. Esto ha resultado muy difcil de contestar, ya que las
poblaciones humanas estn expuestas tanto a cambios ambientales como a influencias sociales, costumbres y tradiciones, que
hacen imposible distinguir cul de todos es el factor principal
que causa este ritmo. Los investigadores alemanes Till Roenneberg y Jrgen Ashoff realizaron, en 1990, un estudio por
todo el mundo, que consisti en determinar el efecto de influencias sociales y ambientales en la tasa de concepcin humana. En los pases europeos, la tasa de concepcin mostr un
aumento consistente durante la primavera hasta el inicio del
verano. Observaciones similares se obtuvieron en Sudfrica,
aunque por ser ste un pas del hemisferio sur, el aumento se

verific en los meses de noviembre a enero. Por el contrario,


en los pases americanos la tasa de concepcin mxima ocurri en invierno. En Japn y en algunos pases del este de Europa y del norte de Amrica se han observado ritmos bimodales,
con un pico en primavera y otro en el otoo. Roenneberg y
AshofF concluyeron que en la mayora de los casos el factor
ambienta] ms potente fue la temperatura, ya que la tasa de
concepcin alta ocurri en las temporadas templadas del ao
y no en las de temperatura extrema. Sin embargo, diversos factores sociales, como los das festivos y las vacaciones, tambin
mostraron una alta correlacin con el ndice reproductivo.
Como ltimo ejemplo sirva mencionar que, por influencia de
los medios de comunicacin en conjuncin con empresas y
centros comerciales interesados, se observ un pico de natalidad alrededor del primer da del ao 2000, ya que los nacidos en esa exacta fecha fueron premiados.
As pues, hasta la fecha ha sido imposible adjudicar a una
causa nica las variaciones anuales en la reproduccin humana, ya sea a un ritmo endgeno, a los ciclos estacionales, o a
los determinantes sociales. La misma situacin se observa en
las variaciones anuales en las tasas de mortalidad y de suicidio,
en las que tampoco se ha podido definir la participacin de los
factores endgenos, ambientales y sociales en el origen de dicha
ritmicidad. En otros procesos, como el desarrollo, el aprendizaje o las capacidades perceptivas, an no se ha determinado si
existen diferencias estacionales, aunque se dispone de datos
que sugieren que durante el invierno disminuye nuestro rendimiento fsico y aumenta el desempeo intelectual, mientras
que hacia el verano este patrn se invierte.
Los ritmos biolgicos tienen una funcin esencial para la
interaccin del ser humano con el entorno fsico. En nuestras
rutinas diarias siempre existen momentos para satisfacer las
diferentes necesidades de nuestro organismo, tales como alimentarse, descansar, dormir, explorar o asearse. Estas actividades las hemos organizado, sin ser realmente conscientes de
ello, de acuerdo con los tiempos que nos dictan internamente
nuestros relojes biolgicos. A su vez, en los seres humanos -y
i diferencia de otras especies, las interacciones sociales han
i<l(|uirido influencia primordial como estmulo sincronizador;
ilgo as como un factor externo que organiza y promueve los

horarios de buena parte de nuestras actividades. Por ejemplo,


en la mayora de los pases del mundo se acepta la jornada de
trabajo de ocho horas y que se descanse el fin de semana.
Igualmente, la asistencia de los nios a la escuela debe ser
durante la maana y por algunas horas. Cunto se ajustan
estas convenciones a las necesidades del organismo y, en particular, a las caractersticas de los relojes biolgicos individuales? Aunque parezca que a lo largo de la historia del hombre la sociedad ha ajustado muchas de las convenciones
sociales a las necesidades biolgicas de los individuos, las demandas impuestas por la sociedad urbana en la actualidad suelen entrar en conflicto con nuestros ritmos biolgicos, tal
como lo ejemplifican los horarios de trabajo nocturno o los
turnos de trabajo rotatorio, los vuelos transmeridianos, y las
escuelas vespertinas y nocturnas, entre otros. Afortunadamente, nuestro conocimiento sobre los ritmos biolgicos ha permitido la posibilidad de asesorar a especialistas de las reas educativa, industrial, mdica, psicolgica y deportiva, con el fin de
aprovechar la estructura temporal del individuo para optimizar tanto su rendimiento como su descanso, y evitar exponerlo
a situaciones de esfuerzo y estrs que comprometan su bienestar fsico y mental.
Es indudable el efecto que las condiciones sociales, laborales
y econmicas tienen en el comportamiento de los seres humanos. En este sentido, y aunque no son datos obtenidos en
nuestra especie, en la grfica VII.I se muestra cmo el comportamiento motor de un mono Macacus rhesus es modificable
por un sincronizador social, en este caso, la presencia de otros
congneres. En este experimento se colocaron tres monos rhesus en jaulas individuales, sin que pudiesen interaccionar entre
s. En esta situacin mostraron gran similitud en su nivel de
actividad motora general, descansando por la noche y movindose durante el da. Sin embargo, se observaron diferencias
de detalle, aunque significativas, en los perfiles de sus actividades motoras respectivas. Cuando los tres monos se colocaron
juntos en la misma jaula, no slo mostraron un ritmo circadiano parecido, sino que, adems, se sincronizaron exactamente
al perfil motor del animal dominante en el grupo. En ambos
casos es destacable el descenso de actividad de los tres animales alrededor de las 15:00 a 16:00 horas, en correspondencia

A. Jaulas individuales

O"
E
~ra
o
"O <U - V \A

yuV

1 v'Viv v *
/A
\ \.
" y v V V
l i l i
12

16

20

24

JfiA
1

B. Jaula colectiva

Luz

Oscuridad
Hora del da

GRFICA VII.I. Actividad motora inespecfica de tres monos Macacus rhesus situados enjaulas individuales (A), o en una jaula colectiva (B). Ntese
el aumento de la actividad global y la sincronizacin de los ritmos ultradianos con los del animal dominante (lnea continua) en colectividad. La zona
sombreada indica la fase de oscuridad. (LO 14:10 = 14 horas de luz y 10
horas de oscuridad.)

con el horario de siesta, sugerente adems que este breve periodo de descanso diurno no es un invento de nuestra especie.

HERMANO SOL, HERMANA LUNA

Un primer reto que enfrentamos en la vida cotidiana es entender y lidiar con las diferencias individuales en la expresin de
los ritmos circadianos. Tomemos como ejemplo el matrimonio
formado por Sol y Luna. Sol tena la costumbre de levantarse
diariamente a las cinco de la maana para correr unos 10 km,
regresaba a su casa a tomar un buen bao, desayunaba, y a las
ocho ya estaba en la oficina trabajando y sintindose fresco
como lechuga para resolver los retos del trabajo. En cambio,
Luna, su esposa, prefera quedarse un poco ms en la cama. A
ella le encantaba salir de noche, ver pelculas o leer hasta tarde,
por lo que con frecuencia senta verdadera pesadumbre para
levantarse y asistir al trabajo. Como pareja que pretendan ser,
Sol deseaba que Luna participara de sus actividades deportivas
matutinas y, por su parte, Luna deseaba que Sol tuviera ganas
de salir con ella a los bares o a la discoteca en la noche. El matrimonio de Sol y Luna muestra dos caracteres opuestos en su
organizacin rtmica circadiana. Al convivir diariamente con
otras personas, observamos que al igual que Sol, algunos prefieren iniciar sus actividades temprano en la maana y alcanzan
su mxima actividad al medioda, mientras otros, ms parecidos
a Luna, tienen serias dificultades para despertar temprano,
pero alcanzan su mxima actividad al inicio de la noche, por lo
que tienen gran preferencia por las actividades nocturnas.
Para los individuos del primer grupo se ha sugerido el nombre
de "alondras" y para los segundos el nombre de "bhos".
De acuerdo con las convenciones sociales, la mayora de
nosotros deberamos despertar a horas tempranas de la maana, ya que la mayora de las escuelas y empleos inician sus
actividades a estas horas. Sin embargo, el grupo de los "bhos"
presenta un retraso de fase en sus ritmos de actividad-reposo
con respecto al amanecer, que se manifiesta tambin en todos
sus ritmos fisiolgicos internos. Esto los enfrenta diariamente
a serias dificultades para despertar e integrarse a las actividades matutinas. Adems, esta poblacin de "bhos" tiene quejas

constantes para iniciar el sueo a horas convencionales, lo que


caracteriza a un tipo de insomnio asociado al retraso de fase
de sus ritmos biolgicos. Esto se debe a que para ellos la necesidad de dormir se presenta a horas ms avanzadas de la noche.
En contrapartida, la poblacin de "alondras" se adapta fcilmente a los horarios laborales matutinos, pero tiene serias dificultades para participar de una vida nocturna, como la que vive
actualmente la sociedad moderna. De manera que, de acuerdo
con su organizacin circadiana, cada grupo se adapta con facilidad a ciertas actividades sociales, mientras que muestra un
desajuste para otras. Estas ltimas limitaciones pueden sobrellevarse mejor si el individuo comprende a qu grupo pertenece
y organiza su rutina diaria considerando este factor endgeno.
Asimismo, cuando el conflicto de sueo llega a angustiar a
individuos "buhos", suele recomendarse encontrar trabajos en
los que el horario de entrada sea flexible, o bien, seleccionar
turnos vespertinos o nocturnos.

E s YA HORA DE COMER?

La ingesta de alimentos est sometida a diversas frecuencias de


ritmicidad, como la ultradiana, la circadiana y la estacional. En
la especie humana se observa una ritmicidad alimentaria claramente ultradiana en el recin nacido (ocho veces en 24
horas), que se transforma en un ritmo circadiano bi- o trimodal
(dos a tres veces en 24 horas). Un ejemplo de lo dicho se ilustra en la grfica vn.2. La razn de este intervalo entre las comidas es permitir al organismo realizar procesos de digestin
para aprovechar los nutrientes contenidos en los alimentos, y
distribuirlos en los depsitos del cuerpo. La alternativa de ingerir alimentos continuamente ha mostrado ser muy poco
sana. En estudios con pacientes a quienes se han administrado
mezclas nutritivas por va intravenosa durante 24 horas continuas, se ha observado una tendencia a almacenar grasa en el
hgado, lo cual no ocurre en condiciones normales.
Tambin, la seleccin de los alimentos (apetito) vara a lo
largo del da y en las distintas estaciones, lo que sugiere cierta
recurrencia en las necesidades del cuerpo, as como una
variacin en su capacidad de absorcin y de asimilacin de los

A. Recin nacido

Comida
B. Adulto

Hemisferio
derecho

12

16

20

24

Hora del da

Presencia de ritmos ultradianos en el recin nacido ( A ) y en


el adulto (B). Ntese la interaccin de dichos ritmos en el adulto con ritmo
circadiano dominante. Las barras verticales indican las fases de alimentacin
del recin nacido y del adulto.

G R F I C A VI I. 2 .

distintos nutrientes. Por ejemplo, la tolerancia a los lpidos


vara segn la hora del da, que es ms favorable a primeras
horas de la maana y ms baja por la noche. Tambin se ha observado aumento de insulina, temprano por la maana, que
propicia el aprovechamiento de los carbohidratos, y aumento
de enzimas gstricas que benefician la digestin de las protenas

al anochecer. La tolerancia a la glucosa (una prueba clsica


para el diagnstico de la diabetes) es menor si la glucosa se
administra entre las 14:00 y las 16:00 horas, que si se hace por
la maana. Del mismo modo, la tolerancia a la glucosa es menor si se aplica en septiembre que si se realiza en abril.
Experimentos practicados en diversas especies de animales
han mostrado que la conducta de alimentacin y los procesos
metablicos asociados dependen de un reloj biolgico distinto
al que regula el sueo y la vigilia. Este segundo reloj an no se
ha identificado, pero se cree que depende de procesos asociados al metabolismo, ya que los ritmos circadianos de liberacin de hormonas, aprovechamiento de nutrientes e incluso
de la actividad de las enzimas relacionadas con los procesos
digestivos se mantienen independientes del ciclo luz-oscuridad, pero en estrecha relacin con los horarios de alimentacin. En situaciones en que el individuo permanece en ayuno,
los ritmos metablicos y hormonales persisten, mostrando sus
valores mximos y mnimos de acuerdo con las horas en las
que el individuo espera la llegada de la comida. Esto hace evidente que dichos ritmos no son la mera consecuencia pasiva
de los procesos de asimilacin y excrecin, sino por el contrario, son probablemente parte de los mecanismos del regulador interno o reloj biolgico.
E L TIEMPO QUE SE VA. ..

Desde el nacimiento hasta la muerte nuestro organismo sufre


diversas modificaciones propias del desarrollo, de la vida reproductiva y de la vejez. Tambin la expresin de los ritmos biolgicos va mostrando variaciones de acuerdo con la edad. Se han
podido observar ritmos de actividad locomotora en los fetos
desde la gestacin. Estos ritmos estn siempre en sincrona
con los ritmos maternos, por lo que se cree que esta ritmicidad
la transmite la madre a su hijo por va sangunea, posiblemente a partir de variaciones en la concentracin de nutrientes y de hormonas. Al nacer, el nio no muestra ritmos circadianos aparentes, pero s ritmos ultradianos, cuyo ciclo vara
de 90 a 120 minutos (vase la grfica vn.2). Con esta periodicidad se alternan en el beb la vigilia y el sueo y, asociado a la
vigilia, el comportamiento alimentario. Durante los primeros

meses, el beb prolonga el periodo ultradiano hasta que logra


dormir principalmente durante la noche y comer durante el
da, siguiendo los patrones de vigilia-sueo de un adulto.
Segn diversos estudios, tambin la temperatura corporal, la
concentracin del cortisol en la sangre y la produccin de orina muestran ausencia de ritmicidad circadiana al nacimiento.
Es, pues, en los primeros meses de vida cuando estos procesos
fisiolgicos comienzan a regularse con ritmicidad circadiana.
Los mecanismos que regulan cada proceso maduran a diferente velocidad y, por lo tanto, su ritmicidad circadiana alcanza
los niveles tpicos del adulto a diferentes edades. Por ejemplo,
la temperatura no presenta una oscilacin circadiana hasta los
cinco aos de edad; esto es, podramos decir que la regulacin
de la temperatura corporal no alcanza su "madurez" circadiana hasta dicha edad. Pero, en cualquier caso, a los cuatro aos,
en que el nio inicia la escuela formal, ya puede mantenerse
despierto a lo largo del da y prescindir de una siesta como los
adultos. Recomendamos en este punto mirar de nuevo la grfic a VII.2.

Al iniciarse la adolescencia, aparece en la mujer un ritmo


circalunar, que marcar sus ciclos reproductivos y desaparecer cerca de los 50 aos. A estos ritmos reproductivos se asociarn cambios en concentraciones hormonales y en la actividad
de determinadas estructuras cerebrales, que sern responsables de cambios conductuales y anmicos peridicos.
Finalmente, con la vejez, el ritmo de vigilia-sueo comienza
a fraccionarse. El anciano retoma las siestas y empieza a dormir por cortos periodos durante el da. De igual manera, en la
noche aparecen etapas de vigilia, que se interpretan como
insomnio y pueden llegar a causar angustia a quien lo padece.
Asociado a este fraccionamiento del ritmo de vigilia y sueo, se
sabe que otros ritmos endocrinos y metablicos sufren tambin una disminucin en su amplitud y que, poco a poco, va
desapareciendo la oscilacin que caracteriza la regulacin de
estos procesos, hasta que se presentan en una forma constante. No se ha podido demostrar que la causa de la atenuacin
de los ritmos se deba al deterioro del sistema circadiano. Ms
bien, como han propuesto los investigadores ingleses David
Minors y James Waterhouse, se trata de la alteracin de los sistemas de regulacin homeosttica, ya que en algunas variables

fisiolgicas los valores medios diarios llegan a modificarse. Por


ejemplo, algunos de estos valores bajan entre ellos la concentracin de adrenalina en la sangre, la temperatura corporal, la presin arterial, y la formacin de orina, mientras que
otros valores se elevan como la concentracin de glucosa y
de grasas en la sangre. En el anciano disminuye tambin su
capacidad de responder a seales ambientales que funcionan
como sincronizadores. Por esta causa, las personas de edad
avanzada muestran serias dificultades para adaptarse a cambios de horario en sus actividades cotidianas, como las horas
de alimentacin y sueo. Esto sugiere una disminucin de los
procesos de adaptacin al ambiente fsico y social. Queda an
por resolver si los cambios en la organizacin temporal son la
causa del deterioro del anciano o si, por el contrario, son una
manifestacin ms del proceso de envejecimiento.

LA MARCHA DE LAS LETRAS

Alguna vez todos experimentamos dificultad para prestar atencin, sobre todo durante sesiones prolongadas de estudio. Para
profesores y conferenciantes siempre es un reto mantener la
atencin de sus alumnos o pblico, sobre todo cuando se trata
de sesiones largas y/o sucesivas, o cuando se tiene que trabajar
en las horas prximas a la comida.
Los ciclos ultradianos de 90 minutos que inicialmente presenta el beb se manifiestan posteriormente en jvenes y adultos como fluctuaciones en los niveles de atencin durante el
da, o como una sucesin entre el sueo de ondas lentas y el sueo de movimientos oculares rpidos (tambin denominado por
las siglas MOR). Estos ritmos de 90 a 120 minutos se han detectado tambin en la realizacin de tareas motoras poco precisas, en el rendimiento de tareas verbales, en la manipulacin
espacial y en la capacidad de ejecucin cognoscitiva. Mediante
el registro de la actividad elctrica cerebral por medio del electroencefalograma (EEG) se ha podido demostrar que estas
fluctuaciones de rendimiento conductual tienen como posible
causa las oscilaciones ultradianas de 90 a 120 minutos en la
amplitud de ciertas ondas elctricas cerebrales, las cuales se asocian a estados de intensa actividad mental. Las consecuencias

de lo anterior se ponen de manifiesto en el ambiente escolar.


As, en sesiones prolongadas aumenta la inquietud y la actividad motora de los alumnos despus de 75 minutos de clase. Lo
cual urge a replantear la duracin de las clases y sesiones de
actividades docentes, considerando pequeos descansos que
coincidan con esta ritmicidad interna. Un ejemplo de cmo vara
la capacidad exploratoria y el inters por aprender en un mono
Macacus rhesus se ilustra en la grfica iv. i de la Segunda Parte.
Por otro lado, coexistiendo con los ciclos ultradianos descritos anteriormente, se encuentran ritmos de somnolencia de
12 horas que se manifiestan como el aumento en la propensin a dormir al medioda despus de comer y en la
noche. Se ha sugerido que en diversas culturas la costumbre de
la siesta al iniciar la tarde es una consecuencia de este ritmo
de 12 horas. Esta tendencia a dormir la siesta no es exclusiva de
la especie humana, sino que tambin se ha observado en primates, incluso en ausencia de comida, como desencadenante.
Igualmente, se ha comprobado que al inicio de la tarde disminuye la capacidad de concentracin y se obtiene bajo
rendimiento en tareas de tipo cognoscitivo, probablemente
en relacin con el aumento en la somnolencia. Finalmente, en
sujetos estudiados en condiciones de aislamiento temporal,
cuando los ritmos se manifiestan en libre curso, los individuos
distribuyen su sueo con un patrn bimodal. Esto es, que en
24 horas presentan dos episodios de sueo, uno muy prolongado que equivale al dormir nocturno y otro corto, equivalente a una siesta. El efecto de estos ritmos en la educacin lo
seala un estudio muy meticuloso realizado con nios de primaria y secundaria de Europa y Sudamrica, en el que se confirm que, efectivamente, se puede esperar mximo rendimiento hacia la maana, de 9:00 a 12:00 horas, y luego hasta
media tarde despus de las 16:00 horas. De lo anterior se
desprende la importancia de distribuir las actividades escolares
en sesiones que consideren estos ritmos de mayor desempeo
cognoscitivo.
A T I E M P O PARA E L PARTIDO

Hay muchos factores que influyen en el buen rendimiento de un


deportista, por ejemplo, su condicin fsica, el tipo e intensidad

RENDIMIENTO MENTAL

Alertamento y vigor
Cognicin
Memoria a corto plazo
Coordinacin muscular
Tiempo de reaccin

RENDIMIENTO ATLTICO

Natacin
Carrera
Remo
Tiro al blanco

VARIABLES FISIOLGICAS

Cortisol (en plasma)


Adrenalina (en plasma)
Ritmo cardiaco
Temperatura corporal
Sudoracin
Ritmo respiratorio
Consumo de oxgeno

12

16

20

24

Hora del da

GRFICA vn.3. Momentos del da (indicados por rombos) de mejor rendimiento


para la realizacin de diversas actividades mentales (arriba) y deportivas (en
medio). Abajo se ilustran tambin los picos de actividad para diversos parmetros fisiolgicos asociados al rendimiento deportivo a lo largo del ciclo de 24
horas. (Modificado de Monk, 1994.)
de entrenamiento y los factores psicolgicos como su estado de
nimo, motivacin y personalidad. En el nivel fisiolgico integral del organismo hay una serie de variables determinantes
para su rendimiento, que fluctan diariamente en forma circadiana, tales como el tiempo de reaccin, el ritmo cardiaco, el
ritmo respiratorio, el consumo de oxgeno y la temperatura
corporal. La mayora de estos parmetros fisiolgicos presentan sus valores mximos despus del medioda, entre las 15:00
y las 17:00 horas. Por lo tanto, podemos concluir que los deportistas alcanzan mejor rendimiento durante la tarde, cuando
su organismo es capaz de proporcionar a los msculos un

mximo de oxigenacin. As, en el caso de la gimnasia rtmica,


el mejor rendimiento podra alcanzarse alrededor de las tres
de la tarde, que es la hora en que se tienen los niveles ptimos de
flexibilidad y coordinacin motora.
Para las mujeres deportistas otro factor determinante del
rendimiento es su ciclo menstrual, ya que los cambios cclicos
hormonales lo modifican. Al respecto se sabe que durante los
das previos a la menstruacin hay una baja general de las hormonas sexuales (estrgenos y progesterona), que en determinadas ocasiones provocan un estado de nimo caracterizado
por cierta irritabilidad y signos depresivos, asociados a tiempos
de reaccin elevados y a menor capacidad de atencin. En
estas circunstancias el rendimiento deportivo podra verse
afectado negativamente.
Otro factor crtico para considerar es cuando los deportistas
tienen que viajar para participar en competencias internacionales. Despus de un viaje transmeridional se observa fatiga, apata, falta de apetito y mala calidad de sueo. Como se
discutir en el apartado siguiente, el problema subyace en la
desincronizacin entre los ritmos metablicos y fisiolgicos
internos que ocasiona el cambio de horario. Para evitar estos
efectos que ponen en desventaja a los atletas se ha propuesto
iniciar los cambios de hbitos alimenticios y de sueo desde
das antes de iniciar el viaje, para darle oportunidad al organismo de alcanzar a tiempo un reajuste en sus ritmos circadianos
para el encuentro deportivo. En algunos casos se han utilizado
terapias que consisten en la exposicin a lmparas intensas de
luz para acelerar la resincronizacin. Otra medida prctica
que pudiera tomarse si es que se cuenta con suficiente tiemp o es viajar con varios das (15 al menos) de anticipacin al
lugar sede del encuentro, permitiendo que el deportista se
ajuste al nuevo horario (vase la grfica vn.3).

VIII. Para viajar (y trabajar)


todo est en empezar
VIAJERA QUE VAS POR CIELO Y POR MAR. ..
VIAJERITA SALI DE MXICO por la tarde y lleg a Sevilla en la
maana del da siguiente, despus de 14 horas de viaje con
una escala en Miami; senta pesados los prpados y gran
necesidad de dormir. Claro, en un da normal ella estara
todava en su cama durmiendo calentita. Pero cmo iba a
dormir ahora que haba iniciado un viaje tan deseado? Se puso
en marcha, se registr en un hotel e inici el primer da de
paseo. No desayun no, gracias, a esas horas no senta
deseos de ingerir alimentos (segn su reloj interno an deba
ser de madrugada). Afortunadamente, a media maana se fue
sintiendo bien y al iniciar la tarde se senta de maravilla. Disfrut Sevilla de noche, caminando por esas calles adornadas
de floreados balcones y de elegantes escaparates, y en las que
cientos de personas se agolpan en bares y restaurantes para
consumir las famosas tapas. A las 12 de la noche Viajerita mir
su reloj y decidi regresar al hotel. Subi a su habitacin y se
prepar para dormir, pero oh, calamidad! no tena sueo.
Dio vueltas en la cama, ley un rato un libro, pero no se poda
dormir (en su reloj interno apenas comenzaba la tarde). Al
da siguiente son el despertador a las siete de la maana, ya que
haba que aprovechar el da para visitar los monumentos y
museos de la ciudad. Pero, qu pesadez, si apenas haba
dormido cuatro horas! El malestar vivido por Viajerita slo
dur unos cuantos das, ya que poco a poco su sueo fue adaptndose al nuevo horario, y una semana despus el cambio de
horario haba pasado a la historia. Sin embargo, un mes
despus, al regresar del viaje, nuevamente sinti este terrible
malestar, aunque ahora diferente. Al da siguiente de haber
regresado tuvo que presentarse a trabajar. Toda la maana
estuvo muy animada, contndole a los compaeros de trabajo
sobre las eventualidades del viaje. Alguien le pregunt que si
se senta cansada y ella asegur que no. Sin embargo, a media
larde se senta incapaz de prestar atencin, senta que los ojos
se le cerraban, y resultaba un verdadero esfuerzo fijar la vista

en la pantalla de la computadora (ahora su reloj interno le


deca que era muy tarde en la noche). Lleg a su casa sin
hambre y se durmi tempranito, a las ocho de la noche. A las
cinco de la maana del da siguiente ya estaba despierta y fresca
como lechuga, incapaz de volver a conciliar el sueo. Esa tarde
otra vez se sinti cansada, y nuevamente decidi irse directo a
su casa a dormir, en vez de salir con los amigos a tomar caf.
Por suerte, sus horarios de actividad y sueo se haban regularizado una semana despus.
Como hemos descrito aqu para nuestra amiga Viajerita, es
bien conocido por los viajeros la difcil y lenta adaptacin al
horario local tras la realizacin de un vuelo que cruce varios
meridianos. Como vimos, despus de un viaje de esta ndole es
frecuente que ocurra insomnio, ya que las horas de descanso
locales no coinciden con el esquema temporal interno del viaj e r o recin llegado. Asociado a este problema de sueo se
sufre de cansancio y problemas digestivos. Tambin se han detectado algunas deficiencias en la ejecucin de tareas mentales,
de aprendizaje y de memorizacin. Este sndrome del viajero
se conoce por la expresin en ingls de jet lag. Este desajuste se
hace muy evidente cuando se cruzan ms de cinco husos horarios en un periodo corto, como sucede cuando se viaja por avin
o tren rpido. El transporte en barco, al ser ms lento, permite
mejor adaptacin al cambio de horario.
De acuerdo con la experiencia de Viajerita y muchos otros
viajeros, el sndrome de jet lag afecta de forma distinta al organismo, dependiendo si el nuevo horario est adelantado o
atrasado del horario interno. El ajuste al horario es ms rpido
despus de un retraso de fase que de uno adelantado; esto
es, despus de un vuelo de Europa a Amrica se necesitan de dos
a tres das para ajustar el ciclo sueo-vigilia. Por el contrario,
tras un vuelo de Amrica a Europa se necesita cerca de una
semana para restablecer dicho ritmo. La duracin del ajuste al
nuevo horario tambin depende de la edad y de los hbitos
diarios previos del individuo. Por ejemplo, se sabe que este tipo
de ajustes se dificulta ms en personas de edad que en personas jvenes.;Algo de todo lo dicho se ilustra en la grfica vm. i.
El fenmeno del jet lag ha cobrado mucha importancia en el
mbito laboral de las compaas de aviacin, ya que resulta
importante determinar qu sucede con los pilotos de vuelos

6 "I

Sevilla-Mxico, D. F. (- 7 horas)

10

14

Das necesarios para resincronlzar

GRFICA VIII.I. Das necesarios para resincronizar el ritmo circadiano


despus de un viaje transmeridiano en direccin oeste (de Sevilla a Mxico,
D. F, arriba) y este (de Mxico, D. F., a Sevilla, abajo). Se supone que en el
momento del viaje la diferencia horaria es de y horas.
transmeridionales, as como con los controladores areos que
laboran turnos nocturnos en las torres de control. Se han realizado estudios meticulosos del ciclo actividad-reposo, la calidad
de sueo, la temperatura corporal, el ritmo cardiaco y de la
secrecin de hormonas asociadas al estrs, como la adrenalina
y el cortisol de estos profesionales. Los ritmos circadianos de
los procesos fisiolgicos mencionados se desajustan del horario local y, ms grave an, se pierde la armona o sincronizacin interna que los mantiene acordes, de manera que los

puntos de mnima y mxima secrecin entre variables pierden


su relacin temporal. A este fenmeno se denomina desincronizacin interna. Asimismo, como ya hemos mencionado, estos
ritmos comienzan un proceso de resincronizacin al tiempo
local, aunque cada proceso fisiolgico lo hace con distinta velocidad, lo cual lleva a que unas variables se ajusten antes que
otras. En general, los ritmos ms definidos, es decir, de mayor
amplitud sobre el valor medio, son ms difciles de reajustar
que los ms irregulares y peor definidos. Por ejemplo, los ritmos
de adrenalina y noradrenalina se ajustan con rapidez (de dos
a cinco das), mientras que la adaptacin del ciclo de temperatura es ms lento (siete das), y los de la formacin de orina
o de la secrecin de cortisol son an de ms lenta adaptacin
(entre cinco y 15 das). La desincronizacin interna que resulta
entre diferentes ritmos fisiolgicos y su diversa velocidad de
ajuste temporal sugieren que existen diversos relojes circadianos en el organismo, de tal forma que algunos ritmos parecen
depender de un reloj que se sincroniza a la luz, mientras que
otros lo hacen a factores ambientales como las horas de alimentacin o ciertas actividades sociales. Tambin se cree que los fenmenos asociados a la desincronizacin de los relojes biolgicos
podran ser la causa de la baja en el rendimiento, as como de
la sensacin de malestar que experimentan los pilotos despus
de viajes transmeridionales. An no queda claro cul puede ser
la repercusin a largo plazo en individuos expuestos continuamente a estos cambios de fase.
Con objeto de acortar las manifestaciones del sndrome del
jet lag se han probado diversos frmacos, tales como el triazolam, las metanfetaminas y, recientemente, la melatonina. En el
caso del triazolam, que es una pastilla somnfera, no est claro
si ajusta el ciclo al horario de administracin o slo induce
sueo sin afectar el reloj circadiano. Tambin se ha propuesto
que la hormona melatonina, normalmente secretada por la
glndula pineal, es un factor metablico que puede acelerar el
ajuste de los relojes internos. La administracin de melatonina
mejora el estado de nimo y el ajuste del ciclo sueo-vigilia, pero
no est tan claro que esta hormona intervenga en el ajuste de
otras variables como la temperatura o la secrecin hormonal.
En los ciegos, la melatonina tambin sincroniza el ritmo de
sueo-vigilia y aumenta las horas de sueo. Se recomienda

CUADRO VIII.I. Funciones propuestas para la

melatonina

Causa la contraccin de los melanforos de la piel


Transmite el ritmo circadiano actividad/reposo
Transmite el ritmo circadiano de la temperatura
Informa sobre la duracin del da al sistema reproductor
Posee efectos antitumorales
Presenta propiedades anticonvulsivas
Tiene efectos hipnticos y sedantes
Muestra un papel antioxidante al eliminar los radicales libres
consultar ahora el cuadro VIII.I. Finalmente, para un ajuste
ms rpido a un cambio de horario, se sugiere mantener horarios fijos de alimentacin, adaptados normalmente al horario
local, ya que el alimento es un sincronizador muy potente para
ajustar algunos relojes biolgicos.

MANTENIENDO EL RITMO DE TRABAJO

Una de las consecuencias de la sociedad industrial ha sido la


creacin de varios turnos de trabajo con objeto de mantener
la produccin o la continuidad de determinados servicios comunitarios, como los hospitales o las estaciones de bomberos, a lo
largo de las 24 horas del da. Los trabajadores sometidos a
horarios rotativos o a turnos nocturnos son menos eficientes y
muestran mayor predisposicin a sufrir accidentes que aquellos que trabajan en turnos matutinos o vespertinos. En particular, la mayora de los accidentes laborales ocurren alrededor
de las 3:00 de la maana, que es la hora en que normalmente
los trabajadores estaran dormidos ms profundamente. Esto
parece deberse a que en este personal se establece un conflic(o entre la fase de sus relojes biolgicos que asignan una
mayor actividad durante el da, y sus demandas laborales,

que imponen la actividad durante la noche. Las quejas ms


frecuentes de los trabajadores de turnos rotatorios se refieren
a insomnio en el inicio del sueo y despertares frecuentes, fatiga crnica, irritabilidad y sensacin de malestar, problemas
digestivos manifestados por indigestin, malestar abdominal
y, en algunos casos, hasta lceras, como se muestra en la grfica V I I I . 2 .
Al igual que en los viajeros transmeridionales, algunos ritmos
se ajustan ms rpido que otros al cambio de horario, que
provoca en el trabajador desincronizacin interna. A largo plazo,
hay trabajadores que ajustan su forma de vida y sus ritmos
biolgicos a este tipo de horarios, y hay otros que nunca se
ajustan a estos cambios y que, generalmente por el malestar
interno, desertan. Parece que los trabajadores que tienen un
rango ms amplio de temperatura tambin son los que toleran
mejor los cambios bruscos de horario. A pesar de ello, las consecuencias en la salud a largo plazo suelen manifestarse como
mayor tendencia a padecer enfermedades cardiacas y desarreglos gastrointestinales, como ya se ha mencionado.
Los retos adaptativos ms difciles los imponen los turnos
rotatorios, ya que constantemente cambian en el organismo
sus referencias temporales. Ya que la mayora de las personas
requieren alrededor de cinco a seis das para ajustar sus ritmos
corporales y volver a una fase de ocho horas de sueo, algunos
trabajadores en los turnos de una semana jams lo consiguen.
Obviamente, las consecuencias en el rendimiento y riesgos
para la salud son mayores. Por tal motivo, se ha sugerido que
la rotacin de turnos debe lograrse mediante retrasos de fase
amplios (unas ocho horas), para permitir una mejor adaptacin de los ritmos biolgicos. Esto significa que en cada cambio el horario de trabajo deber iniciarse ocho horas ms tarde
que el anterior. Con respecto a la duracin de cada turno, las
opiniones se dividen. Algunos consideran que es mejor una rotacin corta (tres a cuatro das) que una rotacin larga (una
semana o ms en cada horario), ya que las rotaciones cortas no
permiten el corrimiento de los ritmos. Un retraso de fase
amplio en la sucesin de los turnos de trabajo permite que el
cuerpo mantenga su sincrona interna sin grandes modificaciones, y facilita el regreso al horario diurno. Con todo, esta
manipulacin no resuelve el problema de la intolerancia del

Hora del da

GRFICA VIII.2. Ritmo de temperatura corporal en un individuo antes (arriba),


y dos (centro) y 21 das (abajo) despus de someterse a un horario de trabajo
nocturno. Las horas de trabajo se indican en la zona rayada.

trabajador al horario nocturno, lo que se manifiesta en un descanso poco efectivo, ya que la sensacin de descanso siempre
es mayor tras el sueo nocturno que tras el diurno. Otros autores, en cambio, han propuesto que la estancia en cada turno
debe prolongarse por lo menos cuatro semanas. Esta estrategia
permite suficiente tiempo para que los diferentes relojes
biolgicos se resincronicen entre s, pero tiene la desventaja
de que el sujeto sufra peridicamente desincronizacin interna.

CODA

En conclusin, podemos afirmar que el ser humano posee, al


igual que otros animales, todas las ventajas adaptativas que
brindan los relojes biolgicos, por lo que en las manos de cada
individuo queda sacar provecho de ellas. Aunque la sociedad
contempornea genera a veces conflictos entre sus demandas
y nuestra estructura temporal, el estudio sistemtico de nuestras capacidades funcionales en el dominio del tiempo y de la
frecuencia pueden amortiguar en lo posible dichas situaciones
conflictivas. Una vez que conozcamos con mayor profundidad
la estructura temporal del hombre y sus limitaciones funcionales, se podr asesorar a los responsables en cuestiones de
educacin, deporte y ambientes laborales acerca del mejor
modo de prevenir y solucionar los conflictos antes referidos.

CUARTA P A R T E

Del hechizo de Luna a las curas de Sol

IX. Del equilibrio a la oscilacin


Q U E TODO CAMBIE PARA QUE TODO SIGA IGUAL

UNO DE LOS PILARES de las ciencias biomdicas es la teora de


regulacin homeosttica, la cual se sustenta en los conceptos
de medio interno y homeostasis. El medio interno, concepto
desarrollado por Claude Bernard a mediados del siglo xix,
identific a los lquidos extracelulares como la matriz en la
que se desarrollan diversos procesos fisico-qumicos que afectan el funcionamiento celular. Este medio interno est separado
del entorno fsico, o medio externo que rodea al organismo, por
la superficie corporal. En realidad, se podra proponer que el
medio interno que baa los tejidos y clulas corporales es una
reproduccin del medio marino que baaba a los seres unicelulares primitivos en los orgenes de la vida hace ms de tres
mil millones de aos.
Los seres multicelulares, sobre todo los que ocupan la superficie terrestre o surcan los cielos, necesitan un medio estable,
similar al del mar, para que tengan lugar los procesos metablicos de una forma organizada y regulada. As, el medio
interno opondra su estabilidad a la enorme variabilidad del
medio externo o ambiente fsico. El concepto de homeostasis,
propuesto por Walter Cannon en el primer tercio del siglo
pasado, se refiere a los mecanismos orgnicos que mantienen
la constancia del medio interno, a pesar del continuo intercambio de materia y energa entre el organismo y un entorno

siempre cambiante en temperatura, humedad, etc. De acuerdo


con Cannon, dicha constancia en el medio interno se logra a
travs de un equilibrio dinmico y no es un fenmeno esttico.
La idea de equilibrio dinmico la podemos ejemplificar con la
expresin de algunos polticos contemporneos: "que todo
cambie para que todo siga igual". La trascendencia de la teora
homeosttica es evidente si analizamos los avances en las ciencias mdicas durante el siglo xx. En general, podramos afirmar que la medicina interna y todas las especialidades afines
se apoyan para su desarrollo en esta teora, sin la cual no
seran posibles otros conceptos como los de hormona y de
equilibrio cido-base. En las especialidades quirrgicas se
puede mencionar como contribucin de esta teora el manejo
de los lquidos corporales, que permite desde el tratamiento
exitoso de quemaduras extensas, hasta la ciruga a corazn
abierto o los trasplantes de rganos. Aun en la teraputica farmacolgica, los conceptos de medio interno y de homeostasis
han contribuido a determinar las vas corporales e intervalos
temporales ms idneos para la administracin de 1111 frmaco
determinado.
Con estos antecedentes, es hasta cierto punto comprensible
el relativo desinters con que determinados mbitos cientficos
recibieron las primeras descripciones de variaciones peridicas en las funciones del organismo. Sobre todo, considerando
que, como primera impresin, la existencia de tales variaciones pareca contradecir el principio de constancia del medio
interno. Dicho escepticismo, en contraposicin con la creciente evidencia de variaciones rtmicas en el organismo, gener la
oposicin a la teora homeosttica por parte de quienes vean
sistemticamente rechazadas sus observaciones. Adems, estas
diferencias se acrecentaron por la ausencia de un marco conceptual que permitiera conciliar las nuevas observaciones con
la teora homeosttica y su probado valor heurstico. A pesar
de dicha reticencia, a la fecha, la evidencia de ritmicidad en
los procesos fisiolgicos, bioqumicos y conductuales ha sido
tan abrumadora, que la existencia de la ritmicidad biolgica
ha sido gradualmente aceptada por toda la comunidad relacionada con las ciencias de la vida. Sin embargo, el marco conceptual que engloba tanto los ritmos biolgicos como otras
excepciones de la teora homeosttica, an es poco conocido
por la mayora de los bioqumicos, fisilogos y mdicos.

ENTONCES... HUBO UN CAMBIO

Recientemente, Nicholas Mrosovsky, de la Universidad de Toronto, ha sistematizado el conjunto de observaciones que de


alguna forma 110 eran consistentes con la teora homeosttica,
o que estaban en franca contraposicin con sta. A partir de
dichas observaciones y haciendo hincapi en las necesidades
cambiantes del organismo, ms que en la constancia del
medio interno, formaliz el concepto de reostasis. El cual se
refiere a los mecanismos que regulan los cambios en los procesos fisiolgicos de acuerdo con las necesidades del individuo o
de las condiciones particulares del ambiente. Los procesos
reostticos seran mecanismos fisiolgicos de regulacin que
complementan los procesos homeostticos. Con base en la
relacin temporal entre los cambios fisiolgicos y su causa desencadenante, Mrosovsky propone que existe una reostasis
reactiva y una reostasis programada. La reostasis reactiva se caracteriza por ocurrir despus de un evento que requiere que el
organismo modifique su funcionamiento; por ejemplo, los
cambios de volumen sanguneo que caracterizan el embarazo,
el ajuste del metabolismo basal en la desnutricin crnica, o el
reajuste del punto de regulacin de la temperatura corporal
durante la fiebre causada por una infeccin bacteriana. La
reostasis programada se refiere a los ajustes en las variables fisiolgicas y conductuales que ocurren antes de que se manifiesten cambios, ya sea en el medio interno o en el ambiente,
que podran tener consecuencias para las funciones del organismo e incluso para su supervivencia. La naturaleza predictiva
de estos procesos refleja el perfeccionamiento de los sistemas de
regulacin fisiolgica, que son el resultado de la adaptacin
de la especie. Como ejemplos podemos mencionar, por un
lado, la regulacin de la concentracin de glucosa en la sangre, en la cual las hormonas responsables movilizan los depsitos de energa aun antes de que la glucosa disminuya en su
concentracin y, por otro lado, las estrategias de supervivencia
en anticipacin a ambientes hostiles, como serian la hibernacin y la reproduccin estacional. Es evidente que Mrosovsky
engloba los diversos tipos de ritmos biolgicos en este ltimo
grupo. Como ilustracin grfica de lo mencionado en este
apartado vase la grfica ix. 1.

Homeostasis

50

0-

Cronostasis

MMiV

-50
1

1
3

1
5

1
7

Tiempo

GRFICA IX. I . Curso temporal de una variable regulada par distintos mecanismosfisiolgicos.Los sistemas homeostticos (arriba) evitan los cambios
en los valores de la variable provocados por perturbaciones ambientales. Los
sistemas reostticos (centro) permiten los cambios en los valores de la variable
como adaptacin a las necesidades del organismo. Los sistemas cronostticos
(abajo) programan la realizacin de las funciones corporales anticipndose a
variaciones cclicas del ambiente.

HASTA QUE LLEG CHRONOS DE TACIA

A lo largo de este libro hemos descrito diversos aspectos relacionados con los ritmos biolgicos, entre los que podemos
destacar su aparicin temprana en relacin con el origen de la
vida, as como el desarrollo de mecanismos propios de generacin y regulacin que englobamos en el concepto de reloj
biolgico. Por estas razones, a diferencia de Mrosovsky, consideramos los mecanismos de regulacin temporal que llamaremos cronostticos independientes de los mecanismos
reostticos. A partir del concepto de reloj biolgico es posible
proponer mecanismos especficos cronostticos que operaran sobre los sistemas de homeostasis y reostasis. De esta forma,
podemos proponer una teora general de regulacin fisiolgica, basada en la interaccin de procesos homeostticos,
reostticos y cronostticos. Estos tres tipos de mecanismo se
encargaran respectivamente de: a) mantener dentro de ciertos lmites la composicin del medio interno; b) permitir el
ajuste de las funciones orgnicas a las necesidades cambiantes
del individuo o a los cambios en el ambiente; y c) coordinar los
procesos fisiolgicos mediante la existencia de una organizacin temporal interna, as como anticiparse a fenmenos cclicos ambientales. Como hemos revisado en la seccin anterior, de los mecanismos de cronostasis dependen tanto el nivel
ptimo de ejecucin de un proceso fisiolgico o de una tarea
as como la sensacin de bienestar y diversos aspectos de la
salud del ser humano. Conviene sealar, en cualquier caso,
que la supervivencia de un sujeto resulta ms bien de los procesos de reostasis y homeostasis de su organismo, que de los de
cronostasis.
En el siguiente captulo se discuten algunos ejemplos de la
participacin de los ritmos biolgicos en la salud y la enfermedad, y su importancia en el estudio de los procesos patolgicos, desde la compresin de sus causas hasta su manifestacin, diagnstico y tratamiento.

X. Los relojes de la salud


A CAUSA DE UN MAL RITMO

LAS OBSERVACIONES REALIZADAS en trabajadores con turnos

rotatorios o exclusivamente nocturnos y en viajeros transmeridionales han mostrado la relevancia de una organizacin
temporal interna para la salud del individuo, y han sealado
que su alteracin puede ser causa de diversas enfermedades.
Al respecto, ya se mencion en el captulo vm (apartado "Manteniendo el ritmo de trabajo") que la desincronizacin interna,
inducida por cambios de horario oficial, tiene como consecuencia el fraccionamiento del sueo, la aparicin de fatiga e
irritabilidad, as como el desarrollo de trastornos digestivos y la
propensin a la aparicin de problemas cardiacos. Otras enfermedades asociadas a alteraciones de la estructura temporal
son algunos trastornos del sueo que se originan por la desincronizacin entre el reloj biolgico y el ciclo luz-oscuridad, o
bien, por una prdida de la eficacia del sincronizador como
ocurre en los ancianos. Entre estos trastornos se encuentran el
sndrome denominado jet lag y los sndromes de retraso y
avance en la fase del sueo. El jet lag se explic en el captulo
vm (apartado "Viajera que vas por cielo y por mar..."), por lo
que no lo abordaremos nuevamente. El sndrome de retraso de
fase se caracteriza, como su nombre indica, por un retraso en
la hora de inicio y trmino del sueo. Los individuos que lo
experimentan, que son el extremo del grupo de los "buhos"
(vase el apartado "Hermano Sol, hermana Luna" en el captulo
vil), presentan insomnio en el momento de iniciar el sueo,
porque su reloj biolgico les indica dormirse ms tarde. En
consecuencia, estas personas tienen graves problemas para
despertarse a las horas convencionales y se quejan de somnolencia durante el da. El sndrome de avance de Jase es el caso
opuesto al anterior (tpico del grupo de las "alondras"), y se
manifiesta por insomnio al final de la noche y la necesidad de
irse a dormir muy temprano. En ambos casos, la patologa
deriva de un conflicto no resuelto entre las necesidades del
sujeto y las convenciones sociales.
Tambin se puede favorecer la aparicin de brotes o crisis

de algunas enfermedades cuando coinciden en el tiempo la


fase de mayor vulnerabilidad en el individuo con fenmenos
desencadenantes de dicha patologa. Un ejemplo son los infartos del miocardio, que suelen ser ms frecuentes temprano en
la maana, que a cualquier otra hora del da. A esa misma
hora baja la actividad fibrinoltica en la sangre, de la que depende la destruccin de microcogulos que se forman espontneamente, lo que aumenta la probabilidad de obstruccin
de vasos sanguneos de pequeo calibre. Adems, por la maana asciende la liberacin de adrenalina que induce vasoconstriccin, y tambin la presin sangunea de lo cual resulta un
aumento en la demanda de trabajo del corazn. En conjunto,
la ocurrencia simultnea de todos estos fenmenos aumenta la
predisposicin al infarto (grfica x . i ) .
Hora de inicio del infarto del miocardio

GRFICA x. I. Es sabido que los infartos del miocardio ocurren con mayor frecuencia durante la maana, lo cual se debe a la ocurrencia simultnea de
distintos factores predisponentes a este proceso patolgico.

SABIA VIRTUD DE CONOCER EL T I E M P O . . .

Algunas enfermedades parecen estar precedidas por alteraciones de algn ritmo; de manera que su deteccin puede ser la
seal para iniciar la intervencin mdica y prevenir la aparicin del padecimiento. Tal es el caso de cambios en el ritmo
circadiano de la presin sangunea o el avance de fase en la
activacin del sistema simptico, que se asocian con alteraciones cardiovasculares en la maana, o accidentes cerebrovasculares en la madrugada. Tambin se ha observado en pacientes
convalecientes de un infarto del miocardio que trastornos en
el ritmo circadiano del electrocardiograma (ECG) pronostican
un desenlace fatal en los das siguientes, a menos que se tomen medidas preventivas.
El estudio de los ritmos biolgicos como herramienta epidemiolgica se ha iniciado apenas recientemente. En un estudio realizado en los Estados Unidos de Amrica con alumnos
de secundaria, se caracterizaron los ritmos circadianos de diversos parmetros cardiovasculares. Se encontr que aquellos
alumnos con antecedentes familiares de hipertensin presentaban aumento de amplitud y diferencias en la acrofase de
su ritmo circadiano de presin sangunea, con respecto a los
alumnos sin antecedentes familiares de hipertensin. Lo que
hace interesante este estudio es que los valores promedio de
presin sangunea no diferan entre ambos grupos. A largo
plazo, este estudio que an contina pretende determinar
en qu forma se relacionan los parmetros de los ritmos circadianos con la propensin a manifestar alteraciones en el sistema cardiovascular. Estudios similares se han iniciado en otros
pases, incluyendo Espaa y Mxico.
Desde esta perspectiva se pueden prevenir algunos padecimientos, sabiendo de antemano cules son los momentos de
mayor susceptibilidad del organismo para sufrir crisis, o bien
detectando modificaciones en la ritmicidad de determinado
proceso biolgico que pudieran estar asociados a determinadas patologas. Inclusive, en el caso de infecciones trasmitidas
por vectores (por ejemplo, mosquitos y chinches), el estudio de
las caractersticas de la ritmicidad de stos permite el diseo
de estrategias sanitarias ms efectivas para su erradicacin.

M E SUBE LA BILIRRUBINA.

Las manifestaciones de muchas enfermedades se presentan


con ritmicidad circadiana, estacional o circanual. En ocasiones, esto se debe a los ritmos intrnsecos de las funciones del
organismo sobre las cuales se manifiestan los procesos mrbidos. Tal es el caso de las crisis asmticas, que tienden a ocurrir durante la madrugada. Estudios en miles de pacientes asmticos han mostrado que los accesos son ms frecuentes entre
las dos y las siete de la maana, y que la mayora de ellos son
tan intensos que provocan que el paciente se despierte. Este
fenmeno parece asociarse directamente a la disminucin en
la permeabilidad de los bronquios, que ocurre normalmente
en la madrugada. Otro aspecto particularmente interesante es
la participacin de los ritmos biolgicos en enfermedades neurolgicas y psiquitricas que se manifiestan de forma recurrente. Como ejemplo podemos mencionar las cefaleas en
racimo, algunos tipos de crisis epilptica, las depresiones y la
psicosis maniaco-depresiva.
Aunque no se trata de una enfermedad, sino de un fenmeno en el orden de lo fisiolgico, es bien conocido que el parto
se desencadena con mayor frecuencia por las noches. Actualmente, ocurre muchas veces que, debido a la intervencin
mdica, el nacimiento pueda suceder a cualquier hora del da.
La naturaleza intrnseca de este fenmeno se comprob al estudiar a mujeres de diversos pases y culturas, en quienes la intervencin mdica se limit a facilitar el trabajo de parto, sin
interferir con l en forma farmacolgica o quirrgica. La hora
en que el parto ocurre de modo natural se relaciona con los
ritmos circadianos de las hormonas implicadas, especialmente
de la oxitocina, que promueve las contracciones del tero y
alcanza valores mximos durante la noche.
En algunas enfermedades, la ritmicidad de los sntomas
depende del agente causal. Tal es el caso de la exacerbacin
de la fiebre durante la tarde y la noche en algunas infecciones
virales y bacterianas, las fiebres tercianas del paludismo que
coinciden con el ciclo reproductor del Plasmodium causante de
este padecimiento, o las alergias a varias clases de polen que se
exacerban durante la primavera. Tambin podemos mencionar en este grupo la depresin estacional que ocurre durante
el invierno y que discutiremos extensamente a continuacin.

RELOJ, NO MARQUES LAS HORAS,


PORQUE VOY A ENLOQUECER...

La depresin estacional, conocida tambin como SAD (del


ingls Seasonal Affective isorder; por cierto, sad en ingls quiere
decir triste) es un padecimiento afectivo con periodicidad circanual. Como en otras depresiones, los pacientes afectados
muestran gran abatimiento de su estado de nimo, prdida de
la autoestima, trastornos en la calidad del sueo y del apetito,
disminucin de la actividad motora y retraimiento social. La
depresin estacional se manifiesta durante el invierno, principalmente en pases con latitud mayor al paralelo 37, donde
los cambios estacionales son muy marcados, el invierno es largo
y fro y los das muy cortos, acompaados de noches largas. Las
personas que viven en estas latitudes pueden ir al trabajo y
volver a casa en la oscuridad, y permanecer la mayora del
tiempo bajo luz artificial. La luz tiene efectos determinantes
sobre el estado de nimo. En la mayora de las personas los
das nublados tienden a producir tristeza y nostalgia, mientras
que un da soleado nos hace sentir optimistas y contentos.
Aunque no se conoce cmo podra actuar la luz sobre el estado de nimo, algunas explicaciones tentativas, basadas en la
cronostasia, podran ayudarnos a resolver esta incgnita.
Se ha propuesto que la falta de luz puede causar la oscilacin espontnea de algunos ritmos, mientras que otros pueden permanecer sincronizados, dado que los diferentes relojes
pueden tener distintos umbrales de intensidad de luz para su
sincronizacin. La desincronizacin interna que ocurre durante el invierno puede explicar cierto nmero de trastornos del
sueo, del apetito o el estado de nimo que caracterizan al
SAD. Adems, en personas ms vulnerables a la depresin,
como aquellos que viven solos o padecen enfermedades crnicas y se ven obligados a permanecer en cama, la ausencia de
sincronizadores sociales favorece la desincronizacin interna y
puede desencadenarles o agudizarles este padecimiento.
Otra causa probable de la desincronizacin interna es la alteracin de la hormona melatonina. La melatonina es secretada
por la glndula pineal y se libera nicamente por la noche ya
que la luz del da inhibe su liberacin. Diversos experimentos
en animales de laboratorio han mostrado que esta hormona

funciona como una seal interna de acoplamiento, comunicndole a otras glndulas los tiempos de secrecin. De esta
manera, la melatonina ayuda al mantenimiento de la sincronizacin interna; es decir, de la coordinacin en el tiempo
entre las diversas funciones del organismo. Durante el invierno, la noche prolongada lleva a una mayor duracin en la liberacin de melatonina. Se cree que en los pacientes con SAD
esto provoca desajuste interno caracterizado por alteraciones
en la relacin de fase entre diversos ritmos circadianos entre
s, o con respecto al ciclo luz-oscuridad.
Este tipo de depresin se trataba habitualmente con frmacos antidepresivos, con todos los efectos colaterales que conllevan. Por esta razn se han buscado opciones teraputicas. As
fue como, basndose en el conocimiento de los ritmos biolgicos, un grupo de psiquiatras de Harvard, encabezado por
Charles Czeisler, desarroll la fototerapia como tratamiento
alternativo del SAD. Este tratamiento se basa en el conocimiento de que, en los seres humanos, la luz brillante (2500 lux)
suprime la produccin de melatonina por la glndula pineal.
La iluminacin tpica de una habitacin es de unos 500 lux,
mientras que en un da soleado de verano en la playa puede
llegar hasta los 10 mil lux. Durante la fototerapia los pacientes
son expuestos por la maana y por la tarde a una luz intensa
para inhibir la sntesis de melatonina, simulando la duracin de un da de verano. Este tratamiento ha mostrado ser
muy efectivo para prevenir el desarrollo de este tipo de depresin, as como para revertir sus sntomas. De hecho, los beneficios de una semana de fototerapia son equivalentes, al parecer,
a los de un tratamiento de cuatro semanas con antidepresivos.

E L OPIO PARA LA NOCHE


Y LAS PURGAS POR LA MAANA

Para todas las sustancias que se han experimentado en el hombre y en animales, la duracin del efecto y su intensidad dependen del momento del da en que se administran. Esto
ocurre tambin en rganos y en tejidos en cultivo. Por ejemplo, en el hombre la intensidad y duracin de la accin anestsica de la lidocana son mximas si se administra alrededor

de las 15:00 horas, mientras que para la rata la respuesta mxima se obtiene inyectando el anestsico a las 20:00 horas. A
estas alturas del libro, esperamos que haya quedado claro que
hay ritmos en todas las funciones de los organismos vivos. As,
no es sorprendente que existan ritmos en los mecanismos del
cuerpo para distribuir, metabolizar y excretar los frmacos, ni
que existan momentos de mayor o menor susceptibilidad en
los tejidos para responder a determinado medicamento. La
cronofarmacologa ha surgido, entonces, para el estudio de
cmo los efectos de las drogas varan con los ritmos biolgicos.
Esta nueva aproximacin pretende optimizar el tratamiento
farmacolgico de las enfermedades.
El trmino cronofarmacocintica se ha acuado para referirse
a los cambios temporales en la concentracin que alcanza un
medicamento en el organismo, y que dependen de su absorcin, distribucin, metabolismo y excrecin. Por ejemplo, en
el hgado, rgano principal en el que se metabolizan muchas
drogas, existen variaciones circadianas de sus sistemas enzimticos. Esto afecta directamente la utilizacin, as como la
eliminacin del frmaco, contribuyendo de esta manera a las
variaciones a lo largo del da en los efectos de los medicamentos. Esto se ha podido comprobar con modelos animales, a los
que se les inyecta un medicamento a diversas horas del da
y se compara la eficiencia para eliminar los sntomas con el
metabolismo del frmaco. Un ejemplo es el acetaminofen, mej o r conocido como pciracetamol, que se utiliza para bajar la
fiebre. Tanto en humanos como en roedores se ha observado
que el hgado lo metaboliza ms rpido al inicio de la fase de
actividad (la maana para el humano, la noche para el roedor), por lo que a esas horas disminuye la eficiencia del
medicamento en 15%.
Los cambios rtmicos en la susceptibilidad o sensibilidad de
las clulas del organismo a los frmacos se denominan cronestesia. Estos ritmos se consideran circadianos debido a que se
mantienen en libre curso en ausencia de sincronizadores externos. Adems, la inversin del ciclo da-noche invierte a su
vez el pico de susceptibilidad. Un ejemplo de cronestesia es el
cambio circadiano de susceptibilidad a los neurolpticos que
reflejan las variaciones de los receptores dopaminrgicos en
distintas reas del sistema nervioso central. Los neurolpticos

son medicamentos que se emplean en el tratamiento de la


esquizofrenia, pero adems de sus efectos en el comportamiento de los pacientes, provocan tambin alteraciones en la
coordinacin de la postura y el movimiento. Estas alteraciones
motoras se conocen como parkinsonismo, por su semejanza con
algunos de los sntomas de la enfermedad de Parkinson. Si
administramos en la rata dosis iguales de haloperidol (conocido
neurolptico) a diferentes horas del da, se observa que durante la noche se produce mayor alteracin de la coordinacin
del movimiento que durante el da. Este patrn temporal coincide con la variacin circadiana en la sensibilidad de los receptores dopaminrgicos en una de las zonas cerebrales encargadas de la coordinacin motora, concretamente en el cuerpo
estriado. Al respecto, la semejanza de estos resultados con los
del tratamiento de pacientes con la enfermedad de Parkinson sugiere que el ritmo circadiano del sistema de coordinacin motora es determinante del efecto de los medicamentos
sobre el movimiento, aumentando en las horas de actividad
(durante el da en el ser humano) y disminuyendo en las horas
de descanso (noche). Estas experiencias se ilustran en la grfica X.2.
La administracin tradicional (tres veces al da) de haloperidol a pacientes esquizofrnicos mejora los sntomas psicticos,
pero conlleva efectos colaterales en la coordinacin motora.
Con el fin de evitar estos efectos, se ha propuesto administrar
el frmaco en pequeas dosis nicamente por las noches, basndose en el conocimiento de que el sistema de coordinacin
motora es ms sensible durante las horas de actividad. Los resultados obtenidos en algunos estudios recientes han mostrado que este tratamiento reduce los efectos colaterales en el
movimiento corporal sin afectar su potencia en los sntomas
de la esquizofrenia.
El ritmo en el efecto de los medicamentos sobre el organismo como un todo se denomina cronergia. sta depende de la
especie, del rgano blanco (diana) y del agente farmacolgico
administrado. Como ejemplo podemos mencionar estudios
realizados en ratas, en los que se comprob la susceptibilidad
de estos animales a tres sustancias muy distintas en funcin de
la hora de administracin de las mismas: la toxina de la bacteria
l'.srherichia coli (la cual se encuentra en el intestino delgado), el

RECEPTORES
DOPAMINRGICOS

Cuerpo estriado
Corteza
cerebral

16
Hora del da

GRFICA X.2. Cronograma que muestra la aero/ase en la actividad de receptores de dopamina en distintas regiones del cerebro de la rata, as como la
acrofase en la potencia del haloperidol para provocar distintos efectos conductuales. Se observa que los distintos efectos del frmaco coinciden con la actividad de dichos receptores en distintas reas del cerebro.
etanol y la anfetamina. Los resultados mostraron variacin significativa del efecto de cada sustancia en el organismo a lo largo
del da. La toxina de la bacteria Escherichia coli mostr su mayor
efecto durante el da, la anfetamina durante la noche y el
etanol en el cambio de ciclo de luz a oscuridad. Estos efectos
no se pueden atribuir en exclusiva a los cambios en la disponibilidad de la sustancia en el organismo, ni a cambios en la sensibilidad de los receptores involucrados, sino al efecto combinado de estos factores. Estos datos se ilustran en la grfica x.3.

Luz

Oscuridad
Hora del da

GRFICA x.g. Susceptibilidad de la rata a diversas sustancias txicas en funcin de la hora de administracin. La zona sombreada indica la fase de oscuridad. La variacin circadiana a la administracin de drogas, frmacos, alimentos, etc., tiene importancia enorme en diettica y en el tratamiento con frmacos.
Una propuesta que ha atrado mucho la atencin de los
mdicos es el tratamiento de tumores cancerosos con tcnicas
cronobiolgicas. Esta se basa en diversas observaciones que
han mostrado que todos los tejidos del cuerpo presentan
ritmos circadianos de crecimiento, definidos por los momentos de mxima proliferacin celular, que en la mayora de los tejidos sucede por la noche. En tumores cancerosos la velocidad
de proliferacin celular en este lapso aumenta en forma muy
importante, lo cual tiene como consecuencia la prdida de la
ritmicidad circadiana, o bien un acortamiento del periodo
(grfica x.4). En este ltimo caso, el tumor presenta un periodo de 12 a 20 horas, en vez de 24 horas, como se esperara
para el tejido sano, pasando entonces a una escala ultradia11a. Por otro lado, en tumores dependientes de hormonas,
como los cnceres de prstata, mama y tero, el tumor muestra

ritmicidad de proliferacin asociada con los tiempos de mxima y mnima concentracin de la hormona correspondiente.
Este conocimiento se est utilizando para planificar los tiempos ptimos de dosificacin de frmacos en la quimioterapia.
En especial, se pretende atacar el tumor sin afectar el tejido
sano, para lo cual el momento de administracin de los frmacos correspondientes debe coincidir con los tiempos de menor
susceptibilidad del tejido sano. Recientemente se ha propuesto el uso de dosificadores "inteligentes" implantados bajo la
piel, que liberan el medicamento en cantidades programadas y
en los momentos en que el tumor, y no el husped, sea ms
susceptible. Este tipo de proceder en la administracin de los
frmacos parece ofrecer una opcin interesante para el tratamiento del cncer, aunque an es un procedimiento en estudio que requiere cuidadosa evaluacin clnica.

Actividad mittica

12

16

20

24

Hora del da

GRFICA x.4. Ritmo circadiano de reproduccin de clulas mantenidas en cultivo provenientes de piel sana. Cuando se desarrolla cncer en la piel, el ritmo
circadiano se pierde y la reproduccin celular ocurre de forma desenfrenada.

CURAS DE SOL

Como se mencion en el captulo x, en el apartado "Reloj, no


marques las horas, porque voy a enloquecer...", otro aspecto de la
cronoterapia independiente de efectos puramente farmacolgicos es la fototerapia, la cual consiste en la exposicin del sujeto a luz intensa. La fototerapia se basa en la capacidad de la luz
muy brillante para sincronizar los ritmos circadianos en los seres
humanos. Durante mucho tiempo se pensaba que, a diferencia
de otras especies, el hombre haba sustituido la luz como estmulo sincronizador por otros estmulos, principalmente los de
tipo social. Hace aproximadamente 10 aos se comprob la falsedad de dicha creencia, y se not que la diferencia con otras especies radica en que la intensidad de luz que el ser humano necesita para resincronizarse es de aproximadamente 2 5 0 0 lux,
es decir, el promedio de intensidad de luz que hay en los das
despejados. Con esta intensidad de luz tambin es posible bloquear la secrecin de melatonina, que ocurre normalmente
durante la noche. Posteriormente, se observ que puede sincronizarse el reloj que controla el sueo y a la glndula pineal
del ser humano en un lapso de uno a tres das. Resulta importante sealar que la luz puede sincronizar algunos ritmos relacionados con el ciclo sueo-vigilia, pero no otros como los de
la temperatura o los de la concentracin de cortisol en el plasma.
Esto se debe, posiblemente, a que determinadas variables no
estn asociadas a relojes sincronizables por la luz.
Hemos mencionado previamente que ciertos trastornos asociados a los ritmos circadianos se originan por la desincronizacin del individuo de su entorno fsico, o de la desincronizacin interna que ocurre bajo ciertas condiciones. As
pues, resulta razonable pensar que la resincronizacin de los
relojes internos puede aliviar estos trastornos. En la actualidad, se ha indicado la fototerapia en el tratamiento de los
problemas de sueo debidos a desajustes en el ritmo circadiano, y tambin para tratar otros problemas asociados a ritmos
biolgicos, tales como la depresin estacional o SAD, de la
cual ya hemos hablado previamente. En el tratamiento con
fototerapia es importante considerar que la respuesta del marcapasos circadiano a la luz depende del momento, de la intensidad

y de la duracin de la exposicin, as como del nmero de


exposiciones diarias. Este y otros tratamientos anlogos, basados en el mismo principio de sincronizacin de los relojes
biolgicos, se perfilan como poderosas herramientas teraputicas para corregir alteraciones de los procesos cronostticos.

. '"".i':.''"':;'

vi

XI. En busca del reloj perdido


EL. RELOJ EN UN FRASQUITO

EN CAPTULOS ANTERIORES hemos aportado datos acumulados


experimentalmente indicativos de que los ritmos biolgicos,
aunque en estrecha relacin con el ambiente que rodea al individuo, son un fenmeno que se origina en el propio organismo a travs de procesos endgenos. Puesto que sirven para
medir el tiempo, tales procesos funcionan en conjunto como un
reloj o, ms propiamente, como un reloj biolgico. De acuerdo con lo indicado anteriormente (consulte de nuevo el captulo III en la Primera Parte), el concepto de reloj biolgico se
desarroll apenas en el primer tercio del siglo x x y no fue
aceptado por numerosos miembros de la comunidad cientfica
hasta los aos cincuenta. De hecho, las discrepancias sobre el
concepto de reloj biolgico han representado habitualmente
un elemento distintivo entre las diferentes escuelas contemporneas. A algunos destacados cronobilogos, como a Franz
Halberg, de la Universidad de Minessotta, no les pareca un concepto necesario porque consideraban que el hincapi debera
ponerse en entender la estructura temporal del organismo, y
aplicar este conocimiento a la medicina. Mientras que a otros,
como a Colin Pittendrigh, de la Universidad de Stanford, les
pareca un concepto fundamental para entender el fenmeno
de la ritmicidad biolgica desde un punto de vista formal. Curiosamente, tanto Pittendrigh como Halberg consideraban

ociosa la bsqueda del reloj biolgico, el primero, por suponer que para cada especie podran existir mecanismos y sustratos distintos; mientras que el segundo consideraba que el
reloj biolgico estara constituido por todo el organismo. Por
supuesto existan posiciones intermedias entre ambas escuelas.
La bsqueda del reloj biolgico comenz en el primer tercio
del siglo xx, aun antes de que se tuviera certeza de que existiesen tales entidades. Los estudios iniciados a principios de
los aos veinte por Curt Richter acerca de la participacin de las
glndulas endocrinas y del sistema nervioso en la regulacin
de los ritmos circadianos en mamferos, no se publicaron hasta
1965. En el caso de los invertebrados, Hans Kalmus public
hacia 1938 sus observaciones acerca del papel del tallo ocular
en el control de la actividad rtmica del acocil, pequeo
crustceo de agua dulce parecido al camarn. Tambin, investigadores ajenos al estudio de los ritmos biolgicos, pero que
tropezaron con stos en su esfuerzo por comprender alguno
que otro fenmeno de la naturaleza viva, contribuyeron al
avance de nuestro conocimiento sobre este tema. Tal es el caso
del descubrimiento realizado por Robert Y. Moore, de la Universidad de Chicago (actualmente en la Universidad de Pittsburgh), de que una regin de la base del cerebro, el ncleo
supraquiasmtico, funciona como un reloj biolgico en diversos mamferos. Este hallazgo junto con otros similares en diversas especies de animales, tanto invertebrados como vertebrados, ha contribuido a que actualmente el concepto de reloj
biolgico sea ampliamente aceptado por la comunidad cientfica. Adems, y como se indic en la Cuarta Parte, en contra
de lo que crea Halberg, el conocimiento de algunas de las
propiedades de los relojes biolgicos ha permitido el desarrollo de terapias para resolver determinados problemas de salud
como la depresin estacional o el insomnio. De la misma
forma, en oposicin a las suposiciones de Pittendrigh, diversos
estudios de los relojes biolgicos, realizados con tcnicas propias de la biologa molecular, han demostrado que, a nivel gentico, los mecanismos involucrados son sorprendentemente
similares entre los organismos unicelulares y los mamferos.
Estos ltimos estudios han permitido tambin que el concepto de reloj biolgico deje de ser tal, es decir, un mero concepto
abstracto, para convertirse en un conjunto de biomolculas

tangibles y manipulables. Por decirlo de modo coloquial,


ahora podemos tener el reloj biolgico en un frasquito o tubo
de ensayo.
ME PODRA REPETIR ESA PREGUNTA?

La bsqueda de los relojes biolgicos ha sido complicada no


slo por sus aspectos tcnicos sino tambin por aspectos conceptuales. Si en algn momento buscamos nuestro reloj (de
pulsera, de pared, etc.) todos sabemos lo que estamos buscando. Pero, qu es un reloj biolgico? Por supuesto, en este caso
la respuesta a la pregunta no radica en la forma sino en la funcin, puesto que los relojes biolgicos de los distintos organismos podran presentar formas distintas, pero todos cumplirn
la misma funcin: estimar el tiempo. Un requisito para que
una estructura orgnica sea considerada como un reloj, de
acuerdo con lo sealado en la Primera Parte, es que sta sea
capaz de oscilar de forma regular para determinar con precisin un intervalo de tiempo. Adems, la oscilacin generada
por dicha estructura deber servir como referencia temporal
para el resto del organismo, as como ajustarse a las seales
ambientales que funcionan como sincronizadores (vase en el
captulo v, el apartado "Poniendo el reloj a la hora"). Teniendo
claras las propiedades funcionales de un reloj biolgico, el
problema siguiente consiste en encontrar una forma de observar y documentar dichas propiedades. Las siguientes son algunas de las preguntas que surgen al respecto: a) Cmo determinar si una clula o un rgano estn oscilando? b) Cmo
mostrar que dichas oscilaciones se utilizan por el organismo
como referencia del paso del tiempo? y, finalmente, c) Cmo
saber si el reloj biolgico se ajusta a los sincronizadores del
ambiente fsico y social? Aqu es donde la tcnica entra al servicio de la ciencia.
Antes de continuar, es importante sealar que las respuestas
a las preguntas anteriores dependen del nivel de anlisis al
que se quieran abordar, y que con frecuencia se encuentran
imbricadas. Por ejemplo, dichas preguntas se pueden abordar
a nivel orgnico muy general, para posteriormente intentarlo a
nivel de sistema, tratando de localizar regiones del sistema nervioso o del sistema endocrino involucradas. Tambin podemos

CUADRO XI. I . Coinciden los relojes biolgicos


de especies distintas ?
Podra ser que los componentes de los relojes biolgicos fueran
parecidos.
Podra ser que los componentes fueran distintos y los mecanismos parecidos.
Podra ser que los componentes y los mecanismos fueran distintos, pero que coincidieran en su funcin.
interesarnos por identificar las clulas especficas en las que se
localiza el reloj biolgico; es decir, estudiar el nivel celular en el
que se originan tales mecanismos rtmicos. O incluso, podemos abordar estos problemas a nivel molecular; es decir, buscar
las sustancias involucradas en la funcin del reloj, desde las
biomolculas que comunican a las clulas entre s hasta aquellas que transmiten la herencia de una generacin a otra y que
denominamos genes reloj. As, a lo largo de los ltimos 30 aos,
numerosos especialistas se han aplicado a resolver las preguntas planteadas con anterioridad a todos los niveles mencionados, gracias a lo cual empezamos a poder dar forma a
una idea general de cmo son y funcionan los relojes biolgicos. Estos planteamientos acerca de cmo podran estar constituidos los relojes biolgicos se presentan en el cuadro xi. i.

XII. Hacia el interior


de los ritmos biolgicos
MANUAL DEL APRENDIZ DE FRANKENSTEIN,
O . . . LA TCNICA AL SERVICIO DE LA CIENCIA

VOLVIENDO A LAS PREGUNTAS ORIGINALES, en esta seccin veremos cmo pueden contestarse de acuerdo con las tcnicas disponibles. Cmo sabemos que una clula o un rgano estn

oscilando? Como hemos sealado en la Segunda Parte, captulo vi ("Cmo se estudian los ritmos biolgicos?"), para demostrar que los organismos generan ritmos biolgicos por s
mismos hay que aislarlos del ambiente que los rodea. Cracias a
eso, se pudo descartar hace tiempo que las influencias del
ambiente fuesen la causa de la ritmicidad biolgica. De la misma
forma, para saber si un rgano o una clula estn oscilando
habr que estudiarlos aislados de la influencia del resto del
organismo. Esto supone que es necesario contar con un sistema que permita mantener una porcin de animal vivo fuera
del animal mismo por un lapso suficiente: varios ciclos cuando
menos. Estos sistemas de vida artificial se parecen a los que se
vean en las pelculas de Frankenstein contra Santo, el Enmascarado de Plata. Es decir, frascos conectados a un sinfn de tubos,
retortas y otros instrumentos inquietantes, y en cuyo interior
vivan por das, semanas y hasta meses fragmentos corporales
extrados de animales de experimentacin o, incluso tal vez,
de seres humanos. En los laboratorios reales, los frascos se
reemplazan por cajas de cultivo, que son algo ms pequeas
que los frascos mostrados en el cinematgrafo. Aunque se
siguen requiriendo las tuberas que aportan las soluciones
nutritivas, debidamente oxigenadas y a la temperatura ptima,
para que las clulas u rganos en cultivo puedan vivir de forma
independiente del organismo que las gener. En otras ocasiones, cuando las clulas son relativamente pocas, se cultivan
en un caldo nutritivo dentro de estufas a 37 C, con un ambiente gaseoso rico en oxgeno y dixido de carbono, donde el
caldo se reemplaza cada 2 o 3 das, por otro con nutrientes
frescos. Una vez que podemos tener a las clulas viviendo
fuera del organismo que las origin, debemos buscar un mtodo para "ver" su comportamiento y verificar si presentan
oscilaciones, es decir, variaciones cclicas recurrentes o ritmos
biolgicos.
Los mtodos para "ver" la actividad de las clulas se basan en
estudiar sus propiedades elctricas o sus propiedades qumicas. Las que estudian sus propiedades elctricas se denominan
tcnicas eleclrofisiolgicas y se basan en la propiedad de las clulas
de generar fenmenos bioelctricos. La actividad elctrica celular se puede medir con facilidad usando electrodos y amplificadores, calculando posteriormente sus variaciones en frecuencia,

voltaje e intensidad. En el sistema nervioso estos fenmenos


son muy peculiares y caractersticos, sobre todo el denominado potencial de accin (figura XII.I). Los potenciales de accin
no varan en amplitud (voltaje), sino en frecuencia, esto es, en
nmero de potenciales de accin por unidad de tiempo, normalmente por segundo. En las neuronas, las variaciones de frecuencia de los potenciales de accin son muy fciles de medir
y las referimos como tasa o frecuencia de disparo. Por otra
parte, las tcnicas que estudian las propiedades qumicas de
las clulas son muy variadas. Algunas se basan en determinar la
cantidad de glucosa que consumen las neuronas. Otras miden
la cantidad de substancias activas que se liberan de las clulas
(hormonas, si son clulas de glndulas endocrinas; o neurotransmisores, neurohormonas y neuromoduladores, si son neuronas). Finalmente, las tcnicas caractersticas de la biologa
molecular permiten determinar la cantidad de ciertas molculas relacionadas con la herencia que se llaman cidos nucleicos; es decir, el cido desoxirribonucleico (ADN) y el cido ribonucleico (ARN).
El ADN forma los cromosomas, en cada uno de los cuales
existe gran cantidad de genes. En general, un gene es un segmento de un cromosoma donde se almacena la informacin
necesaria para sintetizar una protena. Cada gene est formado por una secuencia de pares de bases que constituyen la
doble hlice del ADN. En dicha secuencia se encuentra codificada la secuencia correspondiente de aminocidos que
forman una protena. Cada aminocido est codificado por tres
pares de bases del ADN, que denominamos codn. Para identificar un gene, primero hay que localizarlo en una regin limitada del cromosoma, denominada locus. Posteriormente, los
posibles genes localizados en el locus en cuestin se clonan, es
decir, se separan entre s y cada uno de ellos se introduce en
una bacteria para que se multipliquen j u n t o con la bacteria.
Esto permite que a partir de cantidades muy pequeas de
ADN se obtenga el suficiente material para poder determinar
la secuencia de pares de bases que lo forman.
El primer paso de la extraccin de la informacin guardada
en un gene es la transcripcin, por medio de la cual la doble
hlice se abre como si fuera una cremallera y se copia la secuencia de bases de ADN a una secuencia de bases de ARN. De

A. Disparo espontneo

B. Estimulacin en el nervio trigmino

5 mV
50 ms

Estmulo

Motoneurona del ncleo facial


(registro intracelular)

En A se muestran varios potenciales de accin (trazo de arriba) registrados intracelularmente en el ncleo motor facial (ncleo del VII par
craneal). El registro corresponde a una motoneurona del msculo orbicularis
oculi -y fue realizado en el gato despierto durante un parpadeo espontneo.
Bajo el registro de la actividad neuronal se muestra el desplazamiento del prpado medido con el mtodo del seguidor magntico de la posicin. En B se
muestra el registro intracelular de otra motoneurona del msculo orbicularis
oculi activada sinpticamente por la estimulacin elctrica de la rama orbitaria del nervio del trigmino. Ntese la oscilacin a 20 hercios del potencial
de membrana tras el primer brote de actividad. (Modificado de J. A. Trigo,
A. GruartyJ. M. Delgado-Garca,]. Neurophysiol., 81:1666-1684, 999-)
FIGURA XII.I .

esta forma, la informacin contenida en los genes se "copia" a


molculas que sirven de mensajero entre los cromosomas que
se encuentran en el ncleo de la clula y los ribosomas, que es
donde se sintetizan las protenas en el citoplasma. Este ARN
generalmente es modificado para eliminar segmentos de bases
que no se convertirn en protenas; a esto se llama procesamiento postranscripcional y tiene como resultado la formacin de
ARN mensajero (ARNm). El ARNm se transporta del ncleo al
citoplasma de la clula, especficamente a los ribosomas, donde
(en conjuncin con el ARN de transferencia) la secuencia de
codones se traduce a una secuencia de aminocidos. Este proceso se denomina traduccin. La protena as formada puede
sufrir una serie de cambios qumicos y de conformacin para
que pueda cumplir sus funciones especficas; estos cambios se
denominan procesamiento postraduccional. De particular relevancia para el asunto que revisamos es la fosforilacin que consiste
en unir molculas de fsforo a la protena, y la dimerizacin que
consiste en unirse a otra protena (igual o diferente) para
ensamblar una molcula ms grande. Aquellas molculas que
inician o facilitan el proceso de transcripcin se denominan factores de transcripcin. Tambin hay molculas que funcionan
como inhibidores de la. transcripcin evitando que acten los factores de transcripcin.
Al contar con las tcnicas de estudio adecuadas, los experimentos cronobiolgicos se disean para determinar si la clula
o grupo de clulas en estudio mantienen oscilaciones regulares en su actividad elctrica o bioqumica. Para que sean consideradas como parte de un reloj biolgico, estas oscilaciones
deben mantenerse por varios ciclos consecutivos con periodo
constante, y deben presentar el fenmeno de compensacin
de temperatura (vase el apartado "Un reloj confiable", en el
captulo v de la Segunda Parte). Es decir, que el periodo de la
oscilacin se mantenga constante en un rango muy amplio de
variacin de temperatura.
Cmo mostrar que las oscilaciones de un grupo de clulas
se usan por el organismo como referencia del paso del tiempo? Para contestar esta pregunta es menester comportarse un
poco como nio curioso en la cabina de un avin. "Para qu
sirve esta palanquita?", dijo nuestro visitante segundos despus
de haberla manipulado! Aunque en el laboratorio hay que

tener un poco ms de autocontrol. Normalmente, de acuerdo


con estudios previos, se escogen las regiones del organismo
o "palanquitas" que deseamos estudiar, y posteriormente se
manipulan de acuerdo con nuestras posibilidades. En forma
clsica, los fisilogos han descubierto las funciones del cuerpo
removiendo, estimulando o trasplantando las regiones en estudio. Para ello se puede echar mano de procedimientos quirrgicos para remover o trasplantar, y de herramientas farmacolgicas o electrofisiolgicas para estimular o inhibir. As que,
para saber si un grupo de clulas participan en la funcin de
reloj biolgico habr que manipularlas, de tal forma que, al
extraer dichas clulas, el organismo debe dejar de medir el
tiempo; es decir, los ritmos biolgicos deben desaparecer (sin
que el organismo se muera, por supuesto). Pero si las trasplantamos de nuevo en su sitio, los ritmos deben reaparecer. Adems, si estimulamos las clulas en cuestin ya sea con pulsos
elctricos o administrndoles frmacos, la fase del ritmo
(vase el apartado "Algunos trminos importantes", en el captulo v de la Segunda Parte) debe de cambiar en forma predecible.
Finalmente: cmo saber si los sincronizadores del ambiente
ajustan el reloj biolgico? Para contestar esta pregunta habra
que tener una idea ms o menos clara de la ubicacin del reloj
biolgico y de sus caractersticas oscilatorias. Es decir, debemos haber respondido las preguntas realizadas anteriormente
sobre la localizacin del reloj. Cumplidos los requisitos previos,
la demostracin para responder la pregunta es relativamente
simple. La fase de la oscilacin generada por el reloj biolgico
debe ajustarse en forma predecible a la presentacin de estmulos ambientales adecuados, es decir, de estmulos de sincronizacin. La curva de respuestas de fase descrita en el captulo v de la Segunda Parte (vase el apartado "Consecuencias
de un instante de perturbacin") nos muestra cmo cambia la
fase de un ritmo cuando se presenta un estmulo sincronizador en diferentes momentos del ciclo, de manera que si se presenta un estmulo de sincronizacin adecuado a un animal, a
un rgano aislado o a una clula en cultivo, las respuestas de
fase observadas en los distintos niveles deben ser similares entre
s. En este caso, podemos concluir que el estmulo en cuestin
sincroniza el reloj en estudio.

OTRAS CONSIDERACIONES
PARA SEGUIR DESARMANDO RELOJES

Como puede concluirse de los prrafos anteriores, identificar


los relojes biolgicos no ha sido fcil. Como ya se apunt en su
momento, es preciso demostrar que la estructura en estudio es
capaz de oscilar en forma regular, que la oscilacin generada
sirve como referencia temporal para el organismo y que se
ajusta a los sincronizadores ambientales. Al igual que en un
juicio penal, la demostracin de slo uno de los puntos anteriores es sugerente pero no concluyeme de que nuestro sospechoso sea culpable. Por esta causa son pocos los relojes biolgicos que han sido plenamente identificados y aceptados como
tales. Adems, en todos los casos se trata de relojes en el rango
circadiano. Por otra parte, identificar relojes cii calunares o circanuales requiere experimentos de muy larga duracin, adems de las dificultades tcnicas ya descritas (cuadro XII. I ) .
CUADRO XII. I . Caractersticas de los ritmos biolgicos
Los ritmos biolgicos son una forma de adaptacin al medio y
de organizacin de las actividades fisiolgicas y conductuales.
Los genes contienen la informacin necesaria para mantener
los ritmos biolgicos que regulan la conducta.
Esta ritmicidad puede sincronizarse a estmulos geofsicos.
Se conocen algunos de los circuitos neuronales que generan
estos ritmos biolgicos as como su funcionamiento y ajuste.

Finalmente, antes de resumir nuestro conocimiento acerca


de los relojes biolgicos es necesario revisar algunos aspectos
conceptuales ms. Retomemos nuestra pregunta original pero
ahora desde el punto de vista de la forma: cmo es un reloj
biolgico? En realidad, para contestar esta pregunta no nos
preocuparemos de los detalles morfolgicos que diferencian
cada especie, pero s nos interesarn las caractersticas generales de organizacin morfofuncional. En analoga con nuestro

Luz
Detector
del fotoperlodo

Oscuridad

Oscilador
primario
Efector

Oscilador
secundario j

Lazo de
retroalimentacin

' V W V W V W
Ritmos observables

FIGURA XII.SJ. Diagrama ilustrativo de un oscilador circadiano. El oscilador


primario est sometido a la accin del fotoperiodo (luz-oscuridad) y controla osciladores secundarios y efectores con asas (o lazos) de retroalimentacin. Los osciladores secundarios y los efectores son los que producen ritmos observables.
reloj de pulsera, en primer lugar, tendremos que diferenciar
entre los diferentes componentes del reloj biolgico, como
son: la maquinaria del reloj, las manecillas que nos indican la
hora, y el sistema para ajustar la hora en la cartula. Es de suma
importancia identificar estos componentes en los relojes biolgicos para poder caracterizarlos apropiadamente. En segundo
lugar, al igual que ocurre en nuestras casas, los organismos
pueden contar con varios relojes en diferentes rganos. Esos
relojes podran estar coordinados por un reloj maestro, de la
misma forma que todos los relojes de la ciudad, o del pas, tienen (o deberan tener) la misma hora dictada por el observatorio nacional. Sin embargo, en un mismo organismo tambin
podran existir relojes que son independientes entre s, as
como en nuestra casa algunos utensilios estn equipados con
su propio reloj (como la reproductora de video, el horno de
microondas o la computadora), el cual se usa para sus fines
propios en cada artefacto, independientemente de los otros
relojes de la casa. Para mantener el funcionamiento armnico
en un organismo, estos relojes estableceran relaciones mutuas,

sin que hubiera un coordinador con jerarqua por encima del


resto. Por ltimo, tal vez uno de los aspectos que ms nos ha
confundido en la bsqueda de los relojes biolgicos es determinar si se localizan en una clula o regin circunscrita del
organismo, tal como nuestros relojes se encuentran en una
pequea caja de plstico o metal, o bien si se encuentran distribuidos en diferentes partes del mismo. En este ltimo caso,
todo el organismo sera el estuche, mientras que en el primero
slo lo seran las clulas o el rgano involucrado. Aparentemente, ambos tipos de reloj existen en los organismos complejos pluricelulares. De hecho, an en los casos en los que ha
sido posible circunscribir el oscilador del reloj biolgico a un
grupo de clulas, las otras funciones que participan son reguladas por grupos de clulas diferentes a las que funcionan
como oscilador, y por lo tanto se trata de relojes distribuidos
en el organismo. No obstante, excluyendo estos casos, cobra
an mayor importancia la pregunta de si puede existir un
reloj, o propiamente el oscilador de un reloj, distribuido en el
organismo. Tanto la figura xn.2 como el cuadro XII.I ilustran
lo dicho en este apartado.

XIII. Bases celulares y moleculares


de la cronobiologa
COMENZANDO POR F.L FINAL:
DESDE LO SIMPLE HASTA LO COMPLEJO

Hasta la fecha se han identificado relojes circadianos en diferentes organismos unicelulares como protozoarios (Tetrahymena), algas (Acetabularia, Euglenay Gonyaulax)y hongos (Neurospora), as como en organismos ms complejos como plantas
leguminosas (Albizzia, Mimosa, Phaseolus), invertebrados de los
grupos Gastropoda (Aplysia, Bulla), Crustacea (Procambarus,
Carcinus) e Insecta (Periplaneta, Antherea, Cecropiay Drosophila), y
en vertebrados de los rdenes de anfibios (Xenopus), reptiles
(Anolis), aves (Passer) y mamferos (Rattus, Mus, Mesocricetus).

En los casos sealados, las clulas que constituyen parte del


reloj biolgico contienen fotopigmentos o estn asociadas a
clulas fotorreceptoras. En algunos casos, la identificacin ha
sido completa, es decir, se han cumplido todos los criterios
mencionados anteriormente para demostrar que la estructura
estudiada es un reloj biolgico. En otros casos, sin embargo,
las demostraciones son parciales; o sea, se cumplen slo algunos de dichos criterios o bien se han aportado resultados contradictorios.
A continuacin resumiremos los experimentos ms importantes que nos permiten afirmar que hemos identificado un
reloj circadiano. Para que pueda aclararse si est poco familiarizado con la fisiologa, comenzaremos describiendo los
aspectos moleculares por ser los ms sencillos (aunque tcnicamente pudieran ser los ms novedosos y complicados), para
ir complicando el nivel de anlisis a la organizacin celular y
posteriormente de sistemas. Finalmente, en la Sexta Parte, trataremos de usar el ejemplo de los vertebrados (los mamferos
en particular) para integrar toda la informacin sobre el tema
desde el nivel molecular hasta el orgnico.

UN CALDO DE HONGO PARA EMPEZAR


(A ENTENDER EL RELOJ)

En principio, el modelo ms til para encontrar un reloj biolgico es el de un organismo unicelular, puesto que si ste presenta ritmo endgeno, por lo menos ya sabemos en qu clula
est el reloj. Si adems este organismo tiene un ritmo fcil de
medir, en el que gran cantidad de individuos se acoplan entre
s como si fuesen uno solo, y tenemos un conocimiento bastante completo de su genoma y cdigo gentico, entonces nos
encontramos ante el modelo ideal para estudiar los genes que
forman un reloj biolgico. Tal es el caso de la Neurospora crassa.
Las cepas silvestres de este hongo filamentoso presentan ritmo
circadiano reproductor muy evidente, que se manifiesta en la
produccin cclica de esporas asexuales conocidas como conidias. Diversas manipulaciones genticas han dado lugar a 15
mutaciones que afectan 7 loci distintos. Un locus determinado
indica la posicin de algn gene en el cromosoma. En nueve

de las 15 mutaciones mencionadas, el locus afectado se localiza


en el cromosoma 7. A causa de que en todos los casos las cepas
mutantes tienen cambios en el periodo del ritmo, este conjunto de loci se denomina frequency (frq). Adems de afectar el periodo del ritmo, en algunos casos las mutaciones en frq alteran
tambin la compensacin de temperatura. El producto de la
transcripcin del gene frq es una protena denominada FRQ. A
su vez, esta protena regula la transcripcin del gene, y forma
as un lazo o asa de retroalimentacin negativa. El resultado
de esta asa de retroalimentacin es la variacin circadiana de
la cantidad de FRQ en el citoplasma. Adems, la produccin
continua de FRQ hace que los sujetos se vuelvan arrtmicos,
mientras que cambios en la cantidad de la protena FRQ alteran la fase del ritmo circadiano de la Neurospora. Es claro que
la expresin autorregulada del gene frq cumple los criterios
para considerarlo como el oscilador de un reloj biolgico.
Sin embargo, an queda por establecer el papel de los otros
6 loci en el funcionamiento del reloj. Tampoco se conocen los
mecanismos por los que el gene frq y/o la protena FRQ regulan otros genes de los que depende la expresin de los ritmos
circadianos, y los mecanismos por los cuales se sincroniza este
oscilador.
LA MOSCA (DE LA FRUTA) EN LA SOPA

Como hemos visto en el captulo III de la Primera Parte (vase


el apartado "De la memoria del tiempo al reloj biolgico en los
animales"), buena parte de los estudios clsicos de Colin Pittendrigh sobre las propiedades de los relojes circadianos los realiz al investigar el ritmo de eclosin de Drosophila melanogaster,
o mosca de la fruta o del vinagre. Adems de ser uno de los modelos experimentales mejor conocidos en relacin con los
ritmos circadianos, Drosophila es tambin uno de los organismos
pluricelulares en el que mejor se ha identificado en detalle
muy buena parte de su genoma. Hacia 1971, Konopka, quien
realizaba estudios de posgrado en el Instituto Tecnolgico de
California, aisl tres mutantes de Drosophila que presenta alteraciones en el periodo del ritmo de eclosin de los huevos y de la
actividad locomotora. Hasta el momento se han identificado nueve mutaciones que afectan la expresin de los ritmos circadianos

en Drosophila. Dichas mutaciones se encuentran en un mismo


locus del cromosoma X denominado period (per). Adems de los
cambios en el periodo, las mutaciones de per tambin alteran
la curva de respuestas de fase a la luz y la compensacin de
temperatura del periodo. La clonacin del gene per permiti
identificar la protena producto de su transcripcin, denominada PER. Los primeros estudios acerca de las funciones de
la protena PER presentaron algunos problemas que confundieron su interpretacin. No obstante, los estudios subsecuentes nos han mostrado un mecanismo similar al descrito
para el gene frq y su protena FRQ en la Neurospora. Es decir, la
cantidad de la protena PER en la clula tiene variaciones circadianas, que son precedidas por variaciones en la cantidad
del ARN mensajero (ARNm). Adems, aunque el mecanismo
no est del todo claro, la protena PER inhibe la transcripcin
del gene per, formando un asa de retroalimentacin negativa.
Ya que la transcripcin ocurre en el ncleo celular, y la sntesis
de la protena ocurre en el citoplasma, el asa de retroalimentacin supone el paso de la protena del citoplasma al ncleo
de la clula. Para que PER ingrese al ncleo e inhiba la transcripcin de per requiere su fosforilacin y la formacin de un
dmero con la protena TIM. Veamos cmo ocurre este proceso.
Adems de las mutaciones en el gene per, en Drosophila se
han encontrado otras mutaciones para otros genes relacionados tambin con los relojes biolgicos. Una de ellas, denominada timeless ("sin tiempo", en ingls), se localiza en el cromosoma 2. El gene alterado en esta mutacin se ha denominado
tim, y recientemente se ha identificado como segundo componente del reloj biolgico de Drosophila. Los mutantes que no
tienen este gene no expresan los ritmos circadianos en la eclosin, en la actividad motora ni en la formacin de ARNm de
PER. La transcripcin del gene tim da como resultado la protena TIM, la cual est regulada por la protena PER. Para que
PER ingrese al ncleo de la clula es necesario que forme un
dmero con TIM, esta ltima protena debe autorregular su
propia transcripcin aunque sea de forma indirecta. La protena TIM tambin participa en la sincronizacin del reloj del
ciclo luz-oscuridad, ya que tiene la particularidad de que es
degradada cuando los sujetos se exponen a la luz. Ya que TIM
aumenta durante la noche y desaparece durante el da, tambin

regula el momento en que PER entra al ncleo y forma el asa


de retroalimentacin negativa necesaria para observar las fluctuaciones del ARNm de PER.
El gene per se localiza en el tejido nervioso de Drosnphila,
incluyendo neuronas y clulas gliales, as como en otros tejidos
fuera del cerebro de estas moscas. Existe cierta evidencia de
que las clulas del reloj circadiano de Drosophila se localizan
en un grupo de neuronas laterales del cerebro central. Con
respecto al gene tim todava no se conoce su localizacin celular. El contraste entre el detallado conocimiento acerca de los
genes que forman el reloj biolgico de Drosophila, y la ignorancia
Procesamiento

CLULA DEL RELOJ

El oscilador circadiano de la mosca de la fruta est constituido por un asa de retroalimentacin de dos genes (per y tim) y por las protenas
que estos genes producen (PER y TIM), las cuales se autorregulan al inhibir el
factor de transcripcin formado por el dmero CLOCK-BMAL1.

FIGURA XIII. I .

del sustrato neuroendocrino involucrado, ilustra la dificultad


para transferir los avances de conocimiento entre los diferentes niveles de anlisis, en este caso del nivel molecular al celular, tisular y de sistema. Un posible modelo de cmo se organiza este reloj biolgico en el nivel molecular se muestra en la
figura XIII. I
HISTORIA DE DOS BABOSAS DE MAR

En la bsqueda de los relojes biolgicos se han empleado tambin dos moluscos: la babosa marina gigante Aplysia califomica
y el caracol marino Bulla gouldiana. Estos organismos poseen
un sistema nervioso relativamente sencillo, con neuronas de
gran tamao que las han hecho muy populares para realizar
estudios electrofisiolgicos. En el caso particular de los relojes
circadianos han sido un modelo estupendo para estudiar sus
caractersticas en el nivel celular. Si se separan los ojos de estos
animales y se registra la actividad elctrica de sus nervios pticos, se observa ritmo circadiano muy robusto en la frecuencia
de los potenciales de accin que se generan espontneamente.
Este ritmo puede persistir in vitro hasta por siete das en libre
curso (esto es, cuando se registra en oscuridad continua), y
presenta compensacin de temperatura en un rango de 12 a
25 C. En el animal intacto, la luz es capaz de sincronizar este
ritmo. Una vez in vitro, si no se perturban por separado, ambos
ojos mantienen las mismas caractersticas de periodo y forma
de la oscilacin, por lo que uno de los ojos puede servir como
control de las manipulaciones experimentales que se realicen
en el otro ojo.
En la base de la retina de Baila, estudiada principalmente
por Gene Block, de la Universidad de Virginia, se ha localizado un grupo de poco ms de 100 neuronas, cada una de las
cuales contiene un oscilador circadiano. Estas clulas estn
acopladas elctricamente entre s y permiten que el ojo de la
Bulla funcione como un solo reloj. En el caso de la retina de
Aplysia no se ha podido asignar la funcin de reloj a un grupo
especfico de clulas de la retina. Los estudios de ablacin
indican que se puede eliminar hasta 80% de la retina sin que
se altere su ritmicidad circadiana; ablaciones mayores suprimen dicha ritmicidad y muestran un patrn de variaciones

FIGURA XIII.2. El oscilador circadiana de la babosa de mar est formado por


un asa de retroalimentacin en el nivel celular, que regula la excitabilidad de
las neuronas a travs de canales de K* y Ca2+.
ultradianas de baja amplitud. Esto ltimo sugiere que el reloj
se forma del acoplamiento elctrico de varios osciladores ultradianos, aunque esta hiptesis no ha sido comprobada de
modo experimental.
En los moluscos, la sincronizacin del reloj a la luz se inicia
con la deteccin de esta ltima en las mismas neuronas que
funcionan como oscilador. La luz produce aumento en la cantidad de un mensajero qumico llamado GMP cclico (cGMP,
siglas en ingls de cyclic guanosine monophosphate), el cual produce un cambio elctrico en la membrana celular denominado despolarizacin. Esta despolarizacin permite, a su vez, que
se abran en la membrana canales permeables al ion calcio

(Ca 2+ ) e ingresen al citoplasma de la clula cierta cantidad de


estos iones. El ingreso de Ca J+ al citoplasma celular produce,
por una serie de eventos an desconocidos, el ajuste de la fase
del reloj, y permiten as su sincronizacin a la luz. En condiciones de reposo, el Ca2+ es expulsado de la clula o almacenado en depsitos intracelulares, con lo que se impide que siga
actuando en el citoplasma celular.
El sistema que transmite la oscilacin del reloj a la membrana de la clula, para que sta exprese la ritmicidad caracterstica, depende de cambios en la permeabilidad de la membrana a
molculas del ion potasio (K+) en las neuronas retnales basales.
Estos cambios de permeabilidad producen variaciones en una
de las propiedades de la membrana, el potencial elctrico, las
cuales a su vez inducen cambios en la frecuencia de potenciales de accin de estas neuronas. An no se han podido identificar los canales involucrados en los cambios en la permeabilidad
de la membrana al K+ (existen ms de 10 tipos diferentes de
canales de potasio), ni el mecanismo por el cual el oscilador
del reloj controla la apertura y cierre de dichos canales.
En cuanto al oscilador circadiano, ste an no ha sido identificado en el nivel molecular. Pero es claro que depende de
procesos de transcripcin y traduccin, ya que el bloqueo farmacolgico de estos procesos es capaz de detener el reloj en
forma reversible. Por su parte, la manipulacin de la permeabilidad de la membrana a diversos iones, como el sodio (Na + ),
el Ca2+ y el K+, evita la expresin del reloj biolgico (es decir,
como si trabasen las manecillas) pero no lo detiene. El modelo
propuesto para este reloj biolgico (modelo de Block) se
muestra en la figura XIII.2.
A VECES LAS POLILLAS, LAS CUCARACHAS
Y LOS ESCARABAJOS TAMBIN SON TILES

Conforme los organismos se vuelven ms complejos, la bsqueda de los relojes biolgicos se hace ms complicada y el
nivel de anlisis cambia del molecular y celular al de sistemas.
Al utilizar manipulaciones quirrgicas de ablacin y trasplante
se ha podido identificar el cerebro de las polillas (Hyalophora
cecropia y Anthercea pernyi) y, en particular, los lbulos pticos

de las cucarachas (Periplaneta americana y Leucophcea maderce)


como el sitio en que se localiza un reloj biolgico. La eclosin
de polillas mantenidas en oscuridad continua ocurre durante
una ventana de tiempo de slo unas horas, y est regulada por
un reloj circadiano. A principios de los aos setenta, James
Truman demostr que la extirpacin del cerebro de las larvas
produca que la poblacin se comportara en forma arrtmica,
es decir, la eclosin ocurra a cualquier hora del da. La hora
de eclosin depende de la especie de polilla de que se trate.
Aprovechando esta caracterstica, Truman estableci que el
trasplante del cerebro de una especie a la cavidad abdominal
de las larvas de otra especie, a las que previamente se les haba
extirpado, restablece el patrn rtmico de eclosin de la poblacin con las caractersticas de fase del reloj del donador.
En cucarachas, Terry Page, de la Universidad de Vanderbilt,
demostr que la ablacin del lbulo ptico, la regin que une
el cerebro con los ojos de estos insectos, produca la perdida
del ritmo circadiano de locomocin, mientras que el trasplante de dichas estructuras era capaz de restablecer la ritmicidad.
En la cucaracha, el periodo en libre curso del ritmo locomotor
vara en forma muy estable si los sujetos crecen en ciclos artificiales de luz-oscuridad, de tal forma, que en sujetos que se
mantenan en un ciclo de 11 horas de luz y 11 de oscuridad su
periodo endgeno fue de 22 horas y 45 minutos. Mientras que
si los sujetos se mantuvieron en un ciclo de 13 horas de luz y
13 horas de oscuridad el periodo endgeno era de 24 horas
y 15 minutos. Con base en esta caracterstica, Page fue capaz
de manifestar que el periodo del ritmo restaurado por los trasplantes corresponda al del tejido donador. Otros estudios han
sugerido que las clulas que contienen el reloj en el lbulo
ptico pueden estar localizadas en su porcin ventral cerca de
su base: una porcin llamada lbula. A diferencia del caso de los
moluscos, que revisamos en la seccin anterior (vase el apartado "Historia de dos babosas de mar"), no se ha demostrado a
la fecha que estas clulas del lbulo ptico puedan mantener
su ritmo circadiano in vitro.
En la cucaracha y el grillo (Teleogryllus commodus) es posible
que tambin se encuentre otro reloj biolgico en la regin que
une ambos lados del cerebro de estos insectos, llamada pars
intercerebralis, ya que la lesin de esta regin produce prdida

de diversos ritmos circadianos. Hay que tener en cuenta que


esta prdida tambin podra ocurrir si sta fuera la va de salida que comunicara el reloj con el resto del organismo. Por
otra parte, ambos lbulos pticos funcionan como relojes circadianos en estos insectos, pero se encuentran acoplados entre
s para funcionar como un solo reloj, cuyo periodo endgeno
es de mayor duracin al de cada reloj que funciona individualmente. En la cucaracha, el acoplamiento entre ambos lbulos
pticos ocurre a travs de conexiones nerviosas recprocas.
Adems, la retina de cada ojo se conecta a ambos lbulos pticos, en particular a las clulas ventromediales cercanas a la
lbula, lo cual garantiza la sincronizacin de ambos relojes a
los estmulos ambientales. En el escarabajo (Blaps gigas) ambos
ojos funcionan tambin como relojes circadianos, pero no existe
acoplamiento entre ellos o es muy dbil. Adems, cada uno de
los ojos se sincroniza a la luz en forma independiente, pues aparentemente no existen conexiones entre ambos.

UN CEVICHE DE CANGRFJO
Y CAMARN (DE RO)

Buena parte de nuestro conocimiento actual del sistema circadiano de los crustceos ha sido la contribucin de Hugo
Archiga, actualmente en la Universidad Nacional Autnoma
de Mxico, junto con varios de sus estudiantes y colaboradores. A lo largo de varios aos, este grupo de investigadores
ha identificado, en especies como el acocil (Procambarus) y el
cangrejo (Carcinus, Geocarcinus y Uca), por lo menos tres sitios
en los que podran residir sendos relojes circadianos: el
pednculo ptico del tallo ocular, el ganglio supraesofgico y
el ganglio abdominal caudal. Con respecto a la participacin
del tallo ocular han demostrado, junto con otros autores, que
la ablacin de los pednculos pticos altera los ritmos circadianos de locomocin y actividad metablica. Mientras que
otros estudios realizados en cangrejos o en diferentes especies
de camarn de ro no han encontrado alteracin de los ritmos
por dicha manipulacin. No obstante, la presencia de un reloj
circadiano en el tallo ocular de los crustceos se infiere de la
persistencia in vitro de los ritmos circadianos de sensibilidad a

la luz y neurosecrecin de hormonas como la neurodepresora


y la concentradora de pigmento rojo.
La extirpacin del ganglio supraesofgico desorganiza el ritmo circadiano de locomocin en los camarones de ro. El mismo
efecto lo produce el corte de los nervios que comunican este
ganglio con la cadena ganglionar caudal que controla el movimiento de los segmentos del cuerpo de estos crustceos. La
extirpacin del ganglio supraesofgico tambin elimina el ritmo
de sensibilidad a la luz en la retina, si los animales se estudian
con luz brillante, pero no cuando los animales se estudian con
luz tenue. Por otra parte, cuando se corta uno de los nervios
pticos que unen el tallo ocular con el ganglio supraesofgico
se altera el ritmo de sensibilidad a la luz en el ojo del nervio
daado. As pues, parece que en este ganglio puede existir un
reloj biolgico que controla el ritmo de actividad locomotora
del acocil. Ahora bien, para entender la participacin de este
reloj en el ritmo de sensibilidad de la retina a la luz es necesario explicar un poco acerca de los mecanismos que regtdan
dicha sensibilidad. La sensibilidad de la retina depende de tres
factores, a saber: a) la fototransduccin, que es el proceso por
el cual algunas clulas especializadas de la retina, llamadas
fotorreceptores, reciben la luz y la convierten en impulsos
elctricos; b) un pigmento que recubre los fotorreceptores en
su porcin ms cercana al tallo ocular, llamado pigmento
proximal; y c) un pigmento que recubre los fotorreceptores en
su porcin ms alejada del tallo ocular, llamado pigmento distal. Los pigmentos proximal y distal funcionan como la pupila
del ojo de los mamferos, dejando pasar ms o menos luz, dependiendo de la cantidad de sta en el ambiente. Sin embargo, el pigmento proximal depende directamente de la actividad de los fotorreceptores y presenta un ritmo circadiano muy
evidente cuando hay relativamente poca luz o tambin en
oscuridad continua. Por su parte, el pigmento distal est regulado por dos hormonas secretadas por clulas especializadas
del pednculo ptico y presenta ritmo circadiano de gran
amplitud cuando el sujeto est ante luz continua brillante. El
reloj circadiano del ganglio supraesofgico regula el ritmo de
sensibilidad a la luz, que depende de los pigmentos distales y
por lo tanto slo se manifiesta cuando hay luz brillante; pero
es el reloj ubicado en el tallo ocular el que regula el ritmo que

FIGURA xm.3. El sistema circadiano del camarn de ro (acocil) est formado por varios osciladores localizados en la retina, el tallo ocular y el ganglio
supraesofgico.
depende de los pigmentos proximales y que se manifiesta en
luz tenue o en oscuridad continua.
Ahora bien, el ganglio supraesofgico es un sitio muy importante para el acoplamiento de los relojes localizados en los
pednculos pticos y en el ganglio mismo. La mayor parte de
la evidencia experimental disponible sugiere que dicho acoplamiento ocurre a travs de conexiones neurales. Por ejemplo, el corte longitudinal del ganglio supraesofgico hace que
los ritmos de sensibilidad a la luz en cada ojo presenten diferente fase entre s. No obstante, ya que son hormonas las que
regulan la migracin del pigmento distal de la retina, el acoplamiento del ritmo de sensibilidad a la luz que es controlado por este pigmento depende, a su vez, de la comunicacin humoral.
Aparentemente, el reloj que gobierna el ritmo de sensibilidad a la luz podra localizarse en los mismos fotorreceptores o
en las clulas que forman la lamina ganglionaris, mientras que

el complejo rgano X-glndula sinusal podra contener el reloj


relacionado con los ritmos de neurosecrecin. Para el ganglio
supraesofgico se ha propuesto que las clulas que contienen
el reloj podran localizarse en el lbulo olfatorio del tritocerebro o bien en la regin protocerebral del ganglio (figura
xiii.3). Tambin se ha propuesto que algunos ganglios de la
cadena abdominal tienen persistencia del ritmo circadiano de
actividad elctrica neuronal aun cuando se aislan del resto del
organismo, mientras que otros presentan fotorreceptores extrarretinianos. En cualquier caso, an no hay pistas sobre las clulas que pueden funcionar como relojes circadianos, ni de la relacin entre stos y los fotorreceptores extrarretinianos.

SEXTA PARTE

Ms historias de relojes y de relojeros

mWmm

XIV. Estructuras neuronales que regulan


el tiempo biolgico en los vertebrados
E L ALMA (DE LOS VERTEBRADOS)
SE ASIENTA EN UN RELOJ
TRES ESTRUCTURAS RELACIONADAS c o n s i s t e m a s d e f o t o r r e c e p -

cin estn asociadas en los vertebrados a la regulacin de los


ritmos circadianos: la glndula pineal o epfisis, la retina y el
ncleo supraquiasmtico, localizado en el hipotlamo. La curiosa asociacin entre estas estructuras, que contienen relojes
biolgicos, y el alma ha sido sealada desde los Evangelios, particularmente en el de San Mateo, quien sealaba que "los ojos
son las ventanas del alma". Tiempo despus fue Ren Descartes
en su Tratado de las pasiones del alma quien propuso la glndula
pineal como el principal sitio de interaccin entre el alma y el
cuerpo. No slo eso, sino que Descartes relacion la funcin
de la glndula pineal con la de la retina, describiendo un
curioso mecanismo por el que la luz captada por los ojos se
reflejara en la pared de los ventrculos cerebrales cercanos a
dicha glndula (figura xiv.i). sta, a su vez, cambiara su posicin para dirigir los espritus animales hacia los msculos
apropiados para producir una respuesta pertinente. Una herencia del pensamiento de Descartes hasta nuestros das es el
trmino "reflejos" para referirnos a determinadas respuestas
motoras estereotipadas inducidas por estmulos sensoriales.

Aunque en la actualidad el modelo de Descartes nos puede


parecer carente de sentido, no deja de sorprender que haya
relacionado la funcin de la retina con la de la glndula pineal, tal como veremos que ha sido claramente demostrado en
aos recientes.

FIGURA XIV. I . La relacin entre los ojos y la glndula pineal, de acuerdo con
Rene Descartes. La pineal, en la que Descartes supona que se asentaba el
alma, dirige el flujo de los espritus animales, como una consecuencia del reflejo de los objetos percibidos por los ojos en la pared de los ventrculos cerebrales.

No es sorprendente, sin embargo, la asociacin de las estructuras mencionadas anteriormente con la funcin de relojes biolgicos, sobre todo si consideramos que durante su origen y evolucin los organismos han estado bajo la influencia
persistente de los ciclos geofsicos. Como se mencion en la
Segunda Parte, captulo v, "El reloj de Pittendrigh", por su
precisin y reiteracin resulta de particular relevancia el ciclo
luz-oscuridad derivado de la rotacin de la Tierra. De hecho,
la alternancia luz/oscuridad es el estmulo sincronizador ms
ubicuo para los ritmos circadianos en todos los organismos.
Podemos imaginar que la influencia cclica persistente de este
estmulo sobre los organismos no solo afect directamente los
sistemas de fototransduccin, sino tambin otros sistemas ntimamente relacionados con ellos. Estudios realizados durante
los recientes 30 aos en diversas especies de vertebrados,
sealan a la glndula pineal como un reloj biolgico presente
en peces, anfibios, reptiles y aves, especies en las que est
ampliamente documentada la funcin fotorreceptora de los
pinealocitos. En algunos reptiles se ha descrito, inclusive, un
ojo primitivo (denominado parietal) asociado con la glndula
pineal. En el caso de los mamferos, en los que la mencionada
glndula ha perdido su funcin de fotorreceptor, el principal
reloj circadiano se ubica en el ncleo supraquiasmtico, que
est conectado directamente con las clulas ganglionares de la
retina. La retina y el ncleo supraquiasmtico en algunas especies de reptiles y aves cumplen tambin funciones de reloj
biolgico, y muy recientemente se ha mostrado que la retina
de los mamferos funciona como un oscilador circadiano. As
pues, como ha sealado Vincent Cassone, de la Universidad de
Texas A&M, la diferencia entre el sistema circadiano de los
diversos vertebrados no radica en sus componentes y su organizacin anatmica, sino ms bien en la funcin que tiene
cada uno de ellos en el sistema.

EMPECEMOS POR EL TERCERO (OJO, POR SUPUESTO)

El primer reloj biolgico claramente demostrado en vertebrados fue la glndula pineal. La evidencia se obtuvo en el laboratorio de Michael Menaker (actualmente en la Universidad

de Virginia) con la participacin de muchos de sus estudiantes


y colaboradores a lo largo de varios aos. Hacia 1968 se mostr
que la extirpacin de la glndula pineal elimina el ritmo circadiano de locomocin en el canario (Passer domesticus). Aos
ms tarde se demostr que el trasplante de la glndula pineal
restablece el ritmo de locomocin en canarios que eran arrtmicos, porque previamente se les haba extirpado dicha glndula. Adems, ya que usaron donadores mantenidos en dos
ciclos de luz-oscuridad invertidos entre s, pudieron verificar
que la fase del ritmo restablecido por los trasplantes corresponda exactamente a la del donador. Como hemos mencionado en la Segunda Parte, el control de fase es una de las caractersticas fundamentales de los relojes biolgicos. De manera
que con dicho experimento demostraron que era efectivamente un reloj localizado en la glndula pineal trasplantada el
que generaba el ritmo observado.
Actualmente, se han acumulado datos que evidencian la
presencia de un reloj circadiano en la glndula pineal de
algunos peces (Esox lucius, Heteroneupsis fossilis, Lampreta japponica), reptiles (Anolis carolinensis, Gallotia galloti) y aves (Padda
oryzivora, Sturnus vulgaris). En todas estas especies se ha demostrado que la extirpacin de la glndula pineal elimina los
ritmos circadianos. Por el contrario, la extirpacin de la glndula pineal en la lagartija Podareis sicula altera, en forma muy
importante, el periodo de los ritmos endgenos pero no los
elimina, mientras que el trasplante de esta glndula induce
cambios en el sentido opuesto de la alteracin inicial. Adems,
usando cultivos de rganos se ha podido demostrar en algunas
de las especies anteriores la persistencia durante varios das del
ritmo de secrecin de melatonina, la principal hormona secretada por la glndula pineal. En el caso particular del ritmo
de secrecin de melatonina en cultivos de glndula pineal de
Anolis carolinensis, se ha demostrado el fenmeno de compensacin de temperatura. Como se mencion en el captulo v de
la Segunda Parte (vase el apartado "Un reloj confiable"), la
compensacin de temperatura es otra de las propiedades caractersticas que distinguen a los relojes biolgicos.
La compleja organizacin del sistema circadiano de los vertebrados se pudo apreciar desde los primeros estudios orientados a localizar los relojes biolgicos. En algunas especies de

aves (Gallus domesticus, Coturnix coturnix, Columbio, livia) y reptiles (Sceloporus olivaceus, Sceloporus occidentalis, Podareis sicula),
la extirpacin de la glndula pineal no impide la expresin de
los ritmos circadianos. Diversos estudios experimentales han
permitido concluir que tambin existen relojes biolgicos en
la retina. En varias de las especies mencionadas se requiere la
extirpacin de ambos ojos, adems de la glndula pineal, para
eliminar por completo la produccin de ritmos circadianos.
Tambin se ha mostrado en varias de las especies mencionadas
la persistencia del ritmo circadiano de secrecin de melatonina por clulas de la retina mantenidas en cultivo. En este sentido destacan dos estudios: el primero es la demostracin de un
reloj circadiano en la retina de una rana africana (Xenopus leevis).
Este estudio es el nico del que tenemos noticias est orientado a localizar un reloj biolgico en anfibios. El segundo es la
demostracin en Iguana iguana de que existen sendos osciladores circadianos en la retina, la glndula pineal y el ojo parietal (tambin llamado rgano parapineal). Este ltimo estudio destaca por ser una elegante demostracin de que los
diversos osciladores detectados funcionan como reloj para
procesos diferentes. As, mientras que la glndula pineal controla el ritmo de temperatura corporal, su participacin es
marginal en la generacin del ritmo de actividad locomotora.
En la retina de los mamferos se ha descrito, recientemente, la
presencia de fotorreceptores circadianos, los cuales envan
la seal luminosa a la subpoblacin de clulas ganglionares
tipo W que se conectan con el ncleo supraquiasmtico y con
la hojuela intergeniculada. Al parecer, y de acuerdo con el
doctor Jos M. Garca Fernndez, de la Universidad de Oviedo,
Espaa, la fotorrecepcin circadiana se realiza sin necesidad
de los segmentos externos de los fotorreceptores, sin los bastones; ocurre, en principio, en presencia de unos pocos de
conos. Muy recientemente se ha sugerido que los fotorreceptores circadianos podran localizarse en la capa de clulas amacrinas de la retina o en la capa de las clulas ganglionares. En
cualquier caso, ste es un tema de candente actualidad entre
los especialistas.
Finalmente, tambin existe evidencia de que el ncleo
supraquiasmtico funciona como un reloj circadiano en algunas especies de reptiles y aves. As, se ha demostrado que la

Modelo del sistema circadiano de las aves. Los relojes circadianos localizados en la glndula pineal, el ncleo supraquiasmtico y la retina interactan por medio de asas de retroalimentacin positivas y/o negativas.

FIGURA X I V . 2 .

lesin del ncleo supraquiasmtico elimina la expresin del


ritmo circadiano de locomocin en los reptiles Dipsosaurus dorsalis y Podarsis sicula, y en las aves Passer domesticus, Padda oryzivora y Coturnix coturnix. Conviene hacer notar que, como sealamos anteriormente, algunas de las especies mencionadas
pierden tambin sus ritmos circadianos por extirpacin de la
glndula pineal o de los ojos, teniendo intacto el ncleo supraquiasmtico.

Las observaciones en aves y reptiles indican claramente que


la organizacin del sistema circadiano en estas especies supone no slo la presencia de varios relojes circadianos, sino tambin una compleja interaccin entre stos. Se ha propuesto
que los elementos mencionados, es decir, la glndula pineal, la
retina y el ncleo supraquiasmtico, interactan formando una
asa neuroendocrina. As, la luz afecta directamente los osciladores circadianos de la retina y la glndula pineal mediante
sus propios fotorreceptores. El ncleo supraquiasmtico recibe la influencia de la luz ambiental por va.nerviosa desde la
retina, y por va endocrina desde la glndula pineal, a travs de
la hormona melatonina. A su vez, el ncleo supraquiasmtico
podra influir sobre la glndula pineal y la retina por su inervacin a travs del ganglio cervical superior. Algunos aspectos
del modelo anterior han sido demostrados, aunque en forma
fragmentaria, en diversas especies. Mientras que otros, como la
regulacin de la glndula pineal y la retina por el ncleo supraquiasmtico an deben ser sometidos a verificacin experimental (figura xiv.2).

LA CONEXIN PERDIDA DE LOS MAMFEROS

El reloj circadiano mejor caracterizado en los vertebrados es el


ncleo supraquiasmtico de los mamferos. El hallazgo, por
parte de un extrao en este campo de estudio, de que en dicho
ncleo podra localizarse el reloj biolgico de los mamferos
desat inicialmente gran escepticismo por parte de quienes se
haban dedicado por aos al estudio de los ritmos circadianos,
seguido de una tarda (pero an pujante) ola de inters que
atrajo a gran cantidad de cientficos de otras reas de las neurociencias al estudio de los relojes biolgicos. Esta historia se
inici a finales de los aos sesenta, cuando Robert Y. Moore
estaba estudiando el papel de la visin en la regulacin de respuestas neuroendocrinas de la glndula pineal. El doctor Moore
tena datos experimentales de que la lesin de los tractos pticos accesorios elimina la respuesta de la glndula pineal a la
luz sin afectar la visin espacial, mientras que la lesin del tracto
ptico primario ciega a los sujetos, sin eliminar la respuesta de
la glndula. La va nerviosa responsable de estas diferencias

deba de estar a la altura del hipotlamo. Sin embargo, Moore


estaba intrigado por la ausencia de una conexin entre la retina
y el hipotlamo (localizado en la base del cerebro) en los
mamferos, como poda encontrarse en otros grupos de vertebrados. De tal forma que, cuando se desarroll una novedosa
tcnica para estudiar las conexiones entre clulas del cerebro
denominada autorradiografa, decidi aplicarla para buscar la
conexin perdida en los mamferos. As, en 1972, Moore
seal la existencia de una conexin o va nerviosa entre la
retina y el hipotlamo, llamada por lo tanto va retino-hipotalmica, y que la destruccin del rea hipotalmica en la que
terminaban las fibras originadas en la retina el ncleo
supraquiasmtico elimina el ritmo de liberacin de corticosterona a la sangre. Ese mismo ao y en forma totalmente independiente, el grupo de Cowan describi la existencia de la va
retino-hipotalmica, mientras que Friedrich Stephan e Irvin
Zucker publicaron que la lesin del ncleo supraquiasmtico
suprime el ritmo circadiano de locomocin. Estudios previos y
subsiguientes demostraron que los ritmos circadianos no se
afectan por la lesin de otras reas del cerebro, por la extirpacin de diversas glndulas endocrinas (incluyendo la glndula pineal), ni por la extirpacin de los ojos. As, la comunidad cientfica se enfrent a un caso nico en los mamferos,
en los que, a diferencia de todos los estudios en otros animales tanto vertebrados como invertebrados, pareca que posean
un solo reloj circadiano.
En los aos siguientes, la controversia acerca del papel del
ncleo supraquiasmtico en la regulacin de los ritmos circadianos estimul en gran medida su estudio. De esta forma, se
document que la lesin del ncleo supraquiasmtico elimina
los ritmos circadianos en todas las funciones estudiadas, con
excepcin del ritmo de temperatura corporal en el que existen datos contradictorios. Tambin se confirmaron estas observaciones en diferentes especies de mamferos, principalmente
roedores, primates y marsupiales. Posteriormente, se ha demostrado que la estimulacin elctrica y qumica de este ncleo
cambia la fase de los ritmos circadianos en sujetos estudiados
en condiciones de iluminacin constante. Adems, las neuronas de este ncleo presentan ritmos circadianos en su actividad elctrica y metablica. Si el ncleo supraquiasmtico se

24

FIGURA xiv.3. Efectos de la lesin del ncleo supraquiasmtico y de su posterior


trasplante en la actividad locomotora de tos hmsters. A, animal mulante con
periodo corto, con el ncleo supraquiasmtico intacto; B, animal muante con una
lesin del ncleo supraquiasmtico; C, preparacin del trasplante de un donadcrr con periodo normal; y D, animal muante al que se le ha trasplantado un
ncleo supraquiasmtico. (Modificado de Ralph y Lehman, 1991.)
aisla quirrgicamente de sus conexiones neuronales con el
resto del cerebro, se pierde la ritmicidad circadiana en el animal pero no en la actividad de las neuronas del ncleo aislado.
Asimismo, es posible observar el ritmo de actividad neuronal
en el ncleo supraquiasmtico mantenido in vitro, ya sea en
rebanadas de cerebro mantenidas hasta tres das, o en cultivos

de neuronas mantenidos hasta dos meses. Para terminar esta


relacin, hacia principios de los aos ochenta, nuestro grupo
en la Universidad Nacional Autnoma de Mxico demostr que
el trasplante del ncleo supraquiasmtico fetal a sujetos adultos, previamente arrtmicos por lesin de este ncleo, restablece el ritmo circadiano de ingestin de agua y locomocin
en diferentes especies de roedores. Con el empleo de una
cepa mutante de hmster, Martin Ralph, de la Universidad de
Toronto, ha demostrado que el ritmo restablecido por el trasplante presenta el periodo caracterstico del donador (figura
xiv.3). Hace poco tiempo se ha conseguido la ms reciente
evidencia que faltaba, en relacin con el funcionamiento de
este ncleo como reloj biolgico; es decir, que el ritmo observado in vitro no se altera en funcin de la temperatura.

CONECTANDO UN SISTEMA DISTRIBUIDO

Adems del ncleo supraquiasmtico, a la fecha se han identificado otros elementos que componen el sistema circadiano del
mamfero. Como mencionamos en una de las secciones previas,
al igual que en otros vertebrados, tanto la retina como la glndula
pineal son tambin elementos importantes en la regulacin de
la ritmicidad circadiana de los mamferos. En este sentido, se
han identificado otras regiones del sistema nervioso que participan en los mecanismos que sincronizan el reloj circadiano, o
que transmiten la salida del reloj hacia los rganos que expresan
ritmos circadianos. Estas regiones que se conectan con el ncleo
supraquiasmtico se localizan en distintas porciones del encfalo,
estableciendo sus relaciones anatmicas desde la etapa embrionaria y mantenindolas a lo largo del desarrollo del sujeto.
Cada una de estas conexiones cumple funciones especficas en
relacin con el reloj biolgico, aunque en algunos casos estas
funciones an no han sido completamente aclaradas. As, podemos decir que el reloj biolgico del mamfero es un sistema
distribuido, es decir, un conjunto de elementos del sistema nervioso localizados en diversas partes de ste, y que participan
coordinadamente en diferentes aspectos de una misma funcin.
Como ya hemos indicado, una de las principales vas de entrada de informacin nerviosa sensorial al ncleo supraquiasmtico

procede de la retina. En la retina se encuentran diversos tipos


neuronales organizados en capas sucesivas, como una cebolla.
A continuacin mencionaremos slo aquellos tipos neuronales
que interesan para nuestro argumento. La capa ms externa
de la retina contiene dos tipos de clulas fotorreceptoras llamadas conos y bastones. Algunos bastones codifican la cantidad
de luz o luminiscencia que hay en el ambiente. Estos son los
fotorreceptores que se comunican con un tipo especial de neuronas, las clulas ganglionares tipo W, que se localizan en la
capa ms interna de la retina. Esta capa interna contiene las
neuronas ganglionares que forman con sus axones el nervio
ptico, y por lo tanto son las encargadas de transmitir la informacin visual detectada en la retina hacia el cerebro. Los axones de las neuronas ganglionares tipo W se conectan con las
neuronas del ncleo supraquiasmtico y forman la va retinohipotalmica. Ya que estas clulas ganglionares tambin estn
conectadas con los bastones que detectan la cantidad de luz,
permiten la sincronizacin de este reloj circadiano con el ciclo
luz-oscuridad, al informar a las neuronas del ncleo supraquiasmtico sobre la luminosidad del ambiente. Por otra
parte, los axones de las clulas ganglionares tipo W se bifurcan
justo antes de entrar al ncleo supraquiasmtico. Una de sus
ramas axnicas se conecta tambin con las neuronas de otra
rea del cerebro llamada la hojuela intergeniculada. A su vez,
algunas de las neuronas de la hojuela intergeniculada envan
sus axones al ncleo supraquiasmtico, de manera que este
ltimo recibe informacin redundante sobre la intensidad de
iluminacin ambiental. Esto permite un fino ajuste de la fase
del reloj circadiano con respecto al ciclo luz-oscuridad. Adems, la hojuela intergeniculada participa en la sincronizacin
del reloj a otros estmulos no fticos. La funcin de la hojuela
intergeniculada como va de sincronizacin a diversos estmulos podra depender de su ubicacin estratgica en un rea llamada tlamo, que funciona como una central telefnica donde
llegan y distribuyen a su destino casi todos los mensajes sensoriales dirigidos a la corteza cerebral (figura xiv.4).
Otras reas del cerebro que envan sus axones hacia el ncleo
supraquiasmtico son el ncleo del rafe mediano y el ncleo talmico paraventricular. El rafe se localiza en el tallo cerebral, que
es la regin que comunica al cerebro con la mdula espinal, y

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Hojuela
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Torrente sanguneo

Melatonina
NCLEO
SUPRAQUIASMTICO

DEL HP
IOTALAMO

(divisin ventrolateral)

Retina (clulas
ganglionares W)

N. dorsomedial del hipotlamo


N. paraventriculardel tlamo
^
N. preptico medial del hipotlamo
-"GAgA + Area tuberal
N. septal lateral
Sustancia gris periacueductal
Ncleo
paraventricular
del hipotlamo
Fascculo
prosenceflico
medial

Ganglio
cervical
Z superior

Tracto
reticuloespinal
lateral
Columna
intermedia lateral
de la mdula espinal

Detalle de las conexiones del ncleo supraquiasmtico con otras estructuras cerebrales. Se indican algunos
neurotransmisores implicados. Los crculos indican el soma y los tringulos el terminal presinptico de cada grupo neuronal. 5-HT, yhidroxitriptamina o serotonina; ACh, acetilcolina; ADH, vasopresina (hormona antidiurtica) GABA
acido y-amtnobutnco; N, ncleo; NA, noradrenalina; np Y, nucleopptido Y; VIP, pptido intestinal vasoac'tivo '

FIGURA X I V . 5 .

y secuenciaron. A partir de entonces se ha demostrado la presencia en el ncleo supraquiasmtico del ratn (Mus musculus)
de cuatro genes anlogos con los genes per y tim de Drosophila,
llamados respectivamente Jper^ mper2, Jper3 y mtim.
En 1999 se realizaron avances notables en la comprensin
de cmo interactan entre s los genes antes mencionados
para regular su propia transcripcin, as como la transcripcin
de por lo menos uno de los posibles genes de salida. El modelo propuesto consiste en que un dmero formado por las protenas CLOCK y BMAL1 estimula la transcripcin de los genes
mperi, mper2 y ,per3. A su vez, el dmero formado por protenas
PER desplaza de su sitio de accin el complejo CLOCKBMAL1, con lo que inhibe su propia transcripcin. As pues,
un asa de retrolimentacin entre dos grupos de genes y sus
productos de transcripcin forman el mecanismo molecular
del oscilador circadiano en las neuronas del ncleo supraquiasmtico. Un mecanismo similar ha sido propuesto en Drosophila, ya que recientemente han sido identificados anlogos
de las protenas CLOCK y BMAL1 como los factores que inducen la transcripcin del gene per, complementando el proceso
ya descrito en la seccin anterior. En la figura xiv.6 se ilustran
los circuitos moleculares descritos en este apartado y los lazos
de retroalimentacin implicados.
Volviendo a las neuronas del ncleo supraquiasmtico, tambin en 1999 se demostr que el dmero CLOCK-BMAL1 estimula la transcripcin del gene que codifica un pequeo pptido llamado vasopresina, y que las protenas m PER,, m PER 2 ,
m PER 3 y m TIM inhiben su transcripcin desplazando el complejo CLOCK-BMAL1 de su sitio de accin, llamado E-box.
Este mecanismo es similar al ya descrito para la autorregulacin de la transcripcin de los genes per, con la diferencia
de que la vasopresina no es capaz de ingresar al ncleo celular
y por lo tanto no se autorregula. Por el contrario, una vez sintetizada, la vasopresina es transportada a las terminales sinpticas, donde es liberada. El papel de la vasopresina en el ncleo
supraquiasmtico no es bien conocido, aunque se ha sugerido
que acta como un neuromodulador que amplifica la oscilacin en la actividad elctrica de las neuronas de dicho ncleo.
Con respecto a los mecanismos moleculares involucrados en
la sincronizacin con la luz, se sabe que pulsos de luz capaces

Regulacin de las salidas del reloj circadiano a nivel molecular. El dmero formado por las protenas TIM-PER es capaz de regular diversos genes que presentan dominios de unin para CLOCK y BMAL1. GCR,
gene controlado por el reloj circadiano.

FIGURA X I V . 6 .

de inducir cambios de fase en el ritmo de actividad tambin


inducen la expresin de varios genes de expresin temprana,
como c-fos y jun-b, y aumentan la transcripcin de los genes
reloj ,Jjer y mper2 (figura xiv.7). Tambin se sabe que la luz
afecta las neuronas del ncleo supraquiasmtico mediante la

Adelanto de fase

PER
TIM

Mecanismo de sincronizacin de la luz a nivel molecular.


Representacin esquemtica del ciclo de expresin de las protenas PER y TIM
en la mosca del vinagre (Drosophila). El periodo de oscuridad se indica por
la zona sombreada.

FIGURA X i v . 7 .

liberacin del neurotransmisor cido glutmico por las terminales de la va retino-hipotalmica. Al actuar este neurotransmisor sobre sus receptores postsinpticos se produce la entrada de calcio (Ca 2+ ) al citoplasma de la neurona. La presencia
de este ion en el citoplasma desencadena diversas cascadas de
eventos qumicos en forma dependiente de la fase del reloj circadiano. Al inicio de la noche subjetiva, la entrada de Ca 2+
produce la apertura de algunos depsitos intracelulares de
Ca 2 ' lo que provoca el retraso de fase del reloj. Al final de la
noche subjetiva esta misma entrada de Ca + activa la enzima
protena kinasa G, con lo que se produce un avance de fase del
reloj. Durante toda la noche subjetiva los pulsos de luz activan

el factor denominado pCREB e inducen la transcripcin de los


genes c-fos y jun-b. Se ha propuesto que el aumento de transcripcin de ,nper al inicio de la noche sera el mecanismo
involucrado en el retraso del reloj, mientras que el aumento
de este mensajero al final de la noche sera responsable de su
avance. Tambin se ha sugerido que c-fos podra estar involucrado en la induccin del gene ^perj, aunque esto todava no
se ha podido demostrar de modo concluyeme. Es evidente que
an existen muchos cabos sueltos en los procesos antes
descritos. Pero si consideramos que la mayora de estos hallazgos se han realizado en los ltimos cinco aos, es evidente que
esta rea del conocimiento avanza en forma sorprendentemente acelerada. Todo este proceso se ha tratado de resumir
en las figuras xiv.6 y xiv.7.

C M O ARRUINAR UN CUENTO DE HADAS

Al llegar a este punto confiamos en que hemos hecho evidente


la presencia de un reloj circadiano en el ncleo supraquiasmtico de los mamferos. Hemos explicado en detalle cmo
este reloj se conecta con otras partes del sistema nervioso para
sincronizarse y para transmitir la hora oficial al organismo.
Inclusive, hemos relatado en forma somera los avances ms
recientes sobre los aspectos moleculares y celulares involucrados en el funcionamiento del reloj. Es una historia tan redonda
como un cuento de hadas o un libro de texto. De hecho hemos
estado tentados de acabar aqu el libro e irnos a dormir con la
tranquilidad que nos dara saber "casi todo" sobre este tema
que nos ocupa. Lamentablemente, no faltan los aguafiestas
como Pepito Grillo que susurran al odo: y los otros osciladores?, y qu pasa con la pineal?, y los fotorreceptores responsable? En fin.
La desilusin comienza con la observacin de Aschoff relativa a la separacin de los ritmos de temperatura y sueo, en
seres humanos mantenidos en aislamiento de seales externas
de tiempo; esto es, el fenmeno ya mencionado de la desincronizacin interna (a este respecto, consltese, si es necesario,
la Tercera Parte). Adems, hacia 1976, Pittendrigh y Serge
Dann publicaron que hmsters (Mesocrisetus auratus) mantenidos

en luz continua brillante presentan desdoblamiento de su ritmo


circadiano de locomocin. Estas observaciones indican que el sistema circadiano del mamfero, al igual que ocurre en otros vertebrados, est constituido por varios relojes acoplados entre s.
En un intento para conciliar la conclusin anterior con el
hecho de que slo la manipulacin del ncleo supraquiasmtico modifica la expresin circadiana en los mamferos, Fred
Turek, de la Universidad Northwestern, demostr que cada
uno de los lados del ncleo supraquiasmtico funciona como
reloj independiente. Como se explic en el apartado anterior,
se ha demostrado que el ncleo supraquiasmtico no tiene ni
dos ni tres relojes, sino miles. Sin embargo, Friedrich Stephan,
de la Universidad de Florida, y Dorothy Krieger, de la Universidad de Nueva York, haban descubierto en forma independiente que en animales a los que se les haba extirpado el
ncleo supraquiasmtico y que, por lo tanto, eran arrtmicos,
era posible inducir un patrn de anticipacin en la actividad
motora (o en la hormona cortisol) semejante a un ritmo circadiano cuando se les restringa el acceso al alimento a algunas
horas del da. Experimentos posteriores mostraron que en esta
actividad de anticipacin participa un reloj circadiano, distinto
al descrito en el ncleo supraquiasmtico. Es evidente, pues,
que existen otros relojes circadianos en los mamferos.
Los esfuerzos para localizar este reloj circadiano sincronizable por alimento han sido hasta el momento infructuosos.
Una posible explicacin al respecto, propuesta por una de
nosotros, Carolina Escobar, de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico, es que este reloj biolgico se forma por un
lazo o asa de retroalimentacin distribuida en el organismo,
de la misma forma que los relojes moleculares forman un asa de
retroalimentacin distribuida entre el ncleo y el citoplasma
de la clula (figura xiv.8). Para el reloj sincronizable por alimento podran participar en dicha asa elementos de los sistemas endocrino y nervioso relacionados con los mecanismos
que regulan las sensaciones de hambre y saciedad, as como el
hgado y el tejido adiposo. Por hallazgos recientes se ha comprobado que efectivamente en el hgado se expresa en forma
rtmica el gene-reloj "per" y su ritmicidad se ajusta a los horarios de alimentacin. Queda por determinar cmo se constituye el asa de retroalimentacin entre el hgado y las estructuras del sistema nervioso.

Tejido
adiposo

ADRENALINA
CORTISOL

INSULINA
GLUCAGN

Organizacin del oscilador circadiano sincronizado por el alimento. Se propone que este reloj circadiano se constituye a partir de asas de
retroalimentacin entre estructuras relacionadas con el control de la alimentacin y del metabolismo intermediario. Las lneas punteadas indican vas
hormonales, y las lneas continuas indican vas nerviosas. Las lneas continuas terminadas'en puntas de flecha corresponden al sistema nervioso vegetativo simptico, y las terminadas en crculos corresponden al parasimptico.

FIGURA XIV.8.

Hasta la fecha, adems del ncleo supraquiasmtico, slo


otros dos tejidos de mamfero han mostrado mantener una
oscilacin circadiana in vitro, la retina y la glndula suprarrenal. Sin^embargo, la extirpacin de estos tejidos no altera los
ritmos circadianos en animales por lo dems intactos. Dado
que la extirpacin de la glndula suprarrenal tampoco elimina
la actividad de anticipacin al alimento en animales con lesin
del ncleo supraquiasmtico, parece que ni la glndula suprarrenal ni la retina funcionan como relojes biolgicos sincronizados por alimento.

La glndula pineal de los mamferos no posee fotorreceptores ni es capaz de funcionar como un oscilador circadiano.
Esto ha llevado a considerar hasta muy recientemente que esta
glndula funciona slo como un rgano efector controlado
por el ncleo supraquiasmtico. La participacin de la glndula pineal en el sistema circadiano del mamfero fue demostrada por Vincent Cassone y por uno de los autores de este libro,
Ral Aguilar Roblero, de la Universidad Nacional Autnoma
de Mxico, quienes observaron en forma independiente que
la extirpacin de esta glndula acelera el efecto de la luz continua brillante sobre los ritmos circadianos. Dado que el
ncleo supraquiasmtico es uno de los principales rganos
blanco de la melatonina, hormona secretada por la pineal, y
que sta a su vez es regulada por la actividad del ncleo supraquiasmtico, es evidente que ambas estructuras forman un asa
de retroalimentacin negativa. Se ha sugerido que esta asa participa en el acoplamiento entre los diferentes relojes circadianos localizados en el ncleo supraquiasmtico y que, probablemente, permite el acoplamiento con otros osciladores
circadianos como la retina y la suprarrenal, y con otros relojes circadianos, como el que se sincroniza por el alimento, donde
quiera que se localice.

XV. Una introduccin


a los osciladores neuronales
En este libro hemos tratado sobre todo del ritmo circadiano,
aunque tambin hemos descrito ritmos de menor frecuencia
(ritmos circalunares, por ejemplo) y de mucha mayor frecuencia (ritmos respiratorio y cardiaco, actividad elctrica cerebral). Ahora revisaremos brevemente este ltimo tipo de actividad rtmica.
La actividad elctrica neuronal, ya sea en forma de potenciales
de accin (impulsos nerviosos) o de potenciales sinpticos, es el
elemento crucial de comunicacin, por lo que sabemos por ahora, entre los miles y miles de millones de clulas nerviosas que

componen el cerebro humano: 1012 aproximadamente. Cada


tipo neuronal se caracteriza por el rango de potenciales de
accin que puede producir. Por ejemplo, una motoneurona
tpica de la mdula espinal de un mamfero suele funcionar en
el rango de 10 a 100 potenciales de accin por segundo. Estas
motoneuronas son las clulas nerviosas que inervan la musculatura del tronco y de las extremidades. Por el contrario, las
motoneuronas que inervan la musculatura extraocular, es
decir, la musculatura que se encarga del movimiento de nuestros ojos, funciona a un rango de frecuencias cuatro o cinco
veces ms grande. Dichas motoneuronas pueden producir
potenciales de accin entre 20 y 500 por segundo. Otros tipos
neuronales funcionan a frecuencias muy distintas. Por ejemplo,
numerosos elementos neuronales encargados de funciones
vegetativas slo son capaces de producir entre 1 y 5 potenciales de accin por segundo. La clula de Purkinje del cerebelo, probablemente el elemento celular ms complejo que
existe en el cerebro, suele disparar potenciales de accin a una
frecuencia media de 20 a 80 veces por segundo. Por el contrario, otras neuronas muy especializadas, como las del ncleo
de la oliva inferior, slo disparan a una frecuencia media de 10
potenciales de accin por segundo.
As pues, cada tipo neuronal tiene, por decirlo de alguna
forma, su propio lenguaje. Y con las neuronas ocurre igual que
con las personas. Hay que conocer su lenguaje para entender
qu es lo que quieren decir, cul es su funcin, qu es lo que
saben hacer. De igual modo, las neuronas para comunicarse
entre s han de hablar lenguajes, en forma de biopotenciales,
que sean inteligibles para ellas.
Una pregunta elemental y bsica que se puede plantear es la
siguiente: cmo pueden las neuronas generar frecuencias de
disparo de potenciales de accin en rangos tan definidos para
cada tipo? La respuesta es compleja, pero puede simplificarse
del modo que sigue. La capacidad de las neuronas para producir"5iopotenciales depende fundamentalmente de la membrana plasmtica que las delimita. En la membrana plasmtica
de las clulas excitables (esto es, de las clulas capaces de producir potenciales de accin) existen diversos tipos de protenas transmembranales que son, en realidad, canales o poros
por los que pueden entrar o salir de la clula determinados

iones. Estos canales inicos se pueden abrir o cerrar en respuesta al estado elctrico de la propia membrana, esto es, en
funcin de la diferencia de potencial o voltaje existente entre
el interior y el exterior celular, o como consecuencia de la activacin o inhibicin de receptores para neurotransmisores
localizados tambin en la misma membrana. El interior celular
es elctricamente negativo (unos cuantos de milivoltios) en
relacin con el exterior de las clulas nerviosas. La modificacin de este potencial de membrana en la direccin de la despolarizacin (es decir, hacer el interior celular menos negativo)
produce en las clulas excitables la apertura de canales inicos
para el Na+, K+, y el Ca2+, sobre todo. Este movimiento inico es
el responsable de la generacin de los potenciales de accin.
El mecanismo de produccin de los potenciales de accin por
las clulas excitables, que no cabe describir aqu en detalle,
fue puesto de manifiesto por los trabajos de Alan L. Hodgkin y
Andrew F. Huxley, por los que les mereci el Premio Nobel de
fisiologa y medicina en 1963. Existen adems muchos otros
tipos de canales inicos (de hecho, su relacin completa
podra superar el millar) que realizan distintos trabajos funcionales en la regulacin del potencial de membrana y en la
generacin de potenciales sinpticos y de accin en cada tipo
neuronal. Normalmente, los canales inicos presentes en cada
tipo de neurona estn organizados de manera que el potencial
de membrana oscila a una frecuencia cercana a la frecuencia
ptima de produccin de potenciales de accin que caracteriza a dicho tipo neuronal. Por ejemplo, las motoneuronas
faciales localizadas en el tronco del encfalo que se encargan
del movimiento de los prpados suelen producir potenciales
de accin en forma de brotes o salvas. Esto es muy importante
para cerrar los prpados con rapidez cuando algn objeto
molesto nos roza la crnea. En el gato, estos brotes o salvas de
potenciales de accin se repiten a una frecuencia media de 20
hertz. Si se registra el potencial de membrana de dichas
motoneuronas en la misma especie se puede observar que
dicho potencial oscila de forma predominante a la misma frecuencia. Del mismo modo, el potencial de membrana de una
neurona del ncleo de la oliva inferior, tambin localizado en
el tronco del encfalo, oscila a una frecuencia de 10 hertz. La
razn, en ambos casos, es que la organizacin cintica de los

distintos canales inicos presentes en la membrana plasmtica


de cada tipo neuronal hace que el potencial de membrana
oscile a dichas frecuencias ptimas. En esencia, la oscilacin
del potencial de membrana consiste en que, de modo repetitivo, el interior de la neurona se hace progresivamente ms
positivo (es decir, en la direccin de la despolarizacin) y
luego ms negativo (es decir, en la direccin de la hiperpolarizacin). Normalmente, las clulas producen potenciales de
accin cuando se despolarizan hasta cierto voltaje, que se denomina potencial umbral. De ah que sus frecuencias de disparo
dominantes sean similares en frecuencia a la oscilacin caracterstica del potencial de membrana de cada tipo neuronal.
La complejidad cintica de los muy distintos tipos de canales
inicos presentes en la membrana de los distintos tipos neuronales ofrece posibilidades funcionales slo entrevistas hasta
ahora. Por ejemplo, las neuronas del tlamo, relacionadas con
la percepcin sensorial, se activan tambin cuando estn hiperpolarizadas y comienzan a despolarizarse. Esto les permite funcionar en dos estados distintos: cuando estn despolarizadas
producen potenciales de accin a frecuencias de 10 a 12
por segundo; pero cuando estn hiperpolarizadas trabajan, por
decirlo as, a frecuencias mucho ms bajas (4 a 6 potenciales
de accin por segundo). Es decir, son clulas biestables capaces de tener dos estados funcionales distintos. Esto podra ser
un epifenmeno, es decir, una propiedad de este tipo neuronal sin mayor relevancia para el funcionamiento de las vas
sensoriales. Pero no es as. Cuando estas neuronas estn despolarizadas pueden comunicarse con las neuronas de la corteza cerebral y transmitirle mensajes sensoriales que llegan
desde nuestros receptores sensoriales (ojo, odo). A esto se
llama normalmente estar despierto, que es el estado de conciencia en que nos conectamos con el mundo que nos rodea.
Por el contrario, cuando estas clulas estn hiperpolarizadas,
no transmiten informacin sensorial a la corteza cerebral que
nos permita estar en el estado consciente. Este segundo estado
corresponde con el que tenemos cuando estamos dormidos,
en el denominado sueo de ondas lentas. As que, aunque explicado aqu de modo muy elemental, la biestabilidad de un tipo
neuronal como es la clula talmica de relevo interviene de
modo crucial en el mecanismo que nos hace estar conscientes

o dormidos. Una descripcin detallada de estos estudios se


puede encontrar, entre otras, en las publicaciones del profesor
Michael Steriade, de la Universidad Laval, en Quebec, Canad.
De unos aos para ac se ha hecho cada vez ms evidente
que otras muchas funciones perceptivas, cognoscitivas y motoras, es decir, relativas a lo que percibimos, pensamos o hacemos, dependen en gran medida de propiedades oscilatorias
presentes en determinados tipos neuronales. Por ejemplo,
nuestra percepcin sensorial depende de la sincronizacin a
40 hertz de conjuntos neuronales localizados en la corteza
cerebral sensorial y en determinados ncleos talmicos. Tambin, nuestros actos motores se organizan y coordinan sobre
osciladores neuronales que funcionan a frecuencias distintas.
Es fcil caer en la cuenta de que no es lo mismo mover la pata
de un elefante que mover la de un ratn. Cada extremidad
tiene una frecuencia de resonancia ptima. La frecuencia de
resonancia de un sistema se define como aquella a la que ste
oscila con mayor amplitud y con menor gasto energtico. La
frecuencia de resonancia est en razn directa con la distensibilidad del sistema y en razn inversa a su masa. As que cuanto ms pesa un objeto, menor ser su frecuencia de resonancia. Por lo tanto, el oscilador que se encargue de mover la pata
del elefante es probable que funcione a una frecuencia ms
baja que el que mueve la del ratn. En nuestro organismo ocurre, probablemente, igual: los msculos que mueven los dedos,
los ojos o los prpados trabajan a frecuencias ms altas que los
que mueven las extremidades, que son ms grandes y pesadas.
En conclusin, de igual manera que nuestras funciones vitales estn sincronizadas e integradas con los ciclos geolgicos y
a los fenmenos sociales y son susceptibles de adaptarse a ellos,
la actividad de las neuronas de nuestro cerebro est organizada funcionalmente sobre la base de osciladores de frecuencia y propiedades distintas, que determinan, en definitiva, la
funcin de cada tipo neuronal.

Tan breve como un eplogo

Alguna vez se habr preguntado por qu es tan difcil aprender a tocar el piano y tan fcil en apariencia aprender a caminar. Podramos darle un giro de 180 a la cuestin y preguntarnos qu ocurrira si, de veras, tuvisemos que realizar un
aprendizaje formal, riguroso y sistemtico para poder andar,
de la misma manera que lo hacemos cuando soamos con ser
un excelente pianista y aporreamos durante aos el piano.
Aprender a caminar llevara tanto tiempo que ste nos faltara
para hacer tantas otras cosas que se consiguen, precisamente,
andando. De hecho, no aprendemos a andar en sentido estricto como aprendemos a tocar un instrumento musical. El conjunto de actos motores necesarios para dar un paso tras otro
de forma secuencial y armnica est programado por complejos circuitos nerviosos que se forman y organizan durante el
desarrollo de nuestro cerebro. Lo nico que hemos de hacer
para andar correctamente es practicarlo un poco durante los
primeros meses de nuestra vida. Nuestros genes y nuestros circuitos nerviosos se encargan de la parte realmente difcil.
La moraleja es que se nos ha olvidado, por la misma facilidad con que se hace, que andar es un acto motor complejo y elaborado, sobre todo si lo tuvisemos que aprender a hacer, nunca mejor dicho, paso a paso. Tendramos que remontarnos al
orign de los vertebrados para entender el proceso en toda su
dificultad. Los vertebrados se pueden definir como adictos al
movimiento; su estrategia vital se basa en el cambio de lugar. Y
precisamente para que esto sea posible se origin el sistema nervioso, ya que cambiar de lugar es una tarea compleja si se quieren evitar obstculos, posibles depredadores, etc. La evolucin

ha ido haciendo posible que todos los procesos nerviosos necesarios para un movimiento coordinado se almacenen en forma
de estructuras y circuitos nerviosos. La posibilidad de andar ya
est inscrita en nuestro genoma y se alcanza mediante el adecuado desarrollo de nuestro sistema nervioso. En nosotros est
dado: es algo que sucedi hace unos cuantos millones de aos
y se ha perdido casi por completo la pista del proceso. Pero la
realidad est ah. Podemos andar sin problemas y, sobre todo,
conseguirlo no nos cuesta gran esfuerzo mental, algunas veces
con elegancia, incluso.
Existen otros ejemplos en las ciencias de la vida en los que
lo evidente se hace casi invisible. Uno de ellos es la existencia
de los ritmos biolgicos. No hace falta dedicar aos al estudio de los seres vivos para darse cuenta que nunca nos encontramos a lo largo del da en la misma situacin. Unas veces
estamos despiertos y otras dormidos. A veces sentimos hambre
y sed y otras nos concentramos en el estudio o nos apetece
pasear. En el transcurso de las 24 horas que componen un da
vamos realizando una secuencia de comportamientos distintos. Todo cambia en un continuo fluir de la maana a la noche
y de sta al nuevo da. Por otra parte, si cortsemos la sucesin
de nuestros das, los pusisemos uno junto al otro como espaguetis en un paquete y los contemplsemos transversalmente,
veramos que hay una gran tendencia a la repeticin. Algo as
como bandas horarias en las que hacemos cosas parecidas
todos los das. As, tendemos a hacer cosas muy similares a las
mismas horas en das distintos. Tambin, es casi evidente que
nos levantamos y acostamos siguiendo la iluminacin solar de la
superficie terrestre que habitamos. O que andamos ms abrigados en invierno que en verano, o que la llegada de la primavera
nos somete todos los aos a una cierta inestabilidad emocional. Nuestras vidas, pues, se desenvuelven de modo oscilante,
cambiante, repetidas y distintas cada vez. Pero, al tiempo, dependemos de seales externas (de la luz del Sol, de la hora de
entrar en el trabajo) que nos sincronizan.
Esto que decimos es tan evidente, que uno podra preguntarse, por qu tard la ciencia experimental tanto tiempo en
acercarse al estudio de los ritmos biolgicos, sobre todo del
ms definido de todos, del ritmo circadiano? La respuesta es
similar a la comentada anteriormente respecto al acto motor

que significa andar. Por una parte, la alternancia sueo-vigilia


funciona tan bien (como el hecho de caminar) que, salvo en
situaciones patolgicas (como el insomnio o la somnolencia
diurna) uno la asume sin mayor problema y se olvida que esta
ritmicidad es tambin un interesante objeto de estudio. Adems, el origen de los ritmos biolgicos est an ms lejano en
el tiempo que el origen de los actos motores ms elementales
de los vertebrados. La ritmicidad biolgica nace al tiempo que
la vida vegetal y animal. Las condiciones geofsicas del entorno
ya estaban presentes al originarse los primeros seres unicelulares y stos tuvieron que adaptarse a esas condiciones ambientales. Hemos tratado que este pequeo libro ofrezca una visin
panormica y asimilable de los conocimientos actuales acerca
de los ritmos biolgicos y, en particular, del mejor conocido
hasta el momento y el ms asequible a la observacin emprica: esto es, el ritmo circadiano. Existen, como ya indicamos
en diversas partes del texto, otros ritmos biolgicos de frecuencia muy distinta entre s (desde el electroencefalograma humano de varias decenas de ciclos por segundo a las migraciones de
aves y peces, una vez al ao) que no han sido descritos en detalle, porque este texto divulgativo e inicial terminara por convertirse en un manual de cronobiologa. Por lo cual, en la "Bibliografa" hemos tratado de indicar publicaciones especializadas
para cada caso particular.
Los diversos ritmos biolgicos estn adaptados a las condiciones fsicas y sociales en que el individuo se desenvuelve, y a
las condiciones funcionales de la maquinaria molecular, celular y funcional con que los seres vivos estn hechos. Es razonable pensar que si la ritmicidad circadiana est ligada al fotoperiodo es porque ste ha sido el fenmeno geofsico ms
estable a lo largo de los ltimos 4 mil millones de aos. Por
otra parte, el sistema oscilador circadiano ha quedado engastado
en el genoma de los seres vivos, porque sta es una forma econmica de no tenerlo que aprender tras cada nacimiento.
Otra manera de almacenar informacin til para la especie,
que no depende directamente del genoma, es el mundo de los
impulsos, de los motivos, de los deseos. Sabemos que nos gusta
el perfume de las flores o el sabor del mango, pero nos pondran en dificultades si alguien nos pregunta por qu. El deseo
innato es una forma de aprendizaje de la especie que nos llega

ya realizado. Todo ese oscuro y mltiple conjunto de motivos y


necesidades, de objetos por alcanzar, etc., se nos agolpara de
modo simultneo si no estuviese sometido a cierta ritmicidad.
Los ritmos ultradianos, descritos con brevedad en las pginas
que anteceden, no tienen un modulador o sincronizador
externo tan identificable como la luz solar o la temperatura
ambiente. Son, por el contrario, generados en nuestro interior
y su utilidad puede que est relacionada fundamentalmente
con el hecho de poner cierto orden temporal en la realizacin
de nuestras pulsiones internas. De la misma forma que no se
puede estar en dos sitios a la vez y que para llegar a un lugar
concreto hay que emplear un tiempo definido, el mundo de
los deseos tiene limitaciones temporales. No todos los deseos
se pueden satisfacer de modo simultneo. Como en el viejo
dicho, hay un tiempo para el trabajo y un tiempo para el amor,
unos horarios ms o menos flexibles de comidas, de charla, de
meditacin: un tiempo para la fantasa o para la accin, otro
para dormir y soar.
El deseo es un mecanismo adaptativo. Igual que no tenemos
que aprender a andar, slo practicarlo un poco, el mundo de
los motivos y deseos es una herencia (ms lbil que la gentica) almacenada en los circuitos nerviosos. Slo requiere un
poco de prctica determinar si nos gusta ms una enchilada
que una paella, o si optamos por ambas de vez en vez. El
aprendizaje real queda para todo aquello que nuestra especie
y otras antecesoras a la nuestra no almacenaron en forma
de genes o de deseos. Aun as, nos queda mucho por descubrir, aprender y practicar.
El da no se puede desaprovechar. Todo lo que tenemos de
automatizado, de funciones vegetativas que se regulan rtmicamente sin necesidad de vigilarlas como la concentracin de
sodio y glucosa en la sangre tiene la utilidad probable de liberarnos para orientar nuestra actividad mental a la relacin
con el entorno y con nuestros congneres. Cada momento
ser parecido, pero nunca igual que el mismo momento del
da anterior. Es imposible que se den con exactitud las mismas
circunstancias ambientales (fisicoqumicas y sociales) y que
nos encontremos en el mismo estado interno para que algo se
repita exactamente igual de un da para otro. Por lo dems,
todo ocurre en el presente. Por ms ciencia que le pongamos

al asunto nunca podremos hacer volver en toda su maravilla la


puesta de Sol del da que ya pas y, para nuestra suerte, jams
seremos capaces de adivinar qu nos traer el da que se avecina, cuando el Sol regrese. Carpe diem. O dicho en la versin
cantable de Vinicius de Moraes, la cosa ms hermosa de este
mundo es vivir cada segundo como nunca ms.

Bibliografa

La bibliografa disponible sobre ritmos biolgicos y temas relacionados con stos es enorme. Por ello, aqu slo mencionamos las referencias de algunos libros, captulos de libros y
artculos publicados en revistas de la especialidad, que pueden
ser tiles como ampliacin de lo dicho en el libio.

LIBROS

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ARTCULOS DE RP:VISIN EN REVISTAS ESPECIALIZADAS


Y CAPTULOS DE LIBROS

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Glosario

Este glosario no pretende ser un diccionario en pequeo, slo


trata de indicar el uso que de determinadas palabras se ha
hecho en este libro o aclarar el concepto de algunos trminos
de uso poco comn.
ADN: cido desoxirribonucleico.
ARN: cido ribonucleico.
Acocil: pequeo crustceo de agua dulce, parecido al camarn.
Acrofase: momento del ciclo en que la variable alcanza su valor
mximo.
Adaptacin: ajuste de un organismo a su entorno.
ARN mensajero (ARNm): cido ribonucleico encargado de
determinar la secuencia de aminocidos de las protenas.
ARN de transferencia: pequeas molculas de cido ribonucleico que llevan los aminocidos al ribosoma para su polimerizacin.
Asa de retroalimentacin negativa: en un sistema regulado
hace referencia a la informacin procedente del detector de
una variable para disminuir su produccin o intensidad,
actuando negativamente sobre la fuente generadora.
Axn: prolongacin desde el soma, o cuerpo neuronal, que se
extiende hasta contactar un blanco (otra neurona, una fibra
muscular, etc.) en el lugar denominado sinapsis.
Biopotencial: electricidad animal. Electricidad generada en los
tejidos vivos.
Catecolaminas: compuestos orgnicos con un grupo catecol y
un grupo amino, que engloban mediadores qumicos como
la dopamina, la adrenalina y la noradrenalina.

Clula de Purkinje: neurona de tamao considerable, caracterstica del cerebelo de los vertebrados.
Ciclo: sinnimo de ritmo. Fases sucesivas de un fenmeno hasta
que se comienza a repetir.
Clepsidra: reloj que utiliza el paso de agua de uno a otro recipiente para medir el tiempo.
Cdigo gentico: conjunto de reglas para descifrar el genoma.
Corteza cerebral: porcin ms superficial del cerebro organizada en capas por distintos elementos neuronales.
Cortisol: hormona de la glndula suprarrenal que, entre
otras funciones, regula el metabolismo de los hidratos de
carbono.
Coseno: seno del complemento de un ngulo.
Cronestesia: cambio rtmico en la susceptibilidad del organismo a frmacos y drogas.
Cronofarmacocintca: variacin cclica de la concentracin
de un medicamento en el organismo en funcin de sus ritmos
biolgicos.
Cronostasis: coordinacin temporal de los procesos fisiolgicos.
Despolarizacin: resultado de disminuir la diferencia de potencial entre el interior y el exterior de una clula.
Dopamina: uno de los neurotransmisores presentes en el cerebro, que se ha relacionado con determinadas enfermedades
psquicas y de la motricidad.
Droga: sustancia natural o artificial potencialmente nociva
para el organismo, sobre todo por su abuso.
Endgeno: procedente del interior del organismo.
Equilibrio dinmico: estado de un sistema mantenido en forma
activa y continua con un valor distinto al de su equilibrio
pasivo.
Equinoccio: poca en que el Sol se sita sobre el ecuador terrestre.
Estado estable: estado en el que la constante de equilibrio se
mantiene de modo activo, alejada de la constante de equilibrio pasiva del sistema.
Estrs: respuesta del organismo a un estmulo o agente nocivo.
Exgeno: procedente del exterior del organismo.
Frmaco: sustancia de uso mdico en el tratamiento de alguna
enfermedad.
Fotorreceptor: neurona especializada capaz de detectar la

presencia de radiaciones electromagnticas en la banda de


la luz visible.
Fototransduccin: proceso de transformacin de la energa
luminosa en energa elctrica.
Gene: segmento de cido desoxirribonucleico (ADN) que contiene la informacin para la sntesis de una protena.
Genoma: conjunto de genes que posee un organismo.
Glndula pineal: rgano impar de secrecin interna situado
entre los tubrculos cuadrigminos del mesencfalo.
Jet lag: expresin inglesa relativa a los efectos en el organismo
de un cambio rpido de meridiano terrestre, por ejemplo,
por viajes en avin transocenicos.
Hiperpolarizacin: resultado de aumentar la diferencia de
potencial entre el interior y el exterior de una clula.
Hipfisis: pequeo rgano glandular situado bajo el hipotlamo, en la silla turca. Libera hormonas encargadas de la
regulacin de otras glndulas de secrecin interna.
Hipotlamo: porcin del cerebro localizada bajo el tlamo y
que cumple un papel importante en la regulacin neuroendocrina de los procesos vegetativos y metablicos.
Homeostasis: mecanismos internos que mediante lazos de retroalimentacin mantienen la constancia del medio interno.
Hormona: mensajero qumico producido en una glndula de
secrecin interna.
Impulso nervioso: sinnimo de potencial de accin.
Latitud: distancia, en grados, de un punto de la superficie terrestre al ecuador.
Lazo de retroalimentacin negativa: vase asa de retroalimentacin negativa.
Marcapaso: elemento neuronal que genera rdenes funcionales de carcter rtmico.
Medicamento: sustancia que se administra con intencin teraputica.
Medio: espacio en el que se desenvuelven los seres vivos.
Medio externo: ambiente o entorno fsico de un organismo.
Medio interno: sistema de lquidos extracelulares que baa las
clulas de los animales.
Melatonina: hormona sintetizada en la glndula pineal a partir
del triptfano, relacionada, al parecer, con algunos ritmos
biolgicos.

Mesor: promedio de todos los valores observados de una variable.


Metabolismo: conjunto de transformaciones que sufren los alimentos en el organismo o las sustancias que se forman en ste.
Motoneurona: neurona cuyo soma est en el sistema nervioso
central y cuyo axn sale de ste hasta hacer sinapsis con un
efector, normalmente un msculo.
Neurolptico: grupo de frmacos que se emplea en el tratamiento de procesos psicticos y esquizoides.
Neurona: clula nerviosa.
Neuromodulador: sustancia qumica liberada por la terminal
presinptica y que ejerce acciones a medio o a largo plazo
sobre otras neuronas de su entorno.
Neurotransmisor: sustancia qumica liberada desde la terminal
presinptica al espacio sinptico, que acta sobre receptores
especficos localizados en la membrana postsinptica y que
induce cambios en el potencial de membrana de la clula
postsinptica.
Ncleo supraquiasmtico: pequeo conjunto neuronal localizado en el hipotlamo, sobre el quiasma ptico.
Oliva inferior: centro neuronal situado en el bulbo raqudeo
que participa en el control motor.
Oscilador: centro generador de un ritmo determinado. Se
denomina primario si no est controlado por ningn otro y
secundario si est bajo el control de un oscilador primario.
Potencial de accin: fenmeno todo-o-nada, autorrepetitivo y
autopropagado, que se origina en las clulas excitables cuando alcanzan una despolarizacin umbral. Se debe fundamentalmente a la entrada de iones Na+ y a la salida de iones K+.
Potencial de membrana: diferencia de potencial entre el interior y el exterior de una clula.
Potencial sinptico: potencial que se origina en el elemento
(neurona, msculo) postsinptico por los cambios de conductancia originados por la interaccin neurotransmisorreceptor.
Potencial umbral: valor del potencial de membrana en el que
se origina un potencial de accin.
Proceso fisiolgico: fases sucesivas en las que se desenvuelven
los fenmenos fisicoqumicos que ocurren en los organismos.
Reloj biolgico: estructura biolgica que genera un ritmo
determinado.

Reostasis: mecanismos que ajustan las funciones orgnicas


segn las necesidades orgnicas o los cambios ambientales.
Reostasis reactiva: modificaciones orgnicas que siguen a un fenmeno que requiere de tal ajuste.
Reostasis programada: modificaciones orgnicas preparatorias
para ajustarse a un cambio venidero en el entorno del individuo.
Ritmo biolgico: repeticin regular de una caracterstica
biolgica a lo largo del tiempo.
Seno: el seno de un ngulo (en un tringulo rectngulo) es el
cociente del lado opuesto al ngulo partido por la hipotenusa.
Sincronizador: elemento que regula y sintoniza el comienzo de
un ritmo biolgico. Los sincronizadores pueden ser externos e internos.
Solsticio: poca en la que el Sol se halla en uno de los dos
trpicos.
Sueo de movimientos oculares rpidos: fase del sueo en que
se producen movimientos oculares y en que la actividad
elctrica cortical simula a la de la vigilia.
Sueo de ondas lentas: fase del sueo en la que disminuye la
frecuencia de las ondas cerebrales registradas en el electroencefalograma.
Tlamo: centro nervioso que aparece como el lecho en el que
se apoya la corteza cerebral y que contiene neuronas relacionadas con la percepcin de las distintas modalidades sensoriales.

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XI

Este libro se termin de imprimir y encuadernar en el mes de octubre de 2002 en los talleres
de Impresora y Encuadernadora Progreso, S.A.
(IEPSA), c a l z a d a

de

San

Lorenzo

244,

09830

Mxico, D.F.
Se tiraron 10000 ejemplares

Tipografa y formacin: Sergio Bourguet,


con tipos New Baskerville de 11:12 pts. de pica
Correccin: Lucy Macas y Ricardo Rubio
Grficas: Sergio Bourguet
Fotomecnica y preprensa:
Formacin Grfica
Cuidado de la edicin: Lucy Macas
Axel Retif

La Ciencia para Todos


es una coleccin coordinada editorialmente
por Marco Antonio Pulido
y Mara del Carmen Faras